Kimi to Boku no Saigo no Senjo – Tome 5

***

Prologue : Elletear

Au paradis des sorcières.

Le salon de la reine dans le palais royal.

La lumière filtrait à travers les rideaux de dentelle, illuminant la salle de réception et se reflétant sur les feuilles rosées des plantes en pot. Avec le tapis rouge vin déroulé sur le sol, l’espace pittoresque s’opposait presque à la connotation sinistre généralement associée au mot « sorcière ».

La reine Mirabella Lou Nebulis IIX se tenait sur le palier de l’escalier et s’adressait à sa fille aînée, Elletear, qui la saluait d’un signe de tête et lui souriait depuis le bas des marches.

« Elletear, j’ai deux questions à te poser. »

« Oh ? Et qu’est-ce que ça peut être ? »

Le sourire d’Elletear s’est figé sur son visage lorsque la reine a posé la première question.

« Es-tu celle qui a divulgué la localisation de Sisbell ? »

« … »

Elletear Lou Nebulis IX devint soudainement silencieuse, s’arrêtant dans son élan — même en restant immobile, sa beauté était indéniable. Ses cheveux, de couleur émeraude et teintés d’un bel or, flottaient derrière elle. Elle était plus grande qu’Alice et plus bien dotée, bien que ses gros seins soient dissimulés par sa robe royale. Son charme était presque irrésistible.

« Et encore une question, » dit la reine en regardant sa fille debout au pied des marches.

« Es-tu la vraie Elletear ? »

Le silence s’était installé dans la salle de réception après que sa voix froide ait cessé de résonner dans l’espace, mais il avait été rapidement interrompu lorsque la princesse avait éclaté de rire.

« Ha-ha-ha ! Ha-ha-ha-ha-ha-ha ! »

« Quelque chose ne va pas, Elletear ? »

« Je… Je n’étais pas sûre de ce que tu allais dire ensuite ! Ma reine. Pas besoin d’avoir l’air si solennel quand tu dis quelque chose de si drôle. »

Elletear avait serré son estomac alors qu’elle rugissait de rire.

La reine était restée stoïque. « J’ai ordonné à Sisbell de se rendre dans l’État indépendant d’Alsamira. Nous les soupçonnions de nouer des relations secrètes avec l’Empire. »

C’était la mission de la troisième princesse.

 

 

Et seuls les quelques privilégiés informés par la reine elle-même l’avaient su.

« Pour une raison inconnue, les Zoa étaient au courant le jour suivant. Il semble que le Seigneur Masqué se soit rendu à Alsamira — comme s’il poursuivait Sisbell. »

« … »

« Quelqu’un a divulgué cette information. Alice et le reste de mon cercle intime étaient tous à ma portée… sauf une personne. »

Tous les signes indiquaient que la princesse aînée l’avait trahie. Une douzaine d’heures après avoir appris la destination de Sisbell, une seule personne avait échappé à la vue de la reine.

« Depuis plus de cinquante ans, nous entretenons des relations conflictuelles avec les autres descendants de la Fondatrice, les Zoa, » poursuit la reine.

« À cause du conclave, la cérémonie de consécration pour le trône. »

« Ma fille aînée est bien consciente des problèmes qui entourent nos relations de sang. Elle n’oserait pas leur dire où se trouve Sisbell. »

Elletear était silencieuse.

« À cause de cela, je dois te demander : es-tu la vraie Elletear ? »

Le regard de la reine passa du palier de l’escalier au hall tapissé. Ses yeux avaient regardé la princesse, qui aurait dû être sa fille chérie.

« … »

« Pas de réponse ? »

« … Ha ! Ha-ha ! Arrête ! Ne me regarde pas comme ça, ma reine ! Je ne peux pas le supporter ! »

Elle avait encore éclaté en rires. C’était plus fort cette fois, le son remplissait la chambre.

« Ha-ha-ha. O-oh… Reprends-toi, Elletear. C’est la dernière chose que je m’attendais à ce que tu dises… »

Sa poitrine se gonflait sous sa robe royale, menaçant de sortir des plis du tissu. Elletear n’avait pas pu s’en empêcher. Ses épaules tremblaient de rire.

 

« C’est ma question, ma reine des imposteurs. »

 

L’air avait changé dans le salon.

« Je n’ai peut-être pas l’air du genre, mais en fait, j’adore jouer à des jeux. J’aime tromper les autres et être moi-même trompé. Mais ce dernier cas n’arrive pas très souvent, alors c’est agréable de ressentir cette poussée d’adrénaline. »

« … »

La reine était restée silencieuse.

C’était une réponse à sa façon.

Elletear avait fait un pas en avant.

Click. Clack. Ses talons faisaient des claquements secs alors qu’elle montait les escaliers, s’approchant de la reine sur le palier.

« Aie. J’ai mal au ventre à force de rire. Qui es-tu, impostrice ? »

Elletear était en face de la Reine Mirabella Lou Nebulis IIX. Elles étaient au niveau des yeux maintenant.

« Une reconstitution impressionnante. Alice et Sisbell auraient aussi pu voir clair dans ta ruse, avec deux minutes de plus. Mais malheureusement pour toi, je suis la plus âgée… »

Deux minutes, ça paraît insignifiant, mais ça fait toute la différence. La princesse aînée n’était pas comme les autres.

« Ne crois-tu pas que ça a assez duré ? »

« … »

Des feux d’artifice avaient éclaté, et le corps de la reine avait commencé à se défaire. Elletear regarda avec un petit sourire une petite fille émerger de la forme de la fausse reine.

Les cheveux noirs de la jeune fille étaient coupés uniformément au niveau de ses épaules. Son visage de bébé semblait si effrayé qu’il était difficile de croire qu’elle avait calmement prétendu être la reine juste un instant auparavant.

« Je suis vraiment désolée ! S’il vous plaît, pardonnez-moi ! »

« Qu’est-ce que c’est mignon. Hm… ? Ok. J’accepte tes excuses. Je déteste gronder les filles adorables de toute façon. » Elletear passa ses doigts dans les cheveux de la jeune fille, qui ne devait pas avoir plus de treize ou quatorze ans.

Elle laissa échapper un petit soupir de soulagement lorsque la princesse aînée avait semblé clémente.

« Es-tu nouvelle ici ? As-tu commencé à vivre dans le palais pendant que j’étais à l’étranger ? »

« O-Oui… ! » La fille aux cheveux noirs hocha furieusement la tête.

Comme preuve de son statut de sorcière, une crête astrale brillait en gris sur sa nuque.

Grise. Elle devait posséder une magie qui lui permettait de dissimuler son identité avec des ombres.

« T’es-tu habituée à la vie au palais ? » Elletear l’avait regardée.

« … O-oui. » Elle déglutit, clairement éprise d’Elletear.

La princesse avait été dotée d’une beauté ensorcelante dès sa naissance.

Les yeux de la fillette étaient au niveau du décolleté de la princesse, et il était impossible de ne pas remarquer son physique provocant. L’allure naturelle d’Elletear était suffisamment puissante pour hypnotiser une personne du même sexe, il n’était donc pas surprenant qu’elle captive cette enfant.

Comme la magie d’une vraie sorcière.

« Euh, euh. Lady Elletear ? »

« Qu’est-ce qu’il y a, la nouvelle ? »

« Hum… comment avez-vous vu mon déguisement ? Je pensais que mon corps et ma voix étaient une copie exacte de Sa Majesté. »

« Oui, c’était parfait… jusqu’à sa petite habitude de jeter un coup d’œil au bout des doigts de son compagnon pendant la conversation. »

« Alors, comment… ? »

« Voyons voir… » Elletear avait porté sa main à ses lèvres comme si elle était perdue dans ses pensées. « Je suppose que c’est parce que je possède quelque chose de similaire à ton pouvoir astral… »

« — Ngh ! »

« Mais le tien est exceptionnel, contrairement au mien. Je t’envie. »

« … Ce n’est pas vrai ! Je… »

Son expression s’était figée sur son visage lorsqu’elle avait réalisé qu’Elletear se ridiculisait.

Tout le monde au palais savait que la princesse aînée possédait le pouvoir le plus faible de la lignée de la Fondatrice.

« Votre énergie astrale est splendide. »

« Hum… Ah… »

« Elletear. Ne sois pas méchante, » gronda quelqu’un.

De l’ombre du vitrail était apparue la véritable reine. Même une machine aurait eu du mal à la distinguer de sa copie faite par la jeune fille.

« Elle ne fait qu’exécuter mes ordres, » dit la reine. « Pardonne-lui. »

« Pas besoin de pardon. Hee-hee-hee… Je me suis amusée. » Elletear avait continué à caresser les cheveux de la fille. « Maintenant, Mère. M’as-tu appelée pour me demander ça ? Penses-tu que j’ai informé le Seigneur Masqué de l’endroit où se trouvait Sisbell ? »

« … C’était une des raisons. »

Eclairée par la lumière du soleil par derrière, la reine avait poussé un petit soupir.

« Je ne t’ai pas convoquée pour t’interroger. Il était nécessaire de dissiper des idées fausses à ton sujet. À ce sujet… »

Des pas pressés martelaient le couloir devant la chambre de la reine.

« S’il te plaît, ralentis, Lady Alice ! Il est interdit de courir dans cette salle. Tu vois ? Tu mets les soldats dans une situation difficile ! »

« Pas le temps pour ça, Rin. Viens avec moi. »

« Tu sais que tu ne peux pas ouvrir la porte de la chambre de la reine comme ça ! »

« C’est une urgence ! Que veux-tu que je fasse ? »

Une des doubles portes s’était ouverte, et une fille avait pratiquement déferlé dans la pièce.

Elle haletait. Ses cheveux dorés étaient ébouriffés.

« Hff. Haah… Mère ! Attends. Quoi ? Elletear… ? »

Aliceliese. La princesse née en second.

Alice avait regardé la reine, Elletear, et la nouvelle fille.

« Euh, euh, Mère… Je veux dire, Votre Majesté ! »

Les sourcils de la reine s’étaient froncés.

« Qu’est-ce qu’il y a, Alice ? Tu es essoufflée. Tu sembles agitée. »

Bien qu’Alice n’ait pas le calme inébranlable d’Elletear, elle se comportait normalement avec la grâce d’une princesse. C’était étrange de la voir sans cela.

Quelque chose d’important avait dû se produire.

« C’est à propos de Sisbell. »

Elle plaça sa main sur sa poitrine battante. Alice semblait avoir du mal à sortir ses mots.

« J’ai besoin de vous consulter sur sa situation. Immédiatement ! »

***

Chapitre 1 : L’échange de sorcières

Partie 1

L’État indépendant d’Alsamira.

Un immense désert s’étendant sur la partie orientale du plus grand continent du monde. Une station balnéaire de la taille d’un pays, enfermée dans un été sans fin. La température avoisinait toujours les 40 degrés, mais l’air était sec, et la lumière du soleil était agréable et plaisante.

Cette oasis urbaine avait été construite avec des piscines gigantesques, des spas et des hôtels de grande classe.

Dans l’un de ces hôtels, au dernier étage…

« Je le savais. Les journaux et les magazines à potins ont mis cette histoire en première page ces deux derniers jours. »

Jhin, le sniper aux cheveux argentés, avait jeté un journal sur la table.

 

« Une station balnéaire se transforme en pagaille du jour au lendemain

Tard dans la nuit, une forte explosion a retenti à la périphérie de la municipalité d’Alsamira, dans une zone d’exploitation de pétrole brut. »

 

Il baissa les yeux sur l’article.

« Ça a dû arriver au siège de l’Empire à l’heure qu’il est. Je suppose qu’ils l’auraient de toute façon découvert quand l’Objet a été détruit. Ils ne sont pas du genre à laisser passer des communications ratées sans poser de questions. »

« … Bon sang, » gémit Iska depuis le sol de la pièce.

Il s’était assis sur ses genoux pendant une heure pour se punir.

« Je suis vraiment désolé… »

« Ce n’est pas ta faute. L’ennemi t’a pris par surprise. Mais honnêtement, je ne pense pas que tu te sois comporté comme toi-même ces derniers temps. »

Jhin s’était installé sur le canapé. Il portait un débardeur qui laissait apparaître ses épaules, ce qui était inhabituel pour lui. Cependant, il ne pouvait rien porter avec des manches pour le moment, car son bras était enveloppé d’un bandage allant de l’épaule au coude.

Elle lui avait été infligée lors de leur récent combat contre le Seigneur Masqué.

Deux jours auparavant, il avait été blessé lors d’un combat inattendu contre le corps astral de la Souveraineté de Nebulis dans les faubourgs du pays.

« D’abord, tu as été enlevé dans une ville neutre et emmené à la Souveraineté. Cette fois, tu es impliqué avec le corps astral après avoir fait une promenade tout seul. »

« … J’ai honte. »

« Jhin, allez. Ne sois pas si méchant avec Iska, » ajouta Néné. « De plus, c’est la faute de la Souveraineté qui l’a attaqué en dehors d’un champ de bataille. »

Néné Alkastone avait le corps d’un mannequin et une tête recouverte de cheveux roux attachés en une queue de cheval. Elle était responsable de leurs communications en tant que mécanicienne de l’unité.

Elle tenait une trousse de premiers soins à côté de Jhin. « Il est temps de désinfecter ta blessure. C’est important. Nous devons aussi changer tes bandages. »

« Mais ça ne fait que sept heures. »

« Pas de “mais”. Que ferais-tu si ta blessure commençait à suppurer ? C’est sur ta main dominante, et tu es un sniper. Tu ne veux pas perdre la capacité d’utiliser ton bras droit, non ? »

« Bien. »

« C’est pourquoi nous devons le traiter. »

Jhin avait tendu son bras droit à contrecœur. Néné avait découpé les bandages et avait pulvérisé du désinfectant sur la plaie froncée.

« Juste quand je pensais que nous allions avoir une vraie pause après avoir littéralement échappé à la mort trois fois…, » dit Jhin en soupirant. « Il n’est pas étrange que l’ennemi nous surveille. Mais pourquoi la sorcière qu’Iska a aidé à sortir de prison serait-elle ici ? De tous les endroits ? J’ai l’impression que les chances sont d’une sur un million. »

« … Je n’en croyais pas mes yeux. »

Cela ne faisait que quatre jours qu’ils avaient quitté l’Empire et étaient entrés dans ce pays. Il ne s’attendait pas à ce que des retrouvailles l’attendent à son arrivée.

 

« Saint Disciple Iska, sais-tu qui je suis ? »

« Mon nom est Sisbell. Je suis honorée que tu te souviennes de moi. »

 

Des yeux de biche emplie de curiosité. Des cheveux brillants, blond fraise. Il y avait quelque chose dans son visage adorable qui rivalisait avec la grâce d’Alice.

La plus jeune princesse du Paradis des Sorcières. Sisbell.

Il s’est avéré que la sorcière qu’Iska avait sauvée de la prison impériale un an auparavant était une princesse.

Sa crête astrale était si faible, je n’y avais même pas pensé.

Je n’aurais jamais pensé qu’elle pouvait être de Sang Pur.

Les pouvoirs de la famille royale étaient connus pour être redoutables, alors si l’on se base sur les marques plutôt réduites de Sisbell, l’armée impériale ne devait pas se douter qu’elle avait capturé un membre de la royauté lorsqu’elle l’avait emprisonnée à l’époque. Pour la même raison, Iska avait également supposé qu’elle n’était qu’une simple sorcière.

« Comme je l’ai dit hier : c’était juste une coïncidence. Elle était surprise de nous voir, elle aussi. »

« Évidemment. Sinon, cela signifierait que nous sommes suivis par eux. Et je ne laisserai jamais cela se produire. Alors, que lui est-il arrivé ? »

« Je ne sais pas. On aurait dit qu’elle était leur cible. J’imagine qu’elle a quitté le pays cette nuit-là. Je pense que celui qui était après elle était celui que tu as combattu, Jhin. »

« … Ce Seigneur Masqué ? Je crois me souvenir qu’il a dit ça. »

C’était la deuxième fois qu’ils combattaient l’ennemi de Jhin, après s’être affrontés pour le vortex.

