Le manuel du prince génial pour sortir une nation de l’endettement – Tome 6

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Chapitre 1 : Hé, et si on allait vers le sud ?

Le printemps.

Trois étés s’étaient écoulés depuis que le prince héritier avait été nommé régent du royaume de Natra.

Ces jours-là avaient été difficiles. Depuis la mort de l’empereur de l’Earthworld, le dirigeant de l’Est, les problèmes s’étaient abattus sur Natra comme des vagues.

Les historiens du futur resteront certainement bouche bée devant les épreuves sans fin auxquelles était soumis le royaume.

Dans le souffle suivant, ils loueraient Natra pour avoir repoussé chacun d’eux.

Natra avait tout surmonté. Autrefois sujet de moqueries, ce pauvre avorton de royaume avait réussi à repousser tous les défis qui se présentaient à lui.

Celui qui avait dirigé le peuple pendant l’ère appelée la Grande Guerre des Rois était Wein Salema Arbalest, destiné à rester dans les mémoires des historiens.

Des politiques internes raisonnables. L’empressement proactif d’entrer sur le champ de bataille si nécessaire. La ruse diabolique pour jouer avec les nations voisines. La bienveillance pour faire passer son peuple en premier.

Il était le prince parfait.

Le prince était la clé de l’avenir de Natra. Baignés dans le chaud soleil printanier, les citoyens étaient certains de ce fait.

Cependant… le ciel était voué à se couvrir de nuages, même dans les terres les plus bénies.

En fait, une tempête printanière se préparait au palais de Willeron, dans le royaume de Natra.

 

+++

 

« Nghhhhhh. »

Je suis actuellement en train de bouder, alors approchez-vous à vos risques et périls, avait prévenu le regard d’une fille assise sur le lit affichant une grosse moue.

Falanya Elk Arbalest. La petite sœur de Wein et la princesse héritière de Natra.

Bien qu’elle ait été jeune lorsque Wein avait accédé au poste de régent, elle avait récemment commencé à agir comme une véritable adulte, mûrissant son esprit et son corps…

… Sauf maintenant. Elle était au milieu d’une crise de colère enfantine.

« Combien de temps vas-tu encore bouder, Falanya ? »

Un garçon aux yeux rouges et à la chevelure blanche — un Flahm — soupira bruyamment.

Son nom était Nanaki Ralei, et il était le serviteur attitré de Falanya. Son attitude envers la princesse héritière pouvait être considérée comme grossière par certains, mais comme ils étaient amis d’enfance, cela ne les dérangeait pas.

« … Je ne fais pas la tête. » Falanya s’était retournée dans l’autre sens avec un soupir.

« Tu le fais. »

« Je ne le fais pas. »

« Tu le fais vraiment. »

« JE NE LE FAIS PAS ! » Falanya répliqua, mais cela ne semblait pas du tout perturber Nanaki.

« Fais une crise — tu peux voir si cela m’intéresse — mais tu dois te ressaisir quand tu es en public. Tu inquiètes les fonctionnaires. »

« Gulp. » Il avait trouvé son point faible. Elle savait de quoi il parlait.

À partir d’une certaine influence topographique, culturelle ou nationale, la famille royale était généralement imperturbable. La génération actuelle de souverains ne faisait pas exception : le roi Owen, le prince Wein, la princesse Falanya, et même la chère reine disparue.

Il était extrêmement rare que l’un d’entre eux s’en prenne aux fonctionnaires avec tristesse ou colère.

C’est exactement la raison pour laquelle les fonctionnaires étaient pris au dépourvu lorsque l’un d’eux avait une mauvaise journée. Sans grande expérience des sautes d’humeur, ils n’avaient pas les compétences nécessaires pour faire face à la tempête.

Wein peut généralement arranger les choses.

Dès que Falanya se mettait de mauvaise humeur, il incombait à Wein de la calmer. En tant que petite sœur, Falanya n’avait d’autre choix que de déposer les armes lorsque son frère bien-aimé la réprimandait.

Malheureusement, ce n’était pas une option pour eux en ce moment.

Wein était absent du palais — ce qui était, par coïncidence, la raison exacte de son humeur.

« Il n’est pas rare que Wein s’absente pendant de longues périodes. As-tu encore du mal à t’adapter ? »

« Non ! Ce n’est pas pour ça que je suis contrariée ! »

Donc elle était contrariée. Nanaki savait que le fait de le souligner ne lui rendrait pas service.

« Alors qu’est-ce qui te met dans tous tes états ? »

« N’est-ce pas évident !? » Falanya avait répliqué en haussant la voix. « Parce qu’il est parti sur une île tropicale avec la princesse Tolcheila — parmi toutes les personnes possibles ! »

 

+++

Tout avait commencé au début de l’automne de l’année précédente. Deux royaumes voisins — Natra et Soljest — s’étaient fait la guerre. Wein avait formulé une stratégie pour renverser l’armée ennemie et capturer le roi Gruyère. Natra avait obtenu des droits partiels sur le port de Soljest, ainsi qu’une forte rançon et des réparations.

« — Le commerce maritime a toujours été lucratif depuis qu’il existe. »

Le Prince Wein, assis dans son bureau, parla à voix basse.

« Mais notre climat fait que notre accès à la mer est gelé la majeure partie de l’année. Il est donc difficile pour nous de bénéficier des produits maritimes, » avait-il poursuivi.

Son aide Ninym se tenait au garde-à-vous à ses côtés. Elle avait les cheveux blancs et les yeux rouges caractéristiques des Flahms. Gardant le silence, elle écoutait son souverain.

« En attendant, le port de Soljest est utilisable toute l’année. Nous pourrions en profiter pour ouvrir des voies commerciales avec d’autres pays. Cela contribuera à faire exploser notre économie. »

La déclaration de Wein était tout à fait logique. La stratégie de base du commerce consistait à acheter des produits locaux à bas prix et à les vendre à des prix élevés dans des pays lointains. Le commerce outre-mer permettait d’engranger de gros profits.

« Alors…, » Wein se tourna vers Ninym. « Qu’ont dit les autres pays à propos du commerce avec nous ? »

« Un non catégorique. »

« Nooooooooon ! »  Wein avait semblé déçu. « C’est tout simplement bizarre ! Pas un seul !? Nous avons des produits impériaux ! N’y a-t-il pas de demandes pour ça !? Allez ! Ils savent qu’ils les veulent ! S’il vous plaît, vous les voulez ! S’il vous plaît ! »

Même avec la nouvelle route commerciale, le royaume n’avait pas de véritables industries, et aucune de leurs offres n’avait attiré l’attention des autres pays. C’est pourquoi Wein avait prévu d’acheter des marchandises de l’empire pour les échanger avec les nations de l’Ouest.

Comme Ninym l’avait souligné, cela semblait être un échec.

« Pourquoi ? » Wein se tordait de douleur.

Ninym semblait vaincue. « Cela n’a rien à voir avec la marchandise. Ils se méfient de toi. »

« Pardon ? Ils se méfient de moi ? Pourquoi ? Tout ce que j’ai fait, c’est mentir sur le fait que les produits impériaux étaient fabriqués à Natra, provoquer un conflit interne dans une nation déjà instable, renverser le leader de Levetia, et gagner d’énormes gains ! Qu’est-ce qu’il y a de mal à ça !? »

« Si j’étais un politicien, je ne voudrais rien avoir à faire avec toi… »

Il était un réel danger pour la société.

« Gaaaaah ! » Wein agrippa sa tête et il la pencha. « Ce sont de mauvaises nouvelles ! Nous avons déjà dilapidé nos gains pour payer nos efforts de guerre. Et comme si cela ne suffisait pas, Levetia nous tient à distance depuis que nous avons fait la guerre à l’une de leurs saintes élites ! »

« Si nous ne faisons rien, nous allons continuer à saigner de l’argent… »

« Et écoute ça ! Gruyère était tout comme… »

 

« Hmm ? Vous n’avez pas de bateaux à utiliser dans notre port ? Ha-ha-ha. Vous savez que je suis de votre côté. Je vous laisserai volontiers en utiliser… moyennant finances. »

 

« Hmm ? Vous n’avez pas de marins à employer sur nos bateaux dans notre port ? Ha-ha-ha. Vous savez que je suis de votre côté. Je vous laisserai volontiers en utiliser… moyennant finances. »

 

« Hmm ? Vous n’avez personne avec qui commercer, même si vous avez nos marins et nos bateaux ? Vous voulez les emprunter après avoir trouvé un partenaire commercial ?

« Ha-ha-ha. Tenez bon, mon prince. Mes marins sont des hommes occupés, et mes navires ont des horaires serrés. Vous pourriez manquer une opportunité d’affaires si vous traînez trop longtemps. Je suis certain que vous trouverez un partenaire commercial en un rien de temps… Au fait, nous devrions établir un contrat à long terme qui ne peut être résilié avant terme. Ça pourrait être moins cher de cette façon. »

 

« — Et j’ai accepté ! Ce porc savait que je ne trouverais personne avec qui échanger ! »

« Il t’a certainement bien eu… »

« À ce rythme, nous n’aurons plus rien à gagner, alors que nos frais d’entretien ne cessent d’augmenter… ! Ce n’est pas bon… ! »

Il était essentiel que Wein trouve un partenaire commercial le plus rapidement possible.

« Cela aurait été le moment idéal pour parler aux chefs de gouvernement — quand ils restent sur place dans leur pays d’origine… ! »

« Si nous laissons passer cette occasion, il pourrait être difficile d’avoir une discussion, même dans le cadre d’une conférence. Après tout, une fois que le Rassemblement des Élus sera reprogrammé, ils auront fort à faire. »

Le Rassemblement des Élus. Organisé une fois par an par la plus grande religion du côté occidental du continent, il réunissait les dirigeants de Levetia, connus sous le nom de Saintes Élites, et se tenait normalement au printemps, pendant le Festival de l’Esprit. De nombreuses élites saintes étaient des personnalités politiques telles que des rois et des ducs, et il n’est pas rare que l’événement soit reporté si leur emploi du temps ne concordait pas.

Cela dit, les Saintes Élites ne pouvaient pas vraiment entamer la nouvelle année sans accueillir la conférence. Il n’y en avait jamais eu après l’automne. Non pas que Wein puisse se reposer sur ses lauriers parce que c’était encore le printemps. S’il ne prenait pas cela au sérieux, Levetia pourrait fixer une date pour le Rassemblement des Élus, ce qui repousserait toute discussion sur le commerce.

« Donc, ils ont peur de toi et refusent de négocier. Qu’en est-il du commerce avec l’Est, là où se trouve l’empire ? » demanda Ninym.

« Oui, sauf que nos meilleurs produits viennent de l’empire. »

Natra n’avait toujours pas d’industries à proprement parler. S’il vendait ses mauvais produits à l’empire, il ferait gagner quelques centimes au royaume, et Natra serait la cible de sa propre blague. De même s’il revendait à l’empire ses propres produits.

« Peut-être qu’on pourrait vendre des trucs de Soljest à l’empire… Non… Je vois très bien Gruyère profiter de cette occasion pour me faire payer le prix fort… ! »

C’était réglé. Leur meilleure option était de vendre des produits impériaux aux nations occidentales. Pour le meilleur ou pour le pire, Wein était devenu un nom connu de tout… ce qui signifiait qu’il ne serait pas facile de nouer des relations avec d’autres nations occidentales.

En bref, il faudrait du temps pour commercer avec d’autres pays dans les circonstances actuelles. Et le temps, c’est de l’argent. Une boucle de rétroaction négative était prête à aspirer Wein — une boucle où il crierait au meurtre chaque fois qu’il perdrait plus d’argent. Il devait briser le cycle d’une manière ou d’une autre.

« Pardonnez-moi ! Je passe ! »

La porte s’était ouverte en claquant.

« Princesse Tolcheila ! Qu’est-ce qui vous amène ici ? » demanda Wein en corrigeant rapidement sa posture.

Plus jeune que Wein, Tolcheila était la princesse héritière de Soljest, ce qui faisait d’elle la fille du roi Gruyère.

« Mon père m’a dit que vous aviez des ennuis, prince Wein. »

Depuis la fin de la guerre entre Natra et Soljest, Tolcheila étudiait à l’étranger dans le royaume. En fait, elle était retenue en otage.

Cela dit, il n’y avait rien de semblable à un otage dans son comportement. En fait, son attitude effrontée rappelait celle de son père, le roi Gruyère.

« J’ai entendu dire que vous êtes anxieux parce que vous n’avez plus personne avec qui commercer, même si vous avez finalement acquis un port. Je suis venue à vous avec une proposition. »

« Une proposition ? »

Il va sans dire que Tolcheila n’était l’alliée ni de Wein ni de Natra. Elle et sa patrie passaient avant tout.

Les deux parties étaient conscientes de ses priorités. Tolcheila devait savoir que Wein rejetterait toute proposition qui servait Soljest. Si elle venait à lui avec une idée, elle devait avoir un avantage pour eux deux.

« … Très bien, je vais vous écouter. Qu’avez-vous en tête ? »

« Connaissez-vous un royaume appelé Patura, Prince ? »

Wein avait hoché la tête, en grimaçant un peu le visage. « Une nation insulaire à l’extrême pointe sud du continent, c’est ça ? »

« En effet. »

Patura. Aussi connu sous le nom d’archipel de Patura. Elle était nichée dans la mer, et elle n’est pas trop loin de la pointe sud de Varno — un groupe de petites îles connues pour subvenir à leurs besoins grâce au commerce international.

« J’imagine que vous savez que Soljest a trouvé de grandes richesses grâce au commerce. Bien que nous soyons aux extrémités opposées de Varno, nous avons des relations à Patura puisque nous sommes dans la même industrie. »

« Je vois… Donc, en d’autres termes… »

Tolcheila acquiesça. « Patura est gouvernée par les Zarifs. L’actuel chef de famille, le guide de la mer — le Laduest Alois Zarif. Si j’interviens, il pourrait vous accorder une audience. Qu’en dites-vous ? Allez-vous tenter votre chance dans les terres du Sud ? »

Wein et Ninym avaient échangé des regards.

Ils avaient envisagé de commercer avec Patura. Ses valeurs insulaires ne s’alignaient pas sur celles de l’Est ou de l’Ouest, et ils avaient entendu dire que Levetia n’y avait pratiquement aucune emprise. Pour preuve, les Flahms pouvaient apparemment y mener une vie normale.

Wein avait des raisons de croire qu’ils ne se soucieraient pas d’avoir du mauvais sang avec Levetia… mais il ne semblait pas réaliste de commercer avec eux. Après tout, Patura était si loin. Bien qu’il soit courant d’envoyer des produits locaux vers des terres lointaines, leurs emplacements aux extrémités opposées du continent semblaient inutilement éloignés.

L’autre raison pour laquelle cela semblait impossible était les produits eux-mêmes.

« Patura est à l’opposé du continent de Natra — et à la même distance de l’empire. Avons-nous seulement besoin de leur envoyer ces marchandises ? »

« Eh bien, » répondit Tolcheila, « Vous devez vous rappeler que l’empire a essayé de conquérir Patura dans le cadre de son programme impérialiste. Les îles ont réussi à les repousser, mais cela a gâché toute chance de réconciliation. Ce qui signifie que les biens impériaux ne sont pas en grande circulation. »

Émotionnellement distant de l’empire et culturellement divorcé de Levetia. S’il ne tenait pas compte de la distance, Wein pourrait certainement considérer Patura comme une option viable.

« Si vous n’êtes toujours pas sûr, je vais autoriser Natra à vendre nos produits en gros. Je suis votre alliée, Prince, je peux donc offrir un prix plus qu’équitable. »

« … »

Tolcheila lui avait lancé un sourire malicieux. L’esprit de Wein s’emballa.

Ce n’était certainement pas un mauvais accord. Tolcheila agirait en tant que liaison jusqu’à ce que Wein puisse rencontrer un représentant de Patura. Après cela, ce serait aux deux royaumes de sceller l’accord. C’était mieux que de perdre du temps à courir partout sans plan solide.

Le roi Gruyère avait dû calculer que Wein arriverait à cette conclusion.

C’est un porc sournois.

Le roi devait savoir que Wein ne trouverait pas si facilement un endroit pour commercer. Et Wein n’était pas du genre à laisser passer une occasion, surtout avec ce nouveau port. La princesse jaugeait le moment parfait pour lui offrir un coup de main. Au final, il lui serait redevable d’avoir arbitré la discussion, et Soljest aurait maintenant un endroit pour vendre ses marchandises.

Quant à lui faire signer un contrat pour les bateaux et les marins — eh bien, c’était tout simplement de l’intimidation.

Le plus exaspérant dans tout ça, c’est que c’était une offre trop belle pour être refusée.

La prochaine fois que je le vois, je transforme Gruyère en cochon rôti.

Il avait pris sa décision.

« Merci pour votre offre, Princesse Tolcheila… J’aimerais que vous m’aidiez. »

« D’accord. Envoyons une lettre immédiatement. »

Sur cette note, Tolcheila présenta Wein au représentant de Patura, et Wein rédigea son propre message. Il n’avait pas fallu longtemps pour qu’ils reçoivent une réponse qui leur accordait essentiellement une audience.

C’est ce qui avait fait atterrir Wein dans la nation insulaire de Patura.

 

+++

 

Retour au présent.

« Argh ! Argh ! Argh ! J’en ai assez de mon frère ! Il est tellement… ! Si… ! »

Laissée derrière à Natra, Falanya faisait une crise avec Nanaki comme public.

« Je voulais moi aussi y aller ! Mais je suis coincée ici, à la maison ! Comment se fait-il que la princesse Tolcheila puisse y aller ? Argh ! Ce n’est pas juste ! »

Falanya s’était agitée sur le lit. Cette crise de colère était longue. Elle avait pour principe de ne pas s’embarrasser devant Nanaki, mais cela avait complètement disparu.

Si elle était un tyran, Falanya passerait sa rage sur les fonctionnaires. Mais comme elle était une bonne fille au fond d’elle-même, cela n’arriverait jamais. La seule victime était l’oreiller perforé dans sa chambre.

Nanaki se sentait à cran dès que son maître était de mauvaise humeur. Les fonctionnaires le suppliaient de faire quelque chose. Il n’était pas vraiment le meilleur pour réconforter les gens, mais ça valait le coup d’essayer.

« Falanya. »

« Quoi ? »

« Le corps de Tolcheila est tout aussi enfantin que le tien, je ne pense pas que cela fasse quoi que ce soit pour Wein. »

Sa vision avait été remplie par un oreiller. Nanaki avait attrapé le projectile.

Falanya l’avait regardé de côté en gémissant. « Hmph, je parie que Wein s’amuse comme un fou, sous des nuages blancs et gonflés, et qu’il navigue sur la grande bleue ! Je vais lui en faire baver dès qu’il rentrera à la maison ! »

La fenêtre s’était ouverte sur le ciel.

En pensant à son frère sous le même soleil, elle savait ce qu’elle allait faire.

 

+++

 

En attendant…

« — Eh bien, alors. »

L’océan bleu.

Des nuages blancs.

Des rayons de soleil frappaient la zone.

Wein fixait les barreaux de fer d’une cellule de prison.

« Eh bien, qu’est-ce que je vais faire ? »

 

 

C’était le troisième printemps que Wein servait comme régent. Le royaume de Natra ne pouvait plus être considéré comme impuissant.

Ce changement bienvenu pour ses sujets avait été une source de tension pour d’autres pays.

Cette époque, que les historiens de demain appelleront la Grande Guerre des Rois, entra dans une nouvelle phase, où de nouvelles épreuves attendaient le royaume de Natra.

 

***

Chapitre 2 : De l’incident surprise à la rencontre surprise

Partie 1

Un navire traversait la mer d’un bleu marin éclatant.

Ses mâts s’étiraient en hauteur et le fond du navire se gonflait en forme de bulbe, lui donnant la forme d’un gland fendu en deux. Il avait la taille d’une petite colline. Seuls des arbres aussi hauts que le ciel pouvaient produire un gland de cette taille.

Ce type de navire était connu sous le nom de « caraque » et servait principalement de navire de commerce pour traverser les océans. Il n’était pas propulsé par des humains qui ramaient à l’aide de rames, mais par trois voiles blanches et épaisses accrochées aux mâts pour capter le vent.

Cette fois, le bateau ne faisait pas une expédition. Il transportait le représentant de Natra — Wein — vers l’archipel de Patura.

« Gweh... »

En ce moment, le représentant en question était affalé sans énergie sur le canapé de sa cabine. Mal de mer.

« Tu es comme ça chaque fois que tu es en mer. Tu te sens toujours mieux quand on arrive au port et qu’on touche terre… On dirait que tu ne t’entends pas avec les bateaux, Wein. »

Ninym l’observait avec inquiétude depuis une chaise à côté de lui. Elle se sentait bien.

« J’ai été moi-même surpris… Ce n’est pas seulement le balancement du bateau… Je veux dire, le temps… »

« Oui. Il fait chaud pour le début du printemps. »

Patura était à l’extrême sud du continent. Évidemment, son temps allait être différent de celui de Natra. Wein était légèrement vêtu, mais son corps avait du mal à s’adapter au changement extrême de température, d’autant plus qu’un hiver brutal venait de se terminer dans le Nord.

Non pas qu’il soit faible. Ninym était juste spéciale. Elle avait l’habitude de naviguer dans ces circonstances peu familières — du voyage en bateau au climat extrême — avec un simple changement de tenue.

« Nous devrions arriver sur l’archipel de Patura dans le courant de la journée. Essaie de tenir bon jusque-là. »

« Euh-Hm… Je vais essayer. »

Ninym n’était pas totalement honnête. Elle le disait surtout pour le consoler. En quittant le port de Soljest, le navire avait fait un circuit vers l’ouest, s’arrêtant dans quelques ports pour s’approvisionner, et il était maintenant dans la dernière ligne droite. Patura était juste à sa portée.

Si tout allait bien, le navire arriverait à un moment donné dans la journée. Le problème était qu’il était impossible de prévoir les caprices de la mer. Si le navire était pris dans une tempête, l’arrivée à bon port n’était garantie pour personne.

« Eh bien, tu sais où je serai, » avait marmonné Wein. « Fais-moi savoir quand tu verras Patura… »

« Compris. Je serai à l’extérieur. »

Elle s’inquiétait pour lui, mais ce n’était pas comme si son mal de mer allait s’améliorer avec elle qui le surveillait.

« Espérons que notre voyage de retour se fera sur la terre ferme…, » gémit Wein par-derrière en se glissant hors de la cabine.

« — Omph. »

La porte n’était qu’à un pas du pont du navire. Ninym s’était imprégnée de l’air salin et des rayons puissants. Elle avait effleuré ses cheveux rebelles avec sa main, se dirigeant vers la proue du navire.

« Oh, si ce n’est pas Ninym. »

La voix appartenait à Tolcheila. Elle devait être en train de contempler l’océan avec ses assistants. Le balancement du bateau ne l’avait pas troublée. La princesse s’était approchée de Ninym d’un pas assuré et pratiqué.

« Comment se porte le prince ? »

« C’est mieux, mais il aura besoin de se reposer. »

Un mensonge blanc. Ninym avait besoin de sauver la face pour le bien de son chef.

« Hmm. Alors, c’est probablement mieux que nous arrivions rapidement à Patura. C’est dommage qu’il ne puisse pas profiter de cette vue. » Tolcheila regarda l’océan et secoua la tête en signe de déception.

Ninym la regarda. Tel père, telle fille, pensa-t-elle. Elle est tellement fonceuse.

Bien que ce soit Tolcheila qui se soit portée volontaire pour servir d’intermédiaire, la princesse héritière les accompagnait à l’autre bout du continent. Cela avait déclenché l’humeur pourrie de Falanya, mais Ninym ne s’était jamais attendue à ce qu’une membre de la famille royale soit aussi accommodante.

 

 

Elle me rappelle Lowa.

Lowellmina, la bonne amie de Ninym et la Princesse Impériale de l’Empire d’Earthworld. Pendant leur scolarité, Lowa n’avait jamais été prévisible. Ninym l’avait vue comme un joker.

 

« — Achtooum ! »

« Vous vous sentez malade, princesse Lowellmina ? »

« Je vais bien, Fyshe. Je crois que quelqu’un parle dans mon dos. Je suis allergique aux ragots, tu sais. »

« … Êtes-vous sûre que ce n’est pas à cause de votre tenue qui laisse apparaître votre ventre ? »

« Tu t’es entends ? Écoute, Fyshe. Une bonne tenue peut faire ou défaire ta journée. Tu ne peux pas avoir froid si tu es de bonne humeur. D’ailleurs, c’est déjà le printemps ! J’ai surmonté l’hiver avec rien d’autre que cette attitude, alors c’est une promenade de santé ! »

« Vraiment ? »

« C’est le cas ! » Lowellmina avait insisté.

 

Évidemment, le fait qu’elle nous accompagne aide Natra.

Tout se résumait aux connexions humaines. C’était la raison pour laquelle Wein faisait la visite en personne, puisqu’ils ne pouvaient rien régler par courrier. Tolcheila agissant comme leur liaison ne ferait que faciliter l’accord.

Mais on dirait presque qu’elle n’est là que parce qu’elle veut être en mer…

Ninym avait d’abord supposé que Tolcheila essayait de les rendre à jamais redevables envers elle, mais regarder la petite princesse s’affairer sur le vaisseau lui avait fait se poser des questions.

Si elle n’a aucun problème à me parler, elle est déjà un peu étrange.

Ninym était une Flahm, opprimée dans les nations occidentales pour ses cheveux blancs et ses yeux rouges, comme le dictait la doctrine levetienne. Traités comme des esclaves, les siens étaient privés des droits de l’homme.

Le roi Gruyère avait fourni l’équipage et les accompagnateurs de Tolcheila, ce qui signifiait qu’ils n’allaient pas manquer de respect aux représentants étrangers, même si Ninym exposait ses traits naturels. Cela dit, elle pouvait sentir la gêne dans chacun de leurs mouvements. Elle savait que ce n’était pas son imagination.

Cependant, comme le roi Gruyère, Tolcheila ne montrait pas le moindre préjugé. Curieuse à ce sujet, Ninym avait un jour indirectement demandé pourquoi.

« Je suis le maître de moi-même. Ni mon père, ni mon conjoint, ni même Dieu ne peuvent me commander. Pourquoi devrais-je me conformer à quelque chose sur un morceau de papier ? Les gens devront peut-être me servir, mais je ne servirai jamais les gens. »

C’était presque narcissique, mais étrangement pas dans le mauvais sens. Loin de là, en fait. Ninym embrassait Tolcheila pour qui elle était et reconnaissait que la princesse avait une haute opinion d’elle.

Cette non-formalité me fait penser à Lowa…

 

« Achtooumm-achtooummm ! »

« Votre Altesse… »

« Je vais bien ! C’est à cause de tous les ragots ! Alors peut-être que je suis frileuse à l’occasion. Ce serait stupide — tout ça pour rien — si je cède maintenant. Et puis, il n’y a pas de retour en arrière possible. Et je n’ai vraiment pas froid… ! »

« Dois-je débarrasser cet hydromel chaud ? »

« L’intimidation te donne une mauvaise image de toi, Fyshe… ! »

 

Je me demande ce qu’elle fait en ce moment même ?

Lowa buvait de l’hydromel. Non pas que Ninym ait pu le savoir.

« — Terre ! » cria le garçon de la vigie depuis la plate-forme située à mi-hauteur du grand mât.

« Il semble que nous soyons enfin arrivés, » nota Ninym.

Tolcheila secoua la tête. « Pas encore. Ce n’est que l’entrée de l’archipel de Patura. »

« L’entrée ? »

« Bien. Il y a un groupe d’îles plus ou moins grandes. Chacune est dirigée par un clan différent et des gens d’influence, mais le bastion des Zarifs est l’île au centre. C’est juste derrière l’île que nous voyons. »

« Je vois. D’où le fait de l’appeler l’entrée. »

« En effet. Nous serons là en un rien de temps… Hm ? » Tolcheila regardait quelqu’un derrière Ninym. En se retournant pour suivre son regard, Ninym vit que Wein avait quitté sa cabine.

« Votre Altesse. » Ninym s’était précipitée vers Wein.

Son teint était terne, et il avançait en titubant.

« Est-ce bon pour toi d’être debout ? »

« Je peux le faire, » lui avait assuré Wein. « Bref, j’ai entendu dire qu’on pouvait voir l’île ? »

« Oui. Mais seulement celle qui sert de porte à Patura. Notre destination est plus loin. »

« Oh…, » Wein s’était penché sur le bastingage du navire, l’air dégonflé.

« Hee-hee. Quand je pense que le prince a perdu la tête à cause d’une simple promenade en bateau. »

Wein avait essayé de redresser sa posture alors que Tolcheila s’approchait, mais il était trop lent.

« Veuillez pardonner mon apparence disgracieuse, Princesse Tolcheila. »

« N’y pensez pas. Le vieillissement et la maladie sont une partie naturelle de la vie. En fait, je suis ravie de voir ce côté de vous, Prince. »

Son gloussement avait fait apparaître un sourire crispé sur le visage de Wein.

« Il semble que vous soyez plus joyeuse que jamais, Princesse… Même sans mal de mer, je pense que n’importe qui trouverait ce long voyage épuisant. »

« J’ai l’habitude de prendre le large. Cela dit, ce n’est que ma deuxième visite à Patura. Après tout, il est difficile de partir pour une terre aussi éloignée que celle-ci au pied levé. »

Le bateau avait navigué vers l’île. Il avait continué à avancer, traçant le contour de l’île dans l’océan intérieur de Patura.

« … Étrange, » murmura Tolcheila.

« Qu’est-ce qu’il y a ? » demanda Wein.

« Je ne vois pas de signes d’autres vaisseaux. La dernière fois, j’en ai croisé beaucoup par ici. »

« Maintenant que vous le dites, il semble étrange qu’il n’y ait pas beaucoup de navires près d’un poste de commerce insulaire — Ah. »

Wein avait regardé au loin. C’était comme s’ils l’avaient dit avant. Un seul navire se trouvait en vue sur le côté ouest de l’île. C’était une caraque comme la leur.

Elle a parlé trop vite, avait pensé Wein.

Le navire avait hissé plusieurs drapeaux emblématiques en haut des mâts. L’équipage avait commencé à s’agiter.

« Hé, ce drapeau nous ordonne de nous arrêter. »

« À qui appartient le navire ? Le Zarif ? »

« Je n’ai jamais vu cet emblème avant. »

« Mettez en place notre drapeau de signalisation. On va leur dire qu’on transporte une délégation. »

L’équipage s’était mis en action. L’un d’entre eux s’était tourné et avait parlé à Tolcheila.

« Pardonnez-moi, dame Tolcheila. Leur vaisseau est étrange. Ce sont peut-être des pirates. »

« Des pirates, hein ? Les Zarifs ne contrôlent-ils pas ces eaux ? »

« Oui, cela devrait être le cas. Cependant…, » le membre d’équipage s’était tu.

Une vigie les avait appelés. « Le vaisseau est d’origine inconnue, et il se dirige vers nous à toute vitesse ! »

« Ils ne répondent pas à notre signal de drapeau ? Merde ! Je le savais. Pirates ! »

« Tout le monde à son poste ! Nous allons faire le tour par l’est pour nous échapper ! » cria l’un des membres de l’équipage.

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Partie 2

Les batailles maritimes consistaient à frapper le navire ennemi avec le bélier naval fixé à l’avant ou à grimper avec des grappins sur un bateau proche pour engager un combat au corps à corps. Sur leur navire construit pour le commerce, cependant, il n’y avait pas de bélier naval et l’équipage n’avait pas de réelle expérience du combat. Cela signifie que s’il s’agissait bien de pirates, ils n’avaient aucune chance de gagner un combat.

Tolcheila semblait être à bout de nerfs et interrogea l’équipage du navire. « Serons-nous capables de nous échapper ? »

« … Il semble que nous nous déplaçons à la même vitesse. Le vent est de notre côté, donc je prédis que nous serons en mesure de nous échapper. Même si nous ne parvenons pas à les semer complètement, nous finirons par être sauvés par un navire de garde tant que nous maintenons cette distance. »

Leur navire avait changé de direction et avait contourné le côté est de l’île. Le navire pirate les avait poursuivis, mais la distance s’était progressivement accrue.

« Hmm. Cela suffira-t-il ? » demanda Tolcheila au marin.

« Très probablement. Juste pour être sûr, je voudrais que tout le monde se retire à l’intérieur. Ce sera plus sûr là-bas et l’esprit de notre équipage sera plus tranquille. »

C’était la plus belle façon de leur faire savoir qu’ils étaient dans le chemin. Comme les invités ne connaissaient rien à la gestion d’un navire, la décision avait été instantanée.

Wein se dirigeait docilement vers l’intérieur quand — .

« À tribord ! Un autre vaisseau inconnu détecté ! » hurla la vigie.

Ils s’étaient tous tournés vers la droite, la direction de l’île. Un autre vaisseau était sorti de l’ombre comme pour leur barrer la route.

« Virez à bâbord ! »

« On n’arrivera pas à temps ! On va s’écraser ! »

Une collision avait violemment secoué le navire — un impact plus important que n’importe quelle vague. Le navire avait viré avec force sur la gauche.

« — Ah. »

Qui avait produit ce petit cri ?

L’estomac retourné, Wein s’était accroché à la paroi du bateau. Tolcheila avait été instantanément entourée par l’équipage et les assistants.

Ils avaient vu le corps de Ninym jeté vers la mer.

« Ninym ! » Wein n’avait pas hésité une seconde. Il se tendit, l’agrippa et tourna sur lui-même jusqu’à ce qu’ils changent de place.

Il n’y avait rien pour le soutenir maintenant.

« Wein ! » cria Ninym alors que Wein plongeait dans l’océan.

Tout avait changé en un instant. Plus d’air. Son nez et ses oreilles s’étaient remplis d’eau de mer.

Il avait lutté jusqu’à la surface, où il avait vu Ninym sur le point de sauter du bateau pour le sauver.

« RESTE LÀ ! » cria Wein.

Ninym s’était figée.

Leur vaisseau s’était éloigné de l’autre et avait recommencé à bouger.

De loin, il pouvait voir Ninym et Tolcheila hurler à l’équipage de faire quelque chose — n’importe quoi — mais le navire ne s’arrêtait pas. Comme s’il voulait échapper aux griffes de l’ennemi, il traversait l’océan à toute vitesse.

Wein devait se débrouiller tout seul…

« — Ouf. »

Il laissa échapper un petit soupir de soulagement — pas un soupir de désespoir ou d’inquiétude.

Le navire et l’équipage étaient prêtés par le roi Gruyère. Par conséquent, l’équipage avait donné la priorité à la princesse Tolcheila par rapport à Wein. Ils n’avaient pas le temps de ramasser les idiots qui passaient par-dessus bord, surtout avec des pirates à leurs trousses, même si ces idiots étaient des membres de la royauté étrangère ou leurs assistants.

L’île est juste là. Ce ne sera pas difficile de nager jusqu’au rivage. Le vrai problème est…

Goûtant l’eau de mer dans sa bouche, Wein regarda autour de lui et il aperçut le bateau pirate original qui approchait rapidement. Le navire s’était arrêté juste à côté de Wein, avait relevé ses voiles et s’était immobilisé. Une échelle de corde s’était effondrée devant lui.

… Je suppose que je n’ai pas d’autre choix que de monter.

Ce n’est pas comme s’il pouvait nager plus vite qu’un bateau.

De plus, il n’aurait aucune chance s’ils l’attrapaient avec des lances ou des harpons. Et même s’il atteignait l’île avant qu’ils ne le tuent, elle pourrait appartenir à ses agresseurs.

Wein s’était accroché à l’échelle de corde et avait fait son chemin à bord.

Des pointes de lames l’attendaient quand il était arrivé.

« Eh bien, oui, je suppose que je m’y attendais. » Wein avait levé ses mains devant l’équipage armé. « Je ne vais pas résister, donc j’aimerais que vous baissiez vos armes. »

Il avait rapidement observé chacun de ces individus.

Des ensembles complets d’armures assorties sur chacun d’entre eux. Même chose avec leurs armes. On pourrait penser que c’est un vaisseau de guerre, mais ce n’est pas ceux de Zarif…

L’apparent capitaine du navire s’était avancé.

« Quelqu’un a du cran, hein ? On dirait que tu n’es pas qu’un simple serviteur. Tu vas te vendre cher. » Il avait fait glisser la pointe de sa lame sur la gorge de Wein. « Mon garçon, tu sais d’où vient ce bateau et où il va ? »

« … » Wein avait soudainement compris ce que l’homme cherchait.

Même s’il ne savait pas à qui appartenait le bateau, son but devait être une chose : l’argent.

« De Soljest, » dit Wein. « Il cherche à acheter des marchandises de Patura. »

Une réponse parfaitement crédible, faite de demi-vérités. Si l’objectif de ces gens était l’argent, il valait mieux leur faire croire qu’il venait d’un navire marchand normal plutôt que de révéler que le navire transportait des dignitaires étrangers.

« Soljest, hein… Ça a dû être un long voyage pour descendre du nord de nulle part. »

« Alors, pouvez-vous me laisser un peu tranquille ? Entre vous et moi, je viens d’être attaqué par des pirates et jeté dans l’océan. »

« Hmph. Ne sois pas trop sûr de toi, mon garçon. Nous approchions juste le vaisseau pour effectuer une inspection, mais il semble y avoir un petit malentendu, puisqu’ils nous ont tourné le dos. »

« “Inspection”… ? Quoi, il y a une guerre en cours ou quoi ? »

« Je n’ai aucune obligation de te le dire. Prie juste pour que tu nous rapportes un bon prix… Enfermez ce type dans la cale du bateau ! »

Les bras de Wein avaient été attachés derrière lui avec une corde avant qu’il ne soit jeté dans la cale. Avant même qu’il n’ait pu se relever, le bateau avait fait une embardée.

Je ne peux pas dire que je m’attendais à ça.

Où se dirigeait le bateau ? Que se passait-il à Patura ? Que lui arriverait-il ?

Le navire avait traversé la mer, transportant le prince sans savoir ce qui arrivait.

 

+++

Le navire devait avoir jeté l’ancre dans un port militaire.

Des rangées de navires identiques bordaient le port. Une grande forteresse les surplombait. Un seul coup d’œil suffisait à dire à quiconque que cette structure avec de nombreuses patrouilles était importante.

Wein avait été conduit à l’intérieur de la forteresse par l’équipage du vaisseau. Elle semblait ancienne, avec des traces de réparations faites sur les murs. Le bâtiment devait avoir plusieurs décennies, mais il n’avait jamais été vacant. En fait, Wein pouvait dire que l’installation avait été utilisée depuis sa construction.

Ils étaient arrivés à la prison.

« Celui-là est à toi. Vas-y. Entre. »

Wein n’avait jamais vu quelque chose d’aussi peu hygiénique de sa vie, mais il avait accepté.

« Nous reviendrons t’interroger plus tard. Ne cause pas de problèmes. »

Sur ce, l’homme d’équipage avait claqué la porte, l’enfermant à l’intérieur, avant de partir.

Lorsque Wein n’avait plus entendu leurs pas, il avait poussé un petit soupir.

« Eh bien, qu’est-ce que je vais faire ? »

Heureusement pour lui, ils lui avaient détaché les mains. Wein avait regardé dans la cellule, fouillant pour trouver quelque chose d’utile. Bien sûr, il n’avait rien trouvé.

Eh bien, c’est une cellule de prison.

Wein avait tendu le bras pour toucher les barreaux de sa fenêtre. Il ne semblait pas pouvoir les enlever tout seul. Au-delà de la fenêtre, l’océan et le ciel semblaient s’étendre à l’infini. Cette forteresse semblait être construite sur une falaise abrupte, donc même s’il parvenait à s’échapper, il tomberait la tête la première du bord.

Évidemment, les autres barreaux de la porte ne semblaient pas vouloir bouger. Il ne savait pas comment crocheter une serrure avec un fil. Non pas qu’il ait eu des fils sur lui pour commencer.

Il essaya de donner une bonne secousse aux barres, sans vouloir abandonner.

« Y a-t-il quelqu’un ? » Quelqu’un avait crié de la cellule à côté de lui.

C’était la voix d’un homme. Wein ne pouvait pas voir son visage puisqu’il y avait un mur de pierre entre eux, mais il avait l’air terriblement frêle et épuisé.

Wein n’avait pas hésité à répondre. « Oui. Je suis votre nouveau voisin de prison. »

Il ne savait pas ce que ce type faisait, mais il avait désespérément besoin d’informations.

« J’ai été pris de mon navire alors que je venais faire du commerce, » déclara le prince. « J’avais prévu de toucher terre aujourd’hui, mais je ne pensais pas que je serais logé ici. »

« Je suis désolé d’entendre ça… D’où venez-vous ? »

« Soljest. »

« … Alors je parie que vous avez été surpris. La vérité est que Patura est confrontée à un problème en ce moment. »

« Un dignitaire brandissant une bannière de rébellion ? »

Wein pouvait presque sentir la surprise de son voisin à travers le mur.

« Avez-vous déjà entendu les rumeurs ? »

« Juste une supposition basée sur les informations que j’ai glanées jusqu’ici. D’après votre réaction, je pense que j’ai raison. »

Ses ravisseurs s’étaient livrés à des activités de piraterie dans les eaux contrôlées par Zarif, approchant des navires d’origine inconnue dans le cadre d’une « enquête ».

Leur équipement était juste trop bon pour des pirates. Même cette installation semblait trop sophistiquée. Il avait rassemblé tous les éléments et avait commencé à voir l’ébauche d’une réponse.

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