Le manuel du prince génial pour sortir une nation de l’endettement – Tome 1 – Chapitre 4

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Chapitre 4 : Mon cœur

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Chapitre 4 : Mon cœur

Partie 1

Depuis que son grand frère était parti à l’ouest pour diriger son armée, Falanya avait consacré du temps, malgré son emploi du temps chargé, à se rendre sur sa terrasse et à regarder dans sa direction chaque jour.

Elle avait compris que c’était une chose stupide et inutile à faire. Ses lettres étaient la preuve qu’il n’était toujours pas revenu. Peu importe combien elle se frottait les yeux, elle savait qu’il n’apparaîtrait pas devant elle.

Elle comprenait en théorie, pas en pratique.

Maintenant qu’elle y pensait, elle avait fait la même chose pendant qu’il étudiait dans l’Empire. À l’époque, elle regardait vers l’est. S’il n’y avait personne pour l’interrompre, elle pouvait continuer à regarder dans cette direction fixement pour toujours. En vérité, avec le roi alité et le prince parti, très peu de gens pouvaient la gronder pour ses actions.

« Princesse, retournez dans votre chambre. Trop de vent n’est pas bon pour le corps. »

L’une de ces personnes, le chambellan Holly, avait appelé de l’intérieur, et Falanya s’était tournée vers une femme âgée et basanée, de taille imposante, aux cheveux courts et à la peau foncée.

Il était rare de voir ceux de sa race — même à Natra. Elle venait du sud du continent, mais Falanya ne connaissait pas les détails. Aussi loin qu’elle se souvienne, cette femme s’était occupée d’elle.

« Encore un peu de temps. Je dois prier pour sa sécurité, » déclara Falanya.

« Que vous priiez sur une terrasse froide ou dans une pièce chaude, je suis sûre qu’on les entendra quand même, » déclara Holly.

« Ce n’est pas vrai. Je pense que Dieu écoute les prières de ceux qui souffrent, » déclara Falanya.

 

 

« Alors je crois que Dieu dirait que vous devriez d’abord prendre soin de vous. En plus, Princesse, ces crêpes chaudes et fraîchement cuisinés peuvent finir dans mon estomac si vous ne faites pas attention, » déclara Holly.

« Oh, mon Dieu, m’attirer avec de la nourriture. Quel sale coup, Holly ! » s’exclama la princesse.

« Mon dieu dit que c’est un péché de gaspiller de la nourriture chaude, » Holly se mit à rire en mettant la table et l’odeur des crêpes jaillit subtilement.

Falanya avait finalement débarqué de la terrasse.

« Nanaki, » s’exclama-t-elle vers le mur.

Un garçon avait émergé de là.

C’était son garde du corps, Nanaki. D’après ses cheveux blancs translucides et ses yeux rouges, il était évident que c’était un Flahm — tout comme Ninym.

« Mangeons ensemble, » déclara Falanya.

« … » Nanaki fit un léger signe de tête et s’assit avec Falanya.

Holly divisa les crêpes en observant cette scène délicieuse.

« Wein dit qu’il va bien dans ses lettres, mais je me demande si c’est vraiment la vérité, » dit Falanya.

« Il n’est pas vraiment le genre de personne à se plaindre de petites choses, n’est-ce pas ? » demanda Holly.

Holly s’occupait aussi de Wein depuis longtemps. Sa personnalité avait traversé différentes phases, mais elle avait toujours pensé qu’il était le genre d’enfant qui gardait ses faiblesses pour lui.

« Ils n’ont aucun problème, » chuchota Nanaki, dévorant sa part des crêpes. « Ninym est avec lui. »

Oui, Ninym Ralei. Elle était son assistante de confiance et sa confidente, et elle était comme une sœur pour Falanya.

« … Oui, Wein et Ninym sont ensemble, » dit-elle.

Elle faisait presque autant confiance à Ninym qu’à Wein. Quand ils étaient ensemble, il semblait qu’il n’y avait rien qu’ils ne pouvaient pas faire.

« Oui, tu as tout à fait raison. C’est pourquoi, avec Wein et Ninym là-bas, je pourrais demander à me joindre à leurs efforts militaires, et —, » commença Falanya.

« Non, » chuchota Nanaki.

« Absolument pas, » réprimanda Holly.

Ses rêves s’étaient vite envolés, Falanya s’était vautrée sur sa chaise.

« C’est incroyablement dangereux, et vous n’avez pas de temps à perdre, Princesse. Vous avez dit que vous vouliez étudier la politique, n’est-ce pas ? » demanda Holly.

« Eh bien, oui, je suppose que oui, » répondit Falanya.

Bien que Falanya ait été élevée avec le plus grand amour et la plus grande attention, elle avait récemment commencé à se plonger dans ses études afin d’aider son frère. Mais au bout du compte, ses études étaient vite devenues un ennui et cela avait mis du temps à porter ces fruits. Elle gémissait inconsciemment à chaque cours.

« Ahhhh… Il doit faire face à des défis que je ne peux même pas imaginer, mais je suis sûre qu’il les relève très bien, » déclara Falanya.

Falanya poussa un petit soupir en pensant à son frère qui galopait vers l’ouest.

 

***

Quant à la situation actuelle de Wein…

« ÇA PUEEEEEEEEEEEEE ! »

Il était dans sa chambre à se tordre d’agonie, loin de l’image digne que sa sœur avait de lui.

« Je suis foutu, royalement foutu. Comment ai-je pu sérieusement penser que je pouvais m’en sortir de cette façon… ? Oui, c’est vrai… Ngaaaaaaaaaah ! » s’écria Wein.

« Je t’avais dit que ta cupidité se retournerait contre toi, » se moquait froidement Ninym, avec son expression sévère.

« En plus ! Les rumeurs se répandent comme une traînée de poudre ! Des rumeurs sur la réunion qu’on vient d’avoir ! » s’écria Wein.

« Nous n’avons jamais fait jurer aux gardes de garder cela secret…, » déclara Ninym.

Alors que Wein et Ninym étaient préoccupés par leur échec, les gardes avaient transmis tout ce qui s’était passé aux soldats et aux résidents de la mine.

L’essentiel de l’histoire avait été réduite à : Marden essaya de tout résoudre avec de l’argent, mais le prince régent refusa fermement pour le bien de son armée et du peuple.

Les gardes qui avaient déjà été emplis d’adoration pour Wein avaient dès lors considéré Marden comme une tribu perfide et sauvage et Wein comme un chef aimable et sage avec une aura de sainteté.

Voici quelques bribes venant des résidents et des soldats en apprenant la nouvelle :

« Salopard de Marden. Comment osent-ils insulter ceux qui ont donné leur vie pour leur pays ? Rien que des bêtes sans cervelle ! »

« Même s’ils pouvaient nous tromper avec de l’argent, ça ne cacherait jamais leurs cœurs vils. »

« Oui, mais on peut toujours compter sur Son Altesse. Même quand ils ont offert assez d’or pour couvrir le budget national, il les a quand même rejetés. »

« C’est notre trésor national. Nous ne pouvons jamais souiller une décision de Son Altesse ! »

Avec cela, la volonté et le moral de l’armée avaient atteint de nouveaux sommets. Les résidents de la mine avaient été émus jusqu’aux larmes et avaient exprimé à l’unanimité leur désir de servir Son Altesse jusqu’à la toute fin de leurs jours.

« Je suppose que ce n’est pas le moment de se retirer… Tout ce que je voulais, c’était vendre la mine et gagner beaucoup d’argent. Pourquoi ça a-t-il dû se passer comme ça… ? » Wein s’était effondré sur le bureau. « Gwaaah. »

Ninym avait essayé de le consoler. « … Je pense que c’est une bonne chose. Qu’il a refusé, je veux dire. »

« Quoiiiiiiii !? Mlle Ninym, qu’est-ce qu’il y a de bien là-dedans ? Mets ta tête droite ! En plus d’être endetté jusqu’aux genoux, j’ai eu l’occasion parfaite de m’en sortir. Et tu es d’accord avec ça !? » s’écria Wein.