 

« Nous n’avions pas l’intention d’envenimer les choses. Notre but était de ramener chez elle une de nos collègues mages. Pourquoi un soldat impérial la protégerait-il ? »

 

Le silence s’était installé entre eux pendant quelques secondes.

Jhin détourna le regard du plafond, se penchant en avant dans son siège sur le canapé.

« Je suppose que ça a bien marché pour nous. »

« Hé ! Jhin. Reste tranquille. Je ne serai pas capable de bien faire tes bandages. »

« Peu importe. » Il l’avait laissée faire son travail. « Pour faire court, les membres du corps astrals visaient la sorcière que tu as aidée il y a un an. Je ne sais pas si elle est une criminelle ou une traîtresse, mais il est sûr de supposer que le Seigneur Masqué et son équipage ne se cachent pas à Alsamira pour venir après nous… »

Sisbell avait dû quitter le pays pendant la nuit — pour fuir vers un autre état étranger ou pour retourner à Nebulis. Dans tous les cas, le Seigneur Masqué avait dû ordonner aux troupes de la poursuivre. Il n’y avait aucune raison pour qu’ils restent derrière et concentrent leur énergie sur l’unité 907.

« N’est-ce pas, Iska ? »

« Ouais. Vu que nous avons été impliqués dans cette escarmouche, je pense qu’il serait plus sûr pour nous de ne pas rester ici. »

« Alors, c’est la rentrée des vacances, hein ? Non pas que j’aie envie de me lâcher… D’ailleurs… »

Jhin avait fait le tour de la pièce. Ils n’étaient que trois à être présents — Iska, Jhin, et Néné. Il leur manquait une dernière personne.

« La patronne est encore dehors ? J’ai parié que ça prendrait 30 minutes maximum avant qu’elle ne se lasse de s’entraîner dans la salle de gym à l’étage. »

« Elle se sent inspirée. »

Mismis avait laissé son subordonné se blesser alors qu’il la protégeait. Pour canaliser ses sentiments de regret, elle avait commencé un régime d’entraînement rigoureux.

« Mais qu’est-ce qui lui prend tant de temps… ? J’espère qu’elle va bien. »

« Veux-tu que j’aille voir ? » proposa Néné.

Elle s’était levée et s’était dirigée vers le coin de la pièce, où elle avait transféré des vêtements de rechange et une serviette dans un sac à main plus petit.

« Une serviette ? C’est pour quoi faire ? »

« Pour quand j’aurais la capitaine. »

« … ? »

« Je sais ce que je fais. Fais-moi confiance. Je reviens tout de suite ! »

 

++++

À l’étage, la salle de fitness était équipée de tapis de course, de vélos d’appartement et d’autres appareils d’entraînement.

Il y avait un espace piscine et deux chemins pour les hommes et les femmes qui menaient à des saunas remplis de vapeur blanche.

« Aaah... C’est la vie… »

Les panneaux de bois de la pièce sentaient le bouleau blanc.

Au petit matin, la capitaine s’offrait un moment de luxe dans le sauna vide.

Mismis Klass.

Même si elle avait vingt-deux ans, son visage de bébé lui permettait de s’en tirer en payant le prix d’une entrée pour enfant au cinéma. Elle semblait encore plus jeune que Néné, qui avait dix-sept ans. En fait, elle répondait à peine aux critères de taille et de poids requis pour l’armée. Il y avait même des rumeurs selon lesquelles elle avait caché des semelles épaisses dans ses chaussettes pour augmenter sa taille suffisamment pour être enrôlée.

« J’ai pu transpirer à la salle de sport, brûler de l’énergie à la piscine et me détendre dans le sauna… C’est tellement bon de se faire plaisir… »

La sueur coulait sur son cou fin.

Elle s’était mise sur le côté, couvrant son corps nu d’une simple serviette. Mismis n’avait même pas semblé s’inquiéter quand elle avait glissé de sa place.

« Il est trop tôt pour que quelqu’un vienne ici. »

C’était comme si elle était dans son lit à la maison. C’était si bon de laisser la vapeur réchauffer son corps épuisé.

« Iska a dit que l’ennemi doit être hors du pays. Et ce n’est pas comme s’ils allaient attaquer à l’intérieur de la station. »

Ce serait un énorme scandale s’ils essayaient de les faire entrer dans un hôtel. Les états indépendants n’avaient pas déclaré leur neutralité, ce qui signifiait que la Souveraineté ferait d’Alsamira un adversaire immédiat si un mage astral devait attaquer ici. C’est probablement ce qui les avait dissuadés d’attaquer.

« C’est pourquoi nous pouvons nous mettre en attente… Aah. C’est génial. »

Elle s’était retournée et s’était couchée sur le dos. En regardant la vapeur qui tourbillonnait près du plafond, ses paupières s’étaient alourdies.

« Ouf… J’ai l’impression que je pourrais faire une sieste. »

« Tu serais déshydratée, capitaine. »

« Ça va aller. Ne sois pas si dure avec moi, Néné… Attends. » Mismis s’était frotté les yeux.

Du brouillard était apparue une fille avec une queue de cheval en peignoir.

« Je t’ai trouvée ! »

« Es-tu ici pour te défouler un peu ? »

« Non ! Je suis ici pour vérifier que tu allais bien. Regarde-toi ! Tout étalée… »

La subordonnée croisa les bras, regardant maladroitement l’allure négligée de sa capitaine. Les yeux de Néné descendirent jusqu’à la serviette ouverte et la fine ligne de son nombril, puis remontèrent jusqu’à ses deux pics jumeaux, qui avaient réussi à conserver leur forme même lorsqu’elle était allongée à plat. Une perle de sueur avait glissé entre ses seins, qui avaient rougi à cause de la vapeur. Il n’y avait pas d’autre façon de décrire la scène que sensuelle.

Cependant, pour Néné, c’était embarrassant de voir sa capitaine dans cet état.

« Je peux tout voir. »

« Qu-quoi ? »

« J’ai appris que les gens comme toi sont appelés des exhibitionnistes. »

« H-hey ! Tu viens de me prendre au dépourvu ! » Mismis s’était levée en s’enveloppant dans la serviette. « Néné. Viens me rejoindre. »

« Peut-être pour un petit moment. Je ne veux pas que tu t’évanouisses ici. » Néné s’était assise à côté d’elle.

La porte en bois s’était ouverte en grinçant. Une petite fille était entrée dans le sauna.

« Pardonnez-moi. »

Elle avait une fine serviette de bain enroulée autour de son corps.

Même à travers la brume, elles pouvaient voir que ses cheveux étaient blonds avec des reflets couleur fraise. Avec son visage jeune et sa stature, elle ressemblait à une poupée qui aurait pris vie.

Mismis pourrait jurer qu’elles s’étaient déjà rencontrées. Mais où ?

« Hé, elle ne te semble pas familière ? » Néné le demanda à Mismis tranquillement.

« Toi aussi, Néné ? Qui est-elle ? »

Elles auraient pu la reconnaître si elles l’avaient croisée dans la rue. Mais sans ses vêtements ou ses cheveux maquillés, elles n’avaient que son visage comme indice.

« … Hmm. » Mismis et Néné avaient incliné leurs têtes avec étonnement.

La jeune fille s’était approchée d’elles sans dire un mot et avait tourné sa tête vers Mismis. La capitaine se redressa aussitôt, droite comme un piquet.

La fille avait gloussé. « Hé, toi. »

« Quoi ? Moi ? »

« Oui, toi. Ceci… » Elle avait tendu la main.

Mismis n’avait pas eu le temps de réagir que le bout du doigt de la fille s’était étiré vers son épaule gauche.

« Qu’est-ce que c’est ? » La jeune fille avait retiré le bandage de couleur chair du bras de la capitaine.

La lumière astrale avait rempli la pièce — l’épaule de Mismis brillait en vert.

« Ah… H-hey ! »

« Cache-la, Capitaine ! Dépêche-toi ! »

Néné avait agi par instinct, retirant la serviette de son corps et la pressant contre le bras de la capitaine pour cacher la preuve que Mismis était une sorcière.

Il n’y avait qu’eux trois dans la salle de sauna. Il n’y avait pas d’autres témoins. Mais qui savait si quelqu’un d’autre allait entrer ?

En dehors du territoire impérial, dans un état indépendant comme Alsamira, il était peu probable que quelqu’un soit ouvertement hostile aux sorcières. Cependant, il y avait toujours des individus qui nourrissaient une animosité secrète à leur égard, et cela ne valait pas le risque d’être exposé.

« Qu’est-ce que tu crois faire ? » Néné s’était élancée sur la fille. Elle ne se souciait même pas du fait qu’elle n’était plus couverte par une serviette.

Bien qu’elles aient à peu près le même âge, Néné la dominait.

« Il s’agit d’un bandage médical pour couvrir les blessures. Comment as-tu pu l’enlever ? »

« Oh, désolée. » La fille avait feint l’ignorance. « Je ne voulais pas dire ça. Mais j’ai quelque chose sous la main. »

« … Quoi ? »

« On n’est jamais trop rassurée avec ceux de l’Empire. Même s’ils arrivent à cacher la lumière, l’énergie astrale s’échappera toujours, même si elle est indiscernable à l’œil nu. »

Elle tenait un adhésif blanc laiteux dans sa main. Elle l’avait appliqué sur la crête astrale de Mismis avec des mouvements savants. Et voilà que la lumière avait commencé à disparaître.

C’était presque trop rapide.

Cela n’était pas arrivé quand elle utilisait des bandages médicaux impériaux.

« Hein… !? » Les yeux de Néné étaient devenus grands.

N’ayant pas digéré les événements, Mismis ne pouvait que s’en prendre à sa propre peau.

« Il est résistant à l’eau, mais ne l’immerge pas. » La jeune fille leur avait tourné le dos, posant sa main sur la porte du sauna.

Mismis était désorientée. « Attendez ! Vous… »

« Je ne supporte pas le sauna. Et je n’ai pas l’habitude d’avoir des conversations nues. »

Elle s’était tournée vers le côté, leur adressant un sourire élégant, rougi par la vapeur.

« Je vous attendrai au café du dix-septième étage. »

***

Partie 2

Au même moment, dans la chambre de la reine du palais royal de Nebulis.

Le soleil ne s’était pas encore levé à son zénith. Alice se tenait à côté de la reine. Son assistante, Rin, était derrière elle. À ce moment-là, elles étaient les seules à occuper l’espace.

« Mère… Ma reine, êtes-vous sûre… ? »

« Si tu es inquiète pour Elletear, tu n’as aucune raison de t’inquiéter. »

La grande sœur d’Alice avait quitté la pièce.

Alice semblait aborder le sujet avec sensibilité, tandis que la reine était directe.

 

« Il serait difficile pour vous de discuter de Sisbell avec moi dans les parages, non ? »

« Je n’ai pas été lavée du soupçon d’avoir divulgué sa position aux Zoa. »

 

Si Elletear était une traîtresse… cela signifiait que la Maison de Zoa entendrait parler des informations divulguées dans le rapport d’Alice sur Sisbell.

C’est pourquoi elle était partie de son propre chef.

Sauf que… cette situation donne l’impression que j’ai chassé ma propre sœur…

Alice se sentait coupable de n’avoir parlé qu’à sa mère de l’endroit où se trouvait Sisbell.

Elle allait s’excuser auprès d’Elletear plus tard. Alice avait tourné son visage vers la reine.

« C’est… » Sa mère soupira. « C’est gênant qu’elle ait été soupçonnée d’avoir des liens avec l’Empire — pas moins que par le Seigneur Masqué. »

« … Oui. »

« Les Zoa verront cela comme une opportunité en or. Ils vont nous déstabiliser pour pouvoir tenter de prendre le trône. Que devons-nous faire ? »

La reine avait levé les yeux vers le vitrail. Alice échangea furtivement un regard avec Rin, hochant secrètement la tête.

— Tout va bien ?

Rin avait acquiescé.

« Mère, Sisbell a dit qu’elle allait se cacher pendant un certain temps. »

Alice avait cinq points à rapporter à la reine :

D’abord, Sisbell avait été sauvée il y a un an par un soldat impérial nommé Iska.

Deuxièmement, c’était une coïncidence qu’elle l’ait récemment rencontré dans l’état indépendant d’Alsamira.

Troisièmement, Sisbell l’avait contacté, voulant connaître ses motivations pour l’avoir sauvé.

Quatrièmement, le Seigneur Masqué avait été témoin de leur échange.

Et enfin, le Seigneur Masqué cherchait à exposer Sisbell comme une traîtresse.

C’est l’information qu’Alice avait réussi à obtenir de sa jeune sœur. Et quand elle avait entendu parler du lien entre sa sœur et Iska, elle n’en avait pas cru ses oreilles.

 

« C’est arrivé il y a un an… »

« Lorsque j’ai fait une erreur et que j’ai été attrapée par l’Empire, un soldat impérial m’a sauvée alors que j’étais emprisonnée. »

 

Le soldat en question était Iska… entre toutes les personnes possibles.

Déchu de son titre de Saint Disciple après avoir été accusé de ses crimes, Iska avait été envoyé sur le champ de bataille comme l’un des nombreux soldats. C’est là qu’il avait rencontré Alice.

Attends. Est-ce que ça veut dire que Sisbell a rencontré Iska avant moi ?

Peu importe ! Ce n’est pas comme si nous appelions des Prem’s ou quoi que ce soit !

Alice et Iska avaient appris à se connaître suffisamment pour se déclarer rivaux.

Leur relation n’avait rien à voir avec celle qui existait entre Sisbell et Iska. C’était quelque chose de plus complexe et de plus prédestiné. C’était comme si l’Empire et la Souveraineté étaient parvenus à un accord.

Il n’y avait pas de place pour quelqu’un d’autre. C’est vrai ?

« Ouais. Il n’y a aucune chance que Sisbell et Isk… »

« Lady Alice ? »

« Ah… ! Rien, maman… Ha-ha-ha. » Elle avait essayé d’en rire.

Rin s’était avancée pour répondre. « Votre Majesté, si vous le permettez, il y a quelque chose que j’aimerais dire. »

« Et qu’est-ce que ce serait, Rin ? »

« En ce qui concerne le quatrième point du rapport de Lady Alice. »

« … Vous voulez dire le Seigneur Masqué ? » La reine avait poussé un autre soupir.

« Lady Sisbell est allée à Alsamira pour respecter votre décret. C’est étrange que le Seigneur Masqué ait été là, prêt à lui tendre une embuscade. »

« … »

« Quelqu’un a dû divulguer sa destination aux Zoa. Il semble peu probable que le Seigneur Masqué soit celui qui ait été envoyé là-bas dans le cas contraire. »

Il était le plus proche de leur chef de famille.

S’il avait été celui qui avait fait un geste, il devait s’attendre à un incident susceptible de déstabiliser Sisbell de sa position. Sans preuve solide que quelque chose de débilitant se produirait, il était difficile d’imaginer qu’il ferait l’effort d’aller sur place.

En d’autres termes, le Seigneur Masqué s’attendait à ce que Sisbell rencontre un soldat impérial.

Mais quelque chose ne colle pas. Sisbell a dit que leur réunion était une coïncidence.

Ces deux points avaient donné lieu à des incohérences. Il n’y avait qu’une seule explication — .

« Votre Majesté. Si je peux me permettre, j’aimerais ajouter un commentaire supplémentaire, » dit Rin avec anxiété.

« Je pense que celui qui a divulgué la destination de Lady Sisbell est lié aux forces impériales. »

« Sur quelle base ? » »

« En raison de la situation rencontrée. » Rin semblait certaine.

Alice et Rin étaient arrivées à cette conclusion à leur retour à la Souveraineté.

