Le manuel du prince génial pour sortir une nation de l’endettement – Tome 7

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Chapitre 1 : Hé, que diriez-vous de contacter la capitale impériale ?

Grantsrale. La capitale impériale de l’Empire d’Earthworld.

Située juste à côté du lac Veijyu, la plus grande étendue d’eau du continent se trouvait la ville qui servait de capitale, symbole d’Earthworld, connue pour avoir unifié le continent oriental.

L’Empire avait conquis d’autres pays, faisant de lui un creuset de peuples et de cultures. La capitale en était un parfait exemple : diversifié en races et en langues, mal assortie en architecture. C’était une ville animée, rien n’était poli.

Ceux qui venaient de l’Ouest pourraient grimacer devant ce paysage urbain sans grâce, étant donné qu’ils étaient profondément enracinés dans la tradition. Cependant, ceux qui avaient un peu de recul ne pouvaient s’empêcher de trembler de peur.

L’Empire était sur la voie de l’expansion de son territoire depuis quelques décennies seulement. Et il était loin d’en avoir fini, bien qu’il ait déjà unifié le continent oriental. En d’autres termes, l’Empire pourrait un jour frapper à nouveau.

Earthworld, le souverain de l’Est, était un dragon insatiable, en pleine croissance…

 

 

 

+++

Dans un coin de la capitale se trouvait un petit restaurant appelé Quintet. À l’écart de la route principale, cette échoppe jouissait d’une bonne réputation auprès des habitants.

La capitale était le cœur de l’Empire. Elle attirait des citoyens de tous les pays. Diriger un commerce là-bas n’était pas une mince affaire. Si le propriétaire du Quintet parvenait à maintenir le restaurant à flot dans ce monde où l’on se nourrit de tout, cela en disait long sur ses compétences en cuisine.

Quintet était occupé comme toujours — mais pas exactement de la manière habituelle. Le deuxième étage avait été fermé au public, réservé pour la journée.

« Quelqu’un d’important ici, propriétaire ? » demande l’un des clients.

« En gros oui. Alors, comportez-vous bien, » répondit-il, sans chercher à être inutilement poli.

« Allez. Tu ne pourrais pas trouver de clients plus polis si tu essayais. »

« Peut-être quand tu seras sobre ? »

Les clients avaient éclaté de rire et étaient passés au sujet suivant. Ils ne pouvaient pas se soucier de savoir si quelqu’un avait réservé l’étage au-dessus d’eux, et quiconque connaissait les compétences du propriétaire ne serait pas surpris d’apprendre qu’une personne d’un certain statut social passait au Quintet.

Eh bien, s’ils avaient la chance de voir qui se trouvait au-dessus d’eux, ils seraient instantanément bouche bée… car il y avait Lowellmina Earthworld, la deuxième princesse impériale de l’Empire d’Earthworld, affichant un air apathique.

« … Ouf. »

Lowellmina était une belle fille, c’est le moins qu’on puisse dire.

Des cheveux dorés brillants. Des yeux bleus clairs. Tout, jusqu’au bout de ses doigts, était poli. Même si vous ne saviez pas qui elle était, un simple regard vous dirait qu’elle est née dans la noblesse.

Lorsque son visage s’était assombri et qu’elle s’était affaissée sur sa chaise, cela n’avait rien enlevé à sa beauté. En fait, cela lui donnait un air éthéré et mystérieux. Cependant — .

« Je suis bourrée… »

Si quelqu’un découvrait que la suralimentation était la cause de son apathie, cette illusion s’effondrerait comme des blocs de bois.

« Argh… Qu’est-ce qui ne va pas chez moi… ? »

« Votre cerveau, je crois, Princesse Lowellmina, » fit remarquer la préposée de Lowellmina, Fyshe Blundell. Elle regardait la princesse avec une exaspération totale alors que Lowellmina se tenait le visage dans ses mains, une assiette pleine de nourriture devant elle. « Vous auriez dû savoir que vous ne seriez pas capable de finir tout cela. »

« Oh, ça y est. Les sages adorent dire “Je vous l’avais dit”, juger et critiquer les autres avec du recul, monter sur leurs grands chevaux. Tu aurais dû m’arrêter si tu veux m’engueuler maintenant ! »

« J’ai essayé. Mais je crois me souvenir que quelqu’un a insisté : “Excuse-moi ! Mon estomac n’a jamais été aussi bien ! Ce n’est rien !” »

« … » Lowellmina avait détourné le regard.

« Votre Altesse. »

« D’accord ! Cette conversation est terminée ! Je ne me souviens pas avoir dit ça, donc on peut laisser tomber le sujet ! Concentrons-nous sur quelque chose de plus… constructif. Que dirais-tu d’aller manger un morceau, Fyshe ? »

« Je crains de ne pas me souvenir d’avoir proposé d’être votre estomac de secours lorsque j’ai juré fidélité à votre égard, Votre Altesse. »

« Aïe… C’est donc ça que ça fait d’être trahi par son vassal… ! J’ai l’impression que mon cœur est déchiré en deux… ! »

« Ce serait votre estomac. »

« Estomac, cœur, ils sont tous les deux dans ma poitrine ! Même chose ! »

« Bien sûr. » Fyshe soupira et s’assit. « Ce sera la première et la dernière fois, princesse. Je ne suis pas un gros mangeur, vous savez. »

« Je savais que tu viendrais m’aider, Fyshe ! Un fidèle serviteur est une bénédiction ! Oh, si tu manages ça, je suppose que je peux commander du gâteau pour le dessert. Combien en veux-tu ? »

« … »

« Hm ? Y a-t-il un problème ? On dirait que tu regardes un cochon qui refuse d’apprendre de ses erreurs passées. C’est comme si tes yeux me disaient tout : “Oh, elle est sans espoir. Je suppose qu’il n’y a pas de mal à être gentil avec elle jusqu’à ce qu’elle soit prête pour l’abattage”. »

« Ne vous inquiétez pas. Vous ne vous faites pas d’idées. »

Lowellmina pencha la tête. Qu’est-ce que c’est censé vouloir dire ?

 

 

Ignorant son maître, Fyshe avait pris son repas. Quelques minutes plus tard, les deux femmes avaient fini leurs assiettes.

« Ah… Je n’en peux plus. J’ai assez mangé pour trois jours. Je ne peux pas manger une autre bouchée. Je vais devenir une vache. » Lowellmina s’était affaissée sur sa chaise.

« Mais nous avons réussi. J’imagine que vous n’avez pas de place pour un gâteau ? » demanda Fyshe.

« Oh. J’en veux. »

« … Ne venez-vous pas de dire que vous avez mangé assez pour trois jours ? »

« Mais techniquement, c’est seulement un repas. »

Ça n’avait aucun sens, mais il semblait que Lowellmina voulait du gâteau.

La princesse semblait fière. « Soljest est peut-être au temple de la renommée culinaire, mais ce n’est même pas comparable à l’Empire. Tu sais, leurs gâteaux sont si bons. Une éponge moelleuse faite de farine, de jaunes d’œufs et de sucre précieux, décoré de confiture et de fruits de saison ! Ça a l’air si doux et divin. »

« Bon, ce n’est pas votre première fois ici, n’est-ce pas ? »

« Ouais. J’avais l’habitude de venir ici quand j’étais à l’académie militaire. Ils ne peuvent pas faire plus de gâteaux par jour, alors on se battait toujours pour savoir qui en mangerait un. »

Lowellmina affichait un regard distant et nostalgique.

En tant que princesse impériale, elle pouvait appeler le chef au palais au lieu de se rendre elle-même dans l’établissement. Elle pouvait prendre une seule bouchée et jeter le reste.

Cependant, elle ne ferait pas une telle chose.

Donc c’était un endroit qu’elle fréquentait avec des camarades de classe, hein ?

Cela expliquait pourquoi Lowellmina avait insisté pour lui rendre visite, commander des montagnes de nourriture, finir à fond les plats et évoquer de vieux amis. Il était facile de balayer cela comme un simple sentimentalisme, mais Fyshe n’avait rien fait de tel. Elle avait offert un doux sourire.

« Hee-hee, tu sembles aussi t’intéresser aux gâteaux, Fyshe. »

« … Vous avez raison, Votre Altesse. » Fyshe hocha la tête alors que son maître confondait son sourire avec de la curiosité.

Après cela, elles avaient mangé du gâteau, savourant son parfum et sa texture sucrés, et avaient supporté la douleur qui s’ensuivait. Elles n’avaient pas pu manger une autre bouchée de plus.

« Eh bien, » dit Fyshe après avoir repris son souffle, « Que pensez-vous de la ville jusqu’à présent ? »

« Très typique de la capitale. Occupée et vivante… du moins en apparence. »

Lowellmina avait peut-être choisi cette boutique par nostalgie, mais elle avait d’autres raisons de sortir du château. En voyant la ville de ses propres yeux, elle pouvait ressentir ses vibrations.

« Je savais que l’Empire était en proie à la maladie, » dit la princesse.

En tant que personne ayant vécu dans la capitale impériale pendant de nombreuses années, Lowellmina pouvait sentir une chaleur inquiétante tourbillonnant avec son énergie habituelle.

« … Trois ans se sont déjà écoulés depuis le décès de Sa Majesté l’empereur. Même l’Empire commence à se fatiguer. »

« Je sais que cela ne serait pas arrivé si mon père avait été en bonne santé. »

Zeruch Earthworld. Le père de Lowellmina et l’empereur d’Earthworld.

Il avait été leur leader respecté, aimé par le peuple et possédant les compétences nécessaires pour diriger le pays. C’était exactement la raison pour laquelle sa mort avait dévasté le pays de manière imprévisible.

L’Empereur avait pour rôle de dynamiser la nation avec enthousiasme, vitalité et esprit. Sans cette direction, l’Empire se consumait comme s’il était atteint d’une horrible fièvre.

« Les choses auraient pu être différentes s’il avait nommé un successeur, » avait déploré Lowellmina.

Zeruch avait eu trois fils.

Demetrio, l’aîné, avait le soutien des plus anciennes lignées nobles.

Puis il y avait le deuxième fils, Bardloche, qui était soutenu par les militaires.

Manfred, le plus jeune, avait été soutenu par l’argent.

Tous avaient l’âge requis pour monter sur le trône. Aucun n’avait cependant répondu aux attentes de leur père. Zeruch savait ce qui faisait un bon souverain, c’est pourquoi il ne pouvait pas confier les rênes à des fils qui n’avaient pas répondu à ses attentes. Et puis il était décédé sans jamais nommer de successeur, provoquant une bataille pour le trône entre les trois princes. En fin de compte, l’Empereur avait gâché sa propre et illustre carrière.

Trois ans après sa disparition, la lutte pour la succession n’était toujours pas terminée. L’Empire perdait du temps, s’agitant avec une énergie qui n’avait pas d’exutoire.

« … L’ironie, » dit Lowellmina. « Pour stabiliser les choses, l’un de mes frères doit monter sur le trône le plus vite possible, mais cette instabilité joue en ma faveur si je ne pense qu’à moi. »

Lowellmina était actuellement à la tête de son propre groupe connu sous le nom de Faction patriotique, un regroupement de personnes inquiètes de l’avenir de l’Empire. Ses membres sympathisaient avec le désir de Lowellmina de rester neutre et de résoudre ce combat en cours sans laisser ses frères s’abaisser à utiliser la force militaire.

Eh bien, c’est comme ça qu’il apparaissait à la surface.

Seuls les membres de son cercle intime connaissaient ses véritables intentions : régner sur sa patrie en tant qu’impératrice. La formation de la faction faisait partie de son plan pour réduire l’autorité des princes et créer son propre chemin vers la succession.

« … Vous avez un souhait apparemment farfelu pour qu’une femme monte sur le trône. Pour le réaliser, nous n’aurons pas seulement besoin de votre esprit vif. Il sera nécessaire de créer une dynamique. »

À cette époque, il n’y avait pas vraiment de précédent de femmes faisant preuve de perspicacité dans la sphère politique. Sans compter qu’il n’y avait jamais eu d’impératrice auparavant. Et Lowellmina allait s’engager sur ce chemin épineux.

La princesse devrait dépasser les princes qui se battaient pour maintenir la course au trône et convaincre sa faction qu’elle voulait la justice pour tous, même si elle ne croyait pas un mot de ce qui sortait de sa bouche. Fyshe savait que ces choses devaient arriver.

« Notre instabilité actuelle n’a pas été voulue par vous, Votre Altesse. Je ne pense pas que vous devriez vous sentir mal d’utiliser cette opportunité à votre avantage. »

« … Je le sais. En ce moment… »

Leur conversation avait été interrompue. Elles entendaient quelque chose de nouveau : une agitation qui éclatait parmi les clients en bas. Les hommes étaient engagés dans une conversation animée sur à peu près tout, mais un sujet particulier avait piqué l’intérêt de Lowellmina.

« Oh, oui. Avez-vous entendu que le prince Demetrio va enfin occuper son nouveau poste ? »

« Oui. J’ai entendu dire qu’il allait y avoir une cérémonie de couronnement. »

« Enfin. Nous pouvons tous faire une pause dans cette folie. »

« Mais je pense que les autres princes vont se défendre. »

« … Pensez-vous qu’il y aura une guerre civile ? »

« Je ne sais pas… Honnêtement, je me fiche de savoir qui est l’Empereur à ce stade. Je veux juste quelqu’un sur le trône. »

Ce dernier commentaire était déchirant. Lowellmina détourna son attention de leur conversation et soupira.

« Je le savais. Les rumeurs d’un couronnement se répandent. »

« Il a après tout été annoncé haut et fort. »

La cérémonie de couronnement. L’événement officiel visant à couronner le nouvel empereur était réalisé par une personne ayant des prétentions au trône. Une fois cette cérémonie terminée, le nouveau souverain était reconnu comme empereur, tant à l’intérieur du pays qu’à l’étranger.

L’autre jour, le Prince Demetrio avait annoncé que cette cérémonie était en préparation.

« Les citoyens doivent avoir l’impression que ça a été long à venir, » avait pensé Fyshe.

Deux années complètes s’étaient écoulées depuis la mort de l’Empereur. Ils étaient au milieu de leur troisième année sans chef. Lowellmina pouvait dire que les gens commençaient à s’impatienter.

L’Empire était encore fort, mais il y avait des signes de rébellion sur son territoire. Les nations de l’Ouest attendaient leur heure pour frapper.

Personne ne savait combien de temps cette période de paix pouvait durer avec un trône vide, et chaque citoyen espérait que la stabilité politique arriverait le plus vite possible.

« Mais son ascension va me poser des problèmes. »

Si le prince Demetrio devenait empereur, Lowellmina devrait renoncer à son rêve. Cependant, il était hors de question qu’elle accepte la défaite sans broncher.

Et donc elle allait agir. Rien n’était arrivé jusqu’à présent, parce que c’était ce qu’elle voulait. Mais les choses allaient être différentes à partir de maintenant. Pour son propre bien, elle allait devoir aller à l’encontre de la volonté du peuple.

« … L’ironie, » répéta Lowellmina avant de regarder son assistant. « Alors, Fyshe ? Comment avancent les plans pour la visite de Wein ? »

Le prince-héritier de Natra, Wein Salema Arbalest.

Ils avaient une histoire. Connu sur tout le continent, le prince avait prévu de se rendre dans la capitale pour l’aider à organiser la cérémonie de couronnement.

« À propos de ça. Nous venons de recevoir un message. Il disait — . »

Lowellmina avait levé les yeux au plafond en écoutant le rapport de Fyshe.

 

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« Hrm..., » gémit Demetrio, le prince aîné de l’Empire d’Earthworld.

Il était dans une pièce de la ville de Bellida. Bien sûr, le périmètre du bâtiment était garni de gardes, tout comme le reste de Bellida. En fait, la ville entière était devenue sa garnison personnelle.

« Votre Altesse, j’ai des rapports de nos espions sur le prince du milieu. »

« Notre allié potentiel, le seigneur Enshio, arrivera demain. »

« Les autres factions avancent plus vite que prévu. Nous devons agir sans délai — . »

« Mais les soldats sont fatigués. Pour l’instant, nous devrions… »

Devant Demetrio, les vassaux échangeaient des rapports et des opinions à la vitesse de l’éclair. Ils n’avaient qu’un seul but : mettre Demetrio sur le trône.

C’est pourquoi ils acheminaient actuellement les troupes vers leur destination.

— Cependant…

« Mmgh… » Demetrio avait du mal à se concentrer, même s’ils étaient au milieu de quelque chose de crucial.

Il n’était pas seul. Les vassaux semblaient voler des regards dans un coin de la pièce, même s’ils se livraient à un débat animé.

Alors, qu’y avait-il dans le coin ?

« Hm ? Qu’est-ce qu’il y a ? »

Il y avait quelqu’un qui affichait un sourire aveuglant.

« Ne faites pas attention à moi. Continuez. Continuez. »

… Wein Salema Arbalest.

Le prince de Natra était dans la pièce, pour une raison inconnue.

Demetrio et ses vassaux étaient unis dans leurs pensées : Pourquoi est-il ici ?

Wein avait pensé la même chose. Pourquoi suis-je ici ?

 

Le rideau se levait sur le nouveau chapitre de notre histoire, enchevêtrée dans une toile d’objectifs contradictoires et tirée par des scénarios involontaires. Déclenché par l’annonce du couronnement du prince Demetrio, cet incident serait connu dans les livres d’histoire à venir, étiquetés comme suit :

Une nouvelle ère pour l’Empire d’Earthworld —

 

 

***

Chapitre 2 : Les deux faces de la mémoire vivante

Partie 1

Remontons un peu le temps jusqu’au moment où une certaine coutume se déroulait au palais de Willeron, dans le royaume de Natra.

« — Donc, vous devez être les nouvelles affectations. »

Le prince-héritier Wein Salema Arbalest parlait avec magnanimité depuis le bout de la table. Son assistante, Ninym Ralei, se tenait au garde-à-vous à ses côtés. Ils regardaient les deux hommes maintenant agenouillés devant Wein.

« Vous pouvez saluer Son Altesse Royale, » annonça Ninym.

L’un des deux hommes avait répondu nerveusement. « Je suis Clovis, le plus récent membre de l’estimé corps des gardes du palais. C’est un honneur et un privilège pour moi de me tenir devant le visage de Son Altesse Royale… ! »

Clovis avait laissé échapper un soupir silencieux, soulagé qu’il n’ait pas faibli.

L’homme à côté de lui avait commencé sa propre introduction. « Je vais faire des recherches sur les méthodes d’élevage, et… mes excuses ! M-Mon nom est S-Salomon… ! »

Espèce d’idiot, pensa Clovis, le visage pâle.

Salomon était devenu blanc comme un linge alors qu’il s’inclinait profondément. Après tout, il venait de gâcher sa présentation à la personne qui dirigeait pour ainsi dire le pays.

Wein, cependant, avait parlé d’une voix douce pour les mettre à l’aise.

« J’ai déjà entendu parler de vous, Salomon. Vous avez fait des recherches agricoles à Cavarin, n’est-ce pas ? J’ai lu plusieurs de vos rapports… Une enquête sur les effets néfastes des cultures répétées sur les terres arides et sur la façon de rectifier le mal très tôt. J’ai trouvé cela assez fascinant. »

« Merci… ! » Salomon tremblait, soit de nervosité, soit de bonheur.

Wein se tourna vers l’homme à côté de lui. « Clovis, n’êtes-vous pas le frère cadet d’un de nos soldats, Karlmann ? »

« Hein ? Vous connaissez mon frère… !? » Clovis sursauta. Karlmann était un soldat ordinaire. Clovis n’aurait jamais imaginé que le prince héritier se souvienne un jour de son nom.

« Il a combattu dans la guerre contre Marden quand je suis devenu régent. Comment pourrais-je oublier ? Je suis ravi de voir que son jeune frère a été contraint de se joindre à nous. »

« Je… Je… Je n’ai pas de mots… ! » Des larmes perlaient dans ses yeux, submergés par l’émotion.

Wein fit un signe de tête aux deux hommes. « Les gens sont le fondement d’une nation. Surtout maintenant, alors que nous progressons si rapidement. Je me réjouis de vos services. »

« “O-Oui !” »

Aucun autre politicien marchand sur cette planète n’était aussi grand. Clovis et Salomon pensaient que c’était le destin qui leur donnait l’opportunité de le servir, et ils s’inclinèrent.

 

+++

« — Ha ! Hameçon, ligne, plomb ! »

« Hmm… » Ninym soupira.

Dès la fin de l’audience, un sourire malicieux s’était dessiné sur le visage de Wein.

« Bon sang. Dire que tu étais un souverain honorable il y a quelques instants. »

« Ma magnanimité est une chose coûteuse. Je dois l’utiliser avec parcimonie, » répondit Wein avec un haussement d’épaules et un sourire. « Un autre succès retentissant ! J’adore ce plan “Rencontre avec le public pour plus de loyauté” ! »

Wein avait établi plusieurs coutumes depuis qu’il était devenu régent. L’une d’entre elles était l’entretien avec Wein pour les employés potentiels, quel que soit le poste ou le rang. Le recrutement lui-même était géré par le chef des ressources humaines, et l’entretien avec Wein ne changeait pas leur statut d’emploi, tant que ce n’était pas un échec total.

Quant à savoir pourquoi cette coutume existe en premier lieu — .

« Nous devons protéger notre marque en tant que famille royale ! En leur parlant, je peux satisfaire leur désir d’approbation et leur donner un sentiment d’appartenance ! Rien de tel qu’un cœur loyal pour enchaîner un vassal ! »

Tout cela faisait donc partie d’un spectacle bien huilé.

« Tu sais, la plupart des gens n’oseraient pas dire ça à haute voix, Wein, » déclara Ninym, donnant son avis sincère, mais elle ne pouvait pas contester le résultat.

Les familles royales étaient souvent coupées du public. Au mieux, les gens pouvaient espérer apercevoir un membre de la royauté de loin lors des cérémonies et des festivals. Les vassaux travaillant au palais avaient peut-être plus d’occasions de voir la famille royale, mais seuls les plus hauts gradés pouvaient échanger des mots avec elle.

D’où cette interview. Parler à Wein, qui était aussi proche d’un dieu qu’un mortel pouvait l’être, avait été une expérience émotionnelle qui avait motivé les masses.

« Il ne s’agit pas seulement de remonter le moral des vassaux. C’est aussi l’occasion pour moi de mémoriser tout mon personnel. Je fais d’une pierre deux coups. »

« Ta mémoire reste étonnante… »

« Bien sûr. Et je devrais mettre mes compétences à profit, au lieu de les gaspiller, hein ? »

Wein était né avec une excellente mémoire. Une personne capable de se souvenir de presque tous les noms de son armée de plusieurs milliers d’hommes n’était en aucun cas une personne ordinaire. En comptant le personnel à temps plein et à temps partiel, quelques centaines de personnes travaillaient au palais. Comparé à ses troupes, ce n’était rien. Sauf que Wein se souvenait aussi de détails très précis sur ses employés, jusqu’à leur ville natale et leur histoire personnelle.

« Je peux être sûre que les autres familles royales ne font pas la même chose. »

« Eh bien, je ne comprends pas pourquoi ils ne le font pas, » dit Wein avec un haussement d’épaules. « Le palais est le cœur d’une nation et notre maison. C’est comme s’ils ne se souciaient pas que des étrangers courent partout. »

Wein avait raison. Le palais était le cœur de la nation. La famille royale y vivait, et d’autres personnes de statut y séjournaient à l’occasion. Il abritait des trésors et des secrets nationaux. Évidemment, cela signifiait que ses employés devaient être des citoyens honnêtes avec des antécédents parfaits. Ils ne pouvaient pas permettre d’avoir des individus suspects rôdant autour de l’endroit.

Bien sûr, Wein ne pouvait pas patrouiller dans son enceinte, même s’il pouvait se souvenir des visages. Mais s’il savait exactement qui mettait les pieds dans le palais, cela pourrait s’avérer utile en cas d’urgence. Du moins, c’était sa théorie.

« Ce n’est pas qu’ils s’en fichent, » expliqua Ninym. « C’est juste qu’ils ne peuvent pas se souvenir de tous leurs employés. Et tu prétends pouvoir en mémoriser plusieurs milliers ? Ça doit être une sorte de manie. »

« Ce n’est pas le cas ! J’utilise une simple astuce ! »

« Quelle astuce ? »

« J’enregistre simplement leur visage, leur nom, leur physique, leur voix et leurs manières dans mon Rolodex mental ! N’importe qui peut se souvenir de quelques centaines de personnes de cette façon ! »

« Donc c’est une bizarrerie. »

« Gah, » gémit Wein en entendant l’évaluation sévère de son vassal.

Ninym poursuivit : « Même si les autres membres de la royauté pouvaient se souvenir de tout leur personnel, je doute que beaucoup essaient. Je veux dire qu’ils auront besoin de temps en plus d’une bonne mémoire. »

« Je comprends. Nous avons vu une recrudescence de ces réunions récemment. Un peu plus, et ça va être difficile de trouver le temps. »

« Je ne t’aurais pas cru si tu m’avais dit ça il y a des mois. Penser que tant de gens voudraient servir Natra. »

Le royaume de Natra était autrefois sous une triple menace de la pire des façons : pas d’argent, pas de capital humain et pas de ressources.

Mais maintenant ? Ils avaient gagné des guerres et possédaient de nouveaux territoires, une mine d’or et un port non affecté par la glace. La réputation de Wein était aussi en hausse. C’était comme le panneau d’affichage glacé indiquant que le royaume avait dégelé, attirant ceux qui voulaient se faire un nom.

« De plus, nous avons obtenu un accord pour commercer avec Patura dans le sud tropical. Et ils ont ajouté quelque chose pour adoucir l’affaire : ses marins et ses techniques de fabrication. Je vois d’autres personnes à l’horizon. »

« Tu sais, on a pratiquement arraché ça de leurs mains. »

« Mais nous avons tous les deux accepté les conditions, alors tout va bien ! » insista Wein, affirmant qu’il n’avait rien fait de mal.

Ninym eut un sourire en coin. « Bien sûrrrrr. En tout cas, Natra est sur la bonne voie. »

Wein acquiesça. « Certainement. Nous avons plus de fonds, de personnes et de ressources ! Je suis au sommet du monde ! Je n’ai rien à craindre ! Notre administration ne fait que commencer ! Et ils vécurent tous heureux pour toujours ! »

« — Ce serait bien que les choses se terminent aussi bien. » Ninym avait soudain sorti trois lettres. « Nous devons réfléchir à la façon de les traiter. »

« C’est sûr et certain ! » Wein avait regardé les lettres et s’était gratté la tête.

Ces lettres étaient du prince Demetrio, du prince Bardloche et du prince Manfred, toutes relatives à la cérémonie de couronnement que le prince Demetrio avait annoncée l’autre jour.

« Ce n’est pas une tâche facile. Qui aurait pu penser qu’il annoncerait cela à l’improviste ? »

« Je suppose qu’ils sont vraiment acculés dans un coin, » supposa Wein.

Wein était conscient que parmi les trois princes impériaux en lice pour le trône, la faction de Demetrio s’effritait. L’incident de Mealtars avait été le catalyseur, donc Wein n’était pas exactement étranger à cette situation.

Malgré cela, le prince aîné avait soudainement annoncé une cérémonie de couronnement. Cela ne devait se faire qu’une fois qu’il aurait réglé les choses avec les autres princes. S’il s’en écartait, cela ne manquerait pas de faire froncer les sourcils, mais Demetrio avait dû comprendre que le seul moyen de rester dans la course au trône était de passer en force, vu que son pouvoir s’amenuisait.

Ce plan impliquait la lettre maintenant en possession de Wein. Son contenu était simple. C’était une invitation à assister à la cérémonie arrivant sous peu.

« Demetrio est juste ce genre de gars. Il m’envoie toujours ce foutu truc, même quand il n’est pas remis de ce qui s’est passé à Mealtars. »

« Soit il a réfléchi à ses actions, soit il se moque de ce que les autres pensent de lui. »

Il devait également avoir envoyé des invitations à d’autres dirigeants étrangers influents. Assister à la cérémonie de couronnement signifierait accepter Demetrio comme empereur. Plus il y avait de participants, plus cela garantissait son autorité à l’échelle mondiale. Le prince allait s’en servir pour légitimer sa position d’empereur et faire son retour.

« Et les deux autres lettres sont celles des autres princes, » dit Ninym en montrant les enveloppes.

Leur contenu était très similaire. En substance, ils proposaient de former une alliance pour surveiller Demetrio, afin que Wein ne soit pas dupé par les pitreries du prince aîné.

« Donc ils veulent me surveiller par la même occasion. Il semblerait que c’est une approche totalement différente de celle de Demetrio. »

« J’imagine que les princes pensent qu’ils peuvent s’occuper du prince Demetrio tout seuls, donc ils essaient de limiter les puissances étrangères qui pourraient interférer avec leurs plans. Je veux dire, surtout si tu entres dans le ring — personne ne saurait ce qui se passerait. »

« Hey. Tu me fais passer pour une mauvaise nouvelle. »

« J’en suis parfaitement consciente. » Ninym avait ignoré Wein qui hurlait qu’elle était si méchante. « En fait, si nous unissons nos forces avec le prince Demetrio, nous aurons une longueur d’avance pour établir des termes amicaux avec le prochain empereur. Si nous prenons l’initiative dans cette situation difficile et acceptons le prince aîné comme le prochain dirigeant, il nous sera redevable quand il montera sur le trône. »

***

Partie 2

« S’il devient empereur, » interrompit Wein. « Demetrio a pris un dernier pari avec cette annonce. Ce serait formidable si tout le monde acceptait son invitation, mais si personne ne se présente à son couronnement ? Eh bien, tout le monde dans l’Empire saura qu’il n’a personne pour le soutenir et qu’il n’a aucun droit au trône. Et il n’y a pas de retour en arrière possible. »

« Tu n’as pas tort. Et si tu t’associes à lui, tu deviendras l’ennemi des deux autres princes. Si l’aîné des princes ne devient pas empereur, nous n’aurons que l’ire de leur nouveau souverain pour récompenser nos efforts. C’est un inconvénient majeur. »

« Ce que j’aimerais au moins éviter. » Wein avait gémi.

Ninym lui jeta un regard furtif. « L’inconvénient d’accepter les demandes des jeunes princes est que le prince Demetrio nous détestera. Et s’il devient leur nouveau dirigeant, nous deviendrons son ennemi. Je suppose que si nous acceptons leur demande, cela nous donnera la possibilité d’observer les choses dans l’Empire à distance et d’allouer nos ressources ailleurs. »

« On me fait travailler jusqu’à l’os ces jours-ci. Peut-être que je devrais juste m’asseoir et profiter du spectacle. »

« Ou peut-être que je devrais t’enterrer sous une montagne de travail. »

« Ninym ! Qu’est-ce que tu crois que je suis ? Un faiseur de miracles ? »

« Non. Une mule. »

« Donc je ne suis même pas humain pour toi… !? »

Ninym lui avait assuré que c’était une blague. « Pour être honnête, je pense que ne rien faire est une option. S’allier à Demetrio ne peut que mal se terminer. »

« Sans blague. »

Le prince Demetrio avait perdu la moitié des partisans de sa faction, par rapport à son effectif maximal. Dans le passé, le pouvoir derrière les trois factions avait été distribué de manière égale, c’était donc une chute tragique du pouvoir. Il était imprudent qu’il s’oppose aux autres princes en tentant d’organiser cette cérémonie de couronnement.

« — Cependant, » déclara Wein, « il est trop tôt pour que nous établissions un plan. »

Ninym était d’accord. « Toutes les cartes ne sont pas encore sur la table. »

Prince Demetrio. Prince Bardloche. Prince Manfred.

Wein et Ninym savaient que quelqu’un d’autre travaillait en secret dans la lutte pour le trône.

« — Pardonnez-moi. » Quelqu’un avait frappé. Un officier avait passé la tête par la porte. « Un émissaire de la princesse Lowellmina vient d’arriver. »

Wein et Ninym avaient échangé des regards et avaient hoché la tête.

« J’arrive tout de suite, » répondit le prince.

Le fonctionnaire s’était retiré, et Wein s’était levé. « Il semble que notre carte manquante ait un timing exquis. »

« Que va faire Lowa ? »

« Je sais qu’elle ne va pas s’asseoir et regarder le spectacle. »

Ils auraient leur réponse bien assez tôt. Ninym et Wein se dirigèrent vers l’endroit où l’émissaire les attendait.

 

+++

« Cela fait un moment, Prince régent. »

Celle assise devant eux n’était autre que l’assistante de Lowellmina, Fyshe Blundell.

« J’ai entendu dire que vous avez innové non seulement à l’Est et à l’Ouest, mais aussi dans la mer du Sud, Votre Altesse. D’humain à humain, je suis constamment impressionnée par vos compétences. Je prie pour votre succès continu du fond de mon cœur. »

Wein avait hoché la tête après que Fyshe ait donné son salut formel.

« Je suis aussi heureux de vous voir en bonne santé, Lady Blundell. Vous avez fait le voyage de nombreuses fois, mais j’imagine que cela ne devient jamais plus facile. Nous nous sommes préparés à votre arrivée, j’espère donc que vous vous reposerez après notre rencontre. »

« J’apprécie votre hospitalité. »

Fyshe lui avait souri, et Wein avait souri en réponse — non pas parce qu’ils devaient le faire pour paraître polis. C’était sincère. Les souvenirs des jours passés avaient refait surface dans leurs esprits.

« Maintenant que j’y pense, cela fait deux ans que nous nous sommes rencontrés, Prince. »

« Il y a si longtemps, hein ? »

Ils s’étaient rencontrés juste au moment où Wein avait pris le poste de régent. C’était totalement inattendu, car c’était devenu une nécessité lorsque le roi Owen était tombé malade. Son premier ordre du jour avait été une réunion avec Fyshe, un ambassadeur impérial à l’époque.

« Les choses ont bien changé, n’est-ce pas ? » demanda Wein.

« Oui. Si vous m’aviez parlé de la situation actuelle de Natra ou de mon travail, je ne pense pas que je vous aurais cru. »

« Cela fait un moment que vous avez commencé à servir la princesse Lowellmina… Je suis curieux. Que pensez-vous d’elle, Lady Blundell ? »

« Elle est merveilleuse, bien sûr, » répondit Fyshe en toute honnêteté, sans hésiter un instant. « Vous savez, moi aussi, j’ai occupé autrefois un rôle jugé inapte pour une femme, celui d’ambassadrice. On m’a dit que j’étais accomplie, mais je pense que le temps passé aux côtés de Son Altesse m’a fait comprendre ce qu’est un véritable accomplissement. »

« Vous avez une haute opinion d’elle. Je ne l’ai vue que deux fois depuis que je suis régent, mais il semble qu’elle soit de mieux en mieux. »

« Précisément. Je pense qu’on peut dire que sa position et sa situation actuelle sont parfaites pour la laisser briller. » Fyshe se fendit d’un petit sourire et plaça un doigt sur ses lèvres pour indiquer que cela restait entre eux. « Bien sûr, elle n’est qu’humaine. Elle a donc ses moments de tendresse. Elle a récemment fait des histoires à propos de sa tenue. »

« Oui ? J’écoute. »

« Malheureusement, je ne peux pas en dire plus. »

Ninym avait écouté leur conversation à l’arrière.

Je vois, pensa-t-elle. Bien sûr, ce n’était que l’opinion de Fyshe sur Lowellmina, donc ce n’était pas un fait… mais au moins, il semblait qu’elles avaient établi une relation solide. Et Lowellmina avait envoyé sa précieuse subordonnée dans cet endroit éloigné.

Il doit y avoir un sens plus profond derrière tout ça, Wein, dit Ninym avec ses yeux.

Je sais, a répondu silencieusement Wein.

Lowellmina avait joué une main très importante ici. Elle devait penser qu’elle avait quelque chose à gagner, et elle avait l’intention de partir avec.

« — j’ai entendu dire que vous aviez un message de la princesse Lowellmina. »

Lorsque Wein avait abordé ce sujet, l’air avait semblé se figer. Cela marquait la fin de leur réception détendue. La vraie discussion était sur le point de commencer.

« J’imagine que vous êtes au courant que le Prince Demetrio de l’Empire d’Earthworld a déclaré qu’une cérémonie de couronnement aura lieu, » commença Fyshe, en corrigeant sa posture. « La princesse Lowellmina insiste depuis un certain temps sur le fait que la lutte pour la succession pourrait être résolue par la discussion. Cette annonce, cependant, a été faite sans consulter les deux autres princes. »

« Je parie que le prince Bardloche et le prince Manfred se disputent à propos de ça, hein ? »

« J’en ai bien peur. Les trois princes se préparent à mobiliser leurs troupes. Lowellmina craint que la guerre n’éclate entre eux, alors que nous avons réussi à l’éviter pendant tout ce temps. »

Je doute qu’elle ait réellement peur, pensa Wein, mais il garda cela pour lui.

Fyshe le regarda. « Il est évident que les princes vont déclencher une guerre civile pour leur propre intérêt, sans tenir compte du sort de l’Empire. Pour résoudre cela au plus vite, je suis venue demander votre aide. »

« Je vois… »

Honnêtement, ce n’était pas ce à quoi Wein s’attendait. Il avait l’impression que Lowellmina essaierait de l’empêcher de se mêler de leurs affaires, comme l’avaient fait les deux autres princes. Jamais il n’aurait pensé qu’elle désapprouverait le comportement de ses frères et demanderait l’aide de Wein.

J’ai pensé qu’elle pourrait me demander de l’aide… mais pas pour empêcher le chaos d’éclater. Ça ne peut pas être toute l’histoire.

En vérité, ils avaient supposé que le vrai combat viendrait après le couronnement de Demetrio.

Après tout, l’échec de Demetrio était inévitable. Même s’il utilisait toutes les ressources à sa disposition, tout le monde savait que son couronnement ne se déroulerait pas comme prévu et qu’il serait contraint de quitter définitivement la sphère politique.

Le problème était ce qui venait ensuite. Sans leur chef, la faction de Demetrio serait un pion à prendre. Puisque la taille d’une faction était corrélée à son influence, ils seraient la cible de Bardloche, Manfred, et Lowellmina. Tout se résumait à savoir qui serait le premier à s’en emparer. C’était le vrai combat.

Iowa ne voudrait pas non plus que des entités étrangères s’en mêlent. Ninym réfléchissait derrière Wein. Si elle demande de l’aide à la mauvaise personne, ils pourraient envahir l’Empire plus tard. Mais si elle est ici pour demander de l’aide, cela signifie qu’elle n’a pas d’autres options…

Ou peut-être que son but était quelque chose de complètement différent.

Wein et Ninym essayaient de comprendre l’expression de Fyshe, mais un sourire calme restait collé sur son visage. Ils ne pouvaient pas avoir un bon aperçu de ses réelles intentions.

« … Quel genre d’aide voulez-vous exactement ? » demanda Wein, en approfondissant la question.

Fyshe avait répondu sans hésiter. « J’imagine que vous êtes très occupé. Bien sûr, je comprends que vous travaillez pour le bien de Natra, c’est pourquoi nous n’avons qu’une seule requête. Nous serions très heureux si vous pouviez déclarer votre soutien à la princesse, qui souhaite résoudre cette affaire de manière pacifique. »

Ninym avait pris des notes mentales. Donc ils ne veulent pas que nous soyons trop impliqués. D’où la raison pour laquelle ils veulent que nous « déclarions notre soutien » uniquement de nom.

Le soutien de Natra n’aurait rien signifié à l’époque où Wein venait de devenir régent. Mais les choses étaient différentes maintenant. Fyshe avait raison. Natra n’était sur le devant de la scène que grâce aux efforts de Wein. Maintenant, cela ferait une grande différence que ce pays soutienne Lowellmina.

En tant que demande, c’est parfaitement inoffensif, conclut Ninym.

— Cependant, Wein avait senti que quelque chose n’allait pas. Ça semble être une trop petite faveur après avoir voyagé si loin.

Il n’imaginait pas qu’ils allaient demander ses troupes, mais cela semblait tout simplement anormal, étant donné que Lowellmina avait joué la meilleure carte à sa disposition — Fyshe.

J’ai l’impression qu’elles cherchent autre chose… mais je n’ai pas assez d’éléments pour me prononcer.

Il savait qu’il n’aurait pas de réponse, même s’il se creusait la tête. Alors il changea de vitesse.

Ce sera un risque élevé et un rendement élevé si je rejoins le prince aîné. Si j’attends que les choses se passent avec les autres princes, ce sera sans risque et sans retour. Et si je soutiens Lowellmina : faible risque, faible retour.

C’était ses trois options. Si seulement il y avait une option sans risque et à haut rendement. Mais bien sûr, rien d’aussi bon n’était jamais arrivé dans la vie.

Les yeux de Wein et de Fyshe s’étaient croisés, des regards inébranlables qui cachaient leurs intentions. Ils s’étaient fait face avec des expressions aussi calmes que des étendues d’eau sans vent.

Pendant combien de temps étaient-ils restés assis dans ce silence ? La tension dans la pièce était si épaisse qu’on pouvait la couper avec un couteau.

Wein se fendit soudain d’un petit sourire. « Je comprends votre demande. Si c’est le cas, j’aimerais vous apporter mon soutien total. »

Fyshe rayonna. « Merci, Prince régent ! Je suis certaine que la Princesse Lowellmina sera heureuse de la nouvelle. J’imagine que ses fidèles seront du même avis ! »

« Je suis heureux de l’entendre. » Wein acquiesça. « Mais je ne m’emballerais pas encore trop, Lady Blundell. »

« Hein… ? Qu’est-ce que vous voulez dire ? »

« J’ai seulement dit que j’aimerais apporter mon soutien total. Je n’ai jamais dit que je le ferais. »

« Quoi — ? » Les yeux de Fyshe s’étaient agrandis. Elle s’était immédiatement mise en état d’alerte.

***

Partie 3

Wein lui fit face. « Je comprends le souhait de la princesse Lowellmina de régler les choses pacifiquement, en tant que régent d’une nation alliée et en tant qu’être humain raisonnable. Mais je n’ai que très peu d’informations sur la princesse et sa faction. Cela m’a fait réfléchir : Peut-être que la princesse Lowellmina ne fait que nous dire ce que nous voulons entendre, tout en ayant l’intention de provoquer davantage de chaos dans l’Empire. »

« Son Altesse ne ferait jamais… ! » Fyshe avait failli se lever d’un bond, mais Wein avait levé une main pour l’arrêter.

« Bien sûr, je veux croire que la princesse Lowellmina veut la paix. Mais l’histoire montre d’innombrables exemples de “souverains bienveillants” qui sont devenus des tyrans avec le temps, non ? »

« D’accord, mais… »

Lowellmina demandait à Wein d’investir en elle parce qu’il croyait en elle. Wein répondait qu’il ne pouvait pas le faire, car il ne la croyait pas. Ils étaient dans une impasse.

Bien sûr, Wein n’avait pas prévu d’arrêter les négociations. Cela faisait partie de sa stratégie de refuser à ce stade pour voir comment elle réagirait.

Fyshe s’attendait à ce que Wein essaie de la secouer, aussi avait-elle fait mine de bien réfléchir avant de parler, comme si elle prenait une grande décision.

« Si tel est le cas, permettez-moi de faire une humble proposition. »

« J’écoute. »

« — Voulez-vous venir voir la princesse dans la capitale impériale ? »

« Hm ? » murmura Wein.

Fyshe continua. « Je comprends vos inquiétudes, Prince régent. Je ne pense pas pouvoir vous persuader de croire la princesse, quoi que je dise ici. C’est pourquoi, à mon humble avis, vous devriez voir et entendre Son Altesse par vous-même. »

« Hm… Je suppose qu’une conversation avec elle serait le moyen le plus rapide de dissiper mes doutes. » Wein acquiesça avant de lui adresser un sourire. « Et le reste du monde interprétera cette rencontre comme la preuve que je prends le parti de Lowellmina… C’est ce que vous cherchez, Lady Blundell ? »

« Qui peut le dire ? Je ne peux pas parler pour le reste du monde. » Fyshe arborait un sourire effronté.

Wein l’observait et semblait s’amuser de la situation. « Si ça ne vous dérange pas, je pense que je vais rendre visite à la princesse Lowellmina dans la capitale. »

« Ah… ! » Un sourire se dessina sur le visage de Fyshe. « Son Altesse sera heureuse de votre visite, Prince régent. Je vais me rendre tout de suite dans ma patrie. »

« Je vais commencer à préparer le départ dès que nous aurons reçu une réponse… Il semble que nous allons nous rencontrer avec le sourire, comme la dernière fois, Lady Blundell. »

« En tant que citoyenne de l’Empire, je suis honorée de pouvoir contribuer à favoriser une nouvelle amitié entre nos nations, Prince régent. »

 

 

Wein et Fyshe s’étaient serré la main, le sourire aux lèvres. C’est à ce moment que ça avait été décidé que le prince du Royaume de Natra irait à l’Empire.

 

+++

« Es-tu sûr que tu es d’accord avec ça ? » Ninym demanda à Wein dans son bureau après leur rencontre avec Fyshe. « Tu l’as dit toi-même, Wein. Si nous allons là-bas pour la rencontrer, nous ne ferons pas que montrer notre soutien. Nous aurons l’air de rejoindre la faction d’Iowa. »

« Je ne suis pas d’accord avec ça, mais je n’avais pas le choix, » dit Wein en haussant les épaules. « Ce serait idéal si nous pouvions faire en sorte que le prochain empereur nous doive une grande faveur, afin que nous puissions former une alliance avec lui. »

Ce serait vraiment nul si Wein prenait le parti de la mauvaise personne avant que cette décision ne soit prise. Le pari le plus sûr serait d’intervenir après qu’un nouvel empereur soit déjà sur le trône.

« Mais les choses ne sont pas toujours aussi simples, » commenta Ninym.

« Exact. La princesse impériale ne veut pas devoir de faveurs aux autres nations. Plus encore, elle détesterait tenir ses promesses lorsqu’elle sera impératrice. »

C’était assez évident dans les lettres des jeunes princes. Ils voulaient régler les problèmes internes sans intervention externe. Il n’y avait pas une seule nation qui ne fonctionnait pas de cette manière.

« La chute de Demetrio est une évidence à ce stade, » déclara Wein, « et je m’attends à ce que la bataille pour le trône passe à la vitesse supérieure. Je ne pense pas qu’il y aura beaucoup d’occasions pour Natra d’intervenir avant que le nouvel empereur ne prenne le trône, quel que soit le vainqueur. »

« C’est pourquoi tu as choisi Lowa. »

Demetrio était hors de l’équation. Bardloche et Manfred rejetaient toute interférence extérieure. Ce processus d’élimination le laissait avec Lowellmina.

« Et tu es d’accord pour soutenir Lowa comme impératrice ? »

« Je pourrais toujours faire semblant de la soutenir, trouver ses faiblesses, et changer d’équipe pour rejoindre les jeunes princes. »

« Tu es un véritable escroc. »

« S’il te plaît, appelle-moi “intelligent”. »

« Malin et sournois. »

« Beaucoup mieux ! »

« Est-ce que c’est… ? » Ninym avait l’air épuisée.

Wein l’avait ignorée. « Je sais que ma visite dans la capitale impériale sera interprétée comme une adhésion de Natra à la cause de Lowa. Je ne sais vraiment pas ce qui se passe dans l’Empire en ce moment. Je veux dire, cela fait des années que je n’y suis pas allé. Je choisirai qui vraiment soutenir après l’avoir moi-même vérifié. »

« Tu vas donc profiter de ce voyage pour enquêter sur l’Empire et ses factions. »

« Je ne peux pas dire à quel point je pourrai fouiner. » Wein croisa les bras avec un sourire en coin. « Après tout, Natra s’est fait une bonne réputation depuis que je suis régent. L’Empire va être prudent. Nous devons être aussi discrets que possible, même sur le chemin. »

« Et c’est de Lowa que nous parlons. Je suppose qu’elle a déjà préparé un piège pour toi. »

Wein acquiesça. Lowellmina était ingénieuse et ambitieuse. C’était une bonne amie à lui, mais cela ne signifiait pas qu’elle ferait preuve de réserve ou de pitié.

Je ne sais toujours pas pourquoi la réunion était si bizarre. Le véritable objectif de Lowa doit se cacher derrière ma visite à la capitale. Quelle amie agaçante j’ai là, pensa Wein. La princesse devait penser la même chose.

« Peu importe. » Wein avait relâché la tension dans ses épaules. « S’il y a un piège, je vais juste le mâcher. Heureusement, la vraie bataille commence une fois que Demetrio sera viré de la course. Nous avons le temps. »

« D’accord, mais si le Prince Demetrio gagne ? »

« Ce n’est même pas la peine d’y penser, » dit Wein, balayant les mots de prudence de Ninym. « Les seules personnes dans son équipe sont des limaces qui ont raté leur chance de quitter le navire et des idiots qui n’ont aucune idée de ce qui se passe. Ils peuvent renforcer leur nombre, mais aucun d’entre eux n’a le cerveau pour se sortir du trou dans lequel ils sont. Même si plus d’individus rejoignaient sa faction, ils ne feraient jamais de retour. Et s’ils y parviennent, je mangerai une pomme de terre avec mon nez. »

« Oh, quel retour en arrière ! »

« De toute façon, c’est impossible. »

Wein devait se concentrer sur la bataille qui suivrait la disparition de Demetrio. Comment pouvait-il agir de manière à obtenir le meilleur résultat pour lui-même ? Contrairement à Demetrio, les trois candidats restants et leurs factions ne pouvaient pas être écartés. Ce ne serait pas une bataille facile.

« — Peu importe ce qu’ils nous réservent, la victoire sera mienne, » déclara Wein. « Bardloche, Manfred, Lowellmina. Je devrais les surveiller de près tous les trois pendant que nous regardons Demetrio descendre en flammes. »

Wein s’était fendu d’un sourire entendu, confiant dans son bon jugement.

 

+++

— Et maintenant, revenons au présent.

« Je ne pense pas que nous aurions imaginé une seconde d’atterrir dans le camp du prince aîné lorsque nous sommes partis pour la capitale impériale. »

« Pourquoi cela se produit-il toujours ? » Wein avait crié — aussi fort qu’il est humainement possible — en se tenant la tête.

 

+++

La délégation du Prince Wein avait rencontré l’armée de Demetrio. La nouvelle s’était répandue dans tous les camps comme une traînée de poudre.

« Vous vous moquez de moi ? Natra est du côté de Demetrio !? »

Le chef de la faction militante, le prince Bardloche, avait bondi de sa chaise en apprenant la nouvelle.

« Êtes-vous sûr qu’il n’y a pas eu une erreur !? Je comprendrais si c’était Lowellmina, mais Demetrio !? »

« J’ai vérifié plusieurs fois, mais c’est vrai. Le prince Wein a rejoint le prince Demetrio à Bellida. »

Cela venait de son fidèle subordonné. Bardloche devait l’accepter, même si cela semblait impossible.

Il gémit. « Hrm... Si nous parlons du prince de Natra… Je ne pense pas qu’il s’amuserait à rejoindre Demetrio sur un coup de tête. »

« Oui. J’imagine que c’est une manœuvre politique. Que devons-nous faire, Votre Altesse ? »

Bardloche avait agonisé un moment avant de parler. « … Nous allons poursuivre nos plans. Mais surveillez de près l’armée de Demetrio. »

« Compris. »

Bardloche regarda du coin de l’œil son subordonné partir pour exécuter ces ordres.

Le prince se murmura à lui-même : « À quoi pense cet homme !? »

 

« À quoi pense-t-il au juste ? » se demanda le prince Manfred à voix haute, en gémissant de frustration.

Bien qu’il soit le plus jeune fils, il était soutenu par de grandes quantités d’argent, ce qui lui donnait suffisamment d’élan pour se battre à armes égales avec les autres princes.

« C’est un stratège. Je savais qu’il préparait quelque chose quand Bardloche et moi lui avons demandé de ne pas s’impliquer trop. Mais je ne comprends pas. C’est un tel pari de rejoindre Demetrio. » Manfred avait regardé à côté de lui. « Qu’est-ce que tu en penses, Strang ? »

Il posa les yeux sur un jeune homme qui avait l’air d’un officier, debout à côté de lui. Il s’appelait Strang, et il était à la fois le confident de Manfred et l’ami de Wein.

« Je suis d’accord, Votre Altesse. Une alliance avec le prince Demetrio apportera de sérieux défis. Mais s’ils surmontent ces difficultés, le lien entre le prince Demetrio et le prince Wein sera incassable. »

« Donc ce risque apporte un rendement élevé. Veux-tu dire qu’il fait cela parce qu’il est sûr de gagner ? »

« Oui. Le Prince Wein n’est pas un fan des jeux d’argent. Un étranger pourrait penser qu’il fait un pari téméraire, mais celui-ci doit être calculé. Il a une façon d’assurer son succès dans les moindres détails. » Après avoir dit cela, Strang avait haussé les épaules. « Mais le prince Wein a toujours été victime d’un étrange coup de chance. Il a pu être contraint de travailler avec le prince Demetrio en raison de circonstances imprévues. »

« Des circonstances imprévues ? Comme quoi ? »

« Mes excuses. C’est tout ce que je sais. »

« Hmph… » Manfred avait réfléchi, et finalement il avait semblé se débarrasser de quelque chose. « Eh bien, ça n’a pas d’importance. Après tout, Natra s’est ouvertement mis à dos Bardloche et moi. S’il doit en être ainsi, nous n’avons pas d’autre choix que de le faire tomber. »

***

Partie 4

« Je n’ai aucune idée de ce que cet homme cherche… »

Le prince Demetrio se morfondait dans une pièce faiblement éclairée. Bien qu’il manquait de principes et de talent, il était soutenu par les aristocrates conservateurs, en tant que fils aîné de la lignée pour le trône.

« Penses-tu vraiment qu’il est venu ici pour être mon allié ? »

Le loyal serviteur répondit. « Oui. Nous ne pouvons pas nous permettre de baisser notre garde, mais je crois que son intention est de vous aider à monter sur le trône. »

« Mais il a conspiré contre moi avec les autres princes de Mealtars et m’a fait descendre de quelques échelons. Pourquoi voudrait-il me rejoindre si tard dans le jeu ? »

Il est vrai que Demetrio avait envoyé une lettre à Natra pour demander une alliance, mais ni lui ni aucun membre de sa faction ne croyait que le prince de Natra accepterait ça. Ils avaient supposé qu’il observerait la situation ou se joindrait à la Lowellmina. Jamais il n’aurait imaginé que le prince de Natra sauterait à bord du navire Demetrio.

Évidemment, Demetrio était ravi. Mais une petite voix dans sa tête le harcelait, se demandant quel était le raisonnement derrière tout cela.

« Ce n’est qu’une supposition, mais le prince Wein pourrait voir cela comme sa seule chance de réparer sa relation avec Votre Altesse. Le défunt Empereur était celui qui a établi l’alliance entre Natra et l’Empire. Il est logique que le Prince Wein soutienne le fils aîné pour s’assurer le statut d’allié. »

« Hm… Donc tu dis qu’il n’est pas là pour me soutenir, mais qu’il est là pour maintenir les liens avec l’Empire… ? » Demetrio a fait la grimace. Il avait du mal à suivre.

Il croisa les bras. Le subalterne faisait face à son seigneur, un air sérieux sur le visage.

« … Appelez ça un délire, mais je commence à penser qu’il a peut-être planifié les incidents à Mealtars pour cette raison précise. »

« Que veux-tu dire ? »

« Nous savons tous que si vous montez sur le trône avec le soutien d’autres nations, vous devrez inévitablement tisser des liens avec elles. Je veux dire, même notre faction n’aurait pas tendu la main à Natra si nous n’étions pas dans une situation aussi difficile. »

« … Tu dis donc qu’il m’a envoyé dans la spirale des Mealtars parce qu’il a compris que je viserais le trône et demanderais la coopération des nations étrangères !? »

« Ce n’est qu’une possibilité, bien sûr, mais…, » le subordonné avait essayé d’insister sur le fait que ce n’était qu’une théorie, mais Demetrio l’avait cru.

Après tout, Wein avait amené sa petite suite à une faction qui n’était pas en bons termes avec lui. Il n’aurait jamais fait quelque chose d’aussi imprudent sans être sûr de pouvoir contrôler la situation.

« Ce monstre… ! »

Demetrio l’aurait déchiré membre par membre s’il avait pu. Mais faire cela signifierait perdre la confiance des seigneurs. Wein devait aussi le savoir. Sinon, il ne serait pas venu ici comme si c’était tout à fait approprié.

« … Je ne te laisserai pas me voler la vedette, » cracha Demetrio. « Tu as peut-être l’intention de siphonner toutes nos ressources, mais ne me sous-estime pas. Je vais te mettre en pièces avec mes dents… ! »

+

« — J’imagine que toutes les factions pensent à quelque chose de ce genre. »

« Tout cela n’est qu’un malheureux malentendu, je le juuuuuuuurre ! » hurla Wein, incapable de le supporter, dans la pièce qui lui était attribuée. « Tout ça ! Vous vous trompez ! Tout cela n’aurait jamais dû arriver ! »

« Je ne peux pas non plus dire que je m’attendais à ça…, » Ninym soupira à côté de lui.

Après leur rencontre avec Fyshe, Lowellmina avait répondu par l’affirmative, et Wein avait pu se rendre dans la capitale impériale. La délégation avait immédiatement commencé à se préparer à partir pour l’Empire. S’ils voyageaient en Occident, ils auraient dû se familiariser avec la culture et les coutumes de leur destination. Mais Natra était un allié de longue date de l’Empire. Un tel débriefing n’était pas nécessaire.

Les préparatifs s’étaient déroulés sans encombre et la délégation était prête à partir avec Wein comme représentant. Ils avaient deux jours d’avance sur le programme et commençaient fort.

Wein et Lowellmina avaient convenu que sa visite et son itinéraire devaient rester secrets jusqu’à son arrivée dans la capitale. Si Wein avait annoncé qu’il venait comme de vieux amis, d’autres factions lui barreraient la route, compte tenu du climat actuel dans l’Empire.

Mais cette politique avait fini par se retourner contre eux. Alors que la délégation approchait de la ville de Bellida, elle était tombée sur un groupe de soldats. Quand Wein les avait vus avec le drapeau impérial, il avait supposé que Lowa était venue les accueillir.

Mais lorsqu’il avait vu un autre drapeau en dessous, son visage avait pâli.

C’était celui de Demetrio. Ce qui signifiait que les soldats en face d’eux appartenaient au prince aîné qu’il avait déployé pour assurer sa position d’empereur.

Le temps que la délégation s’en aperçoive, il était trop tard. Ils s’étaient retrouvés instantanément entourés de troupes, et leurs identités avaient été révélées. Ils avaient dû rencontrer Demetrio lui-même.

« — Alors, qu’est-ce qui vous amène ici ? »

Si cela avait été avant que Demetrio n’annonce qu’il allait monter sur le trône, Wein aurait pu simplement dire que Lowellmina l’avait invité à la capitale. Mais Demetrio était au milieu de son plus grand pari. S’il découvrait qu’un prince étranger se réunissait avec une faction rivale, il était possible qu’il se lance dans une folie meurtrière.

Donc Wein ne pouvait dire qu’une chose.

« Nous sommes ici pour coopérer avec vous, Prince Demetrio — . »

C’est ainsi que Wein et sa délégation avaient été affectés à l’armée de Demetrio à Bellida.

« Nooooooooooon ! Pourquoi ces choses continuent-elles de m’arriver ? »

« Et avec le prince le plus âgé des trois. Pour être honnête, ça craint vraiment…, » Ninym soupira.

Les choses auraient pu se passer différemment s’ils étaient tombés sur le prince Bardloche ou le prince Manfred. Bien sûr, il ne leur restait plus qu’à tomber sur le prince Demetrio, un navire en perdition dont le destin ÉTAIT scellé selon Wein.

« Si seulement je n’avais pas baissé ma garde quand j’ai vu ce drapeau impérial ! »

Wein était de mauvaise humeur. Il n’allait pas se réjouir de sitôt.

Je ne peux pas le laisser comme ça. Ninym comprenait cependant pourquoi il ressentait cela.

Si le temps l’avait permis, elle l’aurait laissé se débattre jusqu’à ce qu’il ait fait sortir tout ça de son système, mais ils n’avaient pas ce luxe.

Elle était déterminée à servir son devoir de vassale. « Wein, décidons d’un plan. Qu’allons-nous faire ? »

« Je ne veux pas y penser pendant les six prochains mois ! Je suis en hibernation ! »

« Tu n’es pas un ours. »

« Eh bien, je vais être un ours, à partir d’aujourd’hui ! Grrr ! »

« Cette situation nous dépasse largement… »

Ninym avait l’habitude de donner des coups de pied au cul de Wein, mais elle ne se souvenait pas de la dernière fois où il avait été aussi têtu. L’accident l’avait marqué. Il n’était plus dans son élément.

« Je t’entends, Wein, mais c’était une erreur honnête. Tout ce que nous pouvons faire maintenant est de trouver une solution. »

« — Ce n’était pas une erreur. »

L’expression de Wein s’était durcie, et les yeux de Ninym étaient devenus flous.

Ce n’était pas une erreur.

Son visage semblait irrité. Amer, presque. Et… légèrement amusé.

« Rien de tout cela n’était une coïncidence. Tout avait été planifié. C’est pourquoi c’est si ennuyeux. »

Wein avait l’air sûr de lui, ce qui rendait Ninym encore plus confuse.

« Attends. Qu’est-ce que tu veux dire, Wein ? »

« Quelqu’un travaillait en coulisse pour que je rencontre Demetrio et rejoigne son équipe. Et j’ai marché droit dans leur piège. » Wein avait levé les yeux au ciel. « Elle m’a bien eu… Je ne m’attendais pas à un geste aussi audacieux si tard dans la partie, » avait-il marmonné en serrant les dents.

Ninym ne suivait pas. « Pourquoi quelqu’un… ? Tout d’abord, qui ferait une chose pareille ? »

 

 

« C’est évident. Il n’y a qu’une seule personne qui pourrait réussir ce coup. Quelqu’un qui connaît la route empruntée par notre délégation, notre emploi du temps, et la position des factions dans l’Empire. »

« … Tu ne peux pas vouloir dire… »

Wein avait hoché la tête. « Bien vu, Lowa. Son piège n’était pas de nous attendre dans la capitale. Son piège était son invitation à nous rendre visite là-bas — . »

 

« Le Royaume de Natra est devenu trop grand, » dit Lowellmina entre deux gorgées de thé noir dans une salle du Palais Impérial. « Natra était autrefois une importante route publique reliant l’Est et l’Ouest. Bien que nous voulions unifier tout le continent, l’Empire n’a jamais levé la main sur elle parce que nous étions en bons termes et que nous savions que nous avions assez de pouvoir pour conquérir Natra à tout moment. »

Lowellmina poursuit : « Mais depuis que Wein est devenu régent, Natra a prospéré, a gagné des territoires et s’est rapproché de l’Occident. De telles circonstances ne sont pas de bon augure pour l’Empire. »

« Bien que je suppose qu’ils ne soient pas au même niveau que nous en ce qui concerne la puissance militaire ? » demanda Fyshe à côté de la princesse.

« Pour l’instant, oui, » répondit Lowellmina sans hésiter. « Tant que Wein est en bonne santé, je ne peux qu’imaginer que Natra continuera à prospérer. Lorsque je deviendrai impératrice, il est possible que Wein règne sur l’Ouest. »

« C’est… »

On pourrait rire de l’idée qu’un prince d’un petit royaume règne un jour sur la moitié du continent, mais Fyshe n’était pas prête à rire. En fait, elle ne pouvait pas se résoudre à sourire. Après tout, elle avait vu Wein travailler sa magie de première main.

« Alors vous avez conçu ce plan pour réduire son pouvoir, en forçant le prince Wein à monter sur le bateau du prince Demetrio qui est en train de couler. »

Wein avait prédit que Demetrio se retirerait de la course et que Bardloche, Manfred et Lowellmina se battraient pour les anciens membres de la faction du prince aîné. Mais Lowellmina avait pensé un peu plus loin. Elle était certaine de perdre cette bataille entre les trois frères et sœurs restants.

Sa principale approche était que la question de l’héritage devait être résolue par la parole. À cette fin, elle n’avait pas d’armée publique ou de démonstration de force ouverte, contrairement à ses frères. Si les deux frères cadets s’affrontaient pour gagner les partisans de Demetrio, Lowellmina savait qu’il lui serait difficile de s’interposer. Et elle était certaine que Bardloche et Manfred utiliseraient leurs forces.

Elle avait eu une idée géniale en réfléchissant à cette situation : réunir Wein et Demetrio et les faire se battre contre Bardloche et Manfred.

« Demetrio n’avait aucun espoir de gagner contre les autres frères tout seul. Mais le résultat sera différent si Wein est de son côté. »

« Demetrio et Wein contre Bardloche et Manfred… Le camp perdant subira des pertes importantes, évidemment, mais les vainqueurs subiront également des dommages. Je suppose que nous interviendrons lorsque toutes les parties se seront épuisées. » Fyshe acquiesça. « Mais j’ai une question sur votre stratégie. Croyez-vous que le prince Wein va vraiment rejoindre le camp du prince Demetrio ? »

« Il le fera. » Lowellmina avait l’air si confiante. « C’est dans la nature de Wein. Quand la vie lui fait subir des pertes, il les transforme toujours en gains. Quand il est sur un bateau qui coule, il essaie de le diriger vers le port le plus proche au lieu de sauter par-dessus bord. »

***

Partie 5

Lowellmina s’était familiarisée avec le caractère de Wein lors de leurs journées à l’académie militaire. À ses yeux, elle disait l’évidence.

« Et s’il parvient à éviter le prince Demetrio et à atteindre la capitale sans encombre ? »

« Si ce moment arrive, je demanderai à redevenir sa fiancée, » répondit Lowellmina avec un sourire. « Sa visite indiquerait son allégeance à ma faction, donc j’imagine que Wein pensera que c’est une bonne occasion d’approfondir nos relations. Pour être honnête, il serait préférable que nous nous marions après mon accession au trône, mais si je peux le tenir en laisse, ce serait un avantage suffisant pour moi… Enfin, ce n’est pas comme si tout cela allait arriver. »

Lowellmina continua. « Fyshe. Tu as suggéré que tu ne savais pas qui va gagner, mais je pense que je le sais. »

« Qui, à votre avis, sortira vainqueur ? »

« Wein va gagner. » Son ton était lourd de conviction. Tant que Demetrio avait Wein, il gagnait. Dans son cœur, l’issue de la bataille était déjà décidée. « Mon plan sera un succès lorsque Wein et Demetrio auront vaincu Bardloche et Manfred sans mettre Demetrio sur le trône. »

Après cela, les deux prochains objectifs de Lowellmina étaient d’absorber la faction de Demetrio et de déstabiliser l’autorité créée par Wein. Bien sûr, cela ne ferait pas tomber Wein, mais elle pourrait entraver sa progression. Elle ne permettrait pas à son royaume de s’épanouir davantage avant qu’elle ne devienne impératrice.

De toute évidence, il s’agissait de conditions difficiles à remplir. En plus d’éliminer Bardloche et Manfred, Lowellmina devait vaincre Wein.

« C’est un ennemi difficile à abattre. »

Le plan était prêt, mais elle était face à Wein. C’était une bête de stratégie, à la fois gentille et cruelle. Elle devait faire de lui un ennemi, et elle devait gagner.

« Ne perdez pas courage, Votre Altesse, » dit Fyshe, lisant dans l’esprit de son maître. « Nous avons fait le premier pas. Au moment où nous parlons, les deux parties doivent être confuses. Et le prince Wein et le prince Demetrio ne sont même pas encore de vrais alliés. Même le prince Wein doit avoir les mains liées. »

Fyshe avait raison. Wein avait été placé à bord du navire en perdition de Demetrio, ce qui limitait ses mouvements. Il était dans une situation délicate, sans aucun doute. Le côté de Lowellmina avait l’avantage.

Mais il y avait une petite voix dans son esprit, soit effrayée par l’ombre de Wein, soit…

« Excusez-moi ! » Un messager avait fait irruption. « Une délégation de Natra conduite par la princesse Falanya vient d’arriver ! »

« « Quoi — !? » » Lowellmina et Fyshe avaient glapi de surprise.

 

« Falanya devrait arriver dans la capitale en ce moment même, » murmura Wein.

Il s’était finalement calmé, soit parce qu’il en avait marre de se plaindre, soit parce qu’il était épuisé.

« C’est le bon côté des choses. Je ne pensais vraiment pas que nous aurions besoin de renfort, » répondit Ninym, en repensant à ce qui s’était passé avant qu’ils ne quittent Natra. « Tu as demandé à la princesse Falanya de nous suivre jusqu’à la capitale à une courte distance… Je pensais que tu étais juste trop prudent. Savais-tu que cela allait se produire ? »

« Je me serais enfui si j’avais pu. »

Eh bien, oui. Ninym grimaça.

« J’ai pensé qu’ils pourraient nous provoquer des ennuis. Je veux dire, ils ont insisté pour que je vienne à la capitale. De plus, l’Empire est déjà dans un état instable avec la lutte pour la succession et tout le reste. »

C’est pourquoi Wein avait joué une de ses cartes — Falanya. Si rien ne lui arrivait, la fratrie se rendrait ensemble chez Lowellmina, ce qui renforcerait la proximité de leurs deux nations.

Mais des choses lui étaient arrivées. Wein était maintenant avec la faction de Demetrio, et Falanya se rendait seule chez Lowellmina.

« Lowa veut que Demetrio fasse tomber le représentant de Natra — moi — et nuise à notre réputation. Mais si un autre membre de la famille royale — Falanya — lui rend visite, nous pouvons montrer au monde que Natra est intéressée à résoudre ce problème de manière raisonnable, même si nous avons “soutenu” Demetrio. »

« Ainsi, les dommages à nos réputations seront minimes, même si nous perdons ici. »

« Cela ne résoudra pas la racine de nos problèmes, mais c’est ce qu’il y a de mieux après l’inaction, » poursuit Wein. « Si Lowa est d’accord avec mon attaque furtive, ce sera une tout autre histoire. »

 

Je n’arrive pas à croire qu’ils répondent si vite… !

La princesse Falanya était arrivée dans la capitale impériale.

Fyshe n’avait pas pu cacher sa surprise quand elle avait entendu le rapport.

Ils ne seraient pas venus si vite si Wein avait demandé à sa sœur de se rendre au palais après avoir croisé l’armée de Demetrio. Wein avait dû flairer quelque chose sur le plan de la princesse lors de la réunion à Natra.

Tout est de ma faute… pensa Fyshe. Peut-être avait-elle donné le change avec son raisonnement, ses expressions, ses mouvements, le ton de sa voix… Quelle que soit la raison, il était évident que le prince avait perçu quelque chose. Fyshe se mordit la lèvre, vexée que Wein l’ait encore une fois battue.

Elle se tourna vers son maître pour s’excuser de son échec… et sauta pratiquement hors de sa peau. Après tout, Lowellmina souriait, même si elle venait de recevoir un contre-coup.

« Tu sais certainement comment remuer les choses, Wein. »

« “Remuer les choses”… ? » Fyshe avait cligné des yeux, sans suivre.

« Il a envoyé la princesse Falanya, en espérant que cela atténuera le coup porté à la réputation de Natra une fois qu’il aura perdu. Sa contre-attaque n’est pas pour une victoire mais en prévision de la défaite. On pourrait dire qu’il a pris une mesure défensive. »

Lowellmina poursuivit. « La princesse Falanya est une joueuse précieuse pour Wein. L’utiliser ici signifie qu’il était sur ses gardes, mais qu’il ne pouvait pas deviner ce que nous préparions. Fyshe, tu ne dois pas t’inquiéter d’avoir échoué. En fait, cela joue en notre faveur. Wein a été coincé par Demetrio, et nous avons une prise impressionnante comme Falanya. Tu as bien fait. »

« Merci ! Je ne mérite pas vos louanges. »

« — Cependant. » Lowellmina avait une lueur dans les yeux.

Le souffle de Fyshe s’était instinctivement bloqué dans sa gorge.

« Wein pourrait changer de tactique et adopter une approche plus agressive si je suis trop gourmande. »

« Trop gourmande ? Qu’est-ce que vous… ? »

« Tous les deux ont des prétentions au trône de Natra. Un candidat est avec Demetrio, et l’autre, avec moi. Si je gagne et que Demetrio perd, le pouvoir de Wein diminuera. En même temps, cela renforcera la princesse Falanya. Si elle parvient à faire quelque chose ici qui est dans le meilleur intérêt de Natra, encore plus… Que penses-tu qu’il se passera si les deux sont sur un pied d’égalité ? »

Fyshe avait compris ce que Lowellmina essayait de dire.

« Ne me dites pas que vous pensez à aider la princesse Falanya à réussir et à susciter une rivalité entre eux à Natra !!? »

Le petit royaume était uni sous Wein. Il pouvait voyager à l’étranger seulement parce que son pays était si stable. Mais Wein n’était qu’un prince, pas même un roi.

Que se passerait-il s’il y avait une faction derrière la princesse Falanya qui rendait leur royaume moins que stable ?

« Ils sont peut-être en bons termes, mais ils sont de la famille royale. Une guerre entre factions éclatera s’ils sont aussi aptes à gouverner Natra. Bien sûr, les partisans de la princesse ne peuvent pas rêver de faire tomber Wein sans quelque chose de substantiel. Mais cela pourrait être suffisant pour stopper leur progression. »

« S’il vous plaît, attendez. Si la Princesse Falanya réussit ici et que le Prince Wein gagne cette bataille… »

« Le frère aîné se verra devoir une faveur de la part du prochain empereur, et la jeune sœur retournera dans son royaume avec quelque chose à montrer pour elle-même. Natra profitera d’un printemps métaphorique — et long, en plus. »

Fyshe avait dégluti de manière audible.

Wein avait dû s’en rendre compte. Comme Lowellmina l’avait dit, le prince avait intentionnellement envoyé Falanya dans le cadre de son plan.

En d’autres termes, Wein leur envoyait le message suivant :

 

« Magnifique travail. J’ai perdu le premier tour. Je suis dans une impasse ici. Je pourrais perdre à ce rythme. Alors — faisons monter les enchères. »

 

Comment est-il même humain… !?

Ils pensaient que Wein serait sur la défensive, puisqu’il était acculé dans un coin. Il leur avait montré exactement où mordre pour les prendre au dépourvu et les attaquer à la gorge.

Comme Lowellmina l’avait dit plus tôt, il avait transformé ses pertes en gains. C’était une folie absolue, mais Fyshe savait que quelqu’un comme le prince Wein pouvait y arriver.

« … Je comprends la situation. Que comptez-vous faire, Votre Altesse ? »

Fyshe savait déjà quelle serait la réponse de son maître.

« Je serai aussi avide que possible. » Lowellmina sourit. « La lutte pour le trône va continuer à s’accélérer. Natra n’aura pas beaucoup d’occasions de se mêler de nos affaires. S’il veut faire monter les enchères, je ne laisserai pas passer cette occasion. »

« … »

Je peux voir du feu, pensa Fyshe. Chez le prince Wein et la princesse Lowellmina. Quand deux flammes se heurtaient, l’une d’elles avalait l’autre. Tout ce que Fyshe pouvait faire en tant que vassale était de s’assurer que la flamme de son maître brûlait plus grand et plus fort.

« D’accord, Fyshe. Accueillons chaleureusement la princesse Falanya. Et dis aux autres que je t’ai autorisé à rassembler une liste d’informations et quelques connaissances techniques. Nous devrons en choisir une qui fera un cadeau approprié pour la princesse Falanya. »

« Oui ! » Fyshe hocha la tête aux ordres de sa dame.

Eh bien, Lowellmina avait pensé à la chère amie qui était avec Demetrio. J’imagine que Wein doit savoir que je vais faire ça.

+

En fait, Wein pensait, Lowa va se prêter à mon jeu, mais c’est tout ce que je peux dire avec certitude sur

la question.

 

La vraie bataille commence maintenant, pensa Lowellmina.

Un adversaire de taille, plus trois princes impériaux déjà sur scène, se dit Wein.

Cependant —

Mais…

 

— La victoire sera mienne, bien sûr, pensa Wein.

— La victoire sera mienne, évidemment, croyait Lowellmina.

 

Le prince héritier de Natra, Wein Salema Arbalest.

La seconde princesse impériale de l’empire Earthworld, Lowellmina Earthworld.

Dans les coulisses de la vendetta entre les princes impériaux, deux tacticiens déclaraient une guerre qui n’entrera jamais dans les livres d’histoire.

 

***

Chapitre 3 : Une conclusion inéluctable

Partie 1

« Je suis si bourrée… »

Falanya laissa son visage se détendre, fondant dans le bonheur, les papilles satisfaites, et grimaçant de douleur à cause de son estomac étiré. Le chariot se balançait doucement tandis qu’il avançait lentement.

« Tu as trop mangé, » répondit sèchement son gardien, Nanaki.

« Mais il aurait été impoli de ne pas me faire plaisir alors qu’ils m’ont réservé un si bel accueil. » Falanya avait fait la moue.

Il y a peu de temps encore, elle profitait de l’hospitalité de la princesse Lowellmina au palais impérial de la capitale. En plus d’un somptueux repas lors du banquet, il y avait eu des spectacles musicaux et culturels. C’était une démonstration de l’excellence impériale. Falanya était prête à tenir tête à l’Empire, mais cela l’avait presque déstabilisée.

« L’Empire est incroyable. Je veux dire, regarde tous ces gens dans cette ville. » Falanya regarda par la fenêtre du carrosse pour voir les gens vaquer à leurs occupations. La princesse avait déjà visité Mealtars, une ville au milieu du continent, mais ce n’était pas comparable à l’énergie qui régnait ici.

Le commerce unissait les habitants de Mealtars, mais la capitale impériale de Grantsrale ne semblait pas unie par un seul principe, si ce n’est la folie totale.

Mais il a bizarrement autant de charme que les habitants de Mealtars.

Quelque chose dans ce chaos lui avait parlé. Falanya pouvait sentir la ville vibrer d’énergie.

Ou peut-être… ça me fait réaliser que Natra est dans la cambrousse.

Mealtars et Grantsrale étaient deux des villes les plus prospères du continent. Elles faisaient paraître celles de sa maison bien-aimée, eh bien, un peu minable.

N -non ! Ce n’est pas vrai ! L’économie est bonne depuis que Wein est devenu régent, et nous avons étendu notre territoire ! Même notre population est en hausse !

Natra avait vu de grands progrès au cours des dernières années. Mais ce n’était toujours pas comparable à l’activité ici. Falanya avait réfléchi à cela avant de poser une question au serviteur en face d’elle.

« Hé, Nanaki, que penses-tu de cette ville ? »

« Il semble difficile à garder. »

Elle aurait dû savoir qu’il lui donnerait une réponse sans émotion.

« Allez. Autre chose ? »

« On dirait qu’il a beaucoup de cachettes. »

« … » Falanya se pencha en avant et pinça la joue de Nanaki en signe de protestation.

« C’était pour quoi faire ? »

« Rien. » Falanya n’avait pas donné l’impression de s’arrêter.

Nanaki pensa qu’il avait dû toucher un point sensible. Il savait qu’elle se lasserait s’il la laissait se défouler, mais il jeta un coup d’œil par la fenêtre et lui adressa la parole.

« … Tu devrais t’asseoir. »

« Non. Je te punis parce que tu ne dis pas ce que ton maître veut entendre. »

« Garde ça pour plus tard… Nous y sommes presque. »

À peine Nanaki avait-il dit cela que la calèche avait été secouée. Il avait attrapé Falanya qui perdait l’équilibre. « Myah ! »

« Je te l’avais dit. »

« … Hmph. » Dans ses bras, Falanya avait détourné son regard. « Très bien. Je te pardonnerai pour cette fois. »

« Dois-je sauter de joie ? »

« Pas besoin. Partons. » Falanya s’était redressée avant de suivre Nanaki hors de la calèche.

Cette zone était connue comme le Quartier Noble. Tout autour d’eux se trouvaient des manoirs. Pratiquement aucun citoyen ne parcourait ses rues.

Et maintenant, la délégation de Falanya se tenait devant l’un de ces nombreux domaines.

« Nous vous attendions, Princesse Falanya, » avait crié quelqu’un.

Plusieurs personnes se tenaient là, attendant. Au premier rang de ces serviteurs présumés se trouvait un homme à l’air digne.

« C’est un plaisir de faire votre connaissance. Je suis Silas. La princesse Lowellmina m’a fait l’honneur de me demander de vous divertir, princesse Falanya. »

Lowellmina avait fait en sorte que Falanya séjourne dans ce manoir pendant son séjour dans la capitale impériale. Cet homme appelé Silas devait être un aristocrate, et son domaine lui appartenait. La délégation avait initialement réservé des chambres dans la maison d’hôtes de l’État, mais Lowellmina les avait envoyés ici.

« Merci pour votre accueil chaleureux, Sire Silas. » Falanya s’était inclinée.

Silas avait souri. « De tels mots sont gaspillés pour moi. En tant que Flahm, je ne peux imaginer de plus grand honneur que d’accueillir le Prince Wein et la Princesse Falanya dans ma résidence. »

Wein était resté avec lui pendant qu’il allait à l’école dans l’Empire sous couverture. Ils avaient une relation solide uniquement parce que Wein avait protégé le peuple de Silas. Lowellmina devina qu’il serait mieux pour Falanya de rester ici, vu comment elle aimait et respectait son frère.

Falanya était ravie de passer son voyage dans le même manoir que Wein.

« Pendant mon séjour, me raconterez-vous tout ce que mon frère a vécu ici, Sire Silas ? » demanda Falanya, brûlant de curiosité.

Silas hocha la tête. « Mais bien sûr, Princesse Falanya. Allons à l’intérieur. Une telle conversation risque d’être trop longue à mener debout. »

Falanya était devenue timide. « Je m’excuse. Je m’emballe un peu trop. »

« N’y pensez pas. Il semble que Vos Altesses s’entendent bien entre eux. Cela m’apporte un grand bonheur en tant que Flahm. S’il vous plaît, par ici. »

À la suite de l’invitation de Silas, Falanya était entrée dans le bâtiment. Dans son cœur, il y avait une curiosité pour le passé de son frère et des prières pour son bien-être.

 

+++

« Reprenons les bases, » dit Wein, en étalant une carte sur la table. « Tout d’abord, le but de Demetrio est de devenir empereur, et ses frères et sœurs veulent l’en empêcher. Certaines conditions doivent être remplies pour pouvoir s’asseoir sur le trône. »

« Premièrement, il doit être lié à l’Empereur par le sang, » dit Ninym. « Ensuite, il doit subir un baptême rituel qui garantit que leur ascension est acceptée par les esprits ancestraux. Enfin, le futur empereur doit annoncer une cérémonie de couronnement qui aura lieu devant le public. »

Wein acquiesça. « Le baptême a lieu dans le plus grand lac du continent, le lac Veijyu, juste à côté de la ville de Nalthia. Après que le futur empereur ait été purifié là-bas, lui et ses partisans se dirigent vers la capitale impériale de Grantsrale, au sud-est. »

« Lorsque le précédent empereur était sur le point de monter sur le trône, les masses prétendument rassemblées au bord de la route se poussaient pour l’apercevoir alors qu’il voyageait entre les deux villes. »

Le voyage de l’ancienne capitale de Nalthia à la nouvelle à Grantsrale prenait plusieurs jours à cheval. Ce lent voyage était destiné à faire parader le nouvel empereur et à le montrer aux masses.

« Dans ce cas, Demetrio doit se rendre à Nalthia, » poursuit Wein. « C’est pourquoi il a mobilisé sa faction et quitté son territoire. »

Le territoire de Demetrio était contenu principalement à l’ouest de Nalthia. Entre les deux villes se trouvait Bellida, où ils étaient actuellement stationnés. À l’est se trouvait Nalthia.

« Mais Nalthia n’est-elle pas occupée par le prince Bardloche ? » Ninym avait placé un pion sur le territoire.

Après que Demetrio ait annoncé son intention d’être empereur, Bardloche avait agi rapidement, ralliant ses forces pour prendre Nalthia pour lui-même.

Leur marche avait été hors du commun. Le territoire de Bardloche était adjacent au domaine de Demetrio au nord. Tout le monde avait supposé que Bardloche ne serait pas capable d’organiser ses soldats et d’atteindre Bellida avant Demetrio. Mais au lieu d’attendre que ses troupes se rassemblent, Bardloche avait donné l’ordre d’avancer vers leur ville cible, rassemblant ses soldats éparpillés en route.

C’est ainsi que Bardloche avait atteint Nalthia avant le prince aîné, qui avait adopté la méthode normale consistant à rassembler son armée avant le départ. La méthode de Bardloche n’avait de sens que parce que sa faction était composée de militaires.

« Demetrio pourrait envisager de sauter le baptême et de se rendre en vitesse à la cérémonie de couronnement dans la capitale. Sauf que l’armée du prince Manfred y est stationnée. »

Wein avait pris un pion et l’avait placé sur Grantsrale. Au nord du territoire de Demetrio se trouvait le domaine de Bardloche. Et le domaine de Manfred était au sud. Bien que Manfred soit en retard sur ses autres frères, il avait aussi réussi à mobiliser ses troupes.

« Pour le moment, Demetrio et Bardloche ont plus de soldats, » dit Wein. « Mais ce n’est qu’une question de temps avant que Manfred n’ait une armée assez importante pour rivaliser avec eux. »

« Si le prince Demetrio avait dépêché quelques-uns de ses soldats à la capitale, ils auraient pu arriver avant que le plus jeune prince n’arrive à Grantsrale. »

Mais Demetrio avait choisi de mener ses troupes à Nalthia en premier. Après tout, le baptême était essentiel pour protéger son héritage. Bardloche, cependant, l’avait pris en premier, et Manfred avait mobilisé sa propre armée pendant que Demetrio évaluait frénétiquement ses options.

« D’accord, mais la faction de Demetrio est composée d’aristocrates conservateurs, » argumenta Wein. « S’ils font fi des coutumes impériales, c’est comme s’ils mettaient de côté la tradition du fils aîné qui monte sur le trône. Ils ne reviendront pas sur la tradition si cela fait partie des raisons pour lesquelles il peut monter sur le trône. »

 

 

Les factions étaient tellement ennuyeuses. Parfois, elles demandaient au chef de changer d’avis et de se plier à la volonté de la faction, juste pour pouvoir rester aux commandes. Demetrio, Bardloche et Manfred avaient dû passer des moments difficiles à se disputer dans leurs factions respectives.

« Je me demande ce que le prince Demetrio a l’intention de faire après ça, » commenta Ninym.

Bonne question, avait pensé Wein en levant les yeux.

« Eh bien, je suppose qu’il n’a pas d’autre choix que de se battre contre Bardloche. »

 

« Nous devrions défier l’armée de Bardloche maintenant ! » cria un jeune homme participant à la réunion.

La salle était remplie de toute sorte de gens, jeunes et vieux, tous partisans de la faction de Demetrio. Leur leader était assis en bout de table.

« Plus nous attendons, plus les défenses de Bardloche se renforceront. Il va faire un ennemi redoutable ! Sans compter que Manfred renforce ses troupes. Si nous sommes imprudents, les deux armées pourraient venir nous chercher ! »

On peut dire que son évaluation était juste. Sous tous les angles, il était évident que Demetrio s’était fait des ennemis des deux princes et qu’ils étaient en position de désavantage significatif, deux contre un. Il était logique de s’attaquer à l’un des princes pendant que l’autre se préparait encore au combat.

« Nous n’avons tout simplement pas assez d’hommes, » dit prudemment un vieil homme. « L’armée de Bardloche est forte. Jusqu’à ce que nous soyons préparés et que nous sachions que nous pouvons gagner, je sais que ce ne sera pas joli. »

« Croyez-vous qu’on a le temps ? Nous avons déjà fait notre pari ! Nous ne pouvons pas attendre d’être certains de notre victoire ! Cela n’arrivera jamais ! Nous ne gagnerons pas si nous n’essayons même pas ! »

« Vous devez faire marche arrière. Nous avons encore des alliés qui ne sont pas encore là. Ce n’est pas le bon moment pour nous mobiliser. »

Les autres participants semblaient d’accord. Ces membres conservateurs de la faction de Demetrio étaient du genre prudent.

« … Eh bien ? Qu’en pensez-vous, Votre Altesse ? » Le jeune homme dirigea son attention vers Demetrio, qui était resté assis en silence.

Alors que tous les regards des aristocrates se portaient sur lui, le prince prit la parole. « … Combien de soldats avons-nous en ce moment ? »

« Environ douze mille, Votre Altesse, » répondit poliment quelqu’un à proximité.

« Et ceux de mes frères fous ? »

« Nos espions ont rapporté que Bardloche a un peu moins de dix mille personnes. Il semble que Manfred en ait environ cinq mille. »

« Hmph… »

***

Partie 2

En se basant uniquement sur le nombre, ses troupes étaient les plus importantes, mais même Demetrio savait que cela ne lui assurerait pas la victoire. L’armée de Bardloche était assez forte pour surmonter cette différence quantitative.

« Et si on inclut nos alliés que nous attendons ? »

« Un peu moins de vingt mille. Bien sûr, il faudra du temps pour qu’ils arrivent. »

Donc presque le double de la taille de l’armée de Bardloche. Cela semblait idéal, mais la question du temps avait fait gémir Demetrio.

« … Puis-je dire quelque chose ? » Quelqu’un au bout de la table avait timidement levé la main. « Peut-être devrions-nous demander l’avis du prince Wein… ? »

La salle de réunion s’était agitée. Tout le monde dans l’Empire connaissait l’ingéniosité de Wein, et tous les participants pensaient qu’il pourrait leur donner une piste vers la victoire.

Wein, cependant, était absent. Il y avait une raison à cela…

« Ce n’est pas la peine. Il nous accompagne, et rien d’autre, » rejeta Demetrio. « Je lui ai permis de s’asseoir une fois pour connaître ses intentions, mais nous ne savons pas ce qu’il fera si nous lui donnons l’occasion de s’immiscer dans nos plans. »

« Son Altesse a raison. Nous avons de nouveaux aristocrates intéressés par notre cause avec Wein comme allié. Nous avons déjà récolté suffisamment de bénéfices de sa réputation, même sans compter sur lui. »

« Et c’est un problème pour l’Empire. Ce n’est pas le moment d’inviter les autres nations à intervenir. »

Tous semblaient unanimement se méfier de Wein. Il était un poison — un poison hautement mortel qui tuait même son administrateur. Ils ne pouvaient pas l’utiliser. Ils ne pouvaient pas laisser Wein leur voler la vedette. Ils le garderaient sous la main, et pas plus. Les aristocrates étaient convaincus que c’était leur meilleure option.

« Je n’ai aucune objection à laisser le prince Wein seul, » déclara le jeune homme qui avait entamé la conversation. « Mais nous devons arriver à une sorte de conclusion. Par exemple, quand devrions-nous agir ? »

Les participants avaient gémi. Plus de soldats mobilisés signifiaient plus de temps pour les organiser. Comment feraient-ils pour arriver à temps ?

Il n’y avait pas de bonne réponse. Seuls les futurs historiens pouvaient le savoir. Ils n’avaient pas besoin d’une réponse correcte, mais de la confiance nécessaire pour décider et s’en tenir à un plan.

« — quinze mille, » annonça Demetrio, en prenant la décision. « Dès que nous aurons quinze mille hommes, nous nous battrons contre Bardloche. Si quelqu’un a des objections, qu’il les dit, maintenant. »

Un silence révélateur avait envahi la pièce.

Demetrio avait hoché la tête. « Alors notre plan est établi. Préparez-vous au combat. »

« « Oui ! » » Les vassaux s’étaient mis en action.

Demetrio parlait doucement sans viser un individu particulier. « Mère… Je promets d’exaucer ton souhait… »

 

« Alors, Wein, qui va gagner selon toi ? »

« Hmm ? Bardloche, » répondit Wein avec désinvolture. « Même si Demetrio a deux fois plus de soldats, Bardloche est un ennemi de taille. De plus, il a la possibilité de se mettre sur la défensive, en attendant que Manfred frappe Demetrio par-derrière. »

« Penses-tu que les deux princes ont un arrangement secret ? »

« Probablement. Même s’ils n’ont rien, Manfred a toutes les raisons d’attaquer Demetrio par-derrière. Je suppose que Demetrio n’a aucun espoir de gagner, aussi fort qu’il puisse essayer. »

Wein venait de s’en prendre à la faction qu’il avait temporairement rejointe. Ninym pensait avoir terminé, mais il s’est avéré qu’il avait plus à dire.

« Mais, tu sais, une victoire ou une défaite ne se terminera pas nécessairement d’une manière favorable. »

« … Qu’est-ce que tu veux dire ? »

Wein avait fait un geste vers les quatre pions sur la carte devant eux. « Nous avons quatre acteurs sur notre scène :; e prince Demetrio, qui a annoncé qu’il allait devenir empereur, le prince Bardloche, qui défend la ville accueillant le rituel, le prince Manfred, qui rassemble son armée à l’extérieur de la ville, la princesse impériale Lowellmina, qui complote dans la capitale. — Qui fait l’erreur ici, Ninym ? »

Ninym avait réfléchi à cette question pendant un moment.

« Ne serait-ce pas Demetrio ? Il n’a fait son annonce qu’après avoir été acculé, et il a les deux autres princes sur les talons… »

« Non, » a déclaré Wein. « C’est le prince Bardloche qui commet les plus graves erreurs. »

« Le Prince Bardloche… ? » Ninym le regarda en clignant des yeux.

Wein s’était assis sur sa chaise, qui avait grincé. « La course a donc commencé. Que se passe-t-il si quelqu’un qui ne veut pas gagner se place devant le but ? Tu le saurais bien assez tôt. Je suppose que tout ce que nous pouvons faire jusqu’à ce que la bataille commence est d’observer les procédures. »

Wein éclata en un sourire et, d’un doigt, écarta un pion qui ne figurait pas sur la carte.

 

+++

Nalthia était absolument cruciale pour l’Empire. Elle avait la chance de posséder le plus grand lac du continent, ce qui lui avait permis de prospérer pendant des siècles. C’est aussi la raison pour laquelle la ville était toujours prise pour cible par ses voisins, ce qui lui avait valu une histoire de conflits répétés.

Mais un homme avait mis un terme à cette situation il y a plus de cent ans. Il avait rassemblé des personnes et des armes pour libérer Nalthia des nations qui contrôlaient la région à l’époque. Il ne s’était pas arrêté là. Il avait envahi et renversé les ennemis étrangers qui avaient essayé de lui prendre Nalthia.

Une fois la région entière sous son contrôle, il avait déclaré la naissance de l’Empire d’Earthworld, régnant comme son premier empereur et affrontant plus de cent batailles au cours de sa vie.

Après sa mort, il avait été placé dans un mausolée dans les faubourgs de Nalthia, donnant naissance à la tradition selon laquelle tous les empereurs successifs étaient enterrés à Nalthia. Lorsque le territoire impérial s’était étendu, la capitale avait été transférée à Grantsrale pour plus de commodité. Nalthia avait continué à prospérer, même jusqu’à aujourd’hui. C’était à la fois son premier et son dernier territoire.

« Je n’aurais jamais pensé que nous serions ici pour cette raison, » marmonna Glen Markham en marchant le long du sentier sur le mur entourant Nalthia.

C’était l’ancien camarade de classe de Wein à l’académie militaire. Un membre de l’armée du prince Bardloche. Il avait aidé à sécuriser Nalthia pour empêcher le prince Demetrio de devenir empereur.

« Un mausolée pour des générations d’empereurs… J’ai toujours voulu le voir, mais… »

S’ils pouvaient voir l’état de l’Empire maintenant, se lamenteraient-ils ou seraient-ils en colère ? Glen imaginait qu’ils ne seraient pas heureux.

La personne qu’il cherchait était apparue.

« Vous étiez ici, monsieur ? »

Un vieil homme regardait fixement au-delà du parapet du château. Il portait le même uniforme que Glen et un air digne qui démentait son âge.

Lorencio — un comte impérial, ancien instructeur d’épée de Bardloche, et actuellement proche associé et leader de la faction de son ancien élève.

« Oh, Glen. » Lorencio l’avait regardé et avait pointé une main ridée au loin. « Sais-tu où mène cette route ? »

« Hm ? Oui. Elle mène à la capitale impériale, Grantsrale, » Glen répondit docilement à la question apparemment sans sens.

La route qui reliait la capitale à Nalthia était habituellement très fréquentée, mais elle était pratiquement vide en ce moment. Tout le monde savait que, bien assez tôt, ce serait un champ de bataille accueillant les armées de Demetrio et de Bardloche.

« … J’étais posté ici comme garde lorsque le défunt Empereur est arrivé au pouvoir, » dit Lorencio, se souvenant de ça. « Les deux côtés de cette route étaient bondés. Je pouvais sentir leur énergie. Les stands de nourriture étaient bondés, et il était difficile de trouver un logement. Je me souviens des bonbons que j’avais achetés pendant ma pause. Tu sais, ils n’avaient pas très bon goût, mais ils ne ressemblaient à rien de ce que j’avais pu manger auparavant. »

Il poursuit. « À la fin du baptême cérémoniel, Sa Majesté a franchi les portes de ce château avec sa suite, et les acclamations étaient si fortes que j’ai cru que nous vivions un tremblement de terre. Lorsque leurs cris ont envahi Sa Majesté, elle a semblé rayonner… »

« Mon père m’a raconté des histoires similaires. Les gens pleuraient, submergés par l’émotion, et les cris pour Sa Majesté pouvaient être entendus même après le coucher du soleil. »

« Oui… C’est pourquoi je suis si peiné par notre situation pathétique. Qui aurait cru que sa mort entraînerait une telle tragédie ? »

Glen pouvait voir le désespoir dans les yeux de Lorencio, en pensant à leur gloire passée et à leur sombre présent. Cette rétrogradation avait dû le faire souffrir, comme un vent aride sifflant dans son cœur.

Ça n’a duré qu’un instant. Lorencio a fait un sourire d’autodérision.

« … Je t’ai ennuyé assez longtemps. Pardonne-moi, Glen. Ce ne sont que les divagations d’un vieil homme. »

« Pas du tout. »

« Oh, tu n’as pas besoin de faire semblant. Bref, viens-tu me voir pour quelque chose ? »

« Oui. Son Altesse va organiser une réunion pour discuter de l’armée du prince aîné. »

« Compris. Allons-y. »

Lorencio s’était mis en route sans hésiter, et Glen l’avait suivi.

 

Avec Bardloche, les chefs de faction s’étaient déjà rassemblés dans la pièce où Lorencio et Glen étaient entrés.

« Je m’excuse de mon retard. » Lorencio s’était incliné.

Bardloche l’avait gracié. « Asseyez-vous. Je n’aime pas brusquer les choses, mais nous devons commencer cette réunion. »

« Oui. — Glen, reste ici et écoute. »

Glen acquiesça et alla se placer à côté de Lorencio, assis. Il y avait d’autres jeunes gens présents, qui n’étaient pas des leaders, mais des espoirs impatients qui pourraient soutenir Bardloche dans sa future administration.

« Comment se passe la situation avec Demetrio ? »

L’un des subalternes répondit à Bardloche. « D’après nos agents cachés, il concentre son énergie à organiser ses troupes à Bellida. Il n’a pas encore bougé. Ses forces sont actuellement de douze mille hommes. Nous estimons qu’il en a environ vingt mille au maximum. »

« C’est une sacrée armée. Je croyais que sa faction perdait des hommes. »

« Il semble qu’il y soit parvenu en menaçant des otages et en les amadouant avec de l’argent. Il veut que la prochaine bataille soit la dernière entre vous deux. »

« Je suppose que même une souris acculée montrera les crocs. »

Une armée de vingt mille hommes sera difficile à gérer, même si les soldats de Bardloche étaient de premier ordre.

« Mais maintenir une armée de vingt mille hommes n’est pas une mince affaire. Après tout, Manfred représente aussi un danger pour lui. »

« Ce qui veut dire que Demetrio pourrait bouger avant d’atteindre sa pleine capacité… Surveillez-le pour qu’on ne rate rien. » Bardloche grimaça. « Et… qu’est-ce qui se passe avec le prince Wein ? »

Pour Bardloche, Wein était le plus grand joker. Pour le meilleur ou pour le pire, le prince du milieu avait côtoyé Demetrio assez longtemps pour avoir une bonne idée de ce qu’il ferait. Mais il n’arrivait pas à se faire une idée de Wein, et encore moins à imaginer pourquoi il rejoindrait Demetrio.

« Le prince Wein n’a rien fait de remarquable pour le moment. Il semble que même la faction de Demetrio ne sache pas quoi faire de lui. »

« Hmm… D’accord. Surveillez-le aussi. »

« Oui, Votre Altesse ! » Le subordonné mâle s’était incliné.

« Avons-nous décidé d’un front de bataille ? »

« Oui. S’il vous plaît, regardez cette carte. » Un autre homme était intervenu. « Nous avons fait un balayage de la zone environnante. Pour nos troupes respectives, cette plaine en dehors de Nalthia pourrait convenir. »

« Donc une bataille sur un terrain plat. »

« Oui. Nalthia ferait une forteresse sous-optimale. Et si nous transformons sa terre sacrée en un champ de bataille, les citoyens de l’Empire ne seront pas contents de nous. »

Les autres subordonnés avaient acquiescé.

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