« Mais cela aurait signifié accepter les termes de l’ennemi et blesser la fierté de nos soldats. Si tu y penses à long terme, cela aurait pu nuire à ton règne, » déclara Ninym.

« De toute façon, je n’ai pas l’intention de rester responsable de tout ça très longtemps ! En fait, je prévois de vendre le pays à l’Empire à la seconde où je monterai sur le trône, donc — Owwwwwww !?? Arrête d’essayer de me mettre une pomme de terre dans le nez… ! » Il avait réussi à empêcher Ninym de commettre un acte de barbarie et avait récupéré la pomme de terre dans sa main pendant qu’il parlait. « En tout cas, se débarrasser de cette mine n’est pas une question de “si”, le seul problème est de trouver le meilleur moment pour récupérer cette opportunité. »

« Toute l’armée se battra jusqu’au bout pour la garder, il sera donc impossible de la faire renoncer sans une incitation forte, » déclara Ninym.

« Marden va diriger une énorme armée ici. Une fois que nous les affronterons, la fatigue au combat ne manquera pas de frapper durement nos hommes, qu’ils le veuillent ou non, » déclara Wein.

« La force de leur armée est proportionnelle à notre ego. Nos troupes ne seront-elles pas excitées à la place ? » demanda Ninym.

« Je pense qu’il va falloir livrer au moins une bataille, » marmonna Wein, insatisfait. « S’il y a d’autres effusions de sang, leur moral en souffrira. D’ailleurs, même maintenant, Marden espère probablement régler les choses rapidement, même si nous n’avons pas réussi à négocier. S’il y a impasse, on peut se réconcilier avec eux et revendre la mine… ! »

« Tu n’abandonneras pas, n’est-ce pas ? » déclara Ninym.

« Abandonner ? Franchement ! Comment pourrais-je ? En l’état actuel des choses, le coût atteint des sommets. S’il y a de l’or à prendre, je le prendrai avec tout ce que j’ai ! » déclara Wein.

« D’accord, très bien. Alors, dois-je surveiller les mouvements de Marden et me préparer pour le prochain siège ? » demanda Ninym.

« On dirait un plan, » Wein hocha la tête et continua. « Encore une chose. Nous avons quelques informateurs dans leur palais royal, non ? »

« Oui, juste un petit nombre dans les factions Mahdia et Stella, » déclara Ninym.

« Qu’ils laissent entendre que la Stella pourrait faire un geste et qu’ils pourraient bientôt reprendre la mine. Fais en sorte que ce soit aussi naturel que possible, » déclara Wein.

« Je vais m’en occuper, » déclara Ninym.

« J’aimerais aussi parler à Raklum et Pelynt des positions de combat, » déclara Wein.

« Compris. Je les appellerai en chemin, » déclara Ninym.

Ninym tourna le talon et sortit de la pièce. Laissé seul, Wein s’était distrait et avait joué avec la pomme de terre pendant un certain temps.

Il leva les yeux vers le plafond. « On dirait que je ne peux pas laisser la prochaine étape entre les mains de Hagal… Je suppose que c’est mon tour maintenant. »

***

Partie 2

Ninym avait trouvé Raklum près de l’entrée de la mine, où il parlait avec Pelynt de l’emplacement et de l’état des tunnels.

« Commandant Raklum, Son Altesse souhaite vous voir. Pelynt, il vous demande de le rejoindre, » déclara Ninym.

« Certainement. J’y vais tout de suite, » déclara Raklum.

Raklum avait de nombreuses tâches, y compris celle de donner des ordres aux soldats et garder les voies de communication ouvertes avec les résidents. Mais chaque fois que Wein l’appelait, il était prêt à répondre en un clin d’œil. Les deux hommes s’étaient dirigés ensemble vers la bâtisse.

« Commandant Raklum, puis-je poser une question ? » commença Pelynt.

« Mais bien sûr, » répondit Raklum.

Raklum avait récemment été nommé pour s’occuper des affaires commerciales, et Pelynt était le chef de la mine, de sorte que les deux étaient en contact étroit l’un avec l’autre et en bons termes. C’était une question qu’il se posait d’office.

« Est-ce la concubine préférée de Son Altesse ou quelque chose du genre… ? » demanda Pelynt.

« … »

Raklum s’arrêta, et l’air autour d’eux devint lourd. Pelynt réalisa qu’il avait clairement dit quelque chose de mal, et ses yeux se tournèrent vers l’épée aux côtés de Raklum. Il était tout à fait prêt à mourir.

« … Sire Pelynt. Maintenant que j’y pense, vous êtes de Marden, n’est-ce pas ? » demanda Raklum.

« … Oui, je le suis, » Pelynt hocha lentement la tête. Il avait échappé à la mort à ce moment-là, mais il pouvait dire qu’il était encore très près de penser de ce côté-là.

« Alors je suppose qu’il n’est pas surprenant que vous trouviez nos manières étranges. Après tout, les Flahms ne sont pas très bien traités en Occident, » déclara Raklum.

« … »

« Lady Ninym est irremplaçable pour Son Altesse. Je suis sûr qu’elle agit comme une concubine à certains égards, mais elle est beaucoup plus que ça. C’est une aide importante et une amie sans égale, » déclara Raklum.

« C’est-à-dire… Je vois. Il semblerait que j’ai été terriblement impoli, » déclara Pelynt.

« Non, pas besoin de vous excuser. Je suis reconnaissant que vous l’ayez porté à mon attention. Nous ne sommes plus au palais royal, après tout, et j’oublie toujours qu’il y en a beaucoup qui ne connaissent pas Lady Ninym. » Raklum ferma les yeux pour rassembler ses pensées. « Sire Pelynt, Son Altesse a bon cœur et est un seigneur digne d’être servi — mais, comme tous les rois, il possède une colère indescriptible. »

« … »

« Autant que je sache, il y a eu trois individus qui ont publiquement insulté Lady Ninym, » déclara Raklum.

« … Et qu’est-il arrivé à ces gens ? » demanda Pelynt.

« Ils ne sont plus là, » répondit Raklum.

Pelynt comprit rapidement ce que Raklum essayait d’insinuer.

« Sire Pelynt, je n’ai pas le pouvoir de vous donner des ordres, donc il va sans dire que ce n’est qu’une demande : Veillez à ce que vous et vos subordonnés surveilliez vos paroles, » déclara Raklum.

« … Je comprends. Mais si la langue de quelqu’un glisse, » commença-t-il.

« Si c’est le cas…, » Raklum avait tapoté la poignée de son épée de façon menaçante. « … il vaudrait mieux faire comme s’ils n’avaient jamais existé. Si nous réveillons le dragon endormi, il pourrait très bien perdre le contrôle. »

« … » Pelynt n’avait pas dit un mot de plus. Les deux individus avaient gardé ce silence entre eux jusqu’à ce qu’ils arrivent au bureau de Wein.

« Votre Altesse. C’est Raklum et Pelynt, » déclara Raklum.

« Entrez, » déclara Wein.

Ils étaient ensuite entrés dans la pièce. Le visage de Pelynt semblait encore nerveux après leur conversation de tout à l’heure. Ils s’étaient agenouillés en voyant Wein assis sur sa chaise.

« Je suis venu à votre demande, » déclara Raklum.

« J’ai entendu dire qu’il y a une tâche pour moi aussi. Demandez-moi ce que vous voulez, » déclara Pelynt.

Wein avait écouté leurs déclarations et avait acquiescé. « Avez-vous entendu parler de nos négociations avec Marden l’autre jour ? »

« Oui, j’ai entendu de telles nouvelles, » déclara Raklum.

« Alors, ça devrait aller vite. Il n’y a plus aucune chance d’éviter la bataille avec Marden. Nous aurons désormais plusieurs conseils de guerre pour régler les détails, mais nous déciderons très probablement de défendre la mine et de les combattre là-bas. Il y a donc quelque chose sur lequel je veux que vous travailliez tous les deux à l’avance. » Wein avait souri et commença à expliquer son plan.