« Le Seigneur Masqué a lui-même voyagé jusqu’à Alsamira. Cela signifie que les Zoa étaient sûrs que quelque chose allait se passer là-bas. Ils étaient sûrs que Lady Sisbell contacterait un soldat impérial. »

« … Et ? »

« Ils ne pouvaient pas savoir qu’une unité impériale se trouvait à Alsamira, à moins d’être au courant des mouvements de leurs militaires. Le traître a révélé la destination de Lady Sisbell aux Zoa au moment le plus opportun. »

Le traître en avait été certain.

Comme le feu se mélangeant à l’oxygène, une rencontre entre la plus jeune princesse et un épéiste impérial avait le potentiel d’être explosive. Ce n’était qu’une question de temps.

« Rin, » la reine l’avait appelée. « Sais-tu qui pourrait être le “traître” ? »

« … Par processus d’élimination. »

« Vas-y. Je te donne la permission. »

« La princesse la plus âgée. »

« Bien sûr. »

Alice s’était presque dégonflée quand la reine avait semblé l’accepter.

« C’était aussi ma conclusion. C’est pourquoi je l’ai appelée toute seule. »

Cependant, il n’y avait aucune preuve. Et personne ne voulait croire qu’il avait été trahi par un membre de sa famille.

« Alice, où est Sisbell maintenant ? »

« Elle a dit qu’elle resterait dans la clandestinité pendant un certain temps. Je pense qu’il serait dangereux pour elle de retourner à la souveraineté sans connaître l’identité du traître. »

« Donc elle reste à Alsamira ? »

« … Je crois que oui. Mais elle peut se déplacer. »

Il y avait une possibilité qu’elle se cache dans un des pays environnants à la place. C’était une évidence pour Sisbell de quitter Alsamira pour échapper aux yeux des Zoa.

« Ses pouvoirs astraux ne sont pas adaptés à l’autodéfense. Elle pourrait résister, mais nous devons expédier mes gardes… Venez, Kisasage, Warvick. »

La reine Mirabella avait claqué des doigts.

Le petit clic avait retenti sur les murs, résonnant pendant quelques secondes avant de s’estomper.

« Vous avez écouté, n’est-ce pas ? Vous allez protéger Sisbell. »

« — Oui. »

« Lady Sisbell est votre chère fille. Nous jurons de la ramener saine et sauve au palais. »

Les meilleurs gardes de ma mère, hein ?

Soudain, les mages au service de la reine étaient apparus de nulle part, comme surgissant d’un mirage. Cet homme et cette femme faisaient partie des Planétaires, les gardes de la famille royale.

Qu’est-ce que… ? C’était mauvais pour ma santé…

Les deux gardes étaient là depuis le début — silencieux et indiscernables à l’œil, toujours en attente.

On disait que leurs pouvoirs astraux de dissimulation dépassaient même le meilleur camouflage optique offert par l’Empire. Alice ne pouvait pas le confirmer, puisqu’elle ne les avait vus qu’une poignée de fois.

« Il serait plus facile de la protéger si elle restait à Alsamira. Je me demande si elle y est encore. J’espère que ça se passera bien. »

Les deux gardes disparurent sans un instant d’hésitation. La reine avait croisé ses bras.

« Alice, j’ai quelque chose à te demander. »

« Qu’est-ce que c’est ? »

« À propos du soldat impérial que tu as dit que Sisbell avait rencontré à Alsamira. As-tu vu son visage ? Qui était-il ? »

« Non. J’ai peur de ne pas savoir. »

Rin avait l’air de vouloir dire quelque chose. Alice l’avait ignorée.

« Je ne l’ai pas rencontré à Alsamira ou sur le champ de bataille de la ville neutre. Hum. Autre chose, Rin ? »

« Je pense qu’il serait sage de fermer ta bouche. »

« C’est vrai. Je ne sais rien de lui, maman — pas même le plus petit détail sur ce soldat impérial nommé Iska. »

« Tu rends la chose plus suspecte. »

« Chut, Rin… ! S’il te plaît… ! »

Alice avait évité le contact visuel.

 

+++

Dans l’État indépendant d’Alsamira. Dans le café du dix-septième étage de l’hôtel Garnet.

« Puis-je prendre votre commande ? »

La fille aux cheveux blonds-fraises avait donné sa commande au serveur souriant. « Un milk-shake à la fraise, s’il vous plaît. »

La jeune fille s’était adressée aux personnes assises à sa table. « Merci de vous joindre à moi, Capitaine Mismis, Iska, et Néné. Et aussi Jhin. Dites-moi si je me trompe dans vos noms. »

Sisbell Lou Nebulis IX. La fille de la reine actuelle. Issue de la lignée de la Fondatrice.

« Oh, juste pour clarifier les choses : j’ai cherché chacun de vos noms moi-même. Je ne les ai pas obtenus d’Iska. »

« Ce n’est pas la question. »

La table était dressée pour six personnes.

Iska, Néné et Mismis étaient assis d’un côté du stand, tandis que Sisbell était seule de l’autre côté. Jhin était celui qui avait fait le commentaire, et il avait renoncé à un siège, se tenant debout près de la table.

« Nous avons entendu parler de vous par Iska. Dites-nous ce que vous voulez. »

« Avant que je fasse ça, asseyez-vous. »

« Je ne vois pas de sièges libres. »

« Et ceux qui sont à côté de moi ? »

Le luxueux canapé en cuir véritable pouvait accueillir confortablement trois adultes — peut-être même quatre, s’il s’agissait de femmes de petite taille.

Sisbell avait tapoté les deux places à côté d’elle.

« Juste ici. Soit à ma gauche, soit à ma droite. Vous avez le choix. »

Jhin était resté silencieux.

La gentille fille avait rétréci ses yeux.

« Oh ? » Son regard semblait menaçant. « Vous détestez l’idée de partager un siège avec une sorcière ? »

« Voulez-vous juste faire la conversation ? Si oui, alors je m’en vais. »

« … »

« Si vous avez besoin de discuter de quelque chose, je m’assiérai. Peu importe. Dites-moi d’abord ce que vous voulez. »

Sisbell était restée silencieuse quelques instants avant de laisser échapper un petit rire noir.

« OK. Je m’excuse. Je ne connais rien de vos personnalités, à part celle d’Iska. Je voulais juste tâter le terrain et voir comment vous alliez réagir… Laissez-moi discuter de quelque chose avec vous. C’est d’accord, Capitaine Mismis ? »

« Ye-yu-huh !? » Elle avait pratiquement sauté de son siège.

Elle avait l’air d’avoir été convoquée par un supérieur.

Oh, c’est mauvais.

Elle est gelée par le tracs.

Iska ne pouvait pas vraiment lui en vouloir. Une sorcière aux motivations peu claires avait débarqué de nulle part et avait demandé à négocier avec eux. Pas étonnant que son esprit soit devenu vide.

« C’est mauvais. Assieds-toi, capitaine. Tu vas attirer l’attention sur nous. Hé, Iska. »

« … Roger. » Iska avait levé la main, faisant un signe de tête à Néné et Jhin. « Je vais vous écouter. Est-ce que ça marche ? » demande-t-il à Sisbell.

« Bien sûr ! »

« … Vous avez l’air heureuse. »

« N’y pense pas. Je préfère juste parler avec une connaissance… Ahem. Cela fait deux jours que je ne t’ai pas vu, Iska. »

Un autre commentaire qui avait éveillé les soupçons.

***

Partie 3

Iska avait résisté à l’envie de soupirer.

Sisbell possédait le pouvoir d’Illumination. Même parmi les pouvoirs astraux, il était rare d’être capable d’accéder au continuum espace-temps et de reproduire les événements du passé.

Même si nous ne nous sommes pas vus hier… Je parie qu’elle a utilisé ses pouvoirs pour épier nos activités.

Après tout, elle avait découvert l’hôtel où ils se trouvaient. On peut supposer qu’elle avait vu toutes leurs actions.

« Je pensais que tu avais déjà quitté le pays. Mais tu étais ici pendant tout ce temps. »

Sa situation était différente de la leur. Après tout, elle était une princesse de la souveraineté de Nebulis. Elle savait qu’elle était visée et que le Seigneur Masqué était là.

Il avait supposé qu’elle allait se cacher immédiatement.

« Je partirai le plus vite possible après ça. » La princesse sorcière lui avait souri. « Et je vous emmènerai tous. »

Le milk-shake à la fraise était arrivé.

Sisbell avait donné un pourboire au serveur. Jusqu’à ce que l’employé soit retourné en cuisine, pas un seul d’entre eux n’avait pu prononcer un mot.

Les emmener ? De quoi parlait-elle ?

« Que veux-tu dire ? Tu dois savoir que nous n’allons pas devenir tes prisonniers sans nous battre. »

« Je voudrais vous engager comme gardes. »

« … Quoi ? » Les sourcils de Jhin s’étaient froncés. Il se renfrogna d’irritation et de perplexité.

« Je ne comprends pas. Vous venez de dire que vous vouliez que nous quatre devenions vos gardes ? »

« Oui. » Sisbell acquiesça, souriant innocemment. « Je voudrais me rendre au palais de Nebulis. Et je veux que vous éliminiez les corps astraux qui m’attaquent pendant le voyage. »

« Non merci. Allons-y, patron, Iska, Néné. On va être dans la merde si le QG apprend qu’on discute avec l’ennemi. »

« Menteur. »

« … Pardon ? »

« Vous ne voulez pas que le quartier général sache que votre capitaine est une sorcière. »

La princesse regarda Mismis, une sorcière nouvellement diplômée, et ses yeux se posèrent sur la crête astrale cachée sur l’épaule de la capitaine.

« N’est-ce pas, Iska ? » demanda Sisbell.

« … Donc, tu savais. »

Ce n’était pas surprenant que Sisbell le découvre avec sa capacité.

Il pouvait même penser au cas probable où elle l’aurait découvert.

« Dis-moi. As-tu découvert cela lorsque l’Objet a attaqué il y a deux jours ? »

 

« Puissance astrale dans un, deux, trois, quatre, cinq… six. Décompte terminé. »

 

Avec le Seigneur Masqué et ses quatre sous-fifres, ça fait cinq.

Avec Mismis, cela fait six.

Le chasseur de sorcières — une machine impériale — l’avait enregistrée comme sorcière.

« Oui. C’est à ce moment-là que j’en ai eu la certitude. Capitaine Mismis, laissez-moi deviner : vous n’êtes pas née avec la crête astrale sur l’épaule, n’est-ce pas ? »

« Euh… » La petite capitaine avait frissonné.

« Il devrait être impossible pour les mages astraux de naître dans l’Empire de nos jours. Et il est inutile de cacher votre crête astrale avec des bandages médicaux impériaux — ils ne peuvent pas dissimuler l’énergie astrale. »

Sisbell avait palpé un adhésif. C’était le même que celui qu’elle avait placé sur l’épaule de Mismis plus tôt.

« C’est un matériau spécialisé appelé “Nebula”. Contrairement aux bandages impériaux, ce matériau empêche réellement l’énergie astrale de s’échapper. »

« … Oui, » avait convenu Iska d’une manière qui ferait comprendre à Mismis.

Il comprenait maintenant ce que la princesse sorcière offrait pour les dédommager de l’avoir protégée.

C’est son truc, hein.

On tuerait pour ça en ce moment. Nous ferions presque n’importe quoi.

Une méthode pour cacher sa sorcellerie n’existait pas dans l’Empire, mais elle existait dans la Souveraineté.

« Pour vous remercier d’être mes gardes, je vais vous donner des informations sur la façon de dissimuler correctement une crête astrale. Avec ça, vous n’aurez rien à craindre, même en territoire impérial. »

Ils étaient restés silencieux.

Iska et Néné s’étaient pincé les lèvres. Mismis tenait toujours son épaule gauche tandis que ses lèvres frémissaient.

« Je ne vous demande pas de trahir l’Empire. Ceux qui me poursuivent sont des mages astraux. N’est-il pas raisonnable que les forces impériales se battent contre eux, capitaine Mismis ? »

« … C’est, humm… »

« On pourrait appeler ça un armistice — une transaction correcte. C’est… »

« Arrête-toi là. »

« Ok, c’est ça. »

Iska et Néné avaient pris la parole en même temps.

Leur synchronisation n’était pas prévue, et ça avait pris Sisbell par surprise.

Ils pensaient tous la même chose.

« Ok, Sisbell. Pas besoin d’aller plus loin. L’affaire est conclue. »

« Hein !? A- Attends, Iska !? » avait protesté leur commandante.

« En tant que subordonnés, nous sommes d’accord. » Iska ne regarda pas la capitaine, qui essayait d’attirer son attention, mais se tourna vers l’endroit où Néné était assise. « D’accord ? »

« Uh-huh. Je sais que ta position te met dans une position difficile pour exprimer ton approbation, Capitaine. Tu ne peux pas accepter de protéger l’ennemi pour obtenir cet adhésif. » Néné acquiesça. « Alors nous nous porterons volontaires. Il n’y a aucun problème. »

« … M-Mais, Néné ! » protesta Mismis.

« Nous avons des conditions non négociables. Nous ne ferons rien qui puisse nuire à l’Empire. » Jhin avait l’air sombre en regardant la princesse siroter son milk-shake à la fraise. « Si nous nous retrouvons dans une situation où les forces impériales sont à votre recherche, nous vous laisserons mourir. »

« Ça me va. »

« Nous ferons deux choses. Nous voyagerons avec vous, et nous n’interviendrons que lorsque les membres du corps astral vous attaqueront. »

« Ça a l’air bien. »

« Une dernière chose : nous n’avons que cinquante jours de repos. C’est le temps que nous pouvons passer en dehors du territoire impérial. Nous avons donc trente jours — au maximum — pour vous accompagner. »

« Je comprends. »

« … Je ne me serais jamais attendu à ce que ces vacances se déroulent de cette façon. »

Avec une main sur son front, Jhin avait jeté un coup d’œil autour de lui.

Il était un peu tard pour le petit-déjeuner. Les touristes étaient rares dans le café, et le personnel n’avait pas l’air pressé en desservant les tables.

« Il s’agit d’une information sensible, donc je suggérerais normalement de garder cela jusqu’à ce que nous soyons de retour dans la chambre d’hôtel… mais je vais te le demander maintenant. Pourquoi es-tu visée ? »

« … »

« Comment veux-tu que nous te protégions correctement ? Ils vont baser leur stratégie sur cette raison. Et cela changera la façon dont nous concevons nos contre-attaques. »

La princesse sorcière était devenue silencieuse.

Iska l’avait surprise en train de le regarder pendant un bref instant. Il ne semblait pas que ses yeux lui jouaient des tours.

« … Notre nation n’est pas un monolithe. »

Elle était délibérée dans son phrasé, choisissant chacun de ses mots avec soin.

« Je suis un serviteur du palais, mais il y a des factions et des opinions divergentes en son sein. N’est-ce pas la même chose dans l’Empire ? Une personne est élevée, et l’autre est rabaissée. Il y a quelqu’un qui en profite pour se mettre en travers de mon chemin. »

« … Veux-tu dire le Seigneur Masqué ? »

« Oui. Et laissez-moi vous dire la dure et froide vérité sur l’avenir. » Sisbell avait regardé la capitaine tendue. « Si je ne retourne pas au palais, une guerre totale éclatera entre la Souveraineté et l’Empire au cours de l’année prochaine — et elle continuera jusqu’à ce que l’un des deux camps soit totalement écrasé. »

« — Gu — !? »

« Chut ! Capitaine ! » Néné avait serré sa main sur la bouche de Mismis, paniquée.

Mismis était à deux doigts de crier à la guerre totale dans le café.

