Le manuel du prince génial pour sortir une nation de l’endettement – Tome 6

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Chapitre 1 : Hé, et si on allait vers le sud ?

Le printemps.

Trois étés s’étaient écoulés depuis que le prince héritier avait été nommé régent du royaume de Natra.

Ces jours-là avaient été difficiles. Depuis la mort de l’empereur de l’Earthworld, le dirigeant de l’Est, les problèmes s’étaient abattus sur Natra comme des vagues.

Les historiens du futur resteront certainement bouche bée devant les épreuves sans fin auxquelles était soumis le royaume.

Dans le souffle suivant, ils loueraient Natra pour avoir repoussé chacun d’eux.

Natra avait tout surmonté. Autrefois sujet de moqueries, ce pauvre avorton de royaume avait réussi à repousser tous les défis qui se présentaient à lui.

Celui qui avait dirigé le peuple pendant l’ère appelée la Grande Guerre des Rois était Wein Salema Arbalest, destiné à rester dans les mémoires des historiens.

Des politiques internes raisonnables. L’empressement proactif d’entrer sur le champ de bataille si nécessaire. La ruse diabolique pour jouer avec les nations voisines. La bienveillance pour faire passer son peuple en premier.

Il était le prince parfait.

Le prince était la clé de l’avenir de Natra. Baignés dans le chaud soleil printanier, les citoyens étaient certains de ce fait.

Cependant… le ciel était voué à se couvrir de nuages, même dans les terres les plus bénies.

En fait, une tempête printanière se préparait au palais de Willeron, dans le royaume de Natra.

 

+++

 

« Nghhhhhh. »

Je suis actuellement en train de bouder, alors approchez-vous à vos risques et périls, avait prévenu le regard d’une fille assise sur le lit affichant une grosse moue.

Falanya Elk Arbalest. La petite sœur de Wein et la princesse héritière de Natra.

Bien qu’elle ait été jeune lorsque Wein avait accédé au poste de régent, elle avait récemment commencé à agir comme une véritable adulte, mûrissant son esprit et son corps…

… Sauf maintenant. Elle était au milieu d’une crise de colère enfantine.

« Combien de temps vas-tu encore bouder, Falanya ? »

Un garçon aux yeux rouges et à la chevelure blanche — un Flahm — soupira bruyamment.

Son nom était Nanaki Ralei, et il était le serviteur attitré de Falanya. Son attitude envers la princesse héritière pouvait être considérée comme grossière par certains, mais comme ils étaient amis d’enfance, cela ne les dérangeait pas.

« … Je ne fais pas la tête. » Falanya s’était retournée dans l’autre sens avec un soupir.

« Tu le fais. »

« Je ne le fais pas. »

« Tu le fais vraiment. »

« JE NE LE FAIS PAS ! » Falanya répliqua, mais cela ne semblait pas du tout perturber Nanaki.

« Fais une crise — tu peux voir si cela m’intéresse — mais tu dois te ressaisir quand tu es en public. Tu inquiètes les fonctionnaires. »

« Gulp. » Il avait trouvé son point faible. Elle savait de quoi il parlait.

À partir d’une certaine influence topographique, culturelle ou nationale, la famille royale était généralement imperturbable. La génération actuelle de souverains ne faisait pas exception : le roi Owen, le prince Wein, la princesse Falanya, et même la chère reine disparue.

Il était extrêmement rare que l’un d’entre eux s’en prenne aux fonctionnaires avec tristesse ou colère.

C’est exactement la raison pour laquelle les fonctionnaires étaient pris au dépourvu lorsque l’un d’eux avait une mauvaise journée. Sans grande expérience des sautes d’humeur, ils n’avaient pas les compétences nécessaires pour faire face à la tempête.

Wein peut généralement arranger les choses.

Dès que Falanya se mettait de mauvaise humeur, il incombait à Wein de la calmer. En tant que petite sœur, Falanya n’avait d’autre choix que de déposer les armes lorsque son frère bien-aimé la réprimandait.

Malheureusement, ce n’était pas une option pour eux en ce moment.

Wein était absent du palais — ce qui était, par coïncidence, la raison exacte de son humeur.

« Il n’est pas rare que Wein s’absente pendant de longues périodes. As-tu encore du mal à t’adapter ? »

« Non ! Ce n’est pas pour ça que je suis contrariée ! »

Donc elle était contrariée. Nanaki savait que le fait de le souligner ne lui rendrait pas service.

« Alors qu’est-ce qui te met dans tous tes états ? »

« N’est-ce pas évident !? » Falanya avait répliqué en haussant la voix. « Parce qu’il est parti sur une île tropicale avec la princesse Tolcheila — parmi toutes les personnes possibles ! »

 

+++

Tout avait commencé au début de l’automne de l’année précédente. Deux royaumes voisins — Natra et Soljest — s’étaient fait la guerre. Wein avait formulé une stratégie pour renverser l’armée ennemie et capturer le roi Gruyère. Natra avait obtenu des droits partiels sur le port de Soljest, ainsi qu’une forte rançon et des réparations.

« — Le commerce maritime a toujours été lucratif depuis qu’il existe. »

Le Prince Wein, assis dans son bureau, parla à voix basse.

« Mais notre climat fait que notre accès à la mer est gelé la majeure partie de l’année. Il est donc difficile pour nous de bénéficier des produits maritimes, » avait-il poursuivi.

Son aide Ninym se tenait au garde-à-vous à ses côtés. Elle avait les cheveux blancs et les yeux rouges caractéristiques des Flahms. Gardant le silence, elle écoutait son souverain.

« En attendant, le port de Soljest est utilisable toute l’année. Nous pourrions en profiter pour ouvrir des voies commerciales avec d’autres pays. Cela contribuera à faire exploser notre économie. »

La déclaration de Wein était tout à fait logique. La stratégie de base du commerce consistait à acheter des produits locaux à bas prix et à les vendre à des prix élevés dans des pays lointains. Le commerce outre-mer permettait d’engranger de gros profits.

« Alors…, » Wein se tourna vers Ninym. « Qu’ont dit les autres pays à propos du commerce avec nous ? »

« Un non catégorique. »

« Nooooooooon ! »  Wein avait semblé déçu. « C’est tout simplement bizarre ! Pas un seul !? Nous avons des produits impériaux ! N’y a-t-il pas de demandes pour ça !? Allez ! Ils savent qu’ils les veulent ! S’il vous plaît, vous les voulez ! S’il vous plaît ! »

Même avec la nouvelle route commerciale, le royaume n’avait pas de véritables industries, et aucune de leurs offres n’avait attiré l’attention des autres pays. C’est pourquoi Wein avait prévu d’acheter des marchandises de l’empire pour les échanger avec les nations de l’Ouest.

Comme Ninym l’avait souligné, cela semblait être un échec.

« Pourquoi ? » Wein se tordait de douleur.

Ninym semblait vaincue. « Cela n’a rien à voir avec la marchandise. Ils se méfient de toi. »

« Pardon ? Ils se méfient de moi ? Pourquoi ? Tout ce que j’ai fait, c’est mentir sur le fait que les produits impériaux étaient fabriqués à Natra, provoquer un conflit interne dans une nation déjà instable, renverser le leader de Levetia, et gagner d’énormes gains ! Qu’est-ce qu’il y a de mal à ça !? »

« Si j’étais un politicien, je ne voudrais rien avoir à faire avec toi… »

Il était un réel danger pour la société.

« Gaaaaah ! » Wein agrippa sa tête et il la pencha. « Ce sont de mauvaises nouvelles ! Nous avons déjà dilapidé nos gains pour payer nos efforts de guerre. Et comme si cela ne suffisait pas, Levetia nous tient à distance depuis que nous avons fait la guerre à l’une de leurs saintes élites ! »

« Si nous ne faisons rien, nous allons continuer à saigner de l’argent… »

« Et écoute ça ! Gruyère était tout comme… »

 

« Hmm ? Vous n’avez pas de bateaux à utiliser dans notre port ? Ha-ha-ha. Vous savez que je suis de votre côté. Je vous laisserai volontiers en utiliser… moyennant finances. »

 

« Hmm ? Vous n’avez pas de marins à employer sur nos bateaux dans notre port ? Ha-ha-ha. Vous savez que je suis de votre côté. Je vous laisserai volontiers en utiliser… moyennant finances. »

 

« Hmm ? Vous n’avez personne avec qui commercer, même si vous avez nos marins et nos bateaux ? Vous voulez les emprunter après avoir trouvé un partenaire commercial ?

« Ha-ha-ha. Tenez bon, mon prince. Mes marins sont des hommes occupés, et mes navires ont des horaires serrés. Vous pourriez manquer une opportunité d’affaires si vous traînez trop longtemps. Je suis certain que vous trouverez un partenaire commercial en un rien de temps… Au fait, nous devrions établir un contrat à long terme qui ne peut être résilié avant terme. Ça pourrait être moins cher de cette façon. »

 

« — Et j’ai accepté ! Ce porc savait que je ne trouverais personne avec qui échanger ! »

« Il t’a certainement bien eu… »

« À ce rythme, nous n’aurons plus rien à gagner, alors que nos frais d’entretien ne cessent d’augmenter… ! Ce n’est pas bon… ! »

Il était essentiel que Wein trouve un partenaire commercial le plus rapidement possible.

« Cela aurait été le moment idéal pour parler aux chefs de gouvernement — quand ils restent sur place dans leur pays d’origine… ! »

« Si nous laissons passer cette occasion, il pourrait être difficile d’avoir une discussion, même dans le cadre d’une conférence. Après tout, une fois que le Rassemblement des Élus sera reprogrammé, ils auront fort à faire. »

Le Rassemblement des Élus. Organisé une fois par an par la plus grande religion du côté occidental du continent, il réunissait les dirigeants de Levetia, connus sous le nom de Saintes Élites, et se tenait normalement au printemps, pendant le Festival de l’Esprit. De nombreuses élites saintes étaient des personnalités politiques telles que des rois et des ducs, et il n’est pas rare que l’événement soit reporté si leur emploi du temps ne concordait pas.

Cela dit, les Saintes Élites ne pouvaient pas vraiment entamer la nouvelle année sans accueillir la conférence. Il n’y en avait jamais eu après l’automne. Non pas que Wein puisse se reposer sur ses lauriers parce que c’était encore le printemps. S’il ne prenait pas cela au sérieux, Levetia pourrait fixer une date pour le Rassemblement des Élus, ce qui repousserait toute discussion sur le commerce.

« Donc, ils ont peur de toi et refusent de négocier. Qu’en est-il du commerce avec l’Est, là où se trouve l’empire ? » demanda Ninym.

« Oui, sauf que nos meilleurs produits viennent de l’empire. »

Natra n’avait toujours pas d’industries à proprement parler. S’il vendait ses mauvais produits à l’empire, il ferait gagner quelques centimes au royaume, et Natra serait la cible de sa propre blague. De même s’il revendait à l’empire ses propres produits.

« Peut-être qu’on pourrait vendre des trucs de Soljest à l’empire… Non… Je vois très bien Gruyère profiter de cette occasion pour me faire payer le prix fort… ! »

C’était réglé. Leur meilleure option était de vendre des produits impériaux aux nations occidentales. Pour le meilleur ou pour le pire, Wein était devenu un nom connu de tout… ce qui signifiait qu’il ne serait pas facile de nouer des relations avec d’autres nations occidentales.

En bref, il faudrait du temps pour commercer avec d’autres pays dans les circonstances actuelles. Et le temps, c’est de l’argent. Une boucle de rétroaction négative était prête à aspirer Wein — une boucle où il crierait au meurtre chaque fois qu’il perdrait plus d’argent. Il devait briser le cycle d’une manière ou d’une autre.

« Pardonnez-moi ! Je passe ! »

La porte s’était ouverte en claquant.

« Princesse Tolcheila ! Qu’est-ce qui vous amène ici ? » demanda Wein en corrigeant rapidement sa posture.

Plus jeune que Wein, Tolcheila était la princesse héritière de Soljest, ce qui faisait d’elle la fille du roi Gruyère.

« Mon père m’a dit que vous aviez des ennuis, prince Wein. »

Depuis la fin de la guerre entre Natra et Soljest, Tolcheila étudiait à l’étranger dans le royaume. En fait, elle était retenue en otage.

Cela dit, il n’y avait rien de semblable à un otage dans son comportement. En fait, son attitude effrontée rappelait celle de son père, le roi Gruyère.

« J’ai entendu dire que vous êtes anxieux parce que vous n’avez plus personne avec qui commercer, même si vous avez finalement acquis un port. Je suis venue à vous avec une proposition. »

« Une proposition ? »

Il va sans dire que Tolcheila n’était l’alliée ni de Wein ni de Natra. Elle et sa patrie passaient avant tout.

Les deux parties étaient conscientes de ses priorités. Tolcheila devait savoir que Wein rejetterait toute proposition qui servait Soljest. Si elle venait à lui avec une idée, elle devait avoir un avantage pour eux deux.

« … Très bien, je vais vous écouter. Qu’avez-vous en tête ? »

« Connaissez-vous un royaume appelé Patura, Prince ? »

Wein avait hoché la tête, en grimaçant un peu le visage. « Une nation insulaire à l’extrême pointe sud du continent, c’est ça ? »

« En effet. »

Patura. Aussi connu sous le nom d’archipel de Patura. Elle était nichée dans la mer, et elle n’est pas trop loin de la pointe sud de Varno — un groupe de petites îles connues pour subvenir à leurs besoins grâce au commerce international.

« J’imagine que vous savez que Soljest a trouvé de grandes richesses grâce au commerce. Bien que nous soyons aux extrémités opposées de Varno, nous avons des relations à Patura puisque nous sommes dans la même industrie. »

« Je vois… Donc, en d’autres termes… »

Tolcheila acquiesça. « Patura est gouvernée par les Zarifs. L’actuel chef de famille, le guide de la mer — le Laduest Alois Zarif. Si j’interviens, il pourrait vous accorder une audience. Qu’en dites-vous ? Allez-vous tenter votre chance dans les terres du Sud ? »

Wein et Ninym avaient échangé des regards.

Ils avaient envisagé de commercer avec Patura. Ses valeurs insulaires ne s’alignaient pas sur celles de l’Est ou de l’Ouest, et ils avaient entendu dire que Levetia n’y avait pratiquement aucune emprise. Pour preuve, les Flahms pouvaient apparemment y mener une vie normale.

Wein avait des raisons de croire qu’ils ne se soucieraient pas d’avoir du mauvais sang avec Levetia… mais il ne semblait pas réaliste de commercer avec eux. Après tout, Patura était si loin. Bien qu’il soit courant d’envoyer des produits locaux vers des terres lointaines, leurs emplacements aux extrémités opposées du continent semblaient inutilement éloignés.

L’autre raison pour laquelle cela semblait impossible était les produits eux-mêmes.

« Patura est à l’opposé du continent de Natra — et à la même distance de l’empire. Avons-nous seulement besoin de leur envoyer ces marchandises ? »

« Eh bien, » répondit Tolcheila, « Vous devez vous rappeler que l’empire a essayé de conquérir Patura dans le cadre de son programme impérialiste. Les îles ont réussi à les repousser, mais cela a gâché toute chance de réconciliation. Ce qui signifie que les biens impériaux ne sont pas en grande circulation. »

Émotionnellement distant de l’empire et culturellement divorcé de Levetia. S’il ne tenait pas compte de la distance, Wein pourrait certainement considérer Patura comme une option viable.

« Si vous n’êtes toujours pas sûr, je vais autoriser Natra à vendre nos produits en gros. Je suis votre alliée, Prince, je peux donc offrir un prix plus qu’équitable. »

« … »

Tolcheila lui avait lancé un sourire malicieux. L’esprit de Wein s’emballa.

Ce n’était certainement pas un mauvais accord. Tolcheila agirait en tant que liaison jusqu’à ce que Wein puisse rencontrer un représentant de Patura. Après cela, ce serait aux deux royaumes de sceller l’accord. C’était mieux que de perdre du temps à courir partout sans plan solide.

Le roi Gruyère avait dû calculer que Wein arriverait à cette conclusion.

C’est un porc sournois.

Le roi devait savoir que Wein ne trouverait pas si facilement un endroit pour commercer. Et Wein n’était pas du genre à laisser passer une occasion, surtout avec ce nouveau port. La princesse jaugeait le moment parfait pour lui offrir un coup de main. Au final, il lui serait redevable d’avoir arbitré la discussion, et Soljest aurait maintenant un endroit pour vendre ses marchandises.

Quant à lui faire signer un contrat pour les bateaux et les marins — eh bien, c’était tout simplement de l’intimidation.

Le plus exaspérant dans tout ça, c’est que c’était une offre trop belle pour être refusée.

La prochaine fois que je le vois, je transforme Gruyère en cochon rôti.

Il avait pris sa décision.

« Merci pour votre offre, Princesse Tolcheila… J’aimerais que vous m’aidiez. »

« D’accord. Envoyons une lettre immédiatement. »

Sur cette note, Tolcheila présenta Wein au représentant de Patura, et Wein rédigea son propre message. Il n’avait pas fallu longtemps pour qu’ils reçoivent une réponse qui leur accordait essentiellement une audience.

C’est ce qui avait fait atterrir Wein dans la nation insulaire de Patura.

 

+++

 

Retour au présent.

« Argh ! Argh ! Argh ! J’en ai assez de mon frère ! Il est tellement… ! Si… ! »

Laissée derrière à Natra, Falanya faisait une crise avec Nanaki comme public.

« Je voulais moi aussi y aller ! Mais je suis coincée ici, à la maison ! Comment se fait-il que la princesse Tolcheila puisse y aller ? Argh ! Ce n’est pas juste ! »

Falanya s’était agitée sur le lit. Cette crise de colère était longue. Elle avait pour principe de ne pas s’embarrasser devant Nanaki, mais cela avait complètement disparu.

Si elle était un tyran, Falanya passerait sa rage sur les fonctionnaires. Mais comme elle était une bonne fille au fond d’elle-même, cela n’arriverait jamais. La seule victime était l’oreiller perforé dans sa chambre.

Nanaki se sentait à cran dès que son maître était de mauvaise humeur. Les fonctionnaires le suppliaient de faire quelque chose. Il n’était pas vraiment le meilleur pour réconforter les gens, mais ça valait le coup d’essayer.

« Falanya. »

« Quoi ? »

« Le corps de Tolcheila est tout aussi enfantin que le tien, je ne pense pas que cela fasse quoi que ce soit pour Wein. »

Sa vision avait été remplie par un oreiller. Nanaki avait attrapé le projectile.

Falanya l’avait regardé de côté en gémissant. « Hmph, je parie que Wein s’amuse comme un fou, sous des nuages blancs et gonflés, et qu’il navigue sur la grande bleue ! Je vais lui en faire baver dès qu’il rentrera à la maison ! »

La fenêtre s’était ouverte sur le ciel.

En pensant à son frère sous le même soleil, elle savait ce qu’elle allait faire.

 

+++

 

En attendant…

« — Eh bien, alors. »

L’océan bleu.

Des nuages blancs.

Des rayons de soleil frappaient la zone.

Wein fixait les barreaux de fer d’une cellule de prison.

« Eh bien, qu’est-ce que je vais faire ? »

 

 

C’était le troisième printemps que Wein servait comme régent. Le royaume de Natra ne pouvait plus être considéré comme impuissant.

Ce changement bienvenu pour ses sujets avait été une source de tension pour d’autres pays.

Cette époque, que les historiens de demain appelleront la Grande Guerre des Rois, entra dans une nouvelle phase, où de nouvelles épreuves attendaient le royaume de Natra.

 

***

Chapitre 2 : De l’incident surprise à la rencontre surprise

Partie 1

Un navire traversait la mer d’un bleu marin éclatant.

Ses mâts s’étiraient en hauteur et le fond du navire se gonflait en forme de bulbe, lui donnant la forme d’un gland fendu en deux. Il avait la taille d’une petite colline. Seuls des arbres aussi hauts que le ciel pouvaient produire un gland de cette taille.

Ce type de navire était connu sous le nom de « caraque » et servait principalement de navire de commerce pour traverser les océans. Il n’était pas propulsé par des humains qui ramaient à l’aide de rames, mais par trois voiles blanches et épaisses accrochées aux mâts pour capter le vent.

Cette fois, le bateau ne faisait pas une expédition. Il transportait le représentant de Natra — Wein — vers l’archipel de Patura.

« Gweh... »

En ce moment, le représentant en question était affalé sans énergie sur le canapé de sa cabine. Mal de mer.

« Tu es comme ça chaque fois que tu es en mer. Tu te sens toujours mieux quand on arrive au port et qu’on touche terre… On dirait que tu ne t’entends pas avec les bateaux, Wein. »

Ninym l’observait avec inquiétude depuis une chaise à côté de lui. Elle se sentait bien.

« J’ai été moi-même surpris… Ce n’est pas seulement le balancement du bateau… Je veux dire, le temps… »

« Oui. Il fait chaud pour le début du printemps. »

Patura était à l’extrême sud du continent. Évidemment, son temps allait être différent de celui de Natra. Wein était légèrement vêtu, mais son corps avait du mal à s’adapter au changement extrême de température, d’autant plus qu’un hiver brutal venait de se terminer dans le Nord.

Non pas qu’il soit faible. Ninym était juste spéciale. Elle avait l’habitude de naviguer dans ces circonstances peu familières — du voyage en bateau au climat extrême — avec un simple changement de tenue.

« Nous devrions arriver sur l’archipel de Patura dans le courant de la journée. Essaie de tenir bon jusque-là. »

« Euh-Hm… Je vais essayer. »

Ninym n’était pas totalement honnête. Elle le disait surtout pour le consoler. En quittant le port de Soljest, le navire avait fait un circuit vers l’ouest, s’arrêtant dans quelques ports pour s’approvisionner, et il était maintenant dans la dernière ligne droite. Patura était juste à sa portée.

Si tout allait bien, le navire arriverait à un moment donné dans la journée. Le problème était qu’il était impossible de prévoir les caprices de la mer. Si le navire était pris dans une tempête, l’arrivée à bon port n’était garantie pour personne.

« Eh bien, tu sais où je serai, » avait marmonné Wein. « Fais-moi savoir quand tu verras Patura… »

« Compris. Je serai à l’extérieur. »

Elle s’inquiétait pour lui, mais ce n’était pas comme si son mal de mer allait s’améliorer avec elle qui le surveillait.

« Espérons que notre voyage de retour se fera sur la terre ferme…, » gémit Wein par-derrière en se glissant hors de la cabine.

« — Omph. »

La porte n’était qu’à un pas du pont du navire. Ninym s’était imprégnée de l’air salin et des rayons puissants. Elle avait effleuré ses cheveux rebelles avec sa main, se dirigeant vers la proue du navire.

« Oh, si ce n’est pas Ninym. »

La voix appartenait à Tolcheila. Elle devait être en train de contempler l’océan avec ses assistants. Le balancement du bateau ne l’avait pas troublée. La princesse s’était approchée de Ninym d’un pas assuré et pratiqué.

« Comment se porte le prince ? »

« C’est mieux, mais il aura besoin de se reposer. »

Un mensonge blanc. Ninym avait besoin de sauver la face pour le bien de son chef.

« Hmm. Alors, c’est probablement mieux que nous arrivions rapidement à Patura. C’est dommage qu’il ne puisse pas profiter de cette vue. » Tolcheila regarda l’océan et secoua la tête en signe de déception.

Ninym la regarda. Tel père, telle fille, pensa-t-elle. Elle est tellement fonceuse.

Bien que ce soit Tolcheila qui se soit portée volontaire pour servir d’intermédiaire, la princesse héritière les accompagnait à l’autre bout du continent. Cela avait déclenché l’humeur pourrie de Falanya, mais Ninym ne s’était jamais attendue à ce qu’une membre de la famille royale soit aussi accommodante.

 

 

Elle me rappelle Lowa.

Lowellmina, la bonne amie de Ninym et la Princesse Impériale de l’Empire d’Earthworld. Pendant leur scolarité, Lowa n’avait jamais été prévisible. Ninym l’avait vue comme un joker.

 

« — Achtooum ! »

« Vous vous sentez malade, princesse Lowellmina ? »

« Je vais bien, Fyshe. Je crois que quelqu’un parle dans mon dos. Je suis allergique aux ragots, tu sais. »

« … Êtes-vous sûre que ce n’est pas à cause de votre tenue qui laisse apparaître votre ventre ? »

« Tu t’es entends ? Écoute, Fyshe. Une bonne tenue peut faire ou défaire ta journée. Tu ne peux pas avoir froid si tu es de bonne humeur. D’ailleurs, c’est déjà le printemps ! J’ai surmonté l’hiver avec rien d’autre que cette attitude, alors c’est une promenade de santé ! »

« Vraiment ? »

« C’est le cas ! » Lowellmina avait insisté.

 

Évidemment, le fait qu’elle nous accompagne aide Natra.

Tout se résumait aux connexions humaines. C’était la raison pour laquelle Wein faisait la visite en personne, puisqu’ils ne pouvaient rien régler par courrier. Tolcheila agissant comme leur liaison ne ferait que faciliter l’accord.

Mais on dirait presque qu’elle n’est là que parce qu’elle veut être en mer…

Ninym avait d’abord supposé que Tolcheila essayait de les rendre à jamais redevables envers elle, mais regarder la petite princesse s’affairer sur le vaisseau lui avait fait se poser des questions.

Si elle n’a aucun problème à me parler, elle est déjà un peu étrange.

Ninym était une Flahm, opprimée dans les nations occidentales pour ses cheveux blancs et ses yeux rouges, comme le dictait la doctrine levetienne. Traités comme des esclaves, les siens étaient privés des droits de l’homme.

Le roi Gruyère avait fourni l’équipage et les accompagnateurs de Tolcheila, ce qui signifiait qu’ils n’allaient pas manquer de respect aux représentants étrangers, même si Ninym exposait ses traits naturels. Cela dit, elle pouvait sentir la gêne dans chacun de leurs mouvements. Elle savait que ce n’était pas son imagination.

Cependant, comme le roi Gruyère, Tolcheila ne montrait pas le moindre préjugé. Curieuse à ce sujet, Ninym avait un jour indirectement demandé pourquoi.

« Je suis le maître de moi-même. Ni mon père, ni mon conjoint, ni même Dieu ne peuvent me commander. Pourquoi devrais-je me conformer à quelque chose sur un morceau de papier ? Les gens devront peut-être me servir, mais je ne servirai jamais les gens. »

C’était presque narcissique, mais étrangement pas dans le mauvais sens. Loin de là, en fait. Ninym embrassait Tolcheila pour qui elle était et reconnaissait que la princesse avait une haute opinion d’elle.

Cette non-formalité me fait penser à Lowa…

 

« Achtooumm-achtooummm ! »

« Votre Altesse… »

« Je vais bien ! C’est à cause de tous les ragots ! Alors peut-être que je suis frileuse à l’occasion. Ce serait stupide — tout ça pour rien — si je cède maintenant. Et puis, il n’y a pas de retour en arrière possible. Et je n’ai vraiment pas froid… ! »

« Dois-je débarrasser cet hydromel chaud ? »

« L’intimidation te donne une mauvaise image de toi, Fyshe… ! »

 

Je me demande ce qu’elle fait en ce moment même ?

Lowa buvait de l’hydromel. Non pas que Ninym ait pu le savoir.

« — Terre ! » cria le garçon de la vigie depuis la plate-forme située à mi-hauteur du grand mât.

« Il semble que nous soyons enfin arrivés, » nota Ninym.

Tolcheila secoua la tête. « Pas encore. Ce n’est que l’entrée de l’archipel de Patura. »

« L’entrée ? »

« Bien. Il y a un groupe d’îles plus ou moins grandes. Chacune est dirigée par un clan différent et des gens d’influence, mais le bastion des Zarifs est l’île au centre. C’est juste derrière l’île que nous voyons. »

« Je vois. D’où le fait de l’appeler l’entrée. »

« En effet. Nous serons là en un rien de temps… Hm ? » Tolcheila regardait quelqu’un derrière Ninym. En se retournant pour suivre son regard, Ninym vit que Wein avait quitté sa cabine.

« Votre Altesse. » Ninym s’était précipitée vers Wein.

Son teint était terne, et il avançait en titubant.

« Est-ce bon pour toi d’être debout ? »

« Je peux le faire, » lui avait assuré Wein. « Bref, j’ai entendu dire qu’on pouvait voir l’île ? »

« Oui. Mais seulement celle qui sert de porte à Patura. Notre destination est plus loin. »

« Oh…, » Wein s’était penché sur le bastingage du navire, l’air dégonflé.

« Hee-hee. Quand je pense que le prince a perdu la tête à cause d’une simple promenade en bateau. »

Wein avait essayé de redresser sa posture alors que Tolcheila s’approchait, mais il était trop lent.

« Veuillez pardonner mon apparence disgracieuse, Princesse Tolcheila. »

« N’y pensez pas. Le vieillissement et la maladie sont une partie naturelle de la vie. En fait, je suis ravie de voir ce côté de vous, Prince. »

Son gloussement avait fait apparaître un sourire crispé sur le visage de Wein.

« Il semble que vous soyez plus joyeuse que jamais, Princesse… Même sans mal de mer, je pense que n’importe qui trouverait ce long voyage épuisant. »

« J’ai l’habitude de prendre le large. Cela dit, ce n’est que ma deuxième visite à Patura. Après tout, il est difficile de partir pour une terre aussi éloignée que celle-ci au pied levé. »

Le bateau avait navigué vers l’île. Il avait continué à avancer, traçant le contour de l’île dans l’océan intérieur de Patura.

« … Étrange, » murmura Tolcheila.

« Qu’est-ce qu’il y a ? » demanda Wein.

« Je ne vois pas de signes d’autres vaisseaux. La dernière fois, j’en ai croisé beaucoup par ici. »

« Maintenant que vous le dites, il semble étrange qu’il n’y ait pas beaucoup de navires près d’un poste de commerce insulaire — Ah. »

Wein avait regardé au loin. C’était comme s’ils l’avaient dit avant. Un seul navire se trouvait en vue sur le côté ouest de l’île. C’était une caraque comme la leur.

Elle a parlé trop vite, avait pensé Wein.

Le navire avait hissé plusieurs drapeaux emblématiques en haut des mâts. L’équipage avait commencé à s’agiter.

« Hé, ce drapeau nous ordonne de nous arrêter. »

« À qui appartient le navire ? Le Zarif ? »

« Je n’ai jamais vu cet emblème avant. »

« Mettez en place notre drapeau de signalisation. On va leur dire qu’on transporte une délégation. »

L’équipage s’était mis en action. L’un d’entre eux s’était tourné et avait parlé à Tolcheila.

« Pardonnez-moi, dame Tolcheila. Leur vaisseau est étrange. Ce sont peut-être des pirates. »

« Des pirates, hein ? Les Zarifs ne contrôlent-ils pas ces eaux ? »

« Oui, cela devrait être le cas. Cependant…, » le membre d’équipage s’était tu.

Une vigie les avait appelés. « Le vaisseau est d’origine inconnue, et il se dirige vers nous à toute vitesse ! »

« Ils ne répondent pas à notre signal de drapeau ? Merde ! Je le savais. Pirates ! »

« Tout le monde à son poste ! Nous allons faire le tour par l’est pour nous échapper ! » cria l’un des membres de l’équipage.

***

Partie 2

Les batailles maritimes consistaient à frapper le navire ennemi avec le bélier naval fixé à l’avant ou à grimper avec des grappins sur un bateau proche pour engager un combat au corps à corps. Sur leur navire construit pour le commerce, cependant, il n’y avait pas de bélier naval et l’équipage n’avait pas de réelle expérience du combat. Cela signifie que s’il s’agissait bien de pirates, ils n’avaient aucune chance de gagner un combat.

Tolcheila semblait être à bout de nerfs et interrogea l’équipage du navire. « Serons-nous capables de nous échapper ? »

« … Il semble que nous nous déplaçons à la même vitesse. Le vent est de notre côté, donc je prédis que nous serons en mesure de nous échapper. Même si nous ne parvenons pas à les semer complètement, nous finirons par être sauvés par un navire de garde tant que nous maintenons cette distance. »

Leur navire avait changé de direction et avait contourné le côté est de l’île. Le navire pirate les avait poursuivis, mais la distance s’était progressivement accrue.

« Hmm. Cela suffira-t-il ? » demanda Tolcheila au marin.

« Très probablement. Juste pour être sûr, je voudrais que tout le monde se retire à l’intérieur. Ce sera plus sûr là-bas et l’esprit de notre équipage sera plus tranquille. »

C’était la plus belle façon de leur faire savoir qu’ils étaient dans le chemin. Comme les invités ne connaissaient rien à la gestion d’un navire, la décision avait été instantanée.

Wein se dirigeait docilement vers l’intérieur quand — .

« À tribord ! Un autre vaisseau inconnu détecté ! » hurla la vigie.

Ils s’étaient tous tournés vers la droite, la direction de l’île. Un autre vaisseau était sorti de l’ombre comme pour leur barrer la route.

« Virez à bâbord ! »

« On n’arrivera pas à temps ! On va s’écraser ! »

Une collision avait violemment secoué le navire — un impact plus important que n’importe quelle vague. Le navire avait viré avec force sur la gauche.

« — Ah. »

Qui avait produit ce petit cri ?

L’estomac retourné, Wein s’était accroché à la paroi du bateau. Tolcheila avait été instantanément entourée par l’équipage et les assistants.

Ils avaient vu le corps de Ninym jeté vers la mer.

« Ninym ! » Wein n’avait pas hésité une seconde. Il se tendit, l’agrippa et tourna sur lui-même jusqu’à ce qu’ils changent de place.

Il n’y avait rien pour le soutenir maintenant.

« Wein ! » cria Ninym alors que Wein plongeait dans l’océan.

Tout avait changé en un instant. Plus d’air. Son nez et ses oreilles s’étaient remplis d’eau de mer.

Il avait lutté jusqu’à la surface, où il avait vu Ninym sur le point de sauter du bateau pour le sauver.

« RESTE LÀ ! » cria Wein.

Ninym s’était figée.

Leur vaisseau s’était éloigné de l’autre et avait recommencé à bouger.

De loin, il pouvait voir Ninym et Tolcheila hurler à l’équipage de faire quelque chose — n’importe quoi — mais le navire ne s’arrêtait pas. Comme s’il voulait échapper aux griffes de l’ennemi, il traversait l’océan à toute vitesse.

Wein devait se débrouiller tout seul…

« — Ouf. »

Il laissa échapper un petit soupir de soulagement — pas un soupir de désespoir ou d’inquiétude.

Le navire et l’équipage étaient prêtés par le roi Gruyère. Par conséquent, l’équipage avait donné la priorité à la princesse Tolcheila par rapport à Wein. Ils n’avaient pas le temps de ramasser les idiots qui passaient par-dessus bord, surtout avec des pirates à leurs trousses, même si ces idiots étaient des membres de la royauté étrangère ou leurs assistants.

L’île est juste là. Ce ne sera pas difficile de nager jusqu’au rivage. Le vrai problème est…

Goûtant l’eau de mer dans sa bouche, Wein regarda autour de lui et il aperçut le bateau pirate original qui approchait rapidement. Le navire s’était arrêté juste à côté de Wein, avait relevé ses voiles et s’était immobilisé. Une échelle de corde s’était effondrée devant lui.

… Je suppose que je n’ai pas d’autre choix que de monter.

Ce n’est pas comme s’il pouvait nager plus vite qu’un bateau.

De plus, il n’aurait aucune chance s’ils l’attrapaient avec des lances ou des harpons. Et même s’il atteignait l’île avant qu’ils ne le tuent, elle pourrait appartenir à ses agresseurs.

Wein s’était accroché à l’échelle de corde et avait fait son chemin à bord.

Des pointes de lames l’attendaient quand il était arrivé.

« Eh bien, oui, je suppose que je m’y attendais. » Wein avait levé ses mains devant l’équipage armé. « Je ne vais pas résister, donc j’aimerais que vous baissiez vos armes. »

Il avait rapidement observé chacun de ces individus.

Des ensembles complets d’armures assorties sur chacun d’entre eux. Même chose avec leurs armes. On pourrait penser que c’est un vaisseau de guerre, mais ce n’est pas ceux de Zarif…

L’apparent capitaine du navire s’était avancé.

« Quelqu’un a du cran, hein ? On dirait que tu n’es pas qu’un simple serviteur. Tu vas te vendre cher. » Il avait fait glisser la pointe de sa lame sur la gorge de Wein. « Mon garçon, tu sais d’où vient ce bateau et où il va ? »

« … » Wein avait soudainement compris ce que l’homme cherchait.

Même s’il ne savait pas à qui appartenait le bateau, son but devait être une chose : l’argent.

« De Soljest, » dit Wein. « Il cherche à acheter des marchandises de Patura. »

Une réponse parfaitement crédible, faite de demi-vérités. Si l’objectif de ces gens était l’argent, il valait mieux leur faire croire qu’il venait d’un navire marchand normal plutôt que de révéler que le navire transportait des dignitaires étrangers.

« Soljest, hein… Ça a dû être un long voyage pour descendre du nord de nulle part. »

« Alors, pouvez-vous me laisser un peu tranquille ? Entre vous et moi, je viens d’être attaqué par des pirates et jeté dans l’océan. »

« Hmph. Ne sois pas trop sûr de toi, mon garçon. Nous approchions juste le vaisseau pour effectuer une inspection, mais il semble y avoir un petit malentendu, puisqu’ils nous ont tourné le dos. »

« “Inspection”… ? Quoi, il y a une guerre en cours ou quoi ? »

« Je n’ai aucune obligation de te le dire. Prie juste pour que tu nous rapportes un bon prix… Enfermez ce type dans la cale du bateau ! »

Les bras de Wein avaient été attachés derrière lui avec une corde avant qu’il ne soit jeté dans la cale. Avant même qu’il n’ait pu se relever, le bateau avait fait une embardée.

Je ne peux pas dire que je m’attendais à ça.

Où se dirigeait le bateau ? Que se passait-il à Patura ? Que lui arriverait-il ?

Le navire avait traversé la mer, transportant le prince sans savoir ce qui arrivait.

 

+++

Le navire devait avoir jeté l’ancre dans un port militaire.

Des rangées de navires identiques bordaient le port. Une grande forteresse les surplombait. Un seul coup d’œil suffisait à dire à quiconque que cette structure avec de nombreuses patrouilles était importante.

Wein avait été conduit à l’intérieur de la forteresse par l’équipage du vaisseau. Elle semblait ancienne, avec des traces de réparations faites sur les murs. Le bâtiment devait avoir plusieurs décennies, mais il n’avait jamais été vacant. En fait, Wein pouvait dire que l’installation avait été utilisée depuis sa construction.

Ils étaient arrivés à la prison.

« Celui-là est à toi. Vas-y. Entre. »

Wein n’avait jamais vu quelque chose d’aussi peu hygiénique de sa vie, mais il avait accepté.

« Nous reviendrons t’interroger plus tard. Ne cause pas de problèmes. »

Sur ce, l’homme d’équipage avait claqué la porte, l’enfermant à l’intérieur, avant de partir.

Lorsque Wein n’avait plus entendu leurs pas, il avait poussé un petit soupir.

« Eh bien, qu’est-ce que je vais faire ? »

Heureusement pour lui, ils lui avaient détaché les mains. Wein avait regardé dans la cellule, fouillant pour trouver quelque chose d’utile. Bien sûr, il n’avait rien trouvé.

Eh bien, c’est une cellule de prison.

Wein avait tendu le bras pour toucher les barreaux de sa fenêtre. Il ne semblait pas pouvoir les enlever tout seul. Au-delà de la fenêtre, l’océan et le ciel semblaient s’étendre à l’infini. Cette forteresse semblait être construite sur une falaise abrupte, donc même s’il parvenait à s’échapper, il tomberait la tête la première du bord.

Évidemment, les autres barreaux de la porte ne semblaient pas vouloir bouger. Il ne savait pas comment crocheter une serrure avec un fil. Non pas qu’il ait eu des fils sur lui pour commencer.

Il essaya de donner une bonne secousse aux barres, sans vouloir abandonner.

« Y a-t-il quelqu’un ? » Quelqu’un avait crié de la cellule à côté de lui.

C’était la voix d’un homme. Wein ne pouvait pas voir son visage puisqu’il y avait un mur de pierre entre eux, mais il avait l’air terriblement frêle et épuisé.

Wein n’avait pas hésité à répondre. « Oui. Je suis votre nouveau voisin de prison. »

Il ne savait pas ce que ce type faisait, mais il avait désespérément besoin d’informations.

« J’ai été pris de mon navire alors que je venais faire du commerce, » déclara le prince. « J’avais prévu de toucher terre aujourd’hui, mais je ne pensais pas que je serais logé ici. »

« Je suis désolé d’entendre ça… D’où venez-vous ? »

« Soljest. »

« … Alors je parie que vous avez été surpris. La vérité est que Patura est confrontée à un problème en ce moment. »

« Un dignitaire brandissant une bannière de rébellion ? »

Wein pouvait presque sentir la surprise de son voisin à travers le mur.

« Avez-vous déjà entendu les rumeurs ? »

« Juste une supposition basée sur les informations que j’ai glanées jusqu’ici. D’après votre réaction, je pense que j’ai raison. »

Ses ravisseurs s’étaient livrés à des activités de piraterie dans les eaux contrôlées par Zarif, approchant des navires d’origine inconnue dans le cadre d’une « enquête ».

Leur équipement était juste trop bon pour des pirates. Même cette installation semblait trop sophistiquée. Il avait rassemblé tous les éléments et avait commencé à voir l’ébauche d’une réponse.

***

Partie 3

Quelqu’un avait réussi à attaquer le Zarif et à s’emparer de Patura, de ses installations et de tout le reste.

« … Vous avez raison. Tout a commencé lorsque le Ladu des Zarifs, Alois Zarif, a été assassiné par des pirates. »

« Args. » Wein avait dégluti.

« Y a-t-il un problème ? »

« … Rien. »

Alois Zarif. Le représentant que Wein était censé rencontrer. Il s’était préparé à cette nouvelle quand il avait appris que le domaine était entre les mains de quelqu’un d’autre, mais l’entendre confirmer avait fait gémir Wein.

« Les pirates étaient-ils si forts ? »

« Ça et Patura subit des maelströms connus sous le nom de tempêtes du dragon à cette époque de l’année. J’ai entendu dire que les pirates ont attaqué pendant l’une d’elles. »

« Les tempêtes du dragon, hein… ? »

Ils étaient un phénomène naturel impossible à Natra. Ils devaient être possibles ici à cause du climat tropical de Patura.

« Alors que Patura était dans le chaos suite à la perte de son Ladu, un certain homme a mené une flotte de navires pour mener une attaque contre nous. Ils étaient rapides, et Patura n’avait personne pour prendre le commandement, donc les îles sont tombées sous leur contrôle en un instant. »

« Il devait corroborer avec les pirates depuis le début. Qui est ce type ? »

« … Legul Zarif. Le fils aîné d’Alois. Un génie naturel qui connaît la mer comme sa poche. L’homme qui devait devenir le Ladu. Il a été banni de Patura pour avoir terrorisé les citoyens. »

« Je vois… »

Wein avait pensé que le plan était terriblement intelligent, il était donc logique que ce soit un local qui soit à l’origine de tout.

« Il était le successeur initial. La flotte de Legul étend son domaine alors que les chefs des îles ne parviennent pas à travailler ensemble pour le soumettre, même maintenant. Avec tout ce qui se passe, j’ai entendu dire que des personnages peu recommandables attaquent les navires de passage, s’emparent des cargaisons et prennent les gens en otage pour une rançon. Je suppose que c’est ce qui vous est arrivé. »

« Bingo…, » Wein avait gémi.

Les ennuis semblaient juste le suivre partout. Son partenaire de négociation était mort, et Wein avait été capturé, pris dans une guerre aléatoire.

« Je suis terriblement désolé…, » dit l’homme à travers le mur.

Wein avait penché la tête sur le côté. « Hé. C’est la deuxième fois que vous vous excusez. Vous n’avez rien fait de mal… n’est-ce pas ? »

La racine du problème était ce Legul Zarif. C’est lui qui devait assumer la responsabilité. La seule autre personne qui aurait pu s’excuser aurait été son père, Alois Zarif.

Le prisonnier ne voulait pas laisser tomber. « Non, je devrais m’excuser. Après tout, je… »

« Hé ! Qu’est-ce que vous racontez !? »

Des soldats étaient entrés dans le couloir. Ils s’étaient arrêtés devant la cellule de Wein, déverrouillant sa porte, et ils avaient commencé à lui aboyer des ordres.

« Sors ! On a des questions à te poser ! »

« Ok, ok. Pas besoin d’élever la voix. » Wein était sorti de la cellule sans objection.

Il jeta un coup d’œil plus loin dans la prison et aperçut un homme appuyé contre les barreaux de fer.

L’homme hagard avait regardé Wein et lui avait transmis en silence : « Faites attention. »

+++

Wein avait été emmené dans une salle d’interrogatoire.

Les outils pour « l’interrogatoire » étaient dressés sur la table. L’odeur du sang imprégnait les murs et le sol, assez pour paralyser les faibles de cœur.

L’interrogateur en chef qui l’attendait avait parlé d’un ton cavalier. « Je t’informe dès maintenant que je ne négocierai pas avec toi, à quelque titre que ce soit. »

L’homme avait jeté un regard furieux à Wein.

« Tes crimes sont graves — faire fi de nos drapeaux vous demandant de vous arrêter pour l’inspection, endommager nos navires, fuir la scène. Tu ne seras pas autorisé à partir d’ici vivant si le prix de tes crimes reste impayé. »

La lourdeur de sa voix indiquait que ce n’était pas une menace en l’air.

Cependant, Wein était resté imperturbable, naturellement. En fait, pour lui, cette information était une bonne nouvelle.

En d’autres termes, les autres n’ont pas été attrapés.

Wein avait été soulagé pour deux raisons.

D’abord, les paroles de l’homme signifiaient que tout le monde s’était échappé en sécurité. Ensuite, cela signifiait que Wein avait des alliés à l’extérieur qui pouvaient l’aider à sortir d’ici.

« Hé ! Tu m’écoutes ? » L’interrogateur avait tapé du poing contre la table, essayant de l’intimider.

« Bien sûr que j’écoute. Alors combien faut-il pour me libérer ? »

« Hmm ? Confiant, n’est-ce pas ? … Voyons combien de temps durera ton air suffisant. Écoute bien. Ta rançon est de cinq mille pièces d’or ! »

Les soldats agglutinés autour de l’interrogateur semblaient surpris. Ce n’était que raisonnable, la rançon était généralement fixée à quelques pièces d’or. Peut-être une douzaine pour les personnes vraiment importantes. Même en tenant compte des réparations du vaisseau, cinq mille pièces étaient ridicules.

Un morveux arrogant, hein ? pensa l’interrogateur. Je vais le faire supplier.

Un regard mauvais s’était répandu sur son visage. Tout le monde autour de lui pouvait voir que cette somme d’argent était quelque chose qu’il avait arbitrairement lui-même trouvé.

« … Hé » dit Wein.

« Tu ne peux pas t’en sortir comme ça. On s’est déjà mis d’accord sur ces termes. Je rajouterai 100 pièces chaque fois que tu ouvriras ta petite bouche. As-tu encore quelque chose à dire ? »

« Disons deux cent mille. »

Seul Wein savait ce que cela signifiait.

Ce n’est pas comme s’ils ne le comprenaient pas. Ils pensaient juste qu’ils l’avaient mal entendu.

Rien ne pouvait arrêter Wein. « Cinq mille, c’est trop peu. Si vous avez besoin que je paie, je le ferai avec deux cent mille pièces d’or. »

Il n’y avait pas eu d’erreur cette fois. Après un temps, l’interrogateur avait tapé du poing sur le bureau.

« Mais de quoi parles-tu ? Deux cent mille !? Te fous-tu de moi !? »

« Pas du tout. Je suis tout à fait sérieux. » Wein avait haussé les épaules. « Je suis le trésorier de Lontra et Cie à Soljest. Il possède une montagne de pièces qui ne bougent pas sans mes ordres. Deux cent mille pièces ne seront pas un problème. Je vous paierai intégralement. »

C’est quoi ce bordel avec ce gars ? Je n’ai aucune idée de ce dont il parle.

Pour une raison inconnue, l’interrogateur et les soldats s’étaient retrouvés suspendus à chaque mot de Wein.

« Quant à mon vaisseau… il s’est probablement échappé chez la compagnie Salendina à Patura. Après tout, c’est l’un des principaux partenaires commerciaux de Lontra. Les choses devraient bouger rapidement si vous les contactez. »

« M-Mais… si c’est vrai… Ah oui ! Quel est ton objectif ? Si tu as autant d’argent, pourquoi ne pas simplement cracher les cinq mille pièces d’or !? Quel est l’intérêt de te compliquer la vie !? »

« J’aime l’argent, mais j’aime encore plus ma vie. Si mes hommes m’ont abandonnée, cela signifie que ma vie ne vaut pas grand-chose pour eux. Mais je suis toujours en vie. Ils m’ont mal jugé. Les marchands font toujours subir aux personnes appropriées les dommages appropriés. Voyez ça comme une forme de vengeance. »

Il n’y avait ni autorité ni servilité dans sa voix. Tout le monde sentait qu’il ne faisait que dire la vérité.

Wein les avait interrogés avec un sourire.

« Alors, qu’allez-vous faire ? Deux cent mille pièces d’or sont suffisantes pour changer la vie de tout le monde ici. Bien sûr, si vous souhaitez conserver votre mode de vie modeste, vous êtes libre de demander cinq mille. Il n’y a aucun mal à cela, même si je ne vois pas pourquoi vous refuseriez ma proposition. »

Toutes les personnes présentes savaient qu’il n’y avait aucun inconvénient à ce marché. Il s’agissait juste de faire passer la rançon de cinq mille à deux cent mille. Ils gagneraient 195 000 pièces supplémentaires — sans frais.

Mais ils étaient toujours en conflit. C’était juste trop soudain, trop ridicule, trop tentant.

Wein était prêt à les coincer mentalement et à bondir.

« Cent quatre-vingt-dix mille. »

Les soldats avaient tous sursauté.

« Vous êtes impossibles. Pas bons du tout. Si vous tergiversez sur un marché aussi simple, je n’ai pas d’autre choix que de baisser la rançon. Si vous n’êtes toujours pas sûr, je la baisserai jusqu’à ce que vous acceptiez. »

« Quoi ? A- Attends ! »

Wein avait pris le contrôle total de la situation, mais il était le seul à s’en rendre compte.

« Pas d’attente. Le temps, c’est de l’argent. Si vous gaspillez du temps à décider, vous perdez de l’or précieux. N’est-ce pas évident ? Alors ? Qu’allez-vous faire ? Cent quatre-vingt mille — et cela diminue chaque seconde. »

« O-okay ! Nous allons contacter Salendina ! C’est tout ce que nous avons à faire, non !? »

Wein avait applaudi. « Excellent ! Apportez un lit dans ma cellule avant cela. Oh, et un bureau et une chaise. Je vais avoir besoin de vin de qualité. Et puis… »

« Ne sois pas ridicule ! Comme si nous étions d’accord avec ça ! »

« Laisseriez-vous un vin de deux cent mille pièces à l’extérieur ? Le déposer dans un coin d’une cellule de prison ? Vous ne le feriez pas, n’est-ce pas ? Garder des objets de valeur en parfait état demande un certain niveau de travail. Si vous ne pouvez pas me remettre en parfaite santé, ma valeur diminuera. Évidemment. »

« M-Mais tu es notre prisonnier. »

« Cent soixante-dix mille. »

Les hommes avaient frissonné devant le nouveau montant de la rançon.

Wein leur avait adressé un sourire arrogant. « Alors, qu’allez-vous faire ? Je dois préciser qu’il n’y a pas de place pour la négociation. »

***

Partie 4

« Comment sommes-nous arrivés ici… ? »

« Comme si je le savais. Dépêche-toi et prépare le lit… ! »

Harcelés par Wein, les soldats avaient transporté un lit, un bureau, une chaise et divers autres meubles dans la cellule. Le temps qu’ils réalisent qu’il aurait été plus facile de le déplacer dans une chambre d’amis de la forteresse, la cellule de pierres nues avait été équipée de suffisamment de choses pour accueillir n’importe qui.

« Eh bien, je suppose que c’est un peu mieux. »

Wein s’était allongé sur le lit avec une bouteille de vin dans une main.

La cellule de prison n’était pas si mal pour Wein, qui avait déjà marché pendant de longues périodes et dormi dehors. Mais il avait désespérément besoin d’un lit fixe après avoir été bousculé par le navire pendant le voyage.

« … Incroyable. »

Il avait entendu une voix venant de la cellule à côté de lui.

« Je ne peux pas imaginer comment vous avez réussi à faire ça. »

L’homme avait dû regarder à travers les barreaux de fer pendant que tout était entassé dans la cellule de Wein. Il avait l’air impressionné, bien que son commentaire soit mêlé à un petit rire sec.

« Vous seriez surpris de voir jusqu’où une conversation peut vous mener. Vous voulez un peu de vin ? »

« Non, merci. C’est votre butin. Je ne mérite pas votre gentillesse, » déclara l’homme fermement, mais poliment. « Il y a une chose que je dois demander. »

Il avait pris une profonde inspiration.

« N’êtes-vous pas le prince Wein ? »

« Le “Prince Wein” ? »

Wein avait l’air de ne plus se souvenir de son propre nom.

« J’ai peur que vous vous trompiez de personne. Je m’appelle Glen, » dit rapidement Wein, empruntant le nom d’un bon ami.

Son esprit s’était mis à s’agiter furieusement.

Les soldats considéraient Wein comme un marchand qui leur donnerait de l’argent. Que se passerait-il s’ils découvraient qu’il était un étranger de haut rang ?

Il était irréaliste de penser qu’ils allaient s’excuser pour leurs actions et l’escorter dans une suite royale. Après tout, ces types avaient prévu de piller son navire dans le cadre de leur « enquête ». S’ils découvraient qu’ils avaient attaqué un navire transportant une délégation étrangère, il y avait de fortes chances qu’ils tuent Wein pour enterrer leurs crimes.

 

 

Je ne peux pas laisser quiconque dans cette forteresse connaître mon identité.

C’était à lui d’écraser toute possibilité que cela se produise. Il allait devoir mentir à cet homme et peut-être même le faire taire si cela devait arriver.

« Je vois… Je me suis trompé. Je vous présente mes excuses. »

L’homme avait abandonné sans se battre, qu’il ait pu lire dans les pensées de Wein ou non.

Le prince aurait pu couper court à leur conversation, mais il était curieux de savoir pourquoi l’homme avait soupçonné qui il était en premier lieu.

« Hmm, le Prince Wein, hein ? Le jeune héros à la tête du royaume de Natra ? Un diplomate habile à la plume et à l’épée ? Un spécimen plus beau qu’il n’est humainement imaginable ? »

« Je n’ai pas entendu un seul mot sur son apparence. »

« … »

Ils n’étaient restés silencieux qu’un instant. Wein s’était ressaisi.

« Alors pourquoi m’avez-vous pris pour le Prince Wein ? »

« La première chose qui a attiré mon attention est votre intonation. Elle témoigne d’une éducation de qualité. Ensuite, vous êtes arrivé juste au moment où le navire transportant la délégation du prince Wein devait arriver à Patura. »

Les yeux de Wein étaient devenus instantanément plus aigus.

« Je vois… Impressionnant que vous m’ayez pris pour le prince juste à cause de ma façon de parler. Et comment avez-vous su quand un envoyé étranger allait arriver ? »

« C’est mon devoir de savoir… En y réfléchissant, j’ai omis de me présenter avant. »

L’homme semblait important.

« Je m’appelle Felite Zarif. Je suis le fils du précédent Ladu, Alois Zarif, et le frère cadet de Legul Zarif. »

« Oh ! » La surprise colora l’expression de Wein.

Le fils d’Alois, Felite. Wein avait entendu parler de lui, mais ne s’attendait pas à ce qu’il soit ici.

Qu’est-ce qui se passe ?

À la mort d’Alois, Felite aurait dû prendre sa place en tant que prochain Ladu — et être tué par son frère aîné, Legul, dès le début de la rébellion.

Sauf qu’il était vivant maintenant, en prison.

Est-ce qu’il ment en disant être Felite ? Mais il n’a aucune raison de me mentir.

Les engrenages dans l’esprit de Wein tournaient, essayant d’élaborer des questions qui l’aideraient à aller au fond des choses. Comme pour interrompre son processus de pensée, Wein pouvait entendre le bruit des pas qui descendaient le couloir vers eux.

Il n’y avait pas d’autre choix que de couper court à la conversation. Wein s’était appuyé contre le mur de la cellule.

Des soldats conduits par un seul homme arrivèrent dans le couloir. D’après ses vêtements et le comportement des soldats, il devait être quelqu’un de très important.

Wein l’avait pris pour le commandant de la forteresse. L’homme était passé à côté de lui, jetant un regard fugace dans sa direction. Ses pieds s’étaient arrêtés devant la cellule à côté de Wein.

« Hmph. On dirait que tu as encore de la vie en toi, Felite. »

« Oui… Grâce à cette cellule confortable, mon frère. »

Frère.

Donc, c’était Legul, le rebelle. Et l’homme dans la cellule d’à côté était Felite. Wein avait tendu l’oreille pour entendre leur conversation.

« Combien de temps comptes-tu continuer comme ça ? Penses-tu que les secours vont venir te chercher ? »

« … »

« J’ai déjà pris le contrôle total de l’île centrale. L’opposition n’était pas coordonnée. Les écraser était plus facile que de prendre des bonbons à un nouveau-né. Mets-toi bien ça dans la tête, Felite. Ton destin a été scellé il y a longtemps. »

L’homme — Legul — s’était moqué de son frère.

« Je parie que tu penses à l’avenir des habitants de l’île, n’est-ce pas ? Tu as toujours été un altruiste insignifiant. Si tu ressens vraiment cela, tu devrais comprendre que le moyen le plus rapide de mettre fin à cette rébellion est de mettre chaque citoyen de Patura à genoux devant moi. »

Legul semblait gagner en force à chaque mot.

« Si tu te soucies de l’avenir de ces îles, il n’y a qu’une seule chose à faire. Dis-moi où se trouve la Couronne Arc-en-ciel. Crache le morceau. »

La Couronne Arc-en-ciel. Wein avait tressailli.

Le nom était apparu alors qu’il faisait des recherches sur Patura. Sa véritable forme était — .

« Mon frère… Je t’admire depuis que nous sommes enfants, » déclara soudainement Felite. « Personne ne pouvait t’égaler en tant que marin. Moi, un simple profane, je t’ai toujours admiré. J’étais certain que tu serais le prochain Ladu. »

« Oh, alors tu as changé d’avis. » Legul l’avait pressé de continuer.

« Cependant, » dit Felite. « Crois-tu honnêtement que je remettrais les îles au meurtrier de nos parents ? Quitte cet endroit, Legul Zarif ! La gloire ne viendra jamais à quelqu’un qui poursuit les extrémités d’un arc-en-ciel sans penser au reste d’entre nous ! »

Le métal avait résonné. Legul avait frappé les barres de fer.

« Crois-tu que tu peux me dire ce que je dois faire ? Toi, le second choix de Ladu ? » La voix de Legul était remplie d’une rage débridée. « Ne t’emporte pas, mon frère. As-tu oublié que ma pitié est la seule raison pour laquelle tu t’accroches encore à ta vie pathétique ? »

« C’est toi qui as oublié l’inoubliable. J’imagine que tu ne t’en souviendras jamais… Je déteste te voir comme ça, mon frère. »

« … Il semble que je doive te rappeler ta place. » Legul dégageait une envie primitive de tuer. « Emmenez-le dans la salle d’interrogatoire. Utilisez les méthodes que vous voulez. Faites-lui dire où se trouve la Couronne Arc-en-ciel. »

« Compris ! »

« Réjouis-toi, Felite. Une fois que tu auras avoué, je te briserai moi-même le cou… Je remonte. Prévenez-moi dès qu’il dit quelque chose. »

Ses affaires terminées, Legul tourna les talons. Il était repassé devant la cellule de Wein — et s’était arrêté.

« … Hé, c’est qui ce gamin ? »

« Ah, un membre d’équipage qui a été jeté par-dessus bord d’un navire suspect que nous avons repéré l’autre jour. Nous le gardons captif jusqu’à ce que nous en sachions plus… »

« Et vous le traitez comme ça ? »

Wein ne vivait pas la vie d’un prisonnier normal — équipé d’un lit et d’un bureau de luxe.

« Euh, eh bien, hm… »

Comment le soldat pourrait-il l’expliquer ?

C’est Wein qui était venu à son secours.

« Ah, je suis vraiment désolé. J’ai une faible constitution, et je leur ai fait préparer plus que ce que j’aurais dû recevoir. »

« C’est vrai. Il y aurait des problèmes si quelque chose arrivait avant que nous ayons fini notre enquête, donc… »

Legul regarda le teint de Wein et ricana. « Hmph. Vous êtes en train de me dire que cet homme est fragile ? Si vous essayez de faire de l’argent rapidement, vous devriez au moins me le cacher. Si vous osez m’énerver, je ferai en sorte que vous sombriez dans la mer — navire et tout le reste. »

« O-oui, monsieur ! » Le soldat acquiesça encore et encore.

Legul avait fixé Wein avec un dernier regard de travers avant de quitter la pièce. Les autres soldats étaient sortis en traînant Felite vers la salle d’interrogatoire.

Maintenant tout seul, Wein s’était appuyé contre le mur de pierre, en se murmurant à lui-même :

« Eh bien, qu’est-ce que je vais faire ? »

 

+++

 

Une poignée de jours s’étaient écoulés depuis que Wein avait été amenée dans cet endroit.

Pendant ce temps, il n’avait rien accompli.

Depuis l’interaction avec Legul, les soldats en patrouille avaient commencé à agir comme s’ils étaient observés, snobant Wein et rejetant ses tentatives d’établir une conversation.

Quant à Felite, il avait été malmené dans la salle d’interrogatoire, le laissant trop épuisé pour parler.

À ce rythme, il ne tiendra pas longtemps, avait estimé Wein.

De toute évidence, il ne voulait pas que sa banque d’informations meure. Wein avait essayé de lui offrir de la nourriture à travers les barreaux de fer, mais Felite refusait à chaque fois, ne disant pas grand-chose. Même le prince pensait que c’était une cause perdue.

Si seulement il sentait qu’il y avait une chance d’être sauvé…

Wein avait regardé à travers les barreaux de la fenêtre de sa cellule. Il avait enroulé un tissu blanc autour de l’un des barreaux, qui battait à l’extérieur comme une queue. Wein l’avait fabriqué à partir d’un coin déchiré de son drap de lit.

Il pouvait voir des nuages gris dans le ciel lointain. Le vent sifflant portait les voix des gardes de la patrouille à l’extérieur.

« Le vent se lève vraiment, » nota l’un d’eux.

« C’est inévitable à cette époque de l’année, mais là, c’est autre chose. Une tempête pourrait se préparer. »

« J’espère vraiment qu’on ne va pas chavirer pendant la patrouille. »

Il écoutait les gardes au loin alors qu’il était allongé sur son lit.

… J’espère qu’ils arriveront à temps.

Wein avait fermé les yeux et s’était couché en silence.

***

Partie 5

Les choses avaient commencé à changer une fois le soleil couché.

Wein avait cru entendre quelque chose : des voix étouffées provenant de l’endroit habituel des gardes. Alors qu’il s’était levé du lit, quelqu’un était arrivé en courant dans le couloir faiblement éclairé.

« Wein… ! »

C’était Ninym. Elle se précipita vers lui, trébuchant presque, et il tendit les mains à travers les barreaux de fer. Ninym s’était approchée suffisamment pour caresser son visage.

« Je suis si heureuse que tu ailles bien… ! »

« Oui, en quelque sorte. Je suis soulagé de voir que vous vous êtes échappé. »

« Oublie-moi ! Nous devons te sortir de là… ! »

Il lui fallut plusieurs essais pour mettre la clé dans la serrure, les mains tâtonnant sous l’effet du soulagement ou de la panique. Quand Ninym avait finalement ouvert la porte de la cellule, elle s’était jetée dans les bras de Wein.

« Vas-tu bien ? T’ont-ils fait du mal pendant ta capture ? Y a-t-il quelque chose d’inhabituel dans ton corps ? »

« Je vais bien, vraiment. »

Ninym avait laissé échapper un flot de questions alors qu’elle examinait tout le corps de Wein, le tapotant. Wein lui avait caressé le dos, l’attirant plus près.

« Pourquoi as-tu été si imprudent et as-tu sauté dans l’océan pour moi… !? »

« Je pensais que ce serait mieux que de te faire capturer. »

« Tu ne devrais pas penser à moi ! Tu n’avais pas besoin de faire ça ! »

« Ne sois pas comme ça. C’est ce qui était le meilleur choix pour moi. »

Ninym lui frappa la poitrine. Il avait laissé cela durer un certain temps.

« Votre Altesse, Lady Ninym, » se risqua une voix nerveuse derrière elle.

Ninym s’était rapidement retiré des bras de Wein.

« Dépêchez-vous. Il ne reste pas beaucoup de temps. »

Ninym n’était pas la seule à s’être faufilée. Deux soldats de Natra l’avaient rejointe dans cette mission de sauvetage.

« T-Tout à fait. — Votre Altesse, nous avons préparé un bateau pour te secourir. Nous devons nous échapper avant d’être trouvés. »

Ninym se racla la gorge, marquant son passage de fille normale à serviteur loyal. Wein hocha la tête et sortit de la cellule, mais il s’arrêta juste devant celle de son voisin.

« Votre Altesse… ? »

« Ninym, ouvre cette cellule. »

« O-Oui. » Ninym s’exécuta, bien qu’elle semblait hésiter, et elle remarqua immédiatement la forme humaine molle effondrée dans la cellule. Elle s’était précipitée vers lui pour prendre son pouls.

« Comment va-t-il ? »

« … Il est vivant, mais gravement affaibli. Il aura des ennuis si on le laisse ici. Qui est cet homme ? »

« La carte maîtresse de Patura. » Wein avait souri. « Eh bien, il a le potentiel pour l’être. »

« Veux-tu l’emmener avec nous ? »

« On peut ? »

« Tant qu’il est le seul. »

Ninym donna l’ordre à l’un des soldats de porter l’homme dehors. Le groupe serait composé d’une personne ayant besoin de protection, d’une charge supplémentaire et de deux personnes pour dégager un chemin. Mais cela ne devrait pas poser de problèmes.

 

 

« Bien, alors, Votre Altesse. Nous devons partir aussi vite et silencieusement que possible. »

Avec Ninym en tête, ils avaient continué sans bruit dans le couloir.

 

+++

 

Dans la chambre du commandant, Legul regarda dehors, rongé par sa mauvaise humeur.

Son plan se déroulait presque exactement comme prévu. Après son exil, Legul s’était lié avec des dignitaires étrangers et avait accru son influence, attendant le moment opportun. Quand l’occasion s’était présentée, il s’était déguisé en pirate et avait assassiné son père, qui avait entrepris de le soumettre, sous le couvert d’une tempête. Après cela, il avait fait un raid sur le centre de Patura et en avait fait sa propriété. Legul s’était déclaré l’héritier légitime et avait soumis les îles adverses par la force.

Tout se passait bien. C’était exactement comme il l’avait prévu.

Il ne lui manquait plus que de connaître l’emplacement de la Couronne Arc-en-ciel.

… Sans le trésor caché, je ne pourrai jamais dominer complètement ces eaux… !

Il savait que Felite avait servi d’appât pour que ses subordonnés puissent s’échapper avec la Couronne Arc-en-ciel. Tout indice serait utile, mais il semblait que son rival avait pris les précautions nécessaires. Legul n’avait toujours pas été capable de découvrir quoi que ce soit.

« — Pardonnez-moi, Maître Legul. » C’est alors qu’un de ses subordonnés était entré dans la pièce. « Nous avons reçu un rapport de nos espions. »

« Quelque chose à propos de la Couronne Arc-en-ciel ? »

« Non, c’est une autre affaire. Nous avons appris qu’une délégation étrangère séjourne à Voras depuis plusieurs jours. »

« Une délégation étrangère ? »

À Patura, il y avait six personnages qui travaillaient pour le Ladu — les maîtres de la mer, appelés Kelil. Voras était le plus ancien Kelil, au service des Zarifs depuis le Ladu précédent. Bien que sa flotte soit petite, elle était puissante. Legul ne pouvait pas le prendre à la légère.

« D’où vient exactement la délégation ? »

« Nous ne pouvons pas l’affirmer, mais nous avons des raisons de croire qu’ils viennent de Soljest. Nous avons la confirmation qu’un de ses leaders est parmi le groupe. »

« Soljest, hein… ? »

Legul s’était mis à réfléchir. Voras aurait-il pu faire appel à eux au milieu de cette pagaille ?

Quelque chose ne collait pas. La délégation arrivait beaucoup trop tôt. Sa visite devait être une pure coïncidence.

Mais que se passerait-il si Voras demandait de l’aide à Soljest ?

Je ne peux pas imaginer que Soljest puisse intervenir. Ils n’ont aucune obligation de se donner autant de mal pour sauver Patura, et ils n’y gagnent rien. Même s’ils envoient des renforts, j’aurai tout réglé avant qu’ils n’arrivent de leur lointaine nation nordique.

Le subordonné poursuit. « Nous avons reçu un rapport selon lequel la délégation recherche quelqu’un. »

« Ils cherchent quelqu’un ? Alois ou Felite ? »

« Quelqu’un d’autre, apparemment. Nous n’avons pas les détails, mais un membre de la délégation est tombé à l’eau pendant le voyage. Nous pensons que cette personne est d’un standing incroyablement élevé. »

« … »

Pour une raison inconnue, Legul s’était retrouvé à penser au jeune homme qu’il avait vu dans une cellule de prison quelques jours auparavant. Le prisonnier avait eu l’audace de demander aux hommes de Legul de remplir sa cellule de matériel, et il n’avait pas faibli sous le regard de Legul. Mais selon le rapport d’un subordonné, il n’était qu’un marchand de Soljest.

« … Envoyez immédiatement quelqu’un à la prison. Il y a un autre prisonnier en plus de Felite. Amenez-le ici. »

« Quoi ? » Le subordonné avait hésité une seconde avant de hocher la tête. « Je veux dire, oui, monsieur. J’ai compris. »

« Pardonnez-moi ! » Les portes s’ouvrirent, claquées par un autre soldat.

« Nous venons de recevoir un message urgent des gardes ! Les prisonniers se sont échappés ! »

« Quoi !? » Legul le dévisagea avant de se retourner pour regarder par la fenêtre.

À l’extérieur de la forteresse, dans l’obscurité de la nuit, le vent commençait à se lever.

 

+++

 

Le groupe de secours de Wein s’était échappé de la forteresse et se dirigeait vers une plage déserte loin de l’installation.

« Votre Altesse, faites attention où vous mettez les pieds. »

« Je le sais. » Wein jeta un coup d’œil sur le côté, regardant Felite, qui avait été hissé sur le dos d’un soldat. Il était toujours inconscient, et il ne semblait pas qu’il allait se réveiller de sitôt.

Wein n’était pas sûr qu’ils puissent le soigner à temps.

Le groupe était arrivé à destination : un bateau de taille moyenne où un groupe de personnes les attendait.

« Ah, vous êtes tous revenus. »

Ils avaient regardé l’équipe de secours, les expressions tendues fondant dans la joie et le soulagement.

« Grâce à vous, nous avons pu sauver Son Altesse, » répondit Ninym.

« Alors cette personne doit être… »

« Oui, voici Son Altesse, le prince Wein, » présenta Ninym, et le prince s’était avancé.

Les membres de l’autre groupe s’étaient immédiatement mis à genoux.

« C’est un honneur de faire votre connaissance, Prince Wein. Nous sommes… »

« Des marchands de Salendina, non ? » Il avait pris leurs mains une par une. « C’est grâce à vous que j’ai pu m’échapper. Je vous en suis éternellement reconnaissant. »

« S’il vous plaît… Nous ne méritons pas vos remerciements. » Leurs épaules avaient tremblé. « Ce n’est rien comparé à la gentillesse de la famille royale à notre égard, nous, des Flahms. »

Des Flahms. Chaque personne maintenant agenouillée devant lui en était un.

La société Salendina était dirigée par des Flahms.

Je n’aurais jamais imaginé qu’ils m’aideraient de cette façon.

Bien sûr, Wein avait connu l’entreprise avant même que tout ne se produise. Salendina n’opérait pas à grande échelle — la plupart de ses marchandises étaient destinées à l’île centrale de Patura, ce qui lui permettait d’avoir des connexions partout dans l’archipel. Il s’était dit que Ninym irait chercher de l’aide auprès de ces gens, refusant d’abandonner ses recherches.

C’est pourquoi il avait utilisé la rançon pour que les gardes contactent la compagnie. Cela avait permis à Ninym de savoir que Wein avait été capturé par la flotte de Legul et emmené à la forteresse. Avec les marchands, elle s’était tranquillement faufilée vers la forteresse en bateau, avait localisé Wein grâce au tissu qui battait contre les barres de fer, et avait attendu un jour particulièrement venteux qui masquerait tout bruit lorsqu’ils entreraient pour le secourir.

« J’avais prévu de rencontrer officiellement le puissant clan du Sud. Je suis désolé de vous mettre en danger sur votre propre terrain. »

« Qu’est-ce que vous dites ? » Un homme secoua la tête. « J’ai entendu dire que nos ancêtres, comme tous les autres Flahms, étaient opprimés par l’État. Je suis sûr que votre royaume était une lueur d’espoir quand ils ont traversé le désert aride pour se rendre dans le Nord. Maintenant, après toutes ces années, il n’y a pas de plus grand honneur que de pouvoir regarder le visage de Son Altesse, qui porte le sang de ces grands rois, sans parler du fait que vous avez tant fait pour sauver nos vies. »

Le Flahm n’exagérait pas. Il fut un temps où Natra était la seule nation à traiter les Flahms comme des personnes. À présent, l’influence de l’empire avait fait que la moitié est du continent avait suivi le mouvement. Un avenir dans Natra devait être la chose qui avait donné de l’espoir aux Flahms.

« Mais cela ne va-t-il pas mettre Salendina dans une position difficile ? »

« Vous ne devez pas vous inquiéter. Nous avons l’habitude d’être évités. En fait, nous sommes prêts à nous cacher à tout moment. Tant que notre peuple est en sécurité, nous pouvons attendre que les choses se calment et recommencer les affaires. »

« Je vois… Je vous promets de vous récompenser une fois que tout sera terminé. »

« Compris. Nous vous en serions très reconnaissants. »

Les Flahms avaient baissé la tête.

Un soldat l’avait appelé. « Votre Altesse, nous sommes prêts à partir. »

« Je vois. Eh bien, alors — Hmm ? » Wein avait soudainement senti quelque chose derrière lui et avait jeté un coup d’œil par-dessus son épaule.

Il avait vu des flammes vacillantes se faufiler dans l’obscurité. Les torches de la forteresse. Il y en avait plus d’allumées qu’avant l’évasion. Il semblait qu’ils avaient été découverts d’une manière ou d’une autre.

« Nous ferions mieux d’y aller. Ninym, où allons-nous ? » demanda Wein en grimpant à bord.

« Le vaisseau et son équipage sont sous la protection d’une connaissance de la princesse Tolcheila, qui répond au nom de Voras. Nous devrions y retourner pour le moment et réfléchir à nos prochaines étapes. »

« Voras… Un de ces puissants chefs Kelils, non ? Ça me paraît bien. Allons-y. »

« — Attendez. »

Tout le monde s’était arrêté dans son élan. Leurs regards s’étaient tournés vers Felite, qu’un soldat avait essayé de porter sur le bateau.

« Vous êtes réveillé, » déclara Wein. « Désolé de vous avoir emmené sans permission. »

Felite avait offert un faible sourire. « Je vous en suis reconnaissant, alors ne vous excusez pas — Prince Wein. »

Donc il savait que Wein était le prince. Il avait soit entendu leur conversation, soit fait lui-même le lien.

« Je dois vous avertir de la destination du navire. Je vais être franc : vous ne devez pas aller à Voras. »

« Pourquoi ? »

« À cause du vent. » Felite montra le ciel en grimaçant. La douleur des blessures qu’il avait reçues pendant son interrogatoire devait revenir. « Les vents à cette époque de l’année… se transforment en tempêtes. Si vous essayez d’aller sur l’île de Voras, vous serez rendu immobile à mi-chemin. Ce qui signifie qu’il y a de fortes chances que la flotte de Legul nous rattrape et nous capture. »

« Un orage, hein… ? » Wein avait regardé le ciel.

Les étoiles s’étaient obscurcies sous les nuages qui arrivaient. Le vent soufflait toujours, mais Wein n’était pas sûr qu’il se transforme en véritable tempête. Mais l’opinion de Felite, qui était originaire de l’île, valait la peine d’être prise en considération.

« Que devons-nous faire si une tempête arrive ? Ce n’est pas comme si nous pouvions rester ici, n’est-ce pas ? »

Felite avait pointé du doigt. « Allez vers l’est. J’ai une cachette sur une petite île là-bas. Elle n’est connue que de moi et de quelques autres. Nos poursuivants ne nous trouveront pas, et nous devrions… être capables… de survivre à la… »

« Ah, hé ! »

Felite s’était évanoui avant de finir sa phrase.

« … Qu’en pensez-vous, Votre Altesse ? »

Devraient-ils aller à la cachette de Voras ou de Felite ?

Wein avait considéré la question de Ninym pendant quelques secondes.

« Nous allons aller à l’est. »

Ils étaient montés à bord du navire, prêts à traverser la mer dans l’obscurité de la nuit.

***

Chapitre 3 : La couronne arc-en-ciel

Partie 1

Le soleil du matin avait inondé l’île de nombreuses couleurs.

Par contraste, ses ombres semblaient plus sombres.

Les rochers et les forêts brillaient d’une lumière blanche. L’obscurité s’étendait derrière eux. Les rayons qui traversaient les branches des arbres se répandaient sur le sol comme des flèches blanches.

« L’orage est-il passé ? » murmure Wein en levant la main à l’encontre de la lumière qui s’échappait de la fenêtre de sa chambre.

Ils étaient dans une maison dans la forêt, construite dans un creux qui ne pouvait pas être vu de l’océan — une vraie cachette.

Ils étaient arrivés là au milieu de la nuit. Comme Felite l’avait prédit, une tempête avait transformé la mer en vagues déchaînées. Ils avaient atteint cette île au moment où les choses prenaient une mauvaise tournure.

Ils avaient caché le bateau dans l’ombre d’un rocher et étaient partis jusqu’à ce qu’ils trouvent cette maison. Après avoir déterminé que c’était la cachette de Felite, le groupe avait passé le reste de la nuit ici.

« Eh bien, alors… »

Wein s’était levé du lit, étirant doucement ses membres. Aucun problème. Il avait quitté la chambre et avait rencontré un soldat qui patrouillait dans le couloir.

« Bonjour, Votre Altesse. » Le soldat s’était immédiatement incliné.

Wein hocha la tête en signe d’approbation. « Merci d’avoir gardé l’œil ouvert. Rien d’inhabituel ? »

« Non. Heureusement, tout est resté calme. » Le visage du soldat s’était assombri. « Cependant, comme nous manquons d’effectifs, je ne peux pas dire que notre sécurité est infaillible. Il est préférable que nous partions dès que possible et que nous rejoignions le reste du groupe. »

« Je ne peux pas argumenter contre ça… »

Ils n’avaient que trois personnes qui pouvaient servir de gardes, l’une d’entre elles étant Ninym. Même s’ils se relayaient, cela poserait de grosses difficultés. Les deux Flahms qui les accompagnaient étaient les marins qui s’étaient occupés du navire et n’avaient aucun entraînement au combat. Ils pouvaient assumer le rôle de garde à la rigueur, mais ce n’était certainement pas optimal.

« Et où est Ninym ? »

« Elle n’a pas encore quitté la chambre d’à côté, donc je crois comprendre qu’elle est encore endormie. »

C’était surprenant. Comme Ninym se réveillait presque toujours plus tôt que Wein, il avait pensé que ce jour ne serait pas différent.

« J’espère que je ne dépasse pas les bornes en révélant cela, mais Dame Ninym n’a pas beaucoup dormi depuis que vous êtes tombé à la mer. Je pense que l’épuisement a frappé quand elle a confirmé votre sécurité. »

« Ah… Je vois. C’est logique. »

Il n’était pas difficile d’imaginer l’angoisse qui l’avait tourmentée après la chute de son maître dans la mer. Il avait pu se détendre dans sa cellule uniquement parce qu’il avait su que leur navire n’avait pas été capturé. S’il avait été saisi ou avait disparu, il aurait fait les cent pas dans sa cellule.

« Bien sûr, nous étions tous inquiets pour la sécurité de Votre Altesse. Je réalise que je suis un peu en retard pour le dire, mais je suis tellement soulagé que vous soyez en sécurité. »

« Je suis désolé pour ça. Je suppose que j’ai été assez imprudent. »

« Je tomberai dans la mer à votre place la prochaine fois. »

« Je vais essayer d’être plus prudent pour qu’il n’y ait pas de prochaine fois. Je pense que je vais aller la voir. » Wein avait légèrement frappé à la porte voisine de la sienne. Pas de réponse.

« Je vais entrer. » Il avait poussé la porte.

La pièce était simple, comme celle de Wein. Il n’y avait presque pas de meubles dans la cachette, et la pièce n’était équipée que d’une simple étagère et d’un lit.

Ninym était profondément endormie, plongée dans ses rêves. Elle n’avait même pas réagi quand il était entré dans sa chambre. Il s’était approché, caressant doucement ses cheveux.

Il lui avait causé tant d’inquiétude, mais il était heureux que les choses aient tourné comme elles l’avaient fait. Wein n’était pas sûr de ce qui se serait passé si Ninym avait été capturée par ces pirates.

Il ne doutait pas que Ninym aurait aussi trouvé un moyen génial d’échapper à leur emprise. Peut-être même en volant un navire.

Finalement, il n’avait pas regretté son jugement rapide pour la sauver.

… Si mon ancien moi me voyait, je parie qu’il penserait que j’ai pété les plombs.

Bien qu’il soit encore un blanc-bec aux yeux de la société, il fut un temps où il était encore plus immature.

Ce n’est pas qu’il était un adolescent rebelle. En fait, il était tout le contraire. Il était réservé, et il faisait ce que les autres attendaient de lui. C’était comme s’il n’avait pas de cœur du tout.

Les humains étaient vraiment des créatures imprévisibles, surtout si une seule fille pouvait le transformer totalement. Pour le meilleur ou pour le pire, les gens pouvaient changer. Wein n’était pas une exception.

Il pouvait dire avec confiance qu’il avait changé pour le mieux. Il était impossible d’imaginer que Ninym ait une mauvaise influence sur lui.

Si quelqu’un osait suggérer qu’elle l’était… eh bien, il devrait se préparer à devenir son ennemi mortel.

« Hmm…, » Ninym marmonnait doucement dans son sommeil. « Wein… »

Est-ce qu’elle rêvait de lui ? Il caressa sa joue comme pour la rassurer.

Elle avait tendrement placé sa main sur son…

« — Il y a encore du travail à faire. »

Wein avait retiré sa main par réflexe.

… Mais il n’avait pas la capacité de faire ça, elle s’était rapprochée de lui, serrant son cou très fort.

« Ngh ! Miss Ninym ! Je n’arrive pas à respirer ! Tu m’étouffes ! »

« Zzz… Si tu n’as pas fini dans cinq minutes… Je vais t’étrangler jusqu’à la mort… »

« Cinq minutes ? Je ne tiendrai pas cinq secondes comme ça ! Réveille-toi ! S’il te plaît ! Lève-toi ! Mlle Ninym ! »

« Zzz… »

Wein s’était débattu, essayant désespérément de défaire sa prise d’étranglement inconsciente.

 

« Aaaaah... » Ninym bâilla, appréciant le temps chaud.

Elle reprit lentement ses esprits, étirant ses membres pour les réveiller. Son corps était léger. Cela faisait longtemps qu’elle n’avait pas dormi aussi profondément.

Avait-elle trop dormi ? Ninym était sur le point de sauter du lit pour vérifier l’heure.

« … Wein ? Qu’est-ce que tu fais ? »

À ce moment-là, elle avait trouvé Wein allongé sur le sol et respirant faiblement.

« Rien… Je suis venu voir comment tu allais puisque tu n’étais pas encore levée… »

« Ah, je savais que j’avais trop dormi. Je suis désolée. Tu sais, tu ne devrais pas entrer dans la chambre d’une fille quand elle est en train de dormir. »

« Je vais prendre ça à cœur…, » répondit-il faiblement alors qu’elle l’admonestait, le visage rougi.

Avait-il fait de l’exercice ? Quel étrange maître elle avait !

Ninym lui ordonna d’attendre dehors, le poussant hors de la pièce avant de se préparer. Un bain aurait été agréable, mais un tel luxe n’était pas disponible dans leur situation actuelle.

Elle avait quitté sa chambre, prête à commencer la journée.

« Merci d’avoir attendu, Votre Altesse. »

« C’était comme marcher sur des nuages, comparés à ces cinq minutes d’enfer. »

Mais de quoi parlait-il ?

« Laisse-nous nous occuper de ton petit-déjeuner. Nous avons accès à quelques conserves, heureusement, donc nous pourrons préparer quelque chose en un rien de temps. Je dois préciser que ce sera un repas modeste. »

« Je ne vais pas ordonner à quiconque d’apporter quelque chose de gourmand dans les circonstances que nous connaissons. »

« Je suis terriblement désolée, » dit Ninym. « Après ton repas, nous discuterons de ce qui nous attend. Je suis préoccupée par l’état de Felite… »

Les oreilles du garde en patrouille s’étaient dressées. « Nous avons reçu un rapport des marins pendant que vous dormiez tous les deux. Son état est stable, et il devrait s’améliorer avec un peu de repos, mais nous ne pouvons pas dire quand il se réveillera. »

« Je vois. Je suis heureux de l’entendre, » répondit Wein.

Felite était soigné par des marins Flahms après avoir été transporté dans la cachette, qui était approvisionnée en médicaments et en nourriture. Heureusement, Felite avait pu recevoir le traitement dont il avait besoin.

« Je verrai comment il va plus tard… ce qui veut dire que j’ai du temps à tuer jusqu’au petit-déjeuner. »

« Nous sommes poursuivis. J’imagine que nous allons subir des épreuves inattendues. Il serait préférable que Votre Altesse soit nourrie afin que tu puisses agir rapidement si quelque chose devait arriver. »

En d’autres termes, Ninym disait à Wein de rester sur place.

Il n’y avait vraiment rien à faire pour le prince. Wein savait qu’errer ne ferait que causer plus de problèmes aux gardes.

« Dans ce cas… Je pense que je vais aller vérifier cette pièce. »

« “Cette pièce”… ? Ah oui. Je pense que ce serait l’endroit idéal pour passer le temps. »

Wein avait acquiescé.

C’était le meilleur moment pour consulter la bibliothèque située plus loin dans la cachette.

 

+++

 

La pièce n’était pas marquée par une plaque spéciale, mais il était évident qu’il s’agissait d’une bibliothèque au vu des tas de livres qui la remplissaient.

« Je vais monter la garde dehors. »

« Merci. »

Avec le garde posté devant la porte, Wein avait commencé sa chasse.

La grande salle était bordée d’étagères, mais pas assez pour contenir des tomes épais. Ils étaient empilés sur le sol — des tas de livres reliés et des liasses de papier vaguement attachées ensemble.

« Hmm, on dirait que la plupart d’entre eux sont sur l’histoire de Patura. Celui-ci est sur… mythologie ? Il s’agit du dieu de la mer Auvert, qui porte une lance d’or et un bouclier blanc-argenté, ainsi que la brillante couronne arc-en-ciel. La divinité centrale de Patura, hein. »

Wein avait toujours été un rat de bibliothèque. Tous ses vassaux le savaient. Sa motivation pour lire était simple : c’était une autre façon d’étudier.

Wein était prince héritier et régent de Natra — des fonctions dans lesquelles il jonglait avec plusieurs responsabilités gouvernementales, notamment financières, fiscales, juridiques, militaires et diplomatiques. Bien qu’il consultait ses vassaux sur ces questions, c’était Wein qui devait prendre la décision définitive. À quel niveau les impôts doivent-ils être augmentés ? Quel genre de salaire les gens devraient-ils recevoir ? Que faire en cas de famine ?

Comment avait-il pris ces décisions ?

Dans les situations personnelles, l’instinct suffisait pour un jugement rapide. Mais en matière de politique nationale, un seul projet de loi pouvait affecter des milliers de sujets. L’intuition ne suffisait pas.

C’est là qu’interviennent les documents rassemblés sur l’histoire de Natra.

Ils avaient décrit les effets de certaines lois sur les citoyens, des systèmes fiscaux sur les profits et les soulèvements militaires, des coupes budgétaires militaires sur les coups d’État.

Ces dossiers avaient été d’une grande aide pour les politiciens.

Il n’y avait aucun doute que Wein était un grand prince. Mais l’adolescent royal n’avait pu devenir un souverain que parce qu’il avait étudié les deux cents ans de décisions gouvernementales dans l’histoire du royaume de Natra.

« Voici une carte marine de Patura. Ce document indique les changements du climat océanique… Oh, c’est sur l’avancement de leurs navires. Celui-là m’intéresse. »

Pour cette raison, la lecture de documents était l’une de ses habitudes. Il n’avait pas eu le temps de venir ici quand ils étaient arrivés la nuit dernière, mais il avait toujours eu un œil sur cet endroit.

« Intéressant… C’est inattendu, vraiment. Je savais que la nation insulaire allait être différente de Natra, mais comment ont-ils réussi à conserver des archives aussi intactes… ? »

Wein avait soudainement senti une brise sur son visage. Il avait regardé autour de lui pour voir qu’une fenêtre proche était ouverte. Inquiet à l’idée que des papiers puissent être projetés partout, il était allé la fermer — et il avait vu quelque chose.

Des empreintes de pas humides sur le cadre de la fenêtre.

« — »

Ils étaient toujours là ? Ils devaient l’être.

Qui que ce soit, il avait cherché une ouverture dans la patrouille et s’était faufilé avant que Wein n’arrive à la bibliothèque. Wein avait dû entrer dans la pièce alors qu’ils se cachaient dans l’ombre.

Le garde est à l’extérieur de cette pièce. Même si je l’appelle et qu’il se précipite pour se mettre devant moi, il n’arrivera pas à temps.

Wein pouvait sentir quelqu’un derrière lui. Il avait dû comprendre qu’il savait qu’il était là.

C’est mauvais. Il n’avait même pas d’épée courte sur lui.

Wein avait inhalé.

« Attaque ennemie ! » hurla le prince en jetant le livre qu’il tenait à la main derrière lui.

« Gwagh !? » Quelqu’un avait grogné. Le tome avait atteint sa cible.

Wein n’avait pas perdu de temps pour s’abriter derrière une étagère voisine et fouiller pour trouver un autre livre à lancer.

« Ne touche pas à ça, serviteur ! Tout ce qui est ici appartient au jeune maître ! »

La main de Wein se figea sur place — pour deux raisons. Premièrement, parce que l’intrus avait parlé d’un « jeune maître », et deuxièmement, parce que son adversaire avait la voix d’une jeune fille.

« Votre Altesse ! » Le garde avait bondi dans la pièce. Ses yeux avaient aperçu une fille brandissant une épée courte vers Wein. Il avait dégainé sa propre lame sans hésitation et l’avait frappée.

« Hah — ! »

Le garde avait coupé à travers quelques étagères, des tomes et tout, mais la fille n’était pas dans sa ligne d’attaque. Elle avait donné un coup de pied au mur, volant vers une autre étagère, effleurant à peine le plafond.

Ses yeux n’étaient pas concentrés sur le garde, mais plutôt sur Wein. Elle avait compris qu’il ferait un otage de valeur.

Wein lui fit face. « — Attendez ! Nous ne sommes pas vos ennemis ! »

« Ne me cherchez pas ! » Rien ne pouvait l’arrêter. Elle avait donné un coup de pied à l’étagère et elle s’était rapprochée de lui.

Le garde était intervenu. « Votre Altesse ! Restez en arrière, s’il vous plaît ! »

« Non ! Rangez vos épées, tous les deux ! C’est une sorte de malentendu ! »

« Ce n’est pas le moment de dire ça ! »

Wein avait fait claquer sa langue en signe d’agacement. Comment pouvait-il mettre un terme à tout cela ?

Si le combat continuait, il se terminerait par des pertes inutiles.

Deux ombres à forme humaine se profilaient dans l’embrasure de la porte.

« Votre Altesse ! »

 

 

Ninym, toujours avec son tablier. Elle avait dû entendre le vacarme pendant qu’elle préparait le petit-déjeuner et était arrivée en courant.

À côté d’elle, une autre ombre avait crié. « Apis ! »

La jeune fille s’était retournée, prise au dépourvu. Ses yeux s’étaient écarquillés à la vue de Felite appuyée contre un mur.

« Pose ton épée. Je vais bien. Ce ne sont pas des ennemis. »

Son admonition était affectueuse.

L’épée courte dans la main d’Apis était tombée sur le sol. Les lèvres tremblantes, elle se précipita vers Felite et s’agenouilla devant lui.

« Jeune maître ! Je suis soulagée de voir que vous allez bien… ! »

« Je suis heureux de te voir en sécurité, toi aussi, Apis, » avait assuré Felite à la jeune fille tremblante, en roucoulant d’une voix douce.

Wein et le garde avaient échangé un regard. Il ordonna sans mot dire au garde de rengainer son épée, et celui-ci obéit en hochant la tête en signe de compréhension.

Ninym n’avait pas été sûre de savoir comment répondre pendant un certain temps. Elle essayait encore de comprendre tout cela.

« Il semble que je doive préparer davantage de petits-déjeuners, » avait-elle noté.

***

Partie 2

« Je suis terriblement désolée de mon comportement disgracieux. Je ne savais pas que vous étiez le prince de Natra. »

Wein avait proposé qu’ils prennent d’abord le petit-déjeuner, même s’ils avaient beaucoup de choses à discuter. Toutes les parties avaient englouti le repas de Ninym jusqu’à ce qu’elles soient modestement rassasiées. Apis, la servante de Felite, inclina immédiatement la tête lorsqu’ils eurent terminé.

« Quand je pense que j’ai levé une épée contre celui qui a sauvé Maître Felite… J’ai honte. »

Felite avait aussi la tête baissée. « C’est de ma faute. J’aurais dû envisager ça et vous tenir informé de la possibilité qu’elle soit ici ou qu’elle arrive pendant que nous sommes sur cette île. J’espère que vous me pardonnerez. »

Wein acquiesça, s’asseyant en face d’eux. « La situation l’exigeait. Je ne vous en veux pas. »

Felite était trop épuisé pour tenir une simple conversation avec Wein. Il aurait été injuste d’attendre de lui qu’il anticipe les agissements d’Apis dans son état.

Bien sûr, Ninym semblait peu encline à pardonner à quiconque qui avait levé l’épée contre Wein, même dans les circonstances actuelles. Il lui lança cependant un regard, l’avertissant de se contrôler, ce à quoi elle se plia à contrecœur. Si Wein avait reçu serait-ce que la moindre égratignure, les choses auraient mal tourné. Heureusement pour tout le monde, ils avaient réussi à régler les choses sans se blesser.

« Il y a quelque chose de plus constructif dont nous pourrions discuter, » déclara Wein.

Felite avait hoché la tête. « Vous avez raison. Décortiquons la situation. Comme vous le savez, je suis Felite Zarif, le deuxième fils d’Alois. J’ai été capturé par mon frère aîné lors de son raid et jeté en prison, Alois étant mort dans le chaos. »

« Et je suis le prince de Natra, venu rencontrer Alois pour négocier un accord commercial. J’ai été capturé par le vaisseau de patrouille de Legul et fait prisonnier. Je parie que vous ne vous attendiez pas à ce qu’un prince étranger soit dans la cellule juste à côté de vous. »

« En effet… Alors vous êtes vraiment le Prince Wein. »

« Désolé d’avoir menti. Je ne pouvais pas révéler mon identité à un étranger dans notre situation. »

« Je comprends parfaitement. » Felite avait tourné son regard vers son serviteur. « Apis, je dois te demander : pourquoi es-tu venue sur cette île de ton propre chef ? Je croyais t’avoir chargé de réunir les chefs des îles. »

« … » Elle avait l’air troublé, soudainement agenouillée devant lui. Sa voix était tendue. « Je suis vraiment désolée… J’ai trahi votre confiance en moi… ! »

Wein et Ninym s’étaient regardés l’un et l’autre.

Felite avait fermé ses yeux hermétiquement. « Alors tu as perdu… la Couronne Arc-en-ciel. »

« Oui… ! Je suis vraiment désolée… ! »

La couronne arc-en-ciel.

Elle avait été évoquée lors de la conversation de Felite et Legul en prison et dans la légende du livre à la bibliothèque.

« Elle appartenait au dieu de la mer Auvert. Un des grands trésors de Patura, non ? »

« Exactement. Il y a cent ans, mon ancêtre et le prêtre de l’époque — Malaze — a brandi la couronne arc-en-ciel devant le peuple, la présentant comme un cadeau du dieu de la mer. »

On disait que lorsque la lumière frappait ce trésor, il brillait dans toutes les couleurs de l’arc-en-ciel, donnant le pouvoir de contrôler la mer et le ciel à volonté. Lorsque d’autres nations menaçaient Patura, les Ladu utilisaient la Couronne Arc-en-ciel pour les repousser.

Pour quelqu’un comme Wein, né et élevé à Natra, la légende était au mieux douteuse, mais ce n’était pas le cas pour les habitants de Patura. Beaucoup d’habitants de l’île croyaient que la Couronne Arc-en-ciel avait un tel pouvoir.

Il était logique que Levetia n’ait aucune influence sur ces îles. Pour le peuple de Patura, c’était la nation sainte protégée par le dieu de la mer et le pouvoir de la Couronne Arc-en-ciel.

« La Couronne Arc-en-ciel est-elle vraiment si extraordinaire ? » demanda Wein.

« Oui… Son pouvoir magique captive ceux qui le regardent, moi y compris. Mais sa capacité à contrôler la mer et le ciel n’est qu’un canular lancé par Malaze, » répondit Felite. « Lorsque des situations d’urgence se présentaient, il faisait courir le bruit que tout était résolu par le pouvoir de la Couronne Arc-en-ciel. Chaque fois qu’une tempête se préparait, il l’attribuait au trésor. Il n’a pas fallu longtemps pour que les habitants de l’île acceptent cette vérité. En plus de cent ans, c’est devenu un symbole de Patura. »

Tout devait cimenter l’autorité du Zarif. Tant que le peuple pensait que la Couronne Arc-en-ciel était dotée du pouvoir du dieu, le Zarif pouvait commander ces eaux.

Wein pensait que c’était une stratégie brillante. Une telle chose était plus facile à dire qu’à faire. Il devait y avoir des périodes où il semblerait que la couronne pouvait perdre son emprise sur le peuple — comme lorsqu’elle ne tenait pas ses promesses. Malgré cela, ce petit canular avait tenu bon, même après un siècle et plusieurs générations. La Couronne Arc-en-ciel continuait à posséder son prestige. Mais il y avait quelque chose d’ironique dans toute cette histoire.

La Couronne Arc-en-ciel avait été volée parce qu’elle avait trompé les gens un peu trop bien.

« Qui était le traître, Apis ? »

« … Sire Rodolphe, » répondit-elle, presque à voix basse. « Grâce à votre rôle d’appât, jeune maître, j’ai pu prendre la Couronne Arc-en-ciel et échapper à Legul et à ses poursuivants. Cependant, ses subordonnés surveillaient Sire Voras, dont vous aviez initialement demandé l’aide. Je n’ai pas pu entrer en contact avec lui… »

« Donc tu l’as confié à Rodolphe. » Felite leva les yeux au plafond. Après quelques secondes de silence, il regarda Wein et expliqua. « Rodolphe soutient les Zarifs depuis très, très longtemps. Il fait partie des Kelil, mon père lui faisait confiance… Il semble qu’il ait été envoûté par la magie de la couronne arc-en-ciel… »

« Oui… » Apis était d’accord. « Il a volontiers accepté de vous aider quand je lui ai apporté la couronne, mais il vous a abandonné maintenant, complotant pour devenir le prochain Ladu dès que Legul et les autres Kelils se seront écrasés… »

« Nous avons peut-être réussi à nous échapper, mais nous ne pouvons plus faire confiance à personne maintenant que Rodolphe nous a trahis. Maintenant que la Couronne Arc-en-ciel a été volée, il sera difficile d’unir le peuple sous mes ordres. J’imagine que tu pensais pouvoir me sauver toi-même et que tu es venue ici pour te préparer, non ? »

« Oui… Je suis tellement désolée, jeune maître… » Les larmes coulaient sur les joues d’Apis. Felite avait doucement caressé les cheveux de son serviteur.

« Pas besoin de pleurer, Apis. C’est dur, mais ce n’est pas le pire qui puisse arriver. On est tous les deux en sécurité. Soyons reconnaissants pour cela. » Felite s’était tourné vers Wein. « Prince Wein, c’est notre situation. »

« On dirait que vous avez vraiment été poussé dans un coin. »

« C’est embarrassant. Je n’ai pas de soldats, pas de richesse, et pas d’autorité. »

Wein pouvait sentir une grande puissance dans le regard de Felite.

« Prince Wein, je voudrais vous demander votre aide pour reprendre l’archipel de Patura. »

 

+++

 

Wein savait que cela arriverait.

Felite avait été laissé à lui-même. En réalité, c’était pire. C’était une situation désespérée à laquelle il n’y avait pas d’échappatoire.

Après tout, le prince étranger qui le rejoignait à la table du petit-déjeuner n’était pas un allié. Les deux individus n’étaient rien de plus que des partenaires de voyage accidentels.

« Je comprends que pour vous, Prince, ce n’est rien de plus qu’un malheureux accident. Personne ne vous reprochera de fermer les yeux sur cette situation et de retourner dans votre pays. Mieux encore, vous pourriez divulguer des informations sur la Couronne Arc-en-ciel et livrer ma tête coupée à Legul en cadeau. »

Apis avait fait un bond. Il semblerait qu’elle n’y avait pas pensé. Quand elle avait réalisé qu’elle avait fait une gaffe, elle s’était préparée à affronter Wein, mais Felite l’avait arrêtée.

« Vous, cependant, n’avez fait aucun effort pour partir. Je vois qu’il y a matière à discussion. Qu’en dites-vous ? »

« … Vous me mettez dans une situation difficile. » Wein avait esquissé un sourire en coin. « Je n’aurais jamais imaginé vous livrer à Legul, mais c’est une option, maintenant que vous le dites. »

Un mensonge blanc. Wein avait déjà pris en compte cette idée. Il avait même donné l’ordre aux deux soldats en attente d’être prêts à se précipiter sur Felite à tout moment.

« En d’autres termes, vous avez besoin de moi pour servir d’allié. Il me semble que vous n’avez pas beaucoup de moyens de négociation dans cette situation, Sire Felite. C’est audacieux de votre part, mais je vais faire preuve d’un peu de pitié. »

« Honnêtement, je suis tellement nerveux que j’ai l’estomac noué… Si je peux me permettre, j’essaierais quand même de vous gagner comme allié même si ce n’était pas par nécessité. »

« Oh ? » Cela avait certainement attiré l’attention de Wein. « Pourquoi ça ? Je déteste vous dire que je n’ai pas amené d’hommes ou d’argent avec moi. Même si nous faisons équipe, je ne m’attends pas à ce que nous soyons d’une grande aide. »

« Je comprends. Pourquoi ne pas le voir de cette façon ? J’ai perdu mes troupes, ma richesse, mon influence… et même ma dignité maintenant que je me suis fait prendre une fois par Legul. Je ne contrôlerai plus jamais ces eaux si je n’ai pas votre entière coopération. »

« Kch. » Un son s’était échappé des cordes vocales de Wein.

Seule Ninym avait réalisé qu’il essayait de retenir un rire.

Felite continua. « Il s’agit d’une bataille préliminaire. J’évalue mes propres compétences pour voir si je peux affronter l’épreuve qui m’est imposée et vous convaincre de former une alliance avec nous. »

L’homme avait regardé Wein, les yeux brillants de confiance.

« … C’est audacieux de jouer avec la royauté pour tester sa force. » Les lèvres de Wein s’étaient retroussées en un sourire. « Très bien. Si vous allez si loin, je peux vous prêter une oreille. Comment allez-vous nous aider ? »

« Dès que nous aurons repris Patura, nous commercerons avec vous selon vos conditions. »

« Hmm. Quelque chose d’autre ? »

« Nous vous fournirons des navires et vous dévoilerons nos techniques de construction navale. Nous pouvons également vous proposer des cours de matelotage. »

« Merveilleux. Et ? »

« Si Natra entre en guerre contre une autre nation et a besoin d’une flotte navale, nous vous viendrons en aide. »

« Oui, oui, je vois…, » Wein acquiesça. « C’est loin d’être suffisant. »

Il avait complètement fait taire Felite.

« Un festin de promesses vides, c’est bien et tout, mais vous ne parlez qu’après avoir battu Legul. Vous n’avez pas assez de ressources pour me faire croire à votre victoire. »

C’était un refus froid, mais Felite n’avait pas reculé.

« Je comprends où vous voulez en venir. C’est pourquoi je vais vous faire une dernière offre. »

« Oh, et qu’est-ce que ça peut être ? »

« L’histoire du Zarif, » avait-il répondu. « Je vous donnerai tout ce que le Zarif a enregistré sur Patura. »

« Oh ! » Les yeux de Wein s’étaient agrandis. Sa réaction avait encouragé Felite à continuer.

« Si les rumeurs vous concernant sont vraies, vous comprendrez la valeur de mon offre. En vérité, cette bibliothèque est remplie d’informations sur l’île, écrites par les Zarifs, dont votre serviteur. Je vais utiliser ces documents pour faire tomber Legul. »

Felite avait visé le bon endroit.

La famille royale de Natra avait deux cents ans d’histoire accumulée. C’est précisément pourquoi Wein avait compris la valeur d’une telle bénédiction.

« … Pourquoi nous donner une chose aussi importante ? »

« L’autorité de la Couronne Arc-en-ciel est devenue trop puissante. Elle n’a fait qu’induire en erreur les habitants de l’île — et les Zarifs eux-mêmes. Elle rend ces documents inutiles. Je les ai préservés parce que je crois qu’ils représentent les véritables espoirs des Zarifs. »

Il avait pris une profonde inspiration.

« Eh bien, Wein Salema Arbalest ? Vaisseaux ! Hommes ! Compétences ! Histoire ! Suis-je assez digne pour que vous tentiez votre chance avec moi !? »

La pièce était silencieuse. Apis et Ninym regardèrent leurs maîtres, bouche bée.

Après un moment de silence angoissant, Wein avait pris la parole. « … J’aimerais savoir ce que vous comptez faire ensuite. »

 

 

« J’ai besoin de la Couronne Arc-en-ciel si je veux créer un groupe contre Legul. Pour y parvenir, je vais contacter des Kelils à huis clos. Il y a une carte marine détaillée de Patura parmi nos documents, ainsi que des informations sur les Kelil. Je m’en servirai pour demander de l’aide et reprendre la Couronne Arc-en-ciel à Rodolphe. »

« Ça ne marchera pas. » Wein avait mis fin au plan de Felite sur-le-champ. « Il sera déjà trop tard. Pendant qu’on s’embourbera dans la tâche de persuader chaque Kelil, Legul prendra ses navires et arrachera la couronne des mains de Rodolphe. »

« Ngh... » Felite était resté sans voix.

Wein se tourna vers son aide. « Ninym, apporte les cartes marines et tous les documents sur les Kelils de la bibliothèque. »

« Oui, compris. » Ninym s’était immédiatement levée d’un bond pour quitter la pièce.

« Prince Wein… Qu’est-ce que vous… ? » Felite avait l’air perplexe.

« Vous m’avez montré votre valeur, Sire Felite. » Wein s’était tourné vers l’homme et lui avait souri.

« Maintenant, c’est à mon tour de prouver que je suis un allié digne de vous. »

***

Partie 3

Dans le futur, Felite Zarif viendra inscrire ce jour dans le livre d’histoire des Zarifs :

En ce jour, dans une petite cachette qui n’attire pas l’attention, j’ai obtenu le plus grand allié du continent.

 

+++

 

« — Ils sont en retard ! »

Le nord-ouest de l’archipel de Patura.

Dans une pièce d’un manoir construit sur l’une des nombreuses îles éparses, Tolcheila semblait positivement perturbée.

« Malédiction ! Quand est-ce que Prince Wein compte revenir !? »

Tolcheila avait entendu dire qu’il s’était échappé sain et sauf de la forteresse de Legul. Il était tout naturel qu’il cherche refuge auprès d’eux — sauf qu’il n’avait toujours pas montré son visage par ici.

« Voras ! N’as-tu pas dit que la mission de sauvetage était un succès !? » Tolcheila lança un regard noir à côté d’elle, raidissant sa posture.

Un homme nommé Voras était assis avec élégance, tenant un livre en équilibre dans une main. Il était l’un des Kelil. Bien qu’il soit âgé, son dos était aussi droit et solide qu’un arbre à feuilles persistantes. Il avait un comportement doux, mais rien en lui n’était sénile.

« Chère demoiselle. C’est en tout cas ce que mes subordonnés m’ont dit, » répondit Voras en baissant les yeux sur son livre. Il ressemblait à un grand-père rejetant les sautes d’humeur de sa petite-fille. « J’imagine qu’ils se cachent sur une petite île quelque part pour échapper à leurs poursuivants. Il y a après tout beaucoup de cachettes de ce genre à travers Patura. »

« Nghhhh... Ce prince et sa petite bande d’adeptes sont hors de contrôle ! Je vais avoir des ennuis si je ne retourne pas rapidement chez moi… ! »

À part les quelques personnes qui étaient allées sauver Wein, presque tous ceux qui avaient accompagné le prince et sa suite personnelle étaient sous le commandement de Tolcheila. Malgré cela, le fait qu’ils aient laissé Wein dans la mer, en donnant la priorité à Tolcheila, ne lui convenait pas. Bien qu’elle ait entendu parler de son évasion réussie, la princesse n’avait pas encore été en mesure de confirmer la sécurité du souverain de ses propres yeux. Elle vivait dans la peur, sur des charbons ardents, prête à les voir débarquer à tout moment.

« Venez, dame Tolcheila. Je suis sûr qu’ils ont leurs raisons. S’inquiéter ne sert à rien. Pour l’instant, soyons patients. »

« Si je pouvais avoir ne serait-ce qu’une seconde de repos, je ne serais pas si pressée ! D’ailleurs, Voras, vous ne vous sentez pas impuissant dans cette situation, vous aussi !? Comment pouvez-vous être si à l’aise !? »

Legul avait pris le contrôle de l’île centrale. Même Tolcheila savait que son influence grandissait de jour en jour. Voras aurait dû être occupé à gérer la situation, mais le vieil homme perdait son temps comme si rien n’était extraordinaire dans cette situation.

« Il y a une tempête qui se prépare au sein de Patura. Quoi qu’il en soit, s’inquiéter ne servira à rien, comme je viens de le dire. Nous attendons tranquillement que la marée change. »

« Et si nous sommes engloutis avant qu’elle ne change !? »

« Alors nous deviendrons des algues, flottant sur les vagues. Pour ceux qui sont nés et ont grandi au bord de la mer, aucune mort n’est plus appropriée. »

« Tch… ! Pas étonnant que vous vous entendiez bien avec mon père… ! »

Tolcheila était sous la protection de Voras en raison de son amitié personnelle avec le roi Gruyère.

Lors d’une des précédentes visites de Gruyère dans les îles, Voras avait été personnellement choisi pour le divertir. Ils semblaient être sur la même longueur d’onde et s’étaient tout de suite entendus. Ensemble, ils avaient commandé leurs flottes et vaincu les pirates des environs tout en buvant de l’alcool.

« Quoi qu’il arrive, je veillerai à votre fuite, Dame Tolcheila. Vous pouvez être tranquille à cet égard. Si vous êtes encore troublée, pourquoi ne pas lire un livre ? » Voras avait montré celui qu’il tenait dans sa main. « J’aime beaucoup celui-ci. C’est la légende qui raconte comment le dieu de la mer prend sa lance d’or et son bouclier blanc-argent et vainc le dragon qui terrorise les eaux locales. »

« Je n’ai pas le moindre intérêt ! » Tolcheila s’était emportée. Voras esquissa un sourire en coin. « J’en ai assez ! Si c’est comme ça que ça va se passer, je vais cuisiner jusqu’au dernier morceau de nourriture dans nos magasins pour me distraire ! »

« Ha-ha-ha, je suis certain que le roi Gruyère serait jaloux de ma position, traité à votre cuisine, princesse Tolcheila. »

S’éloignant de Voras, Tolcheila s’était dirigée vers la cuisine.

Juste à ce moment-là, un messager était arrivé en courant.

« Pardonnez-moi ! J’ai un message urgent pour vous, Sire Voras ! »

« Calmez-vous. Il n’y a pas lieu de paniquer… Qu’est-ce que c’est ? »

« Oui, eh bien… »

Tolcheila avait été stupéfaite par la nouvelle.

« Il semblerait, » murmura Voras. « que le vent ait tourné. »

 

+++

 

« Viens-tu de dire que tu sais où se trouve la Couronne Arc-en-ciel ? »

Plusieurs jours avaient passé depuis que Felite s’était échappé de sa cellule. Legul avait lancé un large filet de recherche, mais il était resté vide. Il ne pouvait plus cacher sa frustration.

Legul avait sauté sur ses pieds lorsque le subordonné avait donné son rapport.

« Où !? » demanda-t-il. « Où est-ce que c’est !? »

« Oui, enfin, nous n’avons pas encore de localisation exacte. Cependant, il y a de très fortes chances qu’il soit actuellement en possession de Rodolphe. »

« Rodolphe… Ce type… »

L’image de Rodolphe avait flashé dans l’esprit de Legul. Il était l’un des Kelil en qui Alois Zarif avait confiance. Leur dernière rencontre avait eu lieu avant que Legul ne soit exilé de Patura. Si Rodolphe était encore en vie, il devait être un vieil homme comme Voras.

« Vous êtes sûr que ce n’est pas Voras ? »

« Oui. Des rumeurs ont circulé selon lesquelles Rodolphe l’aurait caché. Nous avons mené nos investigations et obtenu plusieurs témoignages qui disent avoir vu Rodolphe avec le trésor. » Le messager poursuit. « Il semble qu’après avoir augmenté le nombre de ses navires, il se soit enfermé dans son manoir, refusant depuis toute apparition publique. Des témoins oculaires disent avoir vu une personne ressemblant à Apis effectuer des opérations à proximité. Elle avait un gros baluchon avec elle. »

« Hmm… »

Compte tenu de la situation actuelle, il n’était pas étrange que quiconque étende ses forces de combat.

Mais l’apparition d’Apis était un indice clé. Elle était la fidèle collaboratrice de Felite, et Legul n’avait pas pu la trouver pendant le raid. C’était suffisant pour leur faire croire que Felite lui avait confié la Couronne Arc-en-ciel.

Il y avait des choses qui ne collaient pas.

« … Est-ce que Voras a fait quelque chose ? »

« Rien de particulier à signaler pour le moment… »

« Tch. À quoi pense ce grand-père ? »

Legul s’attendait à ce que Felite rejoigne Voras, surtout à cause de ce jeune homme qui s’était échappé avec son frère. Il semblait être un acteur clé de Soljest et s’était enfui presque aussitôt que Legul l’avait attrapé. Apparemment, la société intermédiaire qui devait payer la rançon s’était éclipsée. Si les deux hommes avaient pu agir si rapidement, la fuite devait être l’idée de l’autre homme. Felite n’était qu’un figurant chanceux.

L’homme en fuite se serait dirigé vers le vaisseau de la délégation actuellement amarré chez Voras, et Felite n’aurait pas d’objection à demander l’aide d’un Kelil. Une fois qu’il serait sous la protection de Voras, ils tenteraient de récupérer la Couronne Arc-en-ciel.

Legul avait prévu de les arrêter là. Il n’avait jamais imaginé que Rodolphe serait en sa possession !

« Est-ce que Felite a été vu chez Rodolphe ? »

« Cela n’a pas été confirmé. »

« … »

La Couronne Arc-en-ciel était là. Felite n’y était pas. Il y avait un silence absolu du côté de Rodolphe. Il n’avait même pas lancé d’attaque sur Legul.

S’il prévoyait de m’affronter, il soutiendrait Felite et se présenterait avec la couronne arc-en-ciel. Au lieu de ça, il essaie de garder la couronne secrète… A-t-il tué Felite pour la prendre pour lui ?

C’était possible. Legul n’était pas le seul à avoir des motivations. En fait, il pensait que tout le monde à Patura voulait la Couronne Arc-en-ciel.

Le messager était prêt à étayer sa théorie. « Nous n’avons pas assez enquêté, mais nous avons remarqué une certaine activité de la part des autres Kelil. Ils ont dû recevoir des informations similaires et ont l’intention de s’emparer de la couronne. »

« … Je suppose que nous n’avons pas de temps à perdre. »

Il y avait quelque chose qui le dérangeait. Les rumeurs selon lesquelles la couronne était avec Rodolphe semblaient suspectes. Peut-être qu’ils essayaient d’obtenir une réaction de sa part.

Qui était derrière tout ça ? Felite, Voras, ou quelqu’un d’autre ? Il y avait réfléchi un instant, mais il s’était immédiatement arrêté. Ce n’était pas comme s’il comprenait tout de Patura, il avait été exilé et n’était revenu que récemment. Naturellement, Legul avait fait des recherches pour son plan, mais certaines informations étaient impossibles à connaître sans expériences vécues. Poser d’autres questions inutiles qui n’avaient pas de réponses serait une perte de temps.

« Peu importe qui c’est, on va tous les écraser. »

Legul devait faire ses preuves. Prouver que lui, l’exilé Legul Zarif, était le souverain absolu des îles Patura. Une fois que Legul aurait la Couronne Arc-en-ciel, il détruirait tous les Kelil fidèles à Alois. Et tout le monde se rendrait compte que le bannir avait été une terrible erreur !

« Préparez les vaisseaux, » aboya Legul. « Je vais anéantir Rodolphe et mettre la main sur la Couronne Arc-en-ciel ! »

***

Partie 4

C’était comme si un arc-en-ciel avait été enfermé dans un coquillage.

Rouge. Bleu. Jaune. Vert. Des morceaux d’arc-en-ciel dispersés dans la coquille en spirale, des éclats de lumière colorés se chevauchant et clignotant à l’intérieur. Tout le monde en avait eu le souffle coupé.

Même la pièce sombre n’avait pas pu ternir son éclat.

La Couronne Arc-en-ciel. Chaque citoyen de cet archipel la considérait comme un trésor national.

Même les bêtes avaient retenu leur souffle à la vue de la couronne. Elle possédait une certaine magie.

« Comme c’est beau… »

Ivre de sa beauté, un homme se tenait près de la Couronne Arc-en-ciel comme s’il était en servitude.

Rodolphe. Il était l’un des six Kelils et le détenteur de la couronne arc-en-ciel.

« C’est à moi… Ce rayonnement est enfin le mien. »

Rodolphe avait vu la Couronne Arc-en-ciel pour la première fois quand il était enfant. C’était un pirate à l’époque. Ses parents l’avaient abandonné, et il était au bord de la famine lorsque les pirates l’avaient pris comme apprenti.

Ils étaient vulgaires et violents, mais de bons camarades et le traitaient bien. Pour un orphelin comme Rodolphe, les pirates avaient été une famille. Il avait cru qu’il se battrait à leurs côtés pour toujours et vivrait de folles aventures.

En fin de compte, cependant, il avait détruit cet avenir par lui-même.

Quand il avait été capturé par la flotte de Patura qui était arrivée pour réprimer les pirates, le Ladu l’avait emmené.

C’est alors que Rodolphe avait vu la Couronne Arc-en-ciel.

Il s’était senti électrifié. Même s’il essayait de détourner les yeux, ça l’attirait de nouveau.

« À partir d’aujourd’hui, » lui avait dit le Ladu, « la Couronne Arc-en-ciel est ton maître. Sers-la, assiste-la et consacre-toi à elle. »

Il avait essayé de refuser, mais il ne pouvait pas faire de bruit. La Couronne Arc-en-ciel semblait devenir plus brillante. C’était comme si la lumière était vivante, se frayant un chemin jusqu’à ses yeux. Sa lueur inondait son cerveau, chuchotant à son oreille.

« — Vends tes amis. »

Rodolphe s’était retrouvé à révéler l’emplacement de sa famille de pirates.

Ils avaient tous été capturés et exécutés, et il avait été exilé pendant un certain temps.

Rodolphe, cependant, ne ressentait ni tristesse ni regret. Après tout, il avait fait ce que son maître souhaitait.

Après cela, il avait perfectionné ses compétences de marin comme s’il les possédait depuis le départ jusqu’à devenir un Kelil. Il n’avait ni loyauté envers les anciens ni amour pour son pays. Il l’avait fait uniquement pour servir son maître.

Lorsqu’Alois était mort subitement et qu’Apis était venue voir Rodolphe avec la Couronne Arc-en-ciel, la voix colorée lui avait parlé à nouveau.

« — Prends le contrôle de tout. »

Rodolphe n’avait aucune objection.

« Je ne la céderai à personne. Elle sera à moi pour toujours…, » murmura-t-il en caressant le trésor. Il ne montra rien de la perspicacité qui avait soutenu l’ancien Ladu. Il n’était plus nécessaire de faire semblant.

« Monsieur Rodolphe ! »

La porte s’était ouverte avec un bruit sourd. Un subordonné était entré en trombe.

« … Je me souviens avoir dit que personne ne devait venir ici. »

Le regard de Rodolphe lui avait glacé le sang. L’homme avait instinctivement tressailli.

« Je suis terriblement désolé. Nous avons reçu un rapport indiquant que la flotte de Legul se dirige vers cette île… ! »

« … Alors, il est là. »

Le visage de Rodolphe s’était détendu. Il savait que la nouvelle qu’il avait la Couronne Arc-en-ciel ne tarderait pas à se répandre. Il avait secrètement prévu d’utiliser le trésor pour mener un groupe contre Legul. Il semblait, cependant, qu’il était trop tard.

« La flotte est-elle prête ? »

« Oui. Nous sommes prêts à partir à tout moment. »

« Bien. Assurez-vous que tout le monde est à son poste. Je serai là sous peu. »

Le subordonné s’était précipité hors de la pièce.

Seul à nouveau, Rodolphe murmura, agacé. « Ce foutu parvenu… Se prend-il pour un caïd parce qu’il s’est débarrassé d’Alois ? »

Ses yeux s’étaient tournés vers la Couronne Arc-en-ciel. Ce trésor inestimable devait être l’objectif de Legul. Il allait essayer de la voler, même si elle avait choisi Rodolphe !

« Je dois lui donner une leçon. Je serai le prochain souverain de Patura. »

La couronne arc-en-ciel avait continué à briller — soit en célébrant sa victoire, soit en présageant sa destruction.

 

+++

 

Une flotte dirigée par Legul. Une autre dirigée par Rodolphe.

Ils s’affrontaient près de l’île-forteresse de Rodolphe. Vingt navires pour Legul. Quinze pour Rodolphe. Pour un spectateur, les trente-cinq navires qui sillonnaient les eaux n’auraient été qu’un spectacle.

« Comme on peut l’attendre d’un Kelil. Une force militaire impressionnante, » murmura Legul depuis son vaisseau amiral en observant la formation de combat de son adversaire.

Ce n’était pas tous les vaisseaux de l’arsenal de Legul, mais les autres Kelil étaient toujours à l’affût de la moindre faille dans ses défenses. Il devait donc laisser quelques vaisseaux derrière lui pour défendre la base. Vingt vaisseaux, c’était le mieux qu’il pouvait faire.

« Sire Legul, la flotte de notre adversaire semble être principalement composée de galères. »

« Il semblerait que ce soit le cas. Eh bien, ce n’est guère surprenant. »

Les navires modernes étaient séparés en deux catégories : les galères et les voiliers. Les premières étaient longues, étroites et semblables à des feuilles, d’une douzaine de mètres de long. Une galère était équipée de trous de chaque côté. C’était un bateau propulsé par l’homme qui pouvait se déplacer librement, les rames sortant des trous tandis que les hommes ramaient de l’intérieur.

D’autre part, les voiliers étaient des navires plus ronds qui utilisaient la force du vent pour pousser les voiles attachées à des mâts élevés. Bien qu’il ne soit pas optimal d’être au gré du vent, il n’est pas nécessaire de ramer. Au lieu de cela, vous pouviez charger des marchandises et des soldats.

Bien sûr, certaines galères utilisaient des voiles et certains voiliers des rameurs, ce n’est donc pas comme s’il s’agissait de races complètement différentes. Les voiliers avaient même des configurations de voile différentes, comme le gréement carré pour maximiser un vent arrière et le gréement avant-arrière pour capter un vent de face et remonter au vent… Mais les navires étaient fondamentalement séparés en galères et en voiliers.

Quant au choix approprié pour s’engager dans une bataille contre Patura…

« Contrairement aux voiliers, les galères à propulsion humaine peuvent prendre des virages serrés. Elles sont rendues immobiles dans les eaux agitées, mais comme nous sommes près de la terre et que ces eaux sont calmes, elles sont le meilleur choix. »

 

Alors que Legul avait offert son évaluation objective…

« Il a amené des voiliers ? Quel idiot, » cracha Rodolphe en scrutant la formation de son adversaire depuis la galère qui lui servait de vaisseau amiral. La flotte de Legul était principalement composée de voiliers. Bien que l’ennemi soit plus nombreux, Rodolphe savait que la victoire lui appartenait.

Les avantages des navires à voiles étaient leur capacité de charge et leur vitesse, qui était alimentée par le vent. Ils étaient optimaux en pleine mer — sans aucun obstacle — et non dans le groupe de petites îles de Patura où le vent pouvait les faire s’écraser sur la terre. Cela dit, les vents forts et en rafales ne visitaient pas souvent cette partie de l’océan, et ils ne duraient pas longtemps quand ils le faisaient. La direction du vent, cependant, était imprévisible. Dans un tel environnement, les voiliers n’avaient pas assez de vitesse et étaient difficiles à contrôler.

« Ils doivent être désespérés après avoir échoué à rassembler les bons marins, » commenta un subordonné.

« D’accord. Il n’aurait pas pu réunir assez d’équipages ayant les compétences pour faire fonctionner ses galères, » répondit Rodolphe en hochant la tête.

Pour que les galères à propulsion humaine puissent manœuvrer avec précision, il est essentiel que les rameurs soient en phase les uns avec les autres. Cela signifie que des rameurs qualifiés étaient indispensables, mais qu’ils étaient très difficiles à trouver. Comme les voiliers avaient besoin de moins de personnes pour les faire fonctionner, quelques marins suffisaient à assurer l’équipage du navire.

« À en juger par cela, il n’a pu battre Alois et prendre le contrôle de l’île principale qu’en lançant une attaque-surprise. C’est triste qu’on l’ait appelé autrefois un enfant prodige. »

Rodolphe avait levé la main.

« Que tous les vaisseaux se préparent à attaquer ! Donnons un enterrement en mer approprié à ces fous qui apportent le chaos à Patura ! »

 

« Sire Legul, l’ennemi a commencé à bouger. »

« Je peux voir ça. »

Quinze galères se dirigeaient vers eux. Legul les avait regardées et avait ricané.

« Hmph. Stupide vieil homme. Il a été aveuglé par la Couronne Arc-en-ciel. » Legul avait laissé échapper un rire arrogant. « Permettez-moi, fils béni de la mer, et mes hommes entraînés, de vous mettre en place de force. »

 

Les flottes de Legul et Rodolphe. Cette bataille sera appelée plus tard la guerre navale de Patura, prélude au grand conflit.

Le rideau se lève. Faites entrer les joueurs.

 

+++

 

« Sommes-nous déjà arrivés ? Sommes-nous arrivés ? » Tolcheila répétait, donnant des coups de pied à la proue du navire tout en regardant l’horizon.

« Allons, allons, il ne faut pas se précipiter, » répondit Voras, faisant office de capitaine du navire, qui se trouvait à côté d’elle. « L’océan sera toujours là, que nous avancions vite ou lentement. »

Sa réprimande, cependant, avait été perdue pour elle.

« La mer sera peut-être toujours là, mais nous pourrions manquer le point culminant ! Si c’est le cas, tous nos efforts pour venir la voir n’auront servi à rien ! »

« Bonté divine. Je ne pensais pas que vous suggéreriez de regarder une bataille navale. Vous êtes comme le roi Gruyère. »

Tolcheila se trouvait actuellement sur un navire qui se dirigeait vers la partie de l’océan où se déroulait la bataille entre Legul et Rodolphe. Comme Voras l’avait dit, leur but était d’observer.

Ils n’avaient pas l’intention d’intervenir. La structure légère de leur vaisseau discret leur permettrait de s’échapper rapidement si nécessaire.

« … Hm !? » Tolcheila avait repéré une ombre semblable à un navire à l’horizon. Elle avait passé le cou par-dessus le bord. « Est-ce que c’est ça ? »

« C’est ce qu’il semble… Qu’avons-nous là ? »

« Pouvez-vous dire qui gagne !? »

Voras hocha la tête. « — Rodolphe semble avoir un désavantage. »

 

« Ce n’est pas possible… »

Rodolphe avait été stupéfait par le cours de la bataille.

Vingt voiliers ennemis. Quinze galères de son côté. Il avait une équipe de marins entraînés et les navires les plus maniables. Même s’il lui manquait cinq bateaux, il devrait les mener à la victoire…

Et pourtant…

« Le bateau numéro trois a chaviré ! »

« Vaisseau Sept ! Il a été frappé et il a été rendu inopérant ! »

« Les rames du vaisseau dix et du vaisseau douze ont été cassées ! Il leur est impossible de bouger ! Ils demandent des renforts ! »

« Sire Rodolphe ! Nous sommes dans une situation désespérée ! »

Les rapports étaient à l’opposé de ce qu’il attendait.

« C’est… »

Les techniques de base de la bataille navale disaient qu’une bataille à longue distance n’était pas la solution.

Pour les navires ballottés par le vent et les vagues, il était presque impossible de blesser mortellement les marins adverses avec des flèches. Même s’ils essayaient d’enflammer les navires ennemis avec des flèches de feu, les coques étaient en principe ignifugées et recouvertes de diverses peintures pour éviter la pourriture.

Par conséquent, une bataille navale consistait à s’assurer des endroits où le vent était le plus fort, à se frapper mutuellement avec des béliers navals en métal et à faire en sorte que les marins s’engagent dans un combat rapproché.

Rodolphe avait choisi d’ignorer la direction du vent et de frapper son adversaire avec des béliers navals. Cet objet qui se fixait à l’avant d’un navire était une arme destructrice qui profitait de l’élan du navire. De cette façon, il pouvait pilonner le navire ennemi pour percer son corps et l’empêcher de bouger.

Mais les choses ne se passaient pas bien.

Bien que la flotte de Rodolphe puisse effectuer des virages serrés, elle ne parvenait pas à rattraper les voiliers. De plus, ses navires étaient frappés par des béliers navals. Ces armes n’étaient pas propres aux galères, et il n’avait pas échappé à Rodolphe que toute la flotte de Legul en possédait.

Comme les voiliers dépendaient du vent, ils devaient avoir beaucoup plus de mal à atteindre leurs cibles que les galères.

Comment parvenaient-ils à repousser les navires de Rodolphe ?

Il n’y avait qu’une seule réponse à cette question.

« Ce n’est pas possible… ! » Les lèvres de Rodolphe avaient tremblé.

« Il lit dans le vent… ! »

***

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