 

***

Pendant que Natra décrivait sa stratégie de défense, Marden s’apprêtait à reprendre la mine d’or.

« Combien de soldats avons-nous ? » Dans la cour royale, le ministre Holonyeh était le fer de lance des préparatifs de bataille.

« Nous comptons actuellement une vingtaine de milliers de soldats. »

« Beaucoup moins que prévu. Qu’est-ce qu’il se passe ? » demanda Holonyeh.

« Le chef de la famille Monas de Mahdia est toujours réticent à rejoindre les troupes. »

« Comme c’est absurde ! Dans un moment pareil ! Dites-leur que le roi aura leur tête s’ils font d’autres caprices, » déclara Holonyeh.

« Compris ! »

Il donna d’autres ordres à ses subordonnés, puis se dirigea vers la salle du roi.

Alors qu’Holonyeh se tenait devant lui, le roi Fyshtarre ne fit aucun effort pour cacher son irritation. « Holonyeh, pourquoi n’avez-vous pas encore éliminé ces parasites ? »

« Mon roi, attendez encore un peu, s’il vous plaît. Je promets de vous apporter une victoire glorieuse…, » déclara Holonyeh.

« C’est une évidence ! Écoutez, ces idiots ont été assez insolents pour refuser une offre généreuse ! Ces moucherons ont oublié leur position et souillé mon nom pour la deuxième fois ! Ce sera l’enfer qu’ils subiront ! » s’écria Fyshtarre.

Même si le roi Fyshtarre n’avait aucun intérêt pour la diplomatie depuis le tout début, il était inacceptable que quiconque rejette une offre faite en son nom. Il considérait le Royaume de Natra comme bien en dessous de lui, et il ne pouvait pas imaginer que la bonne réponse à sa proposition soit autre chose qu’une humble tentative de lui faire de la lèche.

Holonyeh n’arrêtait pas d’en rire. Grâce au ministre Midan qui prônait une solution diplomatique, son adversaire politique avait été écarté par le roi et son influence au moins réduite de moitié. En plus de cela, Holonyeh avait été chargé de commander la bataille à venir. Ce qui voulait dire que la Stella avait tout le pouvoir. Personne ne restait pour se mettre en travers de son chemin. S’il réussissait à reprendre la mine d’or, sa position dans le palais royal serait fixée. Il chasserait le fléau de Mahdia et aurait à la fois le roi politiquement paumé et le reste du pays sous sa coupe.

Cependant, un pays aussi petit que celui-ci ne me satisfera pas… Il va falloir que je voie en grand.

Des efforts plus ambitieux et un chemin clair pour l’avenir l’avaient comblé d’une joie immense.

Alors qu’il se tenait debout en jubilant, la voix de quelqu’un d’important lui parvint.

« C’est ici que vous étiez, mon roi ? »

Un bel homme vêtu d’une armure apparut devant Holonyeh et le roi. Il était le jeune général Draghwood, l’un des membres de Stella et un partisan à part entière de Holonyeh.

« Je m’excuse profondément pour mon retard. Moi, Draghwood, je suis arrivé à la demande de Sa Majesté, » déclara Draghwood.

« Hmph, il était temps…, » déclara le roi.

Alors que Draghwood déclarait haut et fort sa loyauté, Fyshtarre lui jeta un regard amer et grogna.

Il était de notoriété publique que Fyshtarre détestait Draghwood, jaloux de sa belle apparence. Malgré tout, maintenant que Marden était dans le pétrin, même Fyshtarre savait qu’il ne pouvait pas le mettre de côté, surtout pour une raison aussi mesquine que son visage.

De plus, la jeunesse et l’allure du général n’étaient pas le fruit du hasard. Ses beaux traits le rendraient rapidement populaire auprès des gens, et son manque d’expérience signifiait qu’il serait facile de le contrôler. Draghwood avait été choisi pour faire bonne figure et donner un coup de pouce à la Stella, plus que pour ses talents et ses dons.

« Bon retour parmi nous, général Draghwood. Je ne peux qu’imaginer les difficultés que vous avez eues à protéger nos terres de l’Ouest, » déclara Holonyeh.

« Il n’y a pas eu de grandes rencontres, c’était relativement paisible, » déclara Draghwood.

C’était vrai. Western Marden était stable, donc il n’était là que pour s’affirmer. Il lui était impossible d’échouer dans un tel endroit, même s’il n’avait aucun talent.

« Les soldats qui surveillent Natra sont ceux qui font face à la difficulté. » Draghwood était au courant de la guerre avec Natra à l’est.

« Je vais vous demander de commander nos troupes afin de reprendre les terres volées. Vous serez d’accord pour faire ça, n’est-ce pas ? » Fyshtarre l’avait ordonné.

« Oui, bien sûr, » il avait fait un sourire plein de confiance. « Les habitants de Natra sont une bande de sauvages qui ne connaissent pas les enseignements de Levetia. Quand j’ai appris que notre pays bien-aimé avait été ravagé par de telles personnes, j’ai eu honte et j’ai été humilié d’avoir laissé cela se produire. Au nom de notre dieu et de notre roi, laissez-moi leur montrer où est leur place. »

Les troupes s’étaient rassemblées en formation pour reprendre leur mine. Au total, ils avaient amassé jusqu’à trente mille soldats. Draghwood le Stella se tenait à la tête de cette armée. Leur commandant suprême était un symbole de leurs prouesses militaires.

Alors que le continent accueillait l’été s’annonçant, les armées Natra et Marden étaient prêtes à s’affronter dans un combat brutal.

 

***

L’une des caractéristiques uniques de la mine de Jilaat était que la crête de la montagne encerclait en un arc de cercle autour de la carrière principale. Vu du ciel, cela ressemblait à la queue d’une bête enroulée. Le sommet était en pente relativement douce, mais il n’y avait rien d’autre que des rochers et du sable. Le minerai était encore excavé dans des tunnels à mi-chemin de la montagne. Presque personne n’avait été aussi haut.

— Jusqu’à maintenant. Le camp principal de l’armée du Royaume de Natra était placé au sommet de la mine.

« Eh bien, je dois bien le dire. C’est une vue d’enfer, » murmura Wein en regardant au pied de la montagne depuis son quartier général.

Autour de la mine d’or se trouvait toute la puissance de l’armée de Marden, prête et en position — il avait facilement plus de trente mille hommes.

« Cinq mille contre trente mille. C’est sans espoir, bien sûr, » avait-il commenté.

Ninym soupira à côté de lui. Cinq mille. C’est tout ce qu’ils avaient pour se défendre. Bien sûr, ils avaient les provisions nécessaires pour tenir le coup pendant un siège, et tout avait été méticuleusement planifié. Mais un écart aussi important entre les chiffres donnait à réfléchir, c’est le moins qu’on puisse dire.

Malgré tout, ni l’un ni l’autre ne pensaient que cela mènerait à une tragédie héroïque.

« Vingt-cinq mille à l’avant de la mine et cinq mille à l’arrière, non ? » confirma-t-il.

« L’arrière est essentiellement une muraille. Ce serait assez difficile à escalader. Cela dit, on a toujours l’impression que les forces de Marden sont négligentes en ne stationnant pas assez d’hommes à l’arrière, » déclara Ninym.

« Ce n’est pas une grande surprise, » fit-il remarquer sciemment. « Ce n’est pas leur but principal d’anéantir nos troupes. En fait, si on essayait de s’échapper par-derrière, ils seraient probablement contents. »

Wein était certain que cet ennemi écrasant avait encore des faiblesses dont il pouvait tirer profit.

« Ninym, où sont les autres ? » demanda Wein.

« Ils sont prêts, » déclara Ninym.

« Très bien, je suppose qu’on ferait mieux d’avoir une dernière réunion avant la bataille, » déclara Wein.

Wein et Ninym s’étaient dirigés vers l’une des tentes de fortune.

 

***

« Général Draghwood, les troupes sont prêtes. »

« Bon travail. »

Pendant que Wein et Ninym regardaient la montagne, l’armée de Marden regardait la mine d’or. Leur force était de trente mille hommes, assemblés en desserrant les cordons de la bourse de Marden et en versant une belle somme.

C’était la première fois que Draghwood se rendait sur le terrain avec une si grande armée. C’était une première aussi pour Marden. Mais son beau visage ne montrait aucun signe de nervosité ou d’inquiétude, mais plutôt de compassion et de miséricorde.

« D’avoir à faire face à autant de soldats alors qu’ils se terrent dans un château sans pouvoir battre en retraite… Comme c’est stupide, » dit-il.

« Dois-je considérer cela comme un témoignage de leur courage ? »

La réponse de l’adjudant était probablement une blague, mais Draghwood secoua tragiquement la tête.

« On ne peut même pas parler de courage aveugle. Ils manquent fondamentalement de bon sens pour comprendre qu’ils sont ainsi qu’ils sont faits, des moins que rien. N’importe qui d’autre aurait pu mesurer à quel point ils sont désavantagés. Honnêtement, si nous devons nous battre comme des animaux sauvages, j’espère qu’ils ont au moins l’instinct animal pour savoir quand arrêter. Il y aurait moins de sang verser, » déclara Draghwood.

« Comme on s’y attendait de vous, pour faire preuve de bonté et de compassion envers l’ennemi, aussi petit soit-il, » déclara l’adjudant.

« Vous devez vous en souvenir : ce n’est pas une bataille entre humains. On nous a ordonné d’exterminer la vermine. Ce que je veux dire, c’est que cela pousserait n’importe qui à faire preuve d’un peu de gentillesse. » Draghwood leva les yeux. « Je vais faire ça vite et sans douleur. Je peux au moins en faire autant pour eux. »

***

Partie 3

« — Juste à l’heure. » Après que Wein se soit assis sur sa chaise au conseil de guerre, ce furent les premiers mots qu’il prononça. À l’intérieur de la tente se trouvaient les commandants. Raklum et Hagal étaient présents. Il n’y avait pas de troubles parmi eux, et tout le monde savait qu’il ne bluffait pas.

« Cela valait la peine d’organiser tout cela à l’intérieur de leur palais royal. Il ne fait aucun doute que l’ennemi cherche un combat rapide, » déclara Wein.

« Ils espèrent nous dominer avec une grande force pour que nous n’ayons d’autre choix que de nous échapper. Si nous ne le faisons pas, ils prendront la mine en une fois. Est-ce que c’est ça ? »

« Ouais. Comme ça, nous avons au moins une chance, » déclara Wein.

Le pire scénario serait de se faire prendre dans une bataille d’attrition où l’armée Natra serait forcée d’épuiser son endurance limitée. Si c’était ce que les Marden voulaient faire, ils auraient préparé quelques milliers de soldats pour surveiller la mine et couper le commerce et l’approvisionnement de Natra — au lieu d’envoyer une armée massive.

Cela aurait été efficace, vu que les régions environnantes étaient toujours sous le contrôle de Marden, et que Wein était dans un endroit semi-isolé. Il ne serait pas facile de maintenir la force de ses troupes et de continuer à protéger la mine si elle ne pouvait pas se réapprovisionner. Si les choses s’éternisaient, on les pousserait dans un coin, et le royaume de Natra serait le premier à lever un drapeau blanc.

Mais Marden n’avait pas fait ça. Ils étaient trop préoccupés par la mine d’or, la bouée de sauvetage de leur nation. Ils ne supportaient pas qu’on leur enlève ça une seconde de plus.

« Il n’y a aucun doute qu’ils ont vraiment lutté pour rassembler 30 000 soldats. Leur armée utilisera une tonne de ressources et de fournitures dès le premier jour, et ils seront certainement à court de gardes le long des frontières du pays. Dans ce cas, ils ne pourront pas continuer très longtemps. Je dirais qu’ils dureront probablement environ un mois, » déclara Wein.

Il en était arrivé à cette conclusion après avoir compilé les informations que ses espions avaient recueillies. C’était très précis.

S’ils résistaient contre Marden pendant un mois et les forçaient à se retirer, Natra serait récompensée par une confiance renouvelée, et Marden pourrait se rendre compte qu’ils n’allaient pas tomber si facilement.

J’aurai peut-être une deuxième chance de me réconcilier… !

Il n’échouerait pas cette fois. Alors qu’il portait cette erreur avec lui, Wein avait annoncé. « Allons-y, tout le monde, ce sera un mois difficile. »

***

Marden avait fait le premier pas. Cela allait sans dire.

Il y avait trois chemins dans les montagnes menant à la mine, et les soldats de Marden se précipitèrent sur chacun d’eux simultanément. Bien sûr, les forces de Natra les attendaient à chaque chemin, et le bruit aigu des combats résonnait dans toute la région.

« En avant ! Rampez sur vos camarades morts s’il le faut ! Continuez d’avancer ! »

« Arrêtez-les ! Faites-les sortir du chemin ! »

De part et d’autre, les cris de colère des soldats et les aboiements des commandements volaient dans toutes les directions. Le champ de bataille était submergé de chaleur et de passion. Mais ce n’était que le début. La détermination à gagner avait refait surface des deux côtés.

« Oh, on dirait qu’après tout, Natra a de la volonté, » déclara le général ennemi.

« Ha-ha-ha-ha, un contact avec la mort peut rendre n’importe qui frénétique. »

« Voir combien de temps ils peuvent tenir le rythme devrait être amusant, » déclara Draghwood.

Dans une tournure inattendue des événements, les commandants de Marden avaient découvert que leur ennemi ne se laisserait pas abattre facilement dès le début de la bataille. En observant leurs adversaires, ils étaient restés parfaitement calmes. La force de l’ennemi n’était que temporaire. En outre, leur propre force militaire avait rendu évident qu’il n’y avait aucune raison de s’inquiéter.

En moins de quelques heures, nous devrions pouvoir prendre la troisième station de la montagne…

Dans le palais royal, Draghwood avait fait la ferme promesse que Natra tomberait dans la semaine. À ce rythme, ce serait probablement moins de la moitié de ce temps. Alors qu’il songeait à leur retour triomphal dans un avenir proche, il avait fait apparaître un petit sourire. Puis, comme prévu, ses soldats avaient commencé à s’adapter à la bataille. Un changement de flux se produisit.

Cependant, les choses avaient mal tourné.

« … Qu’est-ce que c’est ? » demanda Draghwood.

Les forces de Marden étaient repoussées.

*

« Qu’est-ce qui se passe… ? » demanda Pelynt.

En jetant un coup d’œil en bas du sommet de la montagne, Pelynt était déconcerté lorsqu’il avait vu la scène ci-dessous.

Comme c’était la guerre et que les habitants de la mine étaient des civils, beaucoup d’entre eux s’étaient réfugiés à Natra. Ceux qui avaient choisi de rester avaient été enrôlés comme soldats. Malgré cela, ils n’avaient pratiquement aucune formation et travaillaient principalement comme ingénieurs militaires.

Pelynt était resté pour continuer à agir en tant que médiateur et se tenait maintenant au milieu d’une zone de guerre. Son cœur tourbillonnait avec des sentiments d’anxiété et de doute en lui. L’ennemi avait trente mille soldats. Trente mille. Après avoir entendu ces chiffres, Pelynt s’était préparé à la mort. Le retour de Marden sous la domination de Marden ne lui laisserait plus que quelques années de vie de toute façon. Tomber sur le champ de bataille pour rembourser Son Altesse ne serait pas si mal : c’était sa façon de penser quand il avait choisi de rester.

« Pourquoi avons-nous l’avantage… ? » se demanda-t-il à haute voix.

L’état de la bataille dépassait ses attentes. L’un après l’autre, les soldats de Natra s’avançaient en repoussant les hommes de Marden sur le chemin de la montagne et en bloquant leur chemin.

Tandis qu’il regardait en bas dans la confusion, il entendit une voix derrière lui. « Il y a un certain nombre de raisons. »

Surpris, Pelynt se retourna rapidement avec surprise. « Votre Altesse !? »

« Détendez-vous. Ce n’est pas nécessaire. » Wein tendit la main pour empêcher Pelynt de s’agenouiller alors qu’il s’approchait pour se tenir à ses côtés.

« Tout d’abord, leurs hommes doivent s’être entraînés séparément. Regardez l’arrière de l’armée de Marden. Il y a un groupe blanchâtre là-bas, non ? » demanda Wein.

« O-Oui. Et c’est quoi… ? » demanda Pelynt.

« Ce sont les forces d’élite de leur commandant Draghwood. Ils ont l’air blancs à cause de la lumière qui se reflète sur leur armure. Et qu’en est-il des soldats de Marden au pied de la montagne ? » demanda Wein.

« … Ils ne sont pas très bien équipés, » répondit Pelynt.

« Exactement. » Il hocha la tête. « Le plus gros de leur armée est composé de fermiers, payés pour combattre. Draghwood est trop avare pour utiliser ses élites et il a envoyé les soldats non entraînés en premier au combat. Mais nos troupes ont été entraînées selon les normes de l’Empire, et nous sommes fiers et confiants après les avoir battues la dernière fois. On n’est pas des nuls, » il s’était moqué de la situation. « De plus, à cette période de l’année, il y a un fort courant d’air qui souffle du sommet au pied de la montagne. Grâce à cela, nos flèches peuvent capter le vent et atteindre profondément le cœur de l’ennemi. De l’autre côté, leurs flèches s’écrasent à mi-chemin. Nous avons également placé des gardes dans les angles morts et installé un certain nombre de tranchées pour affaiblir l’attaque ennemie — mais le plus important est ce terrain sur lequel nous combattons. »

« Le terrain ? » demanda Pelynt.

« Cinq mille contre trente mille. Les chiffres sont effrayants d’un coup d’œil, mais jetez un coup d’œil. Combien pensez-vous qu’il y en a qui se battent en ce moment ? » demanda Wein.

En entendant cela, une prise de conscience avait frappé Pelynt. Il y avait trente mille soldats ennemis, mais en réalité, la grande majorité d’entre eux tournoyaient autour d’eux sans rien faire de particulier. Il n’y avait que quelques centaines de personnes qui se battaient.

« Les sentiers de montagne ne sont pas très larges. Il n’y a aucun moyen pour eux de déployer des milliers de soldats. En conséquence, tout cela est passé de cinq mille contre trente mille à quelques centaines de chaque côté, chacun d’entre eux éliminant l’autre. Ça ne vous vient pas à l’esprit, Pelynt ? Les autres ne sont qu’une bande de pique-assiette, alors qu’ils reçoivent des repas sans travail en retour., » déclara Wein.

« Je vois… C’est pour ça que les mineurs se sont soudainement enfoncés dans la montagne. Je suppose que c’était pour créer une plus grande inclinaison pour empêcher les Marden d’avancer en grand nombre, non ? » demanda Pelynt.

« Exactement. Ce n’est pas si mal si vous êtes agile et non chargé par une arme, mais essayer de monter une pente avec des épées et des lances est un enfer. Même si vous arrivez après vous être fatigué, nos soldats vous attendent au sommet. Ils n’ont pas d’autre choix que d’utiliser les routes désignées, » expliqua Wein.

« Cependant, avec tout le respect que je vous dois, et si les Marden fabriquaient leur propre chemin… ? » demanda Pelynt.

« Nous n’aurons pas à nous soucier de cela pendant un moment, » déclara Wein en secouant la tête. « Ils auraient probablement envisagé de faire de nouveaux chemins s’il n’y avait pas de routes du tout, ou si elles étaient plus étroites et moins nombreuses. Mais il y en a trois au choix, et il n’est pas impossible de se battre sur elles. Fabriquer leur propre voie prendrait du temps et nécessiterait les bons outils. » Wein parlait en souriant. « Ils ne sont pas prêts à effectuer du travail supplémentaire. Il est plus facile d’utiliser les chemins tels qu’ils sont — et ils aiment les choses qui sont faciles. À ce stade, ils pensent qu’ils peuvent compter sur la force brute. Mon plan est de leur faire croire ça. »

« … » Enfin, Pelynt avait compris la vérité.

À moins que ce garçon ne soit tout simplement trop gentil, il ne s’était pas battu pour mourir d’une mort honorable pour son peuple. Au fond de l’esprit de Wein, il y avait un monde que lui seul pouvait voir, et il savait avec certitude qu’il y avait un chemin vers la victoire.

« On en reparlera plus tard. Comment avance l’autre affaire, Pelynt ? » demanda Wein.

« Ah… Oui, monsieur ! La construction est terminée et prête à démarrer à tout moment, » déclara Pelynt.

« Bon travail, » déclara Wein.

Les yeux de Wein se fixaient sur un seul point. Le quartier général de Marden. Leur commandant, Draghwood, était probablement là.

« Ces petites surprises devraient leur arracher les cheveux en ce moment, mais… Je vais le garder dans la paume de ma main un peu plus longtemps, » déclara Wein.

***

Partie 4

« Comment une telle idiotie est-elle possible ? » La voix en colère de Draghwood résonnait à l’intérieur de la tente. Les autres commandants avaient baissé la tête et s’étaient tus. Comme s’ils essayaient d’échapper au poids de sa rage, ils avaient tous revêtu un visage aussi stoïque qu’ils pouvaient le faire.

« C’est trente mille contre cinq mille… ! Comment pouvez-vous ne pas prendre le contrôle d’une montagne ? » s’écria Draghwood.

Trois jours s’étaient écoulés depuis le début de la bataille. Et Marden n’avait absolument rien obtenu pendant ce temps.

Leurs investigations avaient montré que l’armée du royaume de Natra avait placé sa garde principale à la première, deuxième et troisième station : les points critiques. De plus, ils avaient une grande réserve de fournitures cachées à l’intérieur de la mine et un système qui leur permettait de réapprovisionner la ligne de front grâce à une série de points de contrôle pour pouvoir continuer à combattre.

Ce fut aussi un champ de bataille difficile : des tranchées avaient été construites devant chaque jonction, et la terre supplémentaire avait été utilisée pour former un mur raide. Sans compter que les soldats en patrouille étaient les manifestations physiques du pouvoir et de la puissance. Ils avaient intelligemment travaillé ensemble pour repousser les soldats de Marden qui tentaient de grimper et avaient rapidement remplacé les soldats fatigués et blessés par des renforts frais.

Le manque de préparation de Marden s’était manifesté. En un sens, l’armée de Natra avait transformé toute la montagne en une forteresse, tandis que ses hommes avaient erré sur le champ de bataille avec du matériel adapté aux combats sur terrain plat — et non aux assauts des châteaux.

Ils avaient, bien sûr, vérifié les nouvelles voies et les lacunes dans la stratégie de défense de leur adversaire, mais aucun des résultats n’avait mené à quoi que ce soit. Ils étaient coincés dans cette situation difficile. Même leurs ressources considérables continuaient de diminuer, et l’assaut prolongé et infructueux nuisait au moral des soldats.

« Ces fichus barbares sauvages… ! » Le ressentiment de Draghwood refusait de se calmer. Des formes de vie moins nombreuses et inférieures avaient sauté sur lui et l’avaient mené par le nez. Il couvrit son orgueil meurtri par une rage à l’extérieur.

Un messager était arrivé en bondissant dans la tente.

« Toutes mes excuses ! » s’écria le messager.

« Qu’est-ce qu’il y a !? » aboya Draghwood. « Ne voyez-vous pas qu’on est au milieu d’un conseil de guerre ? »

Face à ce regard mortel, le messager trembla pendant qu’il parlait. « Toutes mes excuses. J’ai un rapport important des soldats qui ont été envoyés en éclaireur dans la zone… »

« Eh bien ? » demanda Draghwood.

« Monsieur… La vérité, c’est qu’ils ont découvert de vieux tunnels menant peut-être à l’intérieur de la mine, » déclara le messager.

« Quoi !? » s’écria Draghwood.

Une petite agitation s’était déchaînée parmi les commandants.

« J’ai besoin de détails. Où est-ce que c’est !? » demanda Draghwood.

« Apportez une carte de la région autour de la mine ! » demanda un commandant.

Ils se dépêchèrent d’étaler la carte à l’intérieur de la tente. La mine d’or était au centre et la crête de la montagne encerclait autour d’elle. Le messager avait montré du doigt la zone.

« Ils ont découvert des tunnels près de cette partie de la crête, et quand ils ont enquêté sur l’intérieur, cela semblait clairement artificiel, » déclara le messager.

« Vous voulez dire que la grotte elle-même est naturelle ? » demanda Draghwood.

« Oui, mais prenez-le avec précaution : C’est un rapport de quelques soldats. Mais en se basant sur leurs découvertes, ils se demandent si ceux qui l’ont creusé ont abandonné en arrivant à la grotte, » déclara le messager.

« Ont-ils confirmé où cela mène ? » demanda Draghwood.

« Ça semble long, mais il n’y a pas encore eu de confirmation. Ils voulaient d’abord vous en parler, » répondit le messager.

Le messager avait terminé son rapport et les commandants s’étaient regardés. Au milieu de leur situation difficile, ils avaient trouvé un nouveau chemin qui les menait droit au cœur de leur ennemi. Chacun d’entre eux savait qu’il se trouvait à un carrefour vital et qu’il devait aborder son prochain coup avec prudence.

« Général Draghwood, enquêtons dès que possible. Si les tunnels mènent à l’intérieur de la mine, nous pouvons instantanément changer le cours de cette guerre. »

« Je détesterais perdre mon temps à travailler sur quelque chose d’aussi fastidieux qu’une enquête. Envoyons deux mille hommes ? Heureusement — eh, ce n’est peut-être pas le bon mot — nous avons beaucoup de soldats qui ne font rien. Si c’est un passage qui ne mène nulle part, nous pouvons facilement les rappeler. »

« Ça ne va-t-il pas les alerter ? Je veux dire, nous pourrions enfin avoir la chance de lancer une attaque-surprise, » suggéra un autre officier.

Les commandants avaient continué à échanger des opinions et des stratégies pendant que Draghwood écoutait en silence.

« D’accord, » marmonna-t-il enfin. « Je sais ce qu’il faut faire. »

 

***

Cela faisait une semaine qu’ils avaient commencé à se battre.

Une fatigue générale régnait sur le champ de bataille. Les hommes de Marden n’avaient pas réussi à percer les défenses et les soldats de Natra n’avaient pas pu quitter leur mine fortifiée. Les combats au corps à corps ayant atteint leur point culminant le troisième jour, l’immobilisme devenait rapidement une lutte acharnée.

Cette journée s’était terminée par des affrontements sporadiques près des sentiers. Les deux armées avaient commencé à monter le camp et s’étaient endormies pendant que quelques-uns veillaient.

Tard dans la nuit, il y avait eu du mouvement dans la grotte, entourée d’arbres et à l’abri des regards. Couplée à d’épais nuages qui voilaient la lune, la nuit était sombre et menaçante. L’intérieur de la grotte était aussi noir que si l’obscurité avait été brassée et bouillie, et cela crachait une noirceur d’encre. Une silhouette d’ébène suintait de son entrée.

Pas qu’un seul. Deux, trois, et plus suivirent sans bruit. Puis, en un clin d’œil, le nombre était passé à des douzaines d’autres.

« — Allumez les torches ! »

La grotte avait été inondée de lumière, éclairant un large groupe de quelques dizaines de Natra qui veillaient, et plus d’une centaine de soldats Marden portant leurs lumières brûlantes en formation.

« C’est un piège ! Retraite ! » cria une personne du petit groupe.

« Poursuivez-les ! N’en laissez pas un seul s’échapper ! » cria le groupe impénétrable. Les deux groupes commencèrent à se déplacer simultanément dans un théâtre de chasse et de proie élaboré.

C’est exactement ce que le général Draghwood avait prédit !

Le commandant responsable de ça, Anglyru, s’était joint à cette poursuite dramatique en souriant de satisfaction.

Le troisième jour de la bataille, Draghwood, en découvrant les tunnels, avait dit : « Tout d’abord, nous ne savons pas si les tunnels mènent vraiment à un endroit utile à l’intérieur de la mine. Mais si c’est le cas, il n’y a aucune chance que Natra ne le sache pas, n’est-ce pas ? »

« … Vous avez tout à fait raison. »

Bien sûr, Natra aurait enquêté à l’intérieur de la mine d’or dès qu’ils l’avaient trouvée, puisqu’ils avaient aussi accès aux mineurs et à leurs connaissances. En fait, il aurait été étrange qu’ils ne le remarquent pas.

« Dans ce cas, Natra a deux solutions : soit le détruire pour empêcher les forces extérieures de s’infiltrer dans leur base principale, soit l’utiliser. À mon avis, c’est ce dernier cas, » déclara Draghwood.

« Pourquoi ? »

« Eh bien, voyez-vous, les tunnels peuvent être utilisés comme voie d’évacuation d’urgence et pour envoyer des soldats pour lancer une attaque surprise. Une fois qu’ils réaliseront que nous avons trouvé leurs tunnels, ils peuvent essayer de les enterrer, mais s’ils sont inconscients, cela nous donnera un atout dans notre manche, » déclara Draghwood.

« Comment devrions-nous nous y prendre ? Devrions-nous envoyer des soldats et nous précipiter à l’intérieur ? »

« Non. Il vaudrait mieux piéger ces bêtes, » répliqua Draghwood, faisant un sourire tordu.

En vérité, il avait été profondément humilié par ces barbares et leur contre-attaque efficace. En piégeant les soldats de Natra, il savait qu’il guérirait sa fierté blessée.

En fait, les autres commandants voulaient plus ou moins aller de l’avant avec ce plan, alors personne n’avait fait remarquer qu’il n’avait pas vraiment les idées claires.

« Pour l’instant, nous allons continuer la bataille et les forcer à une impasse, » déclara Draghwood.

« Êtes-vous sûr, monsieur ? »

« C’est très bien ainsi. Si nous entrons dans une impasse, ces voyous verront leur chance et provoqueront des ennuis. Et si les tunnels se connectent vraiment à l’intérieur, il y a de bonnes chances qu’ils utilisent la grotte pour le faire… Anglyru ! » déclara Draghwood.

« Oui, monsieur ! » Anglyru s’inclina rapidement.

« Vous devez conduire 500 hommes au périmètre de la grotte et guetter. À partir de maintenant ! Quand ces types sortent de la grotte en rampant, vous les tuez et vous entrez en trombe pour finir le travail, » avait-il ordonné. « Ils ont peut-être l’avantage maintenant puisqu’ils utilisent les sentiers de montagne pour nous repousser. Mais ils ne représentent aucune menace sur un terrain plat. En plus, c’est une si petite armée que perdre même quelques dizaines d’hommes est un coup fatal. »

« S’il vous plaît, laissez-moi m’en occuper ! Je vais écraser ces chiens pathétiques et les jeter dans la boue ! » déclara Anglyru.

Ces ordres étaient la raison pour laquelle Anglyru s’était caché à l’extérieur de la grotte. Quatre nuits s’étaient écoulées, et maintenant il courait après le lot de fuyards, tout comme prévu.

« Allez ! Allez ! Ne les laissez pas s’échapper ! » il avait aboyé alors qu’il courait dans la grotte, torche dans une main.

Au moins, il savait que les tunnels étaient reliés à la mine d’or. Ça, c’était certain. Quand ils atteindront le centre, lui et ses hommes se précipiteront et se déchaîneront contre l’armée ennemie, et la première victoire de cette guerre serait la sienne.

Ils sont rapides quand il faut courir, pensa-t-il avec mépris et admiration.

Dès qu’ils étaient sortis de la grotte du côté d’Anglyru, il pensait qu’il les avait pris au dépourvu. Mais ils s’étaient retournés presque immédiatement et s’étaient précipités dans la grotte sans une seule victime.

Des bêtes. La bonne chose à faire est de désigner quelques soldats pour gagner suffisamment de temps pour que quelqu’un avertisse les autres du danger qui les attend. Mais je suppose que fuir pour sa propre vie est l’instinct de la nature quand il s’agit de ces animaux.

La vitesse de l’ennemi était tout aussi animale. Même s’il n’y avait guère assez de lumière pour voir quoi que ce soit, ils s’enfonçaient de plus en plus profondément dans la grotte sans trébucher une seule fois.

— Hmph. C’est…

Devant les yeux d’Anglyru se trouvait un tunnel à l’arrière de la grotte noire de jais, dont la périphérie était éclairée par des feux de joie. Il avait surpris les soldats de Natra se précipitant à l’intérieur du chemin rocailleux.

« Ils sont descendus par là ! Poursuivez-les ! » Anglyru s’exclama, légèrement essoufflé.

Non pas que sa condition physique valait la peine d’être notée. Après tout, il courait à toute vitesse en armure et il portait une épée, et autour de lui, les soldats avaient commencé à avoir les mêmes problèmes.

… Hein ? pensa-t-il en commençant, en arrivant à l’entrée du tunnel. Et l’ennemi ?

Bien sûr, Anglyru et ses soldats étaient entièrement équipés. Pourquoi ne le seraient-ils pas ? Ils venaient se battre. Mais qu’en est-il de Natra ?

… Rien. Rien. Ils n’ont rien sur eux.

Les Marden les avaient poursuivis dans le tunnel. Après tout, c’était les ordres. C’est pour ça qu’ils étaient venus. Attends un peu. Attends. Il y a quelque chose qui cloche. Alors qu’ils s’empressaient de les suivre, une alarme s’était déclenchée dans sa tête.

Leur ennemi n’avait ni armes ni armure, et bien qu’ils auraient dû être pris au dépourvu, ils avaient réussi à s’échapper. De plus, cela avait été visible pendant toute la poursuite, même s’ils auraient dû être en mesure de s’éloigner rapidement les forces de Marden parce qu’ils étaient plus légers de plusieurs dizaines de kilos.

Non, c’est impossible.

Ils avaient continué la fuite, et ils avaient regardé en arrière. Une dizaine de soldats les avaient suivis. C’était un tunnel extrêmement étroit. Il était trop tard pour s’arrêter ou faire demi-tour.

Est-ce que je viens d’être attiré dans un — ?

Dans l’instant qui suivit, un coup de tonnerre retentit dans sa tête, et la conscience d’Anglyru tomba dans les ténèbres.

***

Partie 5

« Vous me dites qu’ils ont échoué ? » demanda Draghwood.

Le rapport du messager avait vidé le visage de Draghwood de toutes ses couleurs.

« Oui… Ils ont suivi les ordres d’attendre à l’extérieur de la grotte. Lorsque quelques dizaines de soldats de Natra en sortirent, ils suivirent l’ordre du capitaine Anglyru de poursuivre la fuite dans les tunnels intérieurs, mais… »

« Mais quoi ? Crache le morceau ! » s’écria Draghwood.

« … il s’est effondré. Le tunnel leur est tombé dessus : Le capitaine Anglyru et une centaine d’autres ont été écrasés sur le coup, » annonça le messager.

« … » Les lèvres de Draghwood tremblaient. Le bol en bois qu’il tenait dans la main s’était brisé en mille morceaux. « VOUS ÊTES —, DES PORCS, DES BÊTES, DE STUPIDES IDIOTS ! »

Incapable de contenir sa rage plus longtemps, il avait attrapé la chaise et l’avait frappée avec ses poings. « COMMENT CES CHIENS GALEUX ET PAÏENS OSENT-ILS ME RIDICULISER… ! »

« Général, essayez de vous calmer. »

« Oui, oui, » tenta d’apaiser un commandant. « Nous comprenons que perdre Anglyru est énorme. Mais nous n’avons perdu que cent soldats. Pas plus de cent hommes sur des milliers. »

Il avait raison sur ce point. Même avec tous les morts et les blessés depuis le début de la guerre, ils avaient encore beaucoup de soldats — plus de vingt mille. Cent hommes ne feraient pas une grande différence.

« Ces Natra sont sans doute en train de se lancer dans un banquet de victoire, mais cette supposée “victoire” n’est rien de plus qu’un malentendu. Nous sommes les vrais gagnants : nos hommes ont fermé leur voie d’évasion. »

Les entendre bavarder encore et encore avait aidé Draghwood à retrouver son sang-froid. Il avait poussé un grand soupir et avait pris la chaise tombée au sol.

« … Vous savez quoi ? Vous avez raison. Cent personnes. Il n’y en a que cent, » déclara Draghwood en se tournant vers le messager. « Est-il possible de réparer l’effondrement ? »

« D’après les rapports, ça prendrait un ou deux mois, » répondit le messager.

« C’est comme si c’était une impasse dans cette bataille…, » conclut le général brusquement, regardant au-dessus des tentes et observant le sommet au-delà d’elles. « Amusez-vous bien, sauvages. Cette petite blessure n’a eu aucun effet sur nous… ! »

 

***

« Pour être honnête, ça les affecte beaucoup, » Wein riait avec désinvolture dans une tente au sommet de la montagne.

« Vraiment ? Même si nous n’en avons pris que cent sur trente mille ? » Ninym l’interrogea.

Les deux individus étaient seuls, donc ils n’avaient pas pris la peine de masquer les mots.

« Tu as raison de dire que nous avons à peine réussi à endommager leurs troupes. Nous les avons attirés aussi loin que possible pour les piéger, mais le tunnel était très étroit. Même si les mineurs ont fait un travail impressionnant pour déclencher le piège, on ne peut pas s’attendre à beaucoup plus. Mais notre cible n’était pas les soldats, » déclara Wein.

Elle avait incliné la tête. « Alors qui ? »

Il tapota légèrement sa poitrine avec son pouce. « Le cœur des chefs qui contrôlent l’armée. C’est ce que j’essayais de comprendre. »

À ce moment-là, elle s’était souvenue de quelque chose. « Est-ce la raison pourquoi tu m’as demandée de faire des recherches si détaillées sur leur commandant suprême. »

« Ouaip. Bref, Draghwood fait partie de l’élite de Stella et suit avec dévouement les enseignements de Levetia, ce qui signifie essentiellement qu’il nous voit comme un groupe hétéroclite de barbares, » répondit Wein.

« … Il a dû être très stressé, car il n’a pas pu progresser dans cette bataille contre nous, des sauvages, » déclara Ninym.

« C’est à ce moment-là que l’information sur les tunnels a flotté vers lui comme un canot de sauvetage. Une chance de guérison. Mais Draghwood est devenu trop gourmand, insatisfait de n’envoyer que des soldats. Il n’avait qu’à tendre un piège et à nous poursuivre pour prouver qu’il valait mieux que certaines bêtes, » déclara Wein.

« Et a souffert encore plus d’humiliation à la suite de cela, » déclara Ninym.

« Exactement, » Wein regarda la carte, où il y avait une ligne nette de pions symbolisant l’ennemi. Il y avait beaucoup moins de pièces autour de la mine. « Je n’ai aucun moyen de vaincre une armée de trente mille hommes avec seulement cinq mille hommes, » avait-il admis. « Mais je peux aller chercher les commandants derrière eux. »

Ses doigts s’agrippaient à la pièce placée le plus loin de là, le quartier général de l’ennemi.

« Quand le cœur souffre en raison de plaies fraîches, cela peut entraver le processus de prise de décision. Plus nous blesserons Draghwood, plus les mouvements de leur armée s’émousseront. Il trébuchera exactement comme nous l’espérons, » déclara Wein.

Regardant son maître jouer avec un pion, Ninym haussa les épaules. « J’ai toujours pensé ça, Wein, mais tu as vraiment une personnalité affreuse. »

 

 

Il souriait. « Je prends ça comme un compliment. »

***

« Chargez ! Avancez ! »

« Aujourd’hui, c’est le jour où nous démolissons leur base ! »

« YEAAAAAAAAAAAAAH ! »

Les forces de Marden allèrent plus loin dans leur agression, attaquant leur ennemi avec plus de ferveur qu’auparavant, comme pour compenser leurs pertes.

Leur stratégie était de continuer à faire pression en nombre — simple, mais difficile à combattre. Même les soldats de Natra commençaient à ressentir les pertes après avoir repoussé leur ennemi à maintes reprises, pour ensuite se retrouver face à d’autres soldats.

Au fil des jours, les forces de Natra avaient détruit leurs propres positions près de la première station sur les sentiers de montagne, comme pour dire qu’elles ne pouvaient plus le supporter. Ils avaient ensuite retiré leurs lignes plus haut sur la colline.

En entendant cette annonce, le froncement perpétuel des sourcils de Draghwood s’était transformé en un sourire, et les soldats de Marden avaient finalement eu l’impression qu’ils avançaient. L’information s’était répandue dans toute l’armée.

— Mais ce moment n’avait pas échappé à l’attention de Wein.

 

***

« Raklum, » déclara Wein.

« Monsieur, » répondit Raklum.

Au clair de lune, Wein et Raklum se tenaient à côté l’un de l’autre au sommet. Sous eux se trouvait l’armée de Marden endormie. Une équipe de nuit était de garde, mais il était facile de dire qu’ils étaient négligents. C’était compréhensible. Les Marden avaient trouvé la force dans leur nombre, et bien que leurs hommes aient attaqué la nuit, il n’y avait pas eu de représailles de la part de Natra jusqu’ici. De plus, ils venaient de prendre le dessus ce soir, ce qui les mettait de bonne humeur. Une armée composée principalement d’agriculteurs n’avait pas pu s’empêcher de baisser la garde.

Pour cette raison, Wein avait dit à Raklum. « Soyez tape-à-l’œil, mais ne jouez pas comme vous l’avez fait dans le désert de Polta. »

« Laissez-moi m’en occuper. » Raklum acquiesça d’un signe de tête quand il sauta sur son cheval.

Les chevaux avaient été amenés au sommet au préalable, et une trentaine de cavaliers attendaient majestueusement derrière Raklum, prêts à partir.

« Eh bien, commençons — à toutes les unités, en avant ! » déclara Raklum.

Sur son ordre, les trente chevaux galopèrent simultanément vers le bas de la montagne escarpée jusqu’à la tombée de la nuit.

 

***

Les cavaliers descendraient la montagne à cheval, incendiant autant de tentes ennemies qu’ils le pouvaient, se déplaçant continuellement d’un endroit à l’autre afin de ne pas se faire prendre.

C’était les seuls ordres que Wein avait donnés au groupe de Raklum. Mais ils avaient obtenu des informations approfondies sur leur ennemi afin d’y parvenir.

« Pour l’instant, je vais vous dire ce que j’ai observé dans les mouvements de l’ennemi cette semaine, » déclara Wein.

Wein avait parlé des dortoirs des unités en basse altitude — ces structures étaient leurs cibles. Il avait longuement discuté de la façon de répandre le feu en fonction de la direction prévue du vent. Il avait désigné des soldats pour cette attaque, leur route à suivre pour avancer et les voies d’évacuation possibles.

En le regardant étaler la carte, placer les pions et parler dans les moindres détails de l’attaque, Raklum avait été incapable de cacher son admiration.

Il s’agissait d’informations que n’importe qui aurait pu recueillir s’il avait pris le temps d’enquêter sur l’armée de Marden. Mais combien de personnes pourraient réussir une telle chose ?

En plus de ce plan, Wein leur avait fait s’entraîner à descendre la montagne à cheval avant la guerre. Ainsi, depuis longtemps, il préparait ce plan dans sa tête.

« C’est le plan. Des questions ? » demanda Wein.

Bien sûr, il n’y en avait pas eu.

Ce qu’ils avaient, c’était la confiance que ce plan fonctionnerait.

— Et ils étaient là.

Les trente cavaliers galopèrent devant la confusion et le chaos qui se répandirent parmi les Marden lorsque les flammes commencèrent à les engloutir.

« Qu’est-ce qui se passe, bon sang !? » « Réveillez tout le monde pour éteindre les flammes ! Ça se propage ! » « C’est la cavalerie ! Je les ai vus allumer le feu ! » « Où sont-ils ! Où sont-ils ? » « Où sont-ils allés !? »

Des rugissements et des cris frénétiques sortaient de leurs bouches. Mais il ne s’était rien passé de plus. Le temps que les forces de Marden se remettent de leur état de choc et reprennent leurs arcs et leurs épées, leur ennemi était déjà parti depuis longtemps, faisant voler la poussière dans leur sillage.

« Ils sont vraiment tombés dans le panneau, hein, Commandant ? On se sent presque mal d’avoir ri ! »

Raklum écoutait les voix excitées qui clamaient derrière lui. Il n’y avait aucun doute que ce fut un succès. L’unité s’était précipitée en bas de la montagne avant que les soldats endormis n’aient eu l’occasion de réagir. Personne n’avait pu les empêcher de répandre le feu.

« Ha-haha ! Regarde ces imbéciles de Marden. Ils courent partout sans même une arme. »

« Leur stupidité est une bénédiction. Grâce à cela, nous avons pu passer à travers. »

Avec un travail bien fait, le visage du soldat se détend. Mais contrairement aux autres, Raklum était tendu. Si l’armée de Marden était un océan, son équipe de cavaliers créait une marée haute, grâce à la connaissance approfondie qu’avait Wein de ses conditions côtières. Mais à mesure que ses hommes avançaient, il craignait qu’ils ne modifient le courant et ne créent une toute nouvelle série de grosses vagues déferlantes.

Sur une mer de trente mille hommes, un groupe de trente soldats n’était rien de plus qu’un caillou. S’ils avaient mal interprété la direction du courant, le petit détachement de Natra risquait d’être réduit en poussière en un instant.

Mais c’est pourquoi Wein avait choisi Raklum comme capitaine.

« À gauche ! » hurla-t-il, et la cavalerie fit simultanément un virage difficile.

Alors qu’ils tournaient leur regard vers la colline devant eux, ils se rendirent compte que le chaos initial s’était apaisé et que plus d’une centaine de soldats de Marden s’étaient rassemblés en formation.

Si les hommes à cheval s’étaient jetés dans la mêlée, leurs mouvements auraient été arrêtés.

« C’est bien notre commandant Raklum. Son nez est aiguisé. »

« Je refuse de ruiner le plan de Son Altesse avec insouciance, » répondit-il froidement. « … C’est presque l’heure, » expira-t-il alors qu’un étrange grondement atteignait le sol en dessous d’eux.

« Très bien ! À toutes les unités, en formation d’évacuation ! » déclara Raklum.

Les chevaux avaient leurs propres limites physiques. Après avoir déployé toute leur énergie pour faire des ravages sur les Marden, la cavalerie devait sortir de là avant qu’il ne devienne impossible pour les chevaux de se déplacer correctement. Ce bruit tonitruant était leur signal. Pour être exact, c’était plus qu’un simple signal. C’était un autre plan en cours d’exécution, pas du tout lié au groupe de Raklum.

« Ne sortez pas de la formation ! Nous devons arriver au pied de la montagne en une seule fois ! » ordonna Raklum.

« Bien reçu ! »

Raklum et ses hommes tournèrent de manière parfaitement synchronisée leurs rênes vers la mine.

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