« Cela se terminera certainement par l’anéantissement total de la planète, c’est pourquoi je veux retourner au palais dès que possible… Hm, je suppose que j’aurais dû vous le dire avant. Vous auriez peut-être eu besoin de vous préparer mentalement. »

« Qu’est-ce que vous racontez… ? » Les lèvres de Mismis tremblaient. « Je ne peux pas prétendre ne pas avoir entendu cela en tant que capitaine… »

« Nous pouvons continuer cette conversation dans un endroit plus privé. Ce serait mauvais si quelqu’un nous entendait. Allons dans votre chambre. » Sisbell s’était levée, avait pris l’addition et s’était dirigée vers la caisse enregistreuse. « Oh, je m’occupe de ça. Considérez-le comme un gage de notre amitié. »

« Nous n’avons rien commandé. La seule chose à payer est votre milk-shake à la fraise. »

« … Laissez-moi vous dire une chose. » Ses longs cheveux et sa robe avaient voltigé.

La plus jeune princesse de Nebulis avait fixé ses yeux sur Jhin.

« J’étais nerveuse de parler à une unité impériale. J’avais la gorge sèche. Cela n’a même pas fait l’affaire. »

« J’essayais juste de dire que l’addition est évidemment à vous pour… »

« Très bien. Continuons notre chemin. »

« Écoutez. »

Iska avait réalisé quelque chose.

Ils sont très mal assortis… Rien qu’à en juger par leurs personnalités, ils ne seront jamais sur la même longueur d’onde.

La princesse marchait au rythme de son propre tambour. Jhin était rationnel. Ils ne comprendront jamais pleinement.

« Jhin, vas-tu bien ? » demanda Iska.

« Je n’ai pas de scrupules. Mais je suis peut-être stressé. » Le sniper s’était avancé, fendant l’air avec ses épaules. « Nous avons toujours eu un enfant à problèmes — le patron. Maintenant, nous en avons une autre. Mais je peux gérer si c’est juste pour trente jours. »

 

+++

Le Paradis des Sorcières. La Souveraineté de Nebulis avait été fondée par Nebulis I, la jumelle cadette de la Fondatrice. La famille royale s’était divisée en trois lignées pour régner sur la nation.

La reine actuelle est issue de la Maison de Lou, qui avait continué à combattre l’Empire tout en limitant les pertes dans le corps astral.

La Maison de Zoa était extrémiste, prête à détruire l’Empire à n’importe quel prix.

La Maison d’Hydra était modérée, servant n’importe quelle reine comme conseillers.

Trois lignes royales.

Les trois familles résidaient chacune dans leur propre tour. Le point d’attache de Lou était la tour des étoiles.

Elle abritait la chambre de la reine et la propre chambre d’Alice, bien que la princesse soit dans une autre partie de la tour.

« Lady Alice, tu ne devrais pas être ici, non ? »

« Je suis sur un lit. C’est bien. »

« Désolée. Laisse-moi reformuler : tu es dans la chambre de quelqu’un d’autre. »

« C’est bon. Elle est dans un autre pays de toute façon. »

Dans la chambre de Sisbell, Alice était vautrée sur son lit sans permission, regardant le plafond.

Eh bien, elle le découvrira quand elle utilisera ses pouvoirs astraux… Mais nous avons pu nous parler à Alsamira.

Depuis combien de temps n’avait-elle pas parlé à sa sœur en face à face ? Sa sœur l’avait ignorée lorsqu’elles s’étaient croisées dans les couloirs ou s’était excusée à sa manière, sans émotion.

Je suis un peu soulagée… Je n’ai jamais pu deviner ce qu’elle pensait. J’avais peur d’elle jusqu’à maintenant.

Bien que Sisbell soit une autre adversaire dans le conclave, elle était aussi de la famille. Il n’y avait rien de bizarre à vouloir parler à sa petite sœur.

Qu’est-ce que sa jeune sœur en a pensé ?

 

« Sais-tu qui est ce soldat impérial ? »

 

C’était une erreur de calcul. Tout l’avait été.

Elle tenait absolument à ce que personne ne sache rien de sa relation avec Iska. Même s’il y avait eu un témoin oculaire de leur rencontre, elle pensait que personne ne reconnaîtrait son visage.

« … Gah. »

« Lady Alice, que se passe-t-il ? Je peux presque entendre la tristesse dans ton soupir. »

« Hé, Rin ? Où crois-tu que se trouve Sisbell ? Qu’est-ce que tu crois qu’elle prépare ? »

« Nous le saurons en temps voulu. Les gardes de la reine vont partir pour la protéger. »

La préposée avait été brusque — inoffensif et objectif.

Cependant, Alice avait un mauvais pressentiment dans ses tripes.

« … Tu ne crois pas qu’elle est avec Iska, n’est-ce pas ? »

 

« Je n’ai pas fait d’erreur de jugement. »

« Je n’abandonnerai pas avant d’avoir fait de toi mon subordonné. »

 

Elle avait pratiquement sauté du lit. « Vous vous moquez de moi ! »

« Lady Alice ! As-tu toute ta tête !? »

« Je suis l’image même du calme. Mais qu’est-ce que c’était que cette histoire de faire de lui son subordonné ? Iska est mon rival. Si elle essaie de se mettre sur notre chemin… ! »

Sisbell l’avait regardé avec des yeux brillants. Ce n’était certainement pas une expression qu’elle avait déjà montrée à Alice. Elle avait refusé de laisser passer ça ! Plus de danse à son rythme !

« Je n’arrive pas à croire qu’une princesse puisse essayer de faire d’un soldat ennemi un subordonné ! Qui peut penser à une chose aussi méprisante ? Nous sommes censés vaincre l’Empire ! »

« Lady Alice, je crois que tu as fait la même chose… »

« Rin. »

« Désolée. Continue, s’il te plaît. »

« De toute façon ! Iska ne se laissera jamais convaincre par la Souveraineté. Je le sais mieux que quiconque. Alors, c’est quoi cette histoire !? »

Il n’aurait jamais joint ses forces à celles d’un mage astral.

C’est pour cela qu’ils devaient régler les choses — Alice et Iska, un mage et un épéiste.

« Je le vois comme l’un de mes ennemis. Je ne ferai pas de concessions pour lui si je le rencontre sur le champ de bataille. Je lui ai dit qu’il était un rival, ce qui signifie qu’il doit être prêt à ce que j’attaque. »

« Parfaitement dit, Lady Alice. Nous ne pouvons pas nous identifier à lui. »

« … Oui. Tout ce qu’Iska et moi pouvons faire, c’est nous battre. »

Une rivalité signifiait que les deux ne pouvaient pas s’entendre.

L’étiquette impliquait également qu’ils s’affronteraient inévitablement en duel. Pas de temps pour aider et encourager l’autre partie. Leur seul avenir ensemble était que l’un d’entre eux tombe sur le champ de bataille.

« Je sais ça de mon côté… mais… ma sœur… » Elle avait grincé des dents.

Dans sa rage, Alice n’avait pas senti l’air glacé qui irradiait de son corps.

« Peut-être que j’ai vraiment besoin de lui donner une réprimande. »

« Lady Alice !? S’il te plaît, reprends-toi ! La pièce commence à geler ! »

« Ack ! »

La fenêtre était d’un blanc pur.

Les rideaux étaient solides, avec des glaçons qui pendaient.

« Je comprends, mais s’il te plaît, aborde cela avec grâce. Les gens pensent que les trois sœurs Lou sont proches. »

« … Tu as raison. »

Bien sûr, il y avait une raison politique à cela.

En public, Alice avait même tenu la main de Sisbell en arborant un grand sourire — non pas que sa jeune sœur échange un seul mot avec elle une fois qu’elles étaient rentrées au château.

« … Peu importe. »

Elle refoulerait ses émotions.

Elle avait laissé une lente inspiration avant de tout laisser sortir.

« Je ne crois pas qu’elle veuille sérieusement demander à Iska de travailler pour elle. Je l’espère. » Elle avait jeté un coup d’œil à la fenêtre de la chambre.

Regardant en direction d’un désert lointain, Alice soupira.

***

Chapitre 2 : Compte à rebours pour la guerre des sœurs

Partie 1

« Nous avons franchi les frontières, ma dame. »

« Vous avez tous entendu ? Nous avons quitté les frontières d’Alsamira. Qui sait quels assassins sont à l’affût ? Soyez sur vos gardes. »

Un bus traversait le désert tentaculaire qui entourait l’État indépendant d’Alsamira. C’était un endroit sans loi, connu pour être le foyer d’une bête gigantesque, le basilic. Un territoire au-delà de la portée de l’œil humain.

Cependant, leur hypervigilance n’était pas dirigée vers la bête elle-même, mais plutôt vers les autres êtres humains.

« Faites attention au groupe de l’homme masqué. »

Sisbell avait l’air de faire une annonce dans la cabine en tant que membre d’équipage. Elle devait essayer de projeter sa voix puisqu’elle était assise avec les quatre membres de l’unité impériale.

« Je ne pense pas qu’il y aura beaucoup d’ennemis, mais j’imagine que ceux que nous rencontrerons seront des combattants d’élite. Ils ont l’intention de m’appréhender, et… »

« J’ai l’impression d’écouter un disque rayé. »

Allongé sur le siège en cuir, Jhin semblait s’ennuyer à mourir.

« Vous nous l’avez déjà dit il y a deux jours à notre hôtel. Et hier à votre hôtel. Une fois est plus que suffisant, et la troisième fois ne fait pas son charme. »

« C’est important ! Ça mérite d’être répété ! » rétorqua Sisbell en faisant une moue de frustration. « Hier encore, on se posait des questions les uns aux autres. Nous avons besoin de temps pour réviser ! »

« Ce sont des traîtres de la Souveraineté de Nebulis, qui espèrent renverser la reine et faire la guerre à l’Empire ou quelque chose comme ça. »

« O-Oui ! »

« Mais nous n’avons aucun moyen de vérifier la validité de cette affirmation. » Il semblait rejeter tout ce qu’elle disait. « Je veux dire, qui sait si vous n’êtes pas vous-même la traîtresse qui essayez de renverser la dirigeante actuelle ? Dans tous les cas, je n’ai pas envie d’en apprendre trop sur l’ennemi. Pour nous, votre reine est la chef de nos adversaires. »

« … »

« Si nous sommes négligents, le quartier général aura vent de tout ça. Je n’ai pas l’intention de prendre ce risque. »

« … Je suppose que vous ne le feriez pas. » La plus jeune princesse de Nebulis s’était mordu les lèvres.

« C’est juste, » murmura le vieux monsieur assis derrière le volant. « Nous avons fait ce marché pour un échange. Il n’est pas basé sur la confiance. Nous allons seulement vous dire ce qui est pertinent pour vous en tant que gardes. »

C’était Shuvalts. Le chaperon de la princesse.

C’était un homme âgé aux cheveux gris soignés, vêtu de son habituel costume noir mince, qui n’avait pas une seule ride. Perspicace serait le meilleur mot pour le décrire.

Il surveillait les poursuivants du Seigneur Masqué depuis son volant.

Est-il le « Rin » de Sisbell ? J’ai entendu dire qu’il était son seul confident au palais.

Cependant, il n’était pas à la hauteur lorsqu’il s’agissait de se battre. Contrairement à Rin, le gardien d’Alice, le pouvoir astral de Shuvalts n’était pas adapté au combat.

« Ma dame, cet arrangement est transactionnel. Pas de place pour les émotions. »

« … Je le sais, Shuvalts. » Sisbell avait pris une profonde inspiration. « Bref, j’essaie juste de dire que je vous fais confiance pour éliminer les assassins. »

« Capitaine ? Es-tu d’accord avec ça ? »

« Hm ? Euh, t-totalement ! » La capitaine s’était redressée d’un bond. « Mais c’est la première et la dernière fois ! S’il vous plaît, ne continuez pas à interagir avec nous une fois que c’est terminé ! »

« Bien sûr. Mais je vais faire pleinement usage de ça. Nous ne sommes que des partenaires commerciaux au-delà des frontières. » Sisbell avait hoché la tête, apparemment satisfaite d’elle-même. Elle avait fait un tour tranquille du bus.

« Iska ? Sais-tu ce que cela signifie ? »

« Quoi ? »

« Tu es mon subordonné — à partir d’aujourd’hui ! »

La princesse sorcière s’était placée entre Mismis et Iska. Elle avait passé son bras autour de son biceps.

« Ça doit être ce qu’on appelle le “destin”. Prévue par les étoiles ! Je pense que nous aurons une bonne relation de travail. »

« … Hmm. »

« Contre vents et marées. Lorsque la voie à suivre devient difficile, nous affronterons les obstacles ensemble. »

« Hum, je pensais que j’étais ton garde. »

Depuis quand est-il devenu son subordonné ?

L’expression « partenaires commerciaux » ne signifie-t-elle pas qu’ils sont sur un pied d’égalité ?

« Ah, oui. Désolée. »

Elle avait dû faire ça exprès.

Le sourire malicieux de Sisbell laissait entendre qu’elle en savait plus qu’elle ne le laissait croire. De plus, il n’était pas sûr que ce soit son imagination, mais il semblait qu’elle trouvait toujours des excuses pour le toucher. En ce moment, avec son bras autour de lui, elle pressait sa poitrine contre lui à travers sa robe fine. Il n’y avait aucun doute sur la sensation de ses seins, bien qu’ils semblaient être plutôt petits.

Elle le regardait avec ses yeux implorants.

« Tu sais que tu es le bienvenu pour être mon subordonné à tout moment. »

« Arrêtez ça ! » objecta Mismis.

« Pas possible ! » Néné avait rugi.

Leurs protestations avaient résonné dans le bus.

« Qu’est-ce que cette sorcière raconte !? Iska est mon subordonné ! »

« Oh ? Mais n’êtes-vous pas une sorcière, Capitaine Mismis ? »

« Iska fait partie de mon cercle ! Vous ne pouvez pas me le voler comme ça ! »

« Je le suis aussi, techniquement. Je ne vois pas le problème. »

Toutes les trois s’étaient regardées fixement.

Sisbell avait été la première à se retirer. « … J’ai confiance en toi. Comme tu peux le constater, mon seul allié est Shuvalts. »

Personne n’avait émis d’objection.

Jhin avait proposé que l’Unité 907 ne mette pas son nez dans les affaires de Sisbell — que ce soit en rapport avec ses objectifs ou son statut. La capitaine Mismis avait accepté.

Jhin l’a positionné comme quelque chose pour nous protéger d’être pris par le quartier général… mais cela signifie aussi que Sisbell peut continuer à cacher son identité.

La plus jeune princesse. Parmi les objectifs qu’Iska connaissait, elle en avait deux très élevés.

D’abord, pour protéger la vie de sa mère, la reine.

Ensuite, révéler les traîtres qui complotaient pour renverser la nation. Avec ses pouvoirs astraux, c’était possible, avec du temps.

Il était le seul à le savoir.

Mismis, Jhin et Néné avaient décidé de ne pas s’immiscer dans ses affaires.

Jhin a fait le bon choix… Je veux dire, c’est la même raison pour laquelle ils ne savent rien de ma relation avec Alice.

Tout membre de l’Empire ayant des liens avec la Souveraineté encourait la peine capitale. Même Iska avait été condamné à la prison à vie, et il était un Saint Disciple aux compétences uniques. Le Siège n’avait aucune pitié pour les traîtres.

« Il fait toujours si chaud. » La princesse s’était éventée avec une paume ouverte. « Traverser le désert n’est pas facile. J’ai déjà eu assez de cette chaleur en venant ici. Si ma grande sœur, Alice, était là, il ferait plus frais. »

« Hm ? »

« Ah, rien ! » Sisbell avait glapi lorsque Jhin lui avait lancé un regard perçant. Il repérait tout.

« Iska, tu sembles terriblement calme. »

« Oui, je veux dire, la climatisation fonctionne, et… »

Pourquoi Sisbell s’accrochait-elle à lui si elle avait si chaud ? Tous les autres sièges étaient vides.

« … Pourquoi ne pas t’asseoir dans un endroit plus frais ? »

« Non. » Elle avait levé le nez, comme une gamine snob.

Maintenant qu’il y pense, Iska ne savait pas quel âge elle avait.

D’après les apparences, elle devait avoir un an ou deux de moins que Néné.

 

« Quel âge as-tu ? »

« J’ai seize ans. Dix-sept ans cette année. »

« … Oh ? Alors ça veut dire que j’ai un an de plus que toi. »

 

J’ai l’impression de me souvenir… d’avoir eu cette conversation avec Alice.

La jeune sœur d’Alice était à côté de lui.

Elle avait le sang de la Fondatrice. Une Sang Pure. Une fille de la reine.

Elle était l’otage idéal pour les négociations de paix. Elle était le type de sorcière qu’Iska avait désespérément cherché sur les champs de bataille. Et elle était là, sans défense, se blottissant contre lui.

Il ne serait pas étrange que je la retienne en tant que soldat impérial… Mais je ne peux pas. Nous avons besoin de cet adhésif pour Mismis.

Ils avaient négocié ce partenariat de travail.

C’est pourquoi il n’avait d’autre choix que de supporter cette attention. Il ne s’était pas attaché à elle ou quoi que ce soit.

Tout était bon à prendre une fois que cette affaire de garde serait terminée. Si jamais leurs chemins se croisaient sur un champ de bataille, il n’hésiterait pas à appréhender la même fille qu’il aidait à s’échapper.

C’était la même chose avec Alice. Dans les tranchées, il n’aurait d’autre choix que de la combattre.

« Sisbell, laisse-moi clarifier une chose. »

Iska avait regardé droit dans les yeux de la fille à côté de lui. Il devait couper tous les liens.

« Une fois que nous aurons fini de te protéger, toi et moi n’aurons plus rien à voir l’un avec l’autre. Si nous nous rencontrons sur le champ de bataille, nous serons ennemis. Tu comprends ça, n’est-ce pas ? »

« Bien sûr, pourquoi ? » Elle avait hoché la tête calmement, même si sa voix semblait joyeuse. « “Une fois que tu auras fini de me protéger”, hein ? Ça veut dire que tu es mon allié jusque là ! Je vois clair dans ton jeu ! »

« … »

Cela avait eu l’effet inverse.

Il essayait de mettre des limites. Mais elle avait trouvé la faille.

« C’est bon… Même si c’est juste pour cette courte période… »

« Sisbell ? »

« … Je te suis reconnaissante. Je suis contente que tu sois là. »

Il pouvait à peine l’entendre.

En fait, il doutait que quelqu’un d’autre — ni le capitaine Mismis, ni Néné, ni Jhin — puisse entendre cette déclaration douloureuse.

C’était presque inaudible, mais il pouvait dire à la façon dont ses épaules bougeaient contre les siennes alors qu’elle parlait, et avec émotion.

« Je vais tenir ma promesse. Si tu peux m’amener au palais, je te donnerai les adhésifs. S’il te plaît, protège-moi… »

« — »

Il était perdu. Il ne pouvait pas se battre. Il ne pouvait plus la pousser afin qu’elle ne s’accroche pas à lui. Pour la durée de son service, elle en avait le droit.

Elle doit être si anxieuse… Et ce qu’elle a dit venait du cœur. Je le sais.

La capitaine Mismis et Néné avaient commencé à la regarder d’un air menaçant.

La lueur dans leurs yeux était si forte que cela l’avait même effrayée.

« Vous voyez, je ne peux pas dire non… » Iska avait essayé de protester d’une petite voix et avait soupiré.

***

Partie 2

La route s’étendait au-delà du désert.

Leur détour délibéré sur la route entre les villes neutres avait ajouté quatre heures à leur voyage.

« Ma dame. »

« … »

« S’il vous plaît, réveillez-vous. »

« — Eep !? »

La jeune fille s’était réveillée après que le vieil homme assis sur le siège du conducteur l’ait appelée. Elle s’était levée de son siège à côté d’Iska, regardant tout autour d’elle dans le véhicule alors qu’elle reprenait ses esprits.

« Euh… Est-on près de la frontière ? »

« Nous sommes sur le parking de l’Highway Oasis — le HWO. C’est une halte avec des hôtels et des restaurants pour les personnes qui utilisent les bus longue distance. Je crois que c’est la première fois que vous venez ici, madame. »

À l’extérieur du véhicule, le ciel était déjà sombre. En montrant la fenêtre, Shuvalts s’était levé du siège du conducteur.

« Je devais éviter le chemin le plus court vers la Souveraineté, qui attirerait l’attention des Zoa. Et les rues à la nuit tombée comportent leurs propres dangers. Avec les bêtes qui errent sur les routes, j’ai pensé qu’il serait préférable que nous nous arrêtions au HWO. »

« Bien vu, Shuvalts. J’ai faim, moi aussi. »

Sisbell avait regardé vers les restaurants de l’autre côté du parking.

« Allons-y, Iska. Il y a beaucoup de restaurants parmi lesquels choisir. Que veux-tu manger ? »

« Là où tu voudrais aller. Nous sommes vos gardes après tout. »

« Oh ! » Elle semblait émue, saisissant de force la main d’Iska. « Alors tu vas m’accompagner. C’est notre destin ! Tu avoues pratiquement que tu es mon subordonné ! »

« … On dirait que quelqu’un a retrouvé son énergie après sa sieste. »

« J’ai dormi comme un bébé, grâce à toi ! » Elle s’était accrochée à sa main, l’entraînant avec elle.

Lorsqu’elle avait ronflé doucement à côté de lui pendant le trajet, Iska avait eu l’impression qu’elle était douce. Mais maintenant, elle dégageait l’air d’une aristocrate confiante.

« Si tu te sens mieux, pourrais-tu bientôt lâcher ma main ? »

« Jamais. »

Il aurait mieux valu qu’il reste silencieux. Elle avait serré sa main plus fort que jamais.

« Ceci est une mission. Ceci est une mission. Ceci est une mission… »

« Hé, patron ? Je sens une vibration meurtrière en toi. »

« Nous sommes des gardes du corps. Nous sommes des gardes du corps. Nous sommes des gardes du corps… »

« Hey, Néné ? Je crois qu’elle déteint sur toi. »

Deux paires d’yeux injectés de sang avaient clignoté en rouge.

Elles essayaient d’avertir la sorcière de s’éloigner d’Iska. Malheureusement, Sisbell n’était pas du tout au courant et ne montrait aucun signe qu’elle les avait remarquées.

« Où veux-tu aller ? » La princesse s’était accrochée au bras d’Iska.

Elle agissait comme si elle était sa petite sœur, attachée par la hanche.

« Oh, je sais ! Devine mon plat préféré, comme preuve de notre amitié. Nous le mangerons pour le dîner. »

« Veux-tu que je le devine ? »

« Hee-hee. Je vois que tu te bats. Si c’est trop dur, je peux faire un choix multiple. »

« … Les pâtes. »

« Quoi ? Ce n’est pas possible ! C’est exact ! » Elle était bouche bée. « Comment as-tu su ? »

« Appelle ça une intuition. »

Les sœurs partageaient donc leurs plats favoris. Iska avait dissimulé son petit sourire, en traversant le parking.

Je me demande ce que fait Alice… Elle a dû retourner à la Souveraineté. J’imagine qu’elle a du mal à gérer tout ça.

Nebulis n’était pas un monolithe, même parmi les filles de la reine.

 

« N’est-elle pas ta petite sœur ? »

« Oui, mais une seule d’entre nous peut devenir reine. »

 

Les sœurs se surveillaient mutuellement.

Alice ne voulait pas que sa jeune sœur soit au courant de ses nombreuses rencontres avec un soldat impérial.

Sisbell se méfiait de sa grande sœur alors qu’elle recherchait le traître qui complotait avec l’Empire.

Et Iska était le seul à savoir tout cela. Leur ennemi.

C’était ironique. Elles ne pouvaient pas se confier l’une à l’autre, car elles s’affrontaient pour le trône.

Non pas que ce soit mes affaires… Cela concerne notre ennemi juré. Rien qui ne doive préoccuper un soldat impérial.

Il ne se sentait pas trop impliqué, même s’il ne pouvait s’empêcher de remarquer que leurs plats préférés étaient les mêmes, même s’il pouvait sentir le lien indéfectible qui les unissait et que les sœurs elles-mêmes ignoraient.

« Hm ? Y a-t-il un problème, Iska ? Pourquoi ce soupir ? »

« Parce que j’en avais envie…, » répondit Iska en se détournant de la princesse sorcière.

 

+++

Dans la tour des étoiles du palais de la Souveraineté de Nebulis.

Alice avait toujours hâte de contempler le ciel nocturne depuis son balcon. C’était un de ses petits plaisirs avant d’aller se coucher à Sion, la boîte à bijoux aux cloches.

« … Un autre jour pour les livres, hein. »

Contre la sphère céleste noire, les étoiles scintillaient comme des pierres précieuses renversées d’un coffre à trésor. Il y avait trop de constellations et d’étoiles filantes pour les compter, s’écoulant des cieux jusqu’à l’horizon.

« Oof, c’est froid… »

Le vent la glaçait jusqu’à la moelle alors qu’elle ne portait qu’une fine chemise de nuit. La chair de poule s’était formée sur sa peau et elle avait commencé à frissonner.

Je suis bien comme ça… Ça me vide la tête. Elle s’était appuyée sur la rambarde du balcon et avait expiré.

« Je me demande ce que fait Sisbell en ce moment… »

La reine avait dépêché deux de ses gardes la veille. Au plus tôt, ils atteindraient Alsamira ce soir ou demain matin.

Jusque là, Sisbell serait pratiquement sans défense.

Elle se sentait mal à l’aise du fait que Sisbell n’ait que son chaperon, Shuvalts, avec elle. Si quelque chose comme un Objet développé par l’Empire était envoyé, sa vie serait en danger.

Non. Les Zoa sont plus dangereux… Ils essaieraient de la retenir en la soupçonnant de trahison.

Les trois familles avaient toutes l’autorité de l’inquisition.

Lorsqu’un membre de l’un des clans était accusé de trahison, les clans devaient s’occuper du « nettoyage » — ce qui signifiait que c’était à la famille royale de capturer ses propres membres.

« C’est le dernier recours. Puisque la situation de Sisbell est dans le gris, ils ne devraient pas être en mesure de faire un geste… »

La Maison de Zoa avait déjà laissé passer une opportunité indéniable, il y a quelques jours, lorsque Sisbell et Iska avaient pris contact.

Si les Zoa avaient été témoins de cette rencontre, Alice et la reine n’auraient pas été en mesure de la protéger.

 

« Je me demande qui peut être ce garçon à côté de vous. »

« Attendez, Seigneur Masqué ! Je ne suis pas de connivence avec l’ennemi. »

 

À ce moment-là, l’Objet avait été une bénédiction déguisée.

Le Seigneur Masqué s’était retiré parce qu’il avait déterminé que cela desservirait la Maison de Zoa si les choses devenaient incontrôlables en dehors de son territoire.

« Mais ça ne dissout pas les soupçons qui pèsent sur Sisbell. Si j’étais à leur place, je voudrais… »

« Lady Alice. »

Dans ses vêtements de femme de ménage, Rin était sortie sur le balcon, fouettée par le vent froid.

« Je m’excuse d’avoir empiété sur ton espace alors que tu étais sur le point d’aller te coucher. »

« Qu’est-ce qu’il y a ? »

« Tu as un visiteur. Je voulais savoir si je devais refuser. »

Un visiteur ? À cette heure-ci ?

Depuis le balcon, elle pouvait voir que le centre-ville était déjà sombre. Alice était déjà en tenue de nuit, clairement impudique pour apparaître devant quelqu’un. La soie de haute qualité était assez transparente pour exposer sa peau de pêche.

« Renvoie-le. Je n’ai pas l’intention de divertir quelqu’un qui rend visite à une princesse si tard dans la nuit… Qui est-ce ?

« C’est le Seigneur Masqué. »

« … Attends. »

Elle était à bout de nerfs. Sa tête était lourde.

Elle n’aurait pas dû demander. Elle aurait dû refuser sans connaître le nom du visiteur.

« … Rin, qu’est-ce que tu penses de ça ? »

« Il a le don d’agacer les gens. » La préposée n’avait même pas essayé de cacher son dégoût. « Lady Alice, tu es une dame — avant même d’être une princesse. C’est impoli de sa part de visiter ta chambre à cette heure-ci. S’il n’était pas la figure de proue de Zoa, je lui aurais donné un coup de pied au derrière. »

« Tu as raison. »

« Cependant, j’imagine qu’il est armé d’une excuse. Il insistera sur le fait que c’est urgent. Je suis sûre qu’il a préparé quelque chose, mais tu as le droit de le refuser, Lady Alice. »

« … Si je le renvoie, je sens que je ne pourrai pas dormir toute la nuit. »

« Je crois que c’est ce sur quoi il pariait. »

De quoi le Seigneur Masqué avait-il l’intention de lui parler ? Ce devait être une sorte de ruse. Cependant, Alice était certaine qu’elle en perdrait le sommeil si elle ne l’écoutait pas. Dans ce cas, elle préférait en finir.

Il semble qu’il ait lu en moi… Il est le stratège de la maison Zoa, après tout.

« Bien. Rin, prépare le thé et les collations. Tu n’as pas besoin d’en préparer pour moi. » Alice s’était retournée sans attendre de réponse, se dirigeant du balcon vers son salon.

Elle avait sorti une épaisse robe de chambre qu’elle avait mise en prenant place devant la table.

« Je vais le faire venir jusqu’à ta chambre. » Rin avait commencé à ouvrir la porte.

À l’extérieur se trouvait un homme qui semblait bien adapté à son masque habituel et à ses vêtements noirs.

« Pardonnez-moi. Je dois m’excuser pour mon comportement discourtois envers une jeune fille. »

« Vous voulez dire des jeunes filles. »

« Hm ? »

« Rin en est aussi une. »

« Oh, je m’excuse. C’est vrai. Rin est elle-même une véritable jeune fille. »

De l’autre côté de la porte se trouvait l’homme le plus doué parmi les Zoa, debout dans le couloir sans tenter de faire un seul pas dans la chambre d’Alice.

« Je n’ai pas l’habitude de rendre visite à une personne du sexe opposé tard le soir. Alice, restez là, s’il vous plaît. Rin, pas besoin de thé. »

Quelle impudence ! Après avoir touché un nerf avec cette visite nocturne inappropriée, il avait quand même réussi à trouver un moyen d’apparaître comme un gentleman. Quel hypocrite !

« Qu’est-ce qui vous amène ici ? »

« C’est au sujet de votre jeune sœur. Je parlais justement d’elle à Sa Majesté. »

« … À propos de Sisbell ? »

Alice avait anticipé cette conversation. En fait, son approche directe la rendait méfiante.

« Laissez-moi être franc. Savez-vous qu’il est possible que Sisbell soit de connivence avec l’Empire ? »

« Non. »

Il n’y avait aucune hésitation. Alice ne mentait pas.

Bien que sa sœur ait été impliquée avec Iska dans l’incident d’il y a un an, Alice savait qu’elle ne complotait pas avec l’Empire dans leur dos. Bien sûr, la Maison de Zoa profiterait de la fabrication de cette accusation.

« Pensez-vous qu’elle a des liens avec l’Empire ? Que voulez-vous dire par là ? »

« J’ai été déçu de constater que c’était le cas. Sisbell était en contact avec un soldat impérial à Alsamira. »

« … Et ? »

« Sa Majesté a fait remarquer qu’il n’y avait aucune possibilité de cela. »

« Naturellement. »

Il n’y avait aucune chance que sa mère le reconnaisse. Après tout, elle avait secrètement envoyé des gardes hier pour protéger sa fille bien-aimée.

« J’espère que ces soupçons sont sans fondement. »

« Est-ce vraiment ce que vous pensez ? »

« Bien sûr. Mais je ne peux pas écarter mes soupçons. Sisbell devra montrer des preuves de son innocence. Si cela continue, le peuple perdra foi en la famille royale. Je prie pour qu’elle revienne le plus vite possible… Cependant… » Il soupira derrière son masque. « Elle s’est enfuie. »

« … Je vous demande pardon ? »

« Il semble que votre sœur soit déjà partie d’Alsamira. D’après la reine, en tout cas. »

« Ce n’est pas étrange. Elle avait envisagé cette possibilité. »

En ce qui concerne Alice, c’était normal.

Sisbell avait été attaquée par l’Objet. Sa rencontre avec Iska avait été vue par le Seigneur Masqué. C’était suffisant pour l’obliger à se cacher dans un pays voisin avec son assistant Shuvalts.

« Qu’est-ce que vous insinuez, Seigneur Masqué ? »

« Je pensais que quelqu’un aurait pu aider Sisbell. C’est pourquoi je suis venu ce soir. »

L’homme avait l’habitude de faire claquer le bout de son doigt contre son masque dur. Cela semblait indiquer qu’il essayait de faire accepter à l’autre personne ce qui était déraisonnable.

« Pour parler des forces impériales. »

« Quoi ? »

« Cinq personnes au total ont vu Sisbell rencontrer un soldat ennemi isolé. Immédiatement après, elle a caché son emplacement. N’est-il pas rationnel de penser qu’elle a l’aide des forces impériales ? »

« C’est impossible. »

Encore une fois, Alice ne mentait pas.

Sisbell a déjà été capturée par leur armée. Celui qui l’a sauvée est Iska… Et elle doit leur en vouloir pour leur comportement.

En ce moment, Alice était la seule à être au courant, et il n’y avait aucune preuve, ce qui rendait les choses difficiles. Pour la Maison de Zoa, c’était une occasion en or d’accuser les Lou de crimes odieux, puisqu’il ne pouvait pas révéler la vérité.

C’était leur chance d’éliminer la Maison des Lou et de les supplanter au conclave.

« Quoi qu’il en soit, nous sommes encore plus méfiants envers Sisbell, maintenant qu’elle se cache. »

« … Je suppose que vous avez dit la même chose à la reine ? »

« Oui, et elle ne pouvait pas le nier. La situation étant ce qu’elle est… »

Quoi — ?

Avant qu’elle puisse protester, le coin de sa bouche s’était retroussé.

« Nous formons une équipe de recherche pour Sisbell — un effort conjoint entre les Zoa et Lou. Je serai le superviseur pour notre famille. Quant à la vôtre… »

« Est-ce que vous me dites de le faire ? Êtes-vous venu pour me demander ça ? »

« C’est vrai. Travaillons ensemble pour trouver Sisbell. »

Le Seigneur Masqué avait subtilement obtenu un motif valable pour cette équipe de recherche. Pourtant, il était facile de deviner ses véritables intentions.

Il veut que je devienne le superviseur parce qu’il pense que sa propre sœur serait capable de renifler sa position plus tôt… Et il veut que je lui remette cette information.

Ça lui tapait sur les nerfs. Si elle ne s’était pas trouvée en face de lui, elle aurait soupiré.

« J’y consens. A-t-on fini ? »

« Mhmm. Il se fait tard. Bien, Alice, Rin, faites de beaux rêves. »

« — Oui. »

Alice savait que ses rêves seraient loin d’être doux. Elle s’était empêchée de le gronder, et l’avait regardé quitter la pièce.

« Rin. » Elle avait attendu que son accompagnatrice ait fermé la porte et avait serré les poings. « … Je déteste perdre. Je ne peux pas le laisser continuer à prendre l’initiative. »

« Je comprends. »

« Prête-moi ton savoir. Nous ferons pâlir d’effroi tous les membres de la Maison des Zoa. »

***

Partie 3

Dans le Paradis des Sorcières, la Souveraineté de Nebulis.

Son huitième État, Liesbaden, se trouvait à la frontière de la Souveraineté, prospérant grâce au commerce avec les villes neutres. Elle était connue comme le berceau de maîtres littéraires.

Les routes étaient magnifiquement entretenues et les gens s’y promenaient. Des groupes de femmes se pressaient à la terrasse du café qui surplombait la place, pour un long déjeuner.

« As-tu quelque chose en tête, Iska ? » Sisbell s’était arrêtée sur le trottoir et avait levé les yeux vers lui. « Veux-tu manger là-bas ? »

« … Non. Je pensais juste que les cafés sont les mêmes dans tous les pays. »

Qu’il s’agisse de l’utopie mécanique ou du Paradis des Sorcières, les civilisations étaient respectivement basées sur la technologie et le pouvoir astral.

Bien qu’ils soient considérés comme des opposés polaires, la Souveraineté avait été fondée par des rebelles vivant dans l’Empire jusqu’à il y a tout juste un siècle.

Nos fondations sont les mêmes. Même la langue et les zones commerciales… La seule différence flagrante est notre monnaie.

Eh bien, il y avait une autre chose.

C’était invisible à l’œil nu, mais ceux qui se promenaient dans les rues étaient des sorciers et des sorcières.

Même les jeunes femmes travaillant à temps partiel au café seraient craintes par l’Empire. Même les filles les plus douces pourraient utiliser le pouvoir astral pour écraser un soldat impérial.

C’était normal dans l’Empire jusqu’à il y a un siècle… Il y a même eu cet incident où une mage astrale s’est déchaînée, attaquant son petit ami non-mage avec ses pouvoirs.

Les humains n’avaient aucun moyen de résister.

Souffrant d’une blessure mortelle, l’homme avait dû cesser de la considérer comme son amoureuse, la classant plutôt comme une de ces « sorcières » bestiales. C’est pourquoi l’Empire avait toujours persécuté les mages.

« … Les soldats impériaux peuvent-ils franchir les frontières sans encombre ? »

« Je te l’ai dit. Il n’y a pas de quoi s’inquiéter avec moi ici. » Sisbell était vêtue d’un survêtement unisexe, elle portait un chapeau sur les yeux et se cachait derrière de fausses lunettes.

Iska portait un T-shirt fin — son habituel accoutrement de ville neutre. Il ne se promenait pas avec ses deux épées astrales. Rien en lui ne laissait deviner qu’il était de l’Empire.

« Les frontières de cet état ont des examinateurs de haut niveau. Ils nous reconnaîtraient tous, Shuvalts et moi, rien qu’à nos visages. C’est comme si nous avions le traitement VIP. »

« Les meilleurs examinateurs, hein ? Et ils te laissent entrer en se basant uniquement sur le visage… ? »

« Je présente évidemment la preuve de ma lignée en tant que princesse. Une fois qu’ils m’auront vérifiée, il serait impoli de trop regarder du côté de mes gardes. »

Sisbell et Shuvalts avaient les moyens de s’identifier.

Pour le meilleur ou pour le pire, la capitaine Mismis pouvait aussi passer le test astral. Iska, Néné et Jhin, eux, étaient trempés de leur propre sueur jusqu’à ce qu’ils passent le point de contrôle.

« Et au cas où ils exigeraient qu’on passe par le procès ? »

« Je leur aurais dit de se retirer. C’est un faux pas de douter des gardes d’une princesse. Bien sûr, s’ils l’avaient découvert, ça aurait été un gros problème… »

Ça aurait été révélé que Sisbell avait invité des soldats impériaux. Cela aurait mis en danger la position de la reine.

« Je suis désespérée. Je dois me rendre au palais le plus vite possible. Le palais est un repaire de monstres en ce moment. Je ne peux pas laisser la reine seule. »

Le ton de Sisbell donnait l’impression que ce n’était pas grave, mais c’était quelque chose qu’Iska entendait de sa bouche pour la première fois.

« Quels monstres ? »

Il n’avait pas l’habitude d’entendre ce mot. Les grandes bêtes comme les basilics étaient considérées comme des « monstres », mais il avait du mal à en imaginer un rôdant autour du palais de la reine.

Était-ce du jargon pour une sorcière ou un sorcier ?

« … Oh, je suppose que je ne te l’ai pas dit. » Sisbell était devenue silencieuse alors qu’ils marchaient sur le trottoir.

Le chapeau couvrant ses yeux, elle avait secoué la tête.

« Désolée. Ma langue a fourché. Cela ne concerne pas tes fonctions. »

« J’ai compris. »

« … Tu sais, je suis un peu fatiguée d’avoir marché depuis ce matin. » La princesse s’arrêta et désigna une pâtisserie au bout du chemin. « Arrêtons-nous pour boire un verre là-bas. »

« Ne penses-tu pas que ça les dérangera de servir un soldat impérial ? »

« C’est toi qui as dit que tu voulais voir les rues de la Souveraineté, Iska. Si c’était l’État central, je te l’aurais déconseillé, mais c’est une boutique quelconque à Liesbaden. »

« Donc ce n’est pas grave s’ils découvrent que je suis de l’Empire ? »

« Exactement. C’est peut-être la première fois que l’un d’entre vous observe la Souveraineté. Ne débordes-tu pas de curiosité ? » La princesse sourit avec malice. « Ce doit être la première fois que tu vois ce paysage urbain, même en tant qu’ancien Saint Disciple. »

« Tu as raison. »

Sisbell ne montra aucun signe d’avoir remarqué la réponse maladroite d’Iska.

Je suppose qu’elle n’a jamais imaginé que sa propre sœur m’ait enlevé et amené dans le treizième état comme captif.

Il avait déjà voyagé dans la Souveraineté, bien qu’il ne connaisse pas beaucoup le paysage urbain puisqu’il avait été confiné dans la suite princière d’un hôtel à l’époque.

Mais la capitaine Mismis, Néné et Jhin en savent plus que moi… après avoir passé quelques jours à Alcatroz pour me sauver.

Iska était le seul à ne pas savoir. C’est pourquoi il était parti se promener seul, laissant les trois autres dans les chambres avec Shuvalts.

« Il n’y aurait pas de quoi rire s’ils profitaient de toi dans un espace qui ne t’est pas familier. Demande-moi n’importe quoi. »

« J’ai quelques questions à te poser. Avez-vous des détecteurs d’énergie astrale ? »

Il y en avait, installés partout dans les villes impériales pour détecter les assassins des corps astraux.

« Oui, mais dans un but différent. Ils nous alertent sur les quantités massives de puissance astrales, pas s’ils sont faibles. »

« Ce qui signifie qu’ils ne sont pas à l’affût des soldats impériaux ? »

« C’est au poste de contrôle de le découvrir. Depuis que Liesbaden est devenu un état dépendant, il y a beaucoup de gens ici qui ne sont pas des mages astraux. »

« Alors à quoi servent les détecteurs ? »

« … N’y a-t-il pas des gens dans l’Empire qui abusent des armes à feu ? » La princesse offrit un sourire peiné.

Elle avait évité une réponse directe, mais Iska avait compris l’allusion.

« Est-ce qu’ils servent à détecter les crimes en utilisant le pouvoir astral ? Pour les vols, les dégâts matériels et autres ? »

« Oui. Il n’est pas réaliste de penser que tous les mages puissants sont des citoyens honnêtes. Il y avait avant ça un flux de criminels, bien qu’il y en ait moins maintenant. Il y avait des tours de prison qui retenaient les criminels, et si je devais donner un exemple infâme… »

« Veux-tu parler d’Alcatroz ? »

« Tu ne m’as jamais laissé tomber, ancien Saint Disciple. Tu as des connaissances sur la Souveraineté. » Sisbell le regarda avec admiration. « Nous appelons ces criminels des “sorcières” et des “sorciers”. Le pire est un certain Salinger — oups. Désolée, je m’égare. J’ai pris de l’avance et j’en ai trop dit. »

« … »

Salinger. Le sorcier transcendantal.

Le nom était encore frais dans sa mémoire. Iska avait dégluti de manière audible.

 

« La troisième étape : l’unification des humains et du pouvoir astral. »

« Sur cette planète, il n’y a eu que deux personnes qui ont été capables d’atteindre cet état par leur propre pouvoir. Tous deux sont de véritables monstres. Cependant, j’aurai inévitablement ma chance un jour. »

 

Il n’avait pas prévu de découvrir ce que ça signifiait.

Même s’il se vantait de ses compétences, l’homme avait déjà été appréhendé sur ordre d’Alice.

Iska avait douté de ses oreilles quand il avait entendu Sisbell faire sa prochaine réclamation.

« La brigade de police est en patrouille dans tous les états de notre pays pour poursuivre Salinger. »

« … Qu’est-ce que tu as dit ? »

« C’est arrivé l’autre jour. Salinger a réussi à s’échapper de prison. Ma grande sœur se trouvait à Alcatroz et l’a arrêté une fois. Mais apparemment, c’était un double qu’il a fait avec ses pouvoirs. La cellule était vide quand ils s’en sont rendu compte. »

« … »

« C’est pourquoi notre pays est en alerte, ce qui joue contre nous. Après tout, la police est partout, elle surveille tout le monde… Hm, Iska ? » Sisbell avait cligné ses grands yeux. « Qu’est-ce qu’il y a ? Quelque chose te tracasse ? »

« … Certaines choses. Mais nous devons garder les yeux sur le prix — et atteindre l’état central. »

« Tu as raison. Nous ne faisons que commencer. » Au-delà de ses fausses lunettes, ses yeux semblaient s’assombrir à cause de la nervosité. « Puisque nous avons passé le point de contrôle, ma position a dû être relayée au palais. »

« Et pour le Seigneur Masqué ? »

« Oui. Je peux l’imaginer bloquant notre chemin vers le palais. Je prévois de forcer le passage, même s’ils essaient de nous arrêter. J’ai juste besoin de rentrer. »

Avec l’Illumination, elle serait capable de découvrir l’identité du traître et du conspirateur qui avait révélé au Seigneur Masqué que Sisbell était partie dans l’état indépendant.

 

« Seigneur Masqué !? P-Pourquoi êtes-vous ici… ? »

« Juste en vacances. Il n’y a rien d’étrange à cela. »

 

Il y avait deux suspects.

Selon Sisbell, ils étaient tous deux de la famille royale. Iska n’avait pas demandé de détails. Il n’avait pas l’intention de se mêler à la vendetta de la Souveraineté.

« Puis-je demander encore une chose ? »

« Tout ce que tu veux. »

« Les membres de ta famille ne sont-ils pas tes alliés ? »

Il n’avait aucune idée de l’influence de Seigneur Masqué au palais. Cependant, si Alice protégeait Sisbell, Iska n’imaginait pas le Seigneur Masqué lever le petit doigt sur elle.

Je ne peux pas révéler mon lien avec Alice… donc je ne peux demander à Sisbell à ce sujet qu’en termes vagues, même si je pense qu’elle comprendra l’allusion.

Il s’était demandé : Sisbell n’aurait-elle pas dû essayer d’obtenir une protection par le biais de sa grande sœur ?

Sisbell ne put qu’émettre un petit rire d’autodérision lorsqu’elle comprit ce qu’il demandait.

« Seulement ma mère. Je ne peux toujours pas faire confiance à ma chère sœur Alice. »

« J’ai compris. »

« … Il semble que nous parlions depuis trop longtemps. » Sisbell s’était arrêtée et avait tourné les talons.

Ils étaient partis loin devant, au-delà de la pâtisserie, leur destination initiale.

« Revenons en arrière. »

« Dans ce magasin ? »

« Non, à l’hôtel. J’ai fait attendre Shuvalts. Ton unité doit être impatiente de ton retour. Je vais renoncer au gâteau. »

Elle avait commencé à marcher sur la route d’où ils venaient.

« … Ouf, il fait chaud ! Je suis en sueur à force de marcher. Il faudra que je prenne un bain dès que nous serons rentrés. »

« C’est peut-être le chapeau qui te donne chaud ? »

« J’ai tellement chaud sous tous ces cheveux. C’est affreux. J’envie les cheveux courts. » Sisbell avait relevé le bord de son chapeau et avait soupiré avant d’enrouler son bras autour du bras d’Iska.

Elle avait agi comme si c’était parfaitement normal. Elle était décontractée à ce sujet, comme s’ils étaient un couple en rendez-vous.

Elle poussa sa petite poitrine contre son bras.

« Je me sens mieux comme ça. Rentrons à l’hôtel. »

« Dans cette position ? »

« Cela fait partie de ma stratégie. La police militaire n’imaginerait pas que leur princesse puisse faire semblant d’avoir un rendez-vous galant… pas vrai, Iska ? » Elle avait parlé de sa voix la plus mignonne, en souriant de satisfaction et en le regardant de manière suggestive. « Pour ta gouverne, je n’ai pas renoncé à faire de toi mon subordonné. »

« Partons d’ici avant que cela ne devienne trop lugubre. »

« Hé ! Tu m’écoutes ? Hé, Iska ! C’est à toi que je parle ! »

Se détournant de Sisbell, Iska avait traversé une terre inconnue.

***

Intermission : À qui appartient-il ?

« Ils l’ont trouvée !? À Liesbaden !? »

L’eau avait giclé dans l’air. Comme un dauphin qui sautait hors de la mer, Alice s’était levée de façon spectaculaire de la baignoire remplie d’eau laiteuse.

« A -Attends, Lady Alice ! Tu vas mouiller mes vêtements ! » Rin jeta la serviette trempée sur le côté en se précipitant hors de la baignoire.

C’est elle qui avait divulgué le dernier rapport sur Sisbell à l’instant.

« Mes vêtements… »

« C’est sérieux. Il faut que je sorte d’ici. Raconte-moi quand je serai habillée. »

Alice se tenait devant le miroir embué. Sa peau était rose et rougie. Ses cheveux mouillés collaient à sa silhouette nue. Elle aurait pu être une peinture.

« … Être une princesse peut être si ennuyeux. Pourquoi dois-je me soucier de ma peau pendant une crise ? »

« Tu n’as pas besoin de vérifier ton corps dans le miroir. Je peux t’assurer : tu es belle. »

Rin n’était pas concentrée sur sa peau. Ses yeux étaient fixés sur la poitrine de la princesse.

Les seins d’Alice reposaient lourdement sur ses bras repliés, le soutien supplémentaire leur permettant de conserver leur forme ronde et pelucheuse.

« Une merveille. »

« De quoi parles-tu ? »

« Rien… Ouf. C’est quelque chose, Lady Alice… »

Rin n’avait rien à pousser vers le haut, même si elle croisait les bras. Il semblait qu’elle n’était pas très heureuse de cette différence frappante entre elles.

« Très bien, Lady Alice, habille-toi, s’il te plaît. »

« Attends. Je dois d’abord me sécher. »

Dans le vestiaire, elle utilisa une serviette pour sécher l’eau de ses longues mèches dorées. Pendant que Rin préparait des vêtements de rechange, Alice avait commencé à s’occuper du reste de son corps. C’était normalement une tâche pour son assistante, mais elle n’avait pas le temps pour cela.

« C’est bon. Mets-moi juste au courant. »

« Il n’y a qu’une petite pépite d’information que je peux divulguer. Avant midi, Lady Sisbell est passée par un poste de contrôle dans la Souveraineté. »

« Et j’imagine qu’elle est entrée à Liesbaden. » Après avoir enfilé ses sous-vêtements, elle avait passé son bras dans la manche de sa chemise de nuit. « Juste Sisbell et Shuvalts ? »

« Il y avait quatre personnes qui semblaient être ses gardes. Selon Lady Sisbell, il s’agirait de mercenaires qu’elle a engagés à Alsamira pour l’aider à traverser le désert. »

« … Ça semble raisonnable. »

Cela aurait été une sage décision. Sisbell avait dû envisager la possibilité que la Maison de Zoa l’attende comme l’avait demandé le Seigneur Masqué.

« C’est un soulagement. Maintenant, nous savons pourquoi les gardes de Mère l’ont manquée — bien qu’elle soit en sécurité. »

« Oui. J’imagine qu’elle retournera bientôt dans l’État central, bien que la reine souhaite qu’elle reste à Liesbaden. »

« Est-ce qu’elle veut que je la protège ? Mais cela signifie être accompagné par des types peu recommandables. »

 

« Nous formons une équipe de recherche pour Sisbell — un effort conjoint entre les Zoa et Lou. Je serai le superviseur pour notre famille. »

« C’est vrai. Travaillons ensemble pour trouver Sisbell. »

 

Le Seigneur Masqué n’aurait pas permis à Alice de chercher toute seule.

« Même si je la trouve, ce sera difficile si le Seigneur Masqué est avec moi. »

« Il y aura une convocation des parents de sang. »

C’est comme si Rin avait préparé cette réponse.

« Par la proclamation de la reine, le Lou, les Zoa et les Hydra tiendront une conférence demain. En tant que commandant en second de la maison Zoa, le Seigneur Masqué ne sera pas exempté de la réunion. »

« … Mais est-ce que ça ne m’inclut pas ? »

Les chefs de famille et le second de chacun d’entre eux seraient présents. Il était devenu habituel pour la reine et Alice de servir en tant que représentants de leur maison. Même s’ils essayaient d’enfermer le Seigneur Masqué, Alice ne pourrait pas s’absenter.

« Lady Elletear est ici. »

« Oh ! C’est vrai ! Ma sœur aînée est au palais, donc je n’ai pas besoin d’y assister ! »

Mère savait mieux que quiconque. La femme qui avait gagné le dernier conclave était encore en pleine forme.

« Pendant toute la journée de demain, la maison de Zoa ne pourra pas faire de mouvement. Lady Alice, tu dirigeras les agents de notre famille et tu te rendras à Liesbaden. »

« Très bien… Pour être honnête, je ne comprends pas Sisbell, mais c’est ma petite sœur. »

Alice était obligée de courir à son secours. Si elle partait au lever du soleil, elle arriverait à Liesbaden dans la soirée.

« Je dois l’aider. »

 

Alice n’avait aucune idée qu’elle allait immédiatement regretter cette déclaration.

 

+++

Souveraineté de Nebulis. Liesbaden. Dix heures du soir.

L’hôtel Felix offrait une vue panoramique sur le quartier commerçant, illuminé par des néons. C’était un hôtel de luxe utilisé par les touristes fortunés et les mondanités d’entreprise.

Dans une pièce à l’étage…

« Je ne trouve pas cela très rassurant. »

Il avait été aménagé avec des meubles anciens et un canapé coûteux. Il y avait assez d’espace dans le salon pour y installer un écran géant. Jhin s’était adossé à une chaise.

« Je ne me suis jamais senti aussi bien de toute ma vie. Est-ce que c’est une blague ? »

« C’est difficile de se détendre, » répond Iska en s’allongeant sur le tapis.

Le canapé était presque trop luxueux pour s’y asseoir. Il se sentait bien plus à l’aise là où il était.

Je crois que c’est la deuxième expérience la plus chère de ma vie.

La chambre d’Alice est en tête de liste. Je veux dire, c’était la suite princière.

Il avait été prisonnier à l’époque. C’était donc la première fois qu’Iska séjournait dans une chambre extravagante en tant qu’invité.

« Sisbell est dans la chambre 902. Nous avons les chambres 901 et 903 pour la prendre en sandwich. Cet hôtel a ses propres alarmes, et je doute que le corps astral provoque une scène au sein de la Souveraineté… »

Il s’était levé du sol et s’était retourné pour regarder la capitaine Mismis et Néné. Les filles étaient dans la chambre 903 et avaient l’air morose sur le canapé.

« Vous avez compris ? Vous n’avez pas besoin d’être sur les nerfs, les gars. »

« Nous ne sommes pas sur les nerfs, Iska, » dit Mismis.

« Quoi ? »

« Nous sommes juste ici pour… »

« … Je te protège, Iska, » avait fini Néné.

Leurs voix suintaient d’une malice inhabituelle.

« Je fais le guet pour éviter qu’un parasite ne s’installe sur toi, Iska. » Mismis avait saisi son arme de poing.

Néné tenait dans ses mains une grenade de forte puissance faite à la main.

« J’ai un mauvais pressentiment. J’ai l’impression que cette sorcière va se faufiler dans ta chambre au milieu de la nuit, en prétendant qu’elle a besoin d’un garde. »

« … » Il ne pouvait pas le nier.

Après tout, elle s’était faufilée dans sa chambre à Alsamira.

« Mais j’allais dormir sur ce sofa comme lit… »

« Nuh-uh. Ton lit est la ligne de front, Iska. Si elle met un pied ici, je la fais sauter en morceaux avec cette grenade ! »

« Et je vais la transformer en fromage avec cette arme de poing ! »

Les visages des soldats étaient sérieux. Si Sisbell essayait d’entrer dans la nuit, elles ne plaisantaient pas en lançant une contre-attaque.

« P-Pouvez-vous vous calmer s’il vous plaît !? »

« Je suis sérieuse ! »

« Moi aussi ! »

 

+++

Salle 902.

Une petite veilleuse éclairait la chambre.

« … »

Sur un lit beaucoup trop grand pour elle, Sisbell était silencieuse et elle était enveloppée dans une fine couverture en éponge.

Elle était nue en dessous. Elle n’avait pas l’énergie de se changer pour mettre ses vêtements de nuit, et encore moins de se sécher les cheveux. Elle s’était effondrée dans le lit en raison de l’épuisement.

Je viens juste de rentrer dans mon pays… Pourquoi suis-je si fatiguée ?

Peut-être qu’être en fuite avait ébranlé sa psyché.

« Ce n’est que le début. Le vrai plan va commencer maintenant… »

Elle avait réussi à retourner à Liesbaden. Cependant, dès qu’elle avait franchi la frontière, sa position avait été connue. D’abord, il y avait les assassins de la maison de Zoa. Il y aurait des groupes de recherche proclamant qu’ils étaient là pour la protéger.

Cela impliquerait aussi la Maison de Lou, en faisant appel aux forces privées de ses deux sœurs aînées.

« Je ne peux pas baisser ma garde… Ma mère est la seule personne en qui je peux avoir confiance. Une de mes sœurs doit être liée à la Maison de Zoa. »

L’une ou l’autre pourrait être une traîtresse — peut-être même les deux. Elles devaient être de mèche avec le monstre qu’elle avait vu par hasard.

Ont-ils l’intention de me faire taire en me capturant ? … C’est ça !

Elle devait frapper avant d’être frappée. Elle devait démasquer le traître parmi eux, rapporter ses découvertes à la reine et les faire enfermer.

Cela protégerait la vie de la reine.

Je vais sauver ma mère… En tant que personne partageant le sang de la Fondatrice, je refuse de livrer la famille royale à ce monstre !

Ba-dump. Ba-dump. Son cœur était sur le point de bondir hors de sa poitrine.

Elle était nerveuse et agitée. Elle avait l’impression que son cœur avait été transpercé par des aiguilles. Son accompagnateur lui avait dit que c’était une douleur psychologique due au stress.

« Prenez soin de vous, » lui avait-il dit.

« Non, Shuvalts. Je dois juste le supporter un peu plus longtemps… »

Il n’y avait qu’un seul moyen de gagner : atteindre le palais et utiliser ses capacités pour démasquer le traître.

Pourtant, il y avait trois façons de la vaincre : en se faisant capturer par les sous-fifres d’Elletear, d’Aliceliese ou des Zoa.

Elle serait emmenée, et soit retenue en captivité, soit tuée par le traître. Ce serait terminé. C’est pourquoi elle avait besoin de gardes.

Si elle devait dire ce qu’elle pense vraiment… Si elle devait crier du plus profond de son cœur…

Ce dont elle avait vraiment besoin, c’était d’un puissant subordonné travaillant sous ses ordres pour toujours au lieu de gardes temporaires… alors, elle n’aurait plus jamais à s’inquiéter.

 

« N’est-ce pas, Iska ? »

« Pour ta gouverne, je n’ai pas renoncé à faire de toi mon subordonné. »

 

« … » Elle avait posé sa main sur le côté gauche de sa poitrine.

Bien qu’elle ait encore un long chemin à parcourir, l’humble monticule avait une douceur féminine.

Elle se souvint des événements de la journée où elle s’était accrochée à sa main, avait pressé sa poitrine contre lui de manière inexpérimentée et s’était essayée à la séduction. Elle l’avait fait parce qu’il était un adolescent.

En tant que princesse, c’était quelque chose dont elle aurait dû être embarrassée. Si la reine avait été témoin de cela, Sisbell aurait été réprimandée.

Mais mère… nous devons accepter d’être en désaccord, puisque vous pensez que votre statut de reine passe avant tout.

La fierté venait en second. Pour protéger son pays, elle n’hésiterait pas à utiliser son sex-appeal. Elle ne tiendrait pas compte de la disgrâce ou du besoin de dignité. Il y avait des choses plus méprisables dans le monde, comme des attaques-surprises sur le champ de bataille.

« Je vais bien… Je vais bien si tout le monde pense que je suis une sale sorcière… »

Qui se souciait si elle était méprisée ? Qui se souciait si tout le monde la considérait comme une sorcière de pacotille ?

Mais maman… Je me sens à l’aise quand je peux tenir quelqu’un…

Elle aimait être avec Iska.

« Il est tout ce que j’ai en ce moment. »

Elle avait tenu son bras et senti sa chaleur. Et le soulagement s’était accumulé au fond de son cœur.

Bien que sa motivation initiale ait été de le séduire, elle avait oublié son objectif alors qu’elle était absorbée par le plaisir de le tenir dans ses bras. Si seulement ils pouvaient rester comme ça pour toujours. Elle n’aurait jamais à se soucier de quoi que ce soit d’autre.

Iska et le reste de l’Unité 907 la garderont pendant trente jours.

« … Il reste vingt-quatre jours ? Vingt-cinq ? »

Elle avait plus qu’assez de temps.

Elle n’avait pas besoin de se précipiter. Elle se dirigerait vers l’état central et ensuite foncerait vers le palais.

« Guidez-moi, énergies astrales. »

 

Elle avait prié la planète.

Si cela donnait du pouvoir à ses mots, alors elle offrirait autant de prières que nécessaire pour que son souhait se réalise.

***

Chapitre 3 : La guerre des sœurs

Partie 1

Souveraineté de Nebulis. Liesbaden.

Les rues propres étaient peintes par la lumière du soleil du matin. Les chemins étroits et pavés étaient bondés d’enfants se rendant à l’école. Les routes étaient encombrées par les voitures des banlieusards.

Je m’en suis rendu compte hier… leurs routes sont pavées, pas faites d’asphalte comme dans la capitale impériale.

Il y avait quelque chose à Liesbaden qui ressemblait aux villes neutres, vestiges d’un pays qui avait été un État indépendant.

« Iska, peux-tu fermer les rideaux ? »

« Oh, c’est vrai. »

Il les avait ouverts pour avoir une vue de la ville depuis le salon de la chambre 901.

Derrière lui, Sisbell se prélassait sur le canapé.

La capitaine Mismis et Néné étaient à côté d’elle, assises sur le tapis.

« Quel départ matinal ! » Jhin s’était assis sur une chaise à côté de la table et regardait fixement la princesse. « Shuvalts, c’est ça ? Il n’est plus à l’hôtel. Vraiment ? »

« Il se dirige vers le centre de l’État avant nous, » confirma tranquillement Sisbell.

Ses cheveux avaient été détachés de ses nattes habituelles et ils se répandaient tout droit dans son dos. Cela lui donnait l’air plus mature. Iska avait retenu son souffle quand il l’avait vue ainsi pour la première fois.

« Ses pouvoirs astraux sont adaptés au travail sous couverture. Il arrivera à l’État central demain. J’imagine qu’il pourra recevoir une audience avec la reine le jour suivant. Nous attendrons son message. »

« Et que se passe-t-il après sa rencontre avec la reine ? » La main de Jhin était allée vers ses balles de sniper.

Quand aurai-je besoin de les utiliser ? Son silence semblait l’impliquer.

« Je peux penser à deux possibilités. La reine peut envoyer ses propres confidents. Si cela ne se produit pas, je pense qu’elle utilisera ses relations pour assurer notre sécurité. »

« Qu’est-ce qui pourrait déclencher la deuxième possibilité ? Cela semble être le dernier recours. »

« Certaines personnes soulèvent des objections à chacune des actions de la reine. Comme je vous l’ai dit, la famille royale n’est pas un monolithe. »

« Ce type masqué ? »

« Quand il s’agit de lui, tout le monde est d’accord, même ses détracteurs. »

« — Donc. On est en attente jusque là ? On dirait qu’on va juste tuer le temps pendant quatre ou cinq jours. » Jhin avait posé son menton dans sa main sur la table.

Sur le dessus du bureau se trouvait la carte de l’état. Un cercle à l’encre rouge indiquait l’hôtel.

« Tous les deux jours, nous allons changer d’hôtel. Se cacher au même endroit est dangereux. Si nous restons longtemps, les hôtels vont aussi se méfier de nous. »

« Je vous laisse le soin de prendre les décisions. C’est votre spécialité, après tout. »

Sisbell portait des lunettes avec des verres sans ordonnance. Aux yeux d’Iska, la coiffure et les lunettes d’aujourd’hui suffisaient à la faire passer pour une personne différente.

« Comme prévu, Iska et moi allons nous rendre sur place pour faire le guet. Nous serons au terminal. S’il y a des assassins envoyés depuis l’État central, je pense qu’ils utiliseront cette voie ferrée, » dit Sisbell.

Leur stratégie consistait à prendre l’offensive et à trouver les assassins avant que ces derniers ne les trouvent.

Avec l’Illumination de Sisbell, ils pouvaient les suivre autant qu’ils le voulaient après avoir été découverts une fois.

Le seul problème était que l’équipe du Seigneur Masqué connaissait l’unité 907.

« Tiens, Iska. Mets ça et casse-toi une jambe là-bas. » Mismis lui avait tendu un sac en papier.

Il contenait une paire de lunettes pour un déguisement.

« Tu veux que je porte aussi ça ? »

« Bien sûr. Essaie-les… Wôw ! Elles sont superbes ! Qu’est-ce que tu en penses, Néné ? »

« Tu as l’air cool ! Tu as presque l’air intelligent ! »

« … Pas vraiment un compliment. » Iska avait soupiré devant le miroir.

 

+++

Liesbaden. La station terminale, Altoria Sud.

Cette station se trouvait pratiquement à l’extrémité sud du vaste État, reliée à l’État central par un chemin de fer continental. Elle ne fonctionnait pas seulement comme une station terminale, mais incorporait également un centre commercial, des hôtels et une multitude d’autres établissements.

 

« Nous sommes arrivés à Altoria Sud. N’oubliez pas de prendre vos affaires avec vous. »

 

« Allons-y, Rin. »

« J’arrive. Attends un moment, Lady Alice. C’est lourd. »

Alice avait sauté hors du wagon. Rin avait tiré les chariots emmitouflés, essayant de les rattraper.

« Nous devons la trouver. »

« Tu es trop pressée. C’est déjà le soir, et nous devons trouver un hôtel vacant. D’autant plus que cela deviendra notre base d’opérations. »

« Oh. Je n’avais pas réalisé que nous n’avions pas encore choisi d’hôtel. »

« … Avant que je puisse faire une réservation, tu avais déjà sauté dans un train, Lady Alice. Nous étions censées prendre celui d’après et arriver au milieu de la nuit. »

Rin était épuisée. Elle portait une tenue inhabituelle, des vêtements de sport au lieu de son tablier et de son uniforme habituels. Bien qu’Alice ait porté la robe qu’elle avait gardée pour les villes neutres, elle avait les cheveux attachés derrière elle.

« Lady Alice. »

En sortant d’une autre voiture, deux hommes d’affaires apparents — un homme et une femme — étaient passés à côté d’eux, lui chuchotant secrètement à l’oreille.

« Nous sommes arrivés. Nous allons nous disperser dans la station terminale et commencer les recherches. Le deuxième groupe doit arriver par le prochain train. »

« Très bien. Je vous demanderai de vous réunir à neuf heures du soir. »

« Compris. »

Ils étaient partis comme si rien ne s’était passé. Les agents de la reine qui voyageaient avec Alice portaient des costumes totalement infroissables. Elle les regardait se fondre dans la masse des autres voyageurs.

« … Et si elle est déjà partie dans un autre état ? »

« Elle a été repérée au poste de contrôle hier. Si elle en avait envie, Lady Sisbell serait partie depuis longtemps. »

Cependant, ils étaient venus la chercher ici, selon les instructions de la reine.

« Ma mère pense qu’elle est ici, non ? »

« Oui. Elle a dit que si ta sœur réfléchit bien, elle attendrait ici et enverrait son assistant comme messager au palais. »

Pour Sisbell, le palais était un repaire d’adversaires.

Plutôt que de s’approcher du château, il était plus sûr que son accompagnateur s’y rende en éclaireur. Alice pouvait tout à fait imaginer ce plan.

« Bien sûr, même si elle est ici, la trouver sera difficile. Il y a plusieurs centaines de milliers de personnes dans ce seul état. »

Rin avait tiré les chariots derrière elle alors qu’elles se dirigeaient vers la sortie. Elles avaient regardé les vitrines de la station qui étaient alignées en ligne quand Rin avait demandé. « C’est ta sœur, Lady Alice. As-tu des pistes ? »

« Si c’était le cas, ce travail serait facile. » Alice avait haussé les épaules. « Elle était toujours enfermée dans sa propre chambre. Je ne sais rien d’elle. Je ne sais même pas si elle aime le gâteau ou le pudding. »

« S’il te plaît, fais usage de ta chance innée. Active ta capacité qui t’a permis de rencontrer un certain épéiste dans les villes neutres. »

« Mes rencontres avec Iska étaient purement fortuites. »

Si elle avait le pouvoir de faire ça, elle l’aurait déjà utilisé il y a une éternité pour trouver sa sœur.

Elle l’aurait utilisé pour Iska.

Je veux le rencontrer sur le champ de bataille… pas dans des villes neutres ou ailleurs.

Elle n’était pas chanceuse — elle perdait.

Le destin de la planète semblait jouer avec les prédictions d’Alice.

« Mais bon. Ça pourrait être amusant de penser aux endroits que Sisbell pourrait visiter. Avec une zone aussi grande, je vais devoir utiliser mes méninges pour mener cette recherche. »

Alice avait regardé entre les commerces remplis de voyageurs, pointant du doigt l’enseigne d’un magasin de jus de fruits fraîchement pressés.

« Celui-là ! »

« Euh. Es-tu sérieuse, Lady Alice… ? » Rin la regarda d’un air dubitatif. « C’est un bar à jus de fruits, comme dans n’importe quelle autre station terminale. Ils ne proposent que des jus de fruits pressés. Il n’y a aucune raison pour que Lady Sisbell aille là-bas. »

« Apparemment pour étancher sa soif. » Elle avait fait signe à Rin de la main et avait commencé à marcher vers le bar à jus de fruits. « Ce bâtiment est chaud et étouffant à cause des gens qui passent par le terminal. L’air est sec à cause de la climatisation. Je pense qu’elle aurait envie de boire une tasse de jus de fruits rafraîchissant. Allons inspecter l’endroit. Je pense que nous devrions en prendre un peu pour nous. »

« … Es-tu sûre que tu ne veux pas juste boire du jus, Lady Alice ? »

« J’essaie juste de penser comme Sisbell. »

Évidemment, il n’y avait pas de Sisbell dans la file.

« Ah, bon sang. Je me suis trompée. »

« Je le savais. Lequel veux-tu boire, Lady Alice ? »

« Hm… »

Il y avait un jus vert au goût de pomme rempli de nutriments et un smoothie à la banane fait avec du lait de soja et du kinako, une farine de soja sucrée. Il y avait même un milk-shake aux fraises fait avec des baies fraîches de la ferme.

Ils semblaient tous délicieux, mais Alice voulait prendre un jus spécial, qu’elle avait rarement l’occasion de boire. Cela signifiait un soda de luxe au melon, avec une énorme quantité de crème fraîche.

« J’ai pris ma décision. Rin, je voudrais un… »

« Excusez-moi. Pourrais-je avoir un soda au melon et un milk-shake à la fraise ? »

« … Hum ? »

Rin n’avait pas été celle qui avait commandé. Ni Alice.

Un garçon aux cheveux bruns foncés s’était joint à la file d’attente devant Alice et Rin alors qu’elles étaient encore en train de se décider. Il avait un visage doux et portait des lunettes à monture noire.

Il ressemblait à Iska. Et il parlait beaucoup comme Iska…

Alice s’était surprise à le fixer, alors qu’il se retournait avec les boissons à la main.

« … Ah. »

« … Oh. »

Leurs regards s’étaient croisés — le garçon de l’Empire dans son nouvel accoutrement et la princesse sous un déguisement.

« Attends. C’est toi, Iska !? Qu’est-ce que c’est que ces lunettes !? »

« Alice ! Pourquoi es-tu là ? »

Elle était censée chercher sa sœur. Au lieu de cela, elle avait trouvé un sujet impérial !

Rin l’avait pointé du doigt. « Vous ! Pourquoi êtes-vous dans notre pays… ? Vous étiez censé être dans le désert. N’avez-vous pas honte ? »

« … »

« Qu’est-ce qu’il y a ? Le chat a eu sa langue ? Ouais, on voit à travers votre déguisement bon marché ! »

« Qui êtes-vous ? »

« … C’est moi ! … Allez ! Vous devez me reconnaître, non !? » Rin releva ses cheveux bruns avec ses mains pour simuler des nattes.

Ce n’était pas seulement sa coiffure qui le déroutait, elle n’était pas dans son uniforme de gouvernante. Iska avait dû penser qu’elle était une personne totalement différente.

« Alors, qu’est-ce que ça veut dire ? » Alice avait évalué Iska, le regardant de la tête aux pieds, se concentrant particulièrement sur ses lunettes.

Elle ne l’avait pas catalogué comme ayant une mauvaise vue, et il ne les portait pas dans la ville neutre. Qu’est-ce qu’ils pourraient être d’autre, si ce n’est une partie d’un déguisement ?

Il n’a pas l’air mal dans ces vêtements… Avec son visage doux, elles lui donnent l’air d’un intellectuel et… Attends ! À quoi je pense !? Alice avait repris ses esprits.

Le problème n’était pas son déguisement. Le problème était plutôt qu’il devait savoir qu’il était en train d’entrer dans ce secteur sans autorisation.

***

Partie 2

« Es-tu en mission impériale ? Dans ce cas, je ne peux pas passer outre. »

« Je ne le suis pas ! C’est un malentendu, Alice ! » Iska s’était éloigné, tenant les boissons en équilibre dans ses deux mains. « Ce n’est pas une mission pour l’Empire. Je veux dire, je ne suis pas ici volontairement… »

« Quelle est la différence ? »

« Euh… comme je l’ai dit, euh, donc, uh, » Iska avait tâtonné.

Bien sûr, Alice n’avait pas l’intention de se laisser aller à l’interrogatoire. Quelqu’un de l’Empire qui s’introduit dans la Souveraineté était un crime grave. Elle avait besoin de connaître ses motivations.

« Je t’écouterai une fois que nous serons sortis de la station terminale. Iska, tu viens avec… »

« Lady Alice. »

Quelqu’un avait appelé derrière elle.

« Vous n’avez pas eu besoin de nous attendre. Quel honneur ! »

« Nous sommes ici. »

« O-oui !? » La voix d’Alice s’était brisée quand ils avaient appelé son nom.

— C’était deux agents de la reine.

Le couple était jeune et portait des costumes gris assortis.

« Lady Alice ? Qui cela peut-il être ? »

Les agents avaient regardé Iska. Il n’avait rien dit, il avait compris qu’ils étaient différents.

Terrible timing.

Juste au moment où j’allais interroger Iska… Il serait mauvais s’ils en savent plus sur lui.

Iska était un soldat impérial.

S’ils découvraient pourquoi Alice avait pu déclarer son origine, elle serait soupçonnée.

« Uh ! Je lui donne des indications ! Il s’est perdu dans la gare, et je lui indiquais la sortie la plus proche ! »

Certaines choses exigent des sacrifices. En serrant les dents, Alice avait poussé Iska par-derrière. Elle lui disait de dégager.

« Vous savez où aller maintenant. »

« Huh ? Euh, oui. » Iska s’était éloigné à grands pas, même s’il était confus.

« Vous voyez ? »

« Bien sûr. Excusez-nous. Nous avons appelé votre nom au mauvais moment. »

Les deux individus avaient baissé la tête respectueusement.

Pour tous ceux qui les entouraient, Alice semblait être la fille d’un président de société, alors qu’eux étaient des employés. Personne n’aurait pu deviner qu’ils étaient des agents de la famille royale.

« Procédez comme prévu. Nous nous rassemblerons à neuf heures du soir. Assurez-vous que l’un de vous soit disponible. »

« Comme vous voulez. »

Les envoyés de la famille royale avaient disparu dans la foule. Alice échangea un regard avec Rin, attendant qu’ils soient hors de vue.

« Rin. »

« Oui. L’épéiste impérial se dirige vers la huitième sortie. Il porte deux tasses dans ses mains, donc il ne devrait pas être capable de courir. »

« Deux. C’est important. Il est avec quelqu’un d’autre. »

Elles s’étaient précipitées vers la sortie.

Ce devait être un autre membre de son unité impériale. Elle devina qu’il s’agissait de la capitaine Mismis, qu’elle avait rencontrée dans une ville neutre, bien que cela rende difficile de la saluer.

 

« Bande de lâches ! »

« Qu’avez-vous fait à Iska ? Vous connaissez les règles de cet endroit et vous avez quand même osé agir de façon si effrontée. »

 

Mismis considérait Alice comme une lâche qui avait attaqué son subordonné. Ce malentendu n’avait pas encore été résolu, et Mismis lui en voulait toujours.

Je dois m’en remettre… Même si c’est elle, je ne peux pas laisser les forces impériales s’infiltrer.

Elle les trouverait et les retiendrait. S’ils essayaient de s’enfuir, elle pourrait les poursuivre jusqu’à la frontière. Alice n’avait aucun scrupule à utiliser la force s’ils lui résistaient.

« Lady Alice, par là ! »

Sous un panneau indiquant la huitième sortie, Iska regardait autour de lui, semblant désorienté.

« Je n’arrive pas à croire qu’il ait l’audace de se tenir dans un endroit aussi voyant. Il transporte ses deux verres avec le plus grand soin. Lady Alice, que devons-nous faire ?

« … Il se comporte bizarrement. »

Pourquoi ne s’enfuyait-il pas ? Si Iska consacrait son énergie à s’échapper, Alice et Rin auraient du mal à le suivre.

« Il est possible qu’il attende quelqu’un. »

« Oui. Alors nous devrions prendre la deuxième personne en otage. Je ne sais pas qui cela peut être, mais je doute qu’il soit plus fort que lui. » Retenant son souffle, Alice se cacha dans l’ombre d’un bâtiment.

Elle ne viserait pas Iska, mais l’autre personne.

En d’autres termes, elle s’en prenait à la personne la plus faible. Elle prendrait cette personne en otage et demanderait à Iska de se rendre. Elle avait visualisé cette stratégie dans son esprit.

« Iska. » Une fille était arrivée en sautillant.

Elle avait des cheveux blonds vibrants et portait des lunettes élégantes. Bien qu’elle paraisse plus jeune qu’Alice, elles étaient égales en termes d’apparence.

« Désolée de t’avoir fait attendre. Merci pour la boisson. » Elle avait souri à Iska.

Bien que ses cheveux soient lâchés et qu’elle portait des lunettes, Alice avait immédiatement reconnu sa jeune sœur, Sisbell.

« Quoi ? »

Iska avait attendu sa sœur ? Elle n’aurait pas pu inviter un soldat impérial dans le pays en tant que princesse !

Qu’est-ce qui se passe ? … Cela correspond à l’histoire du Seigneur Masqué !

Alice avait pensé que la théorie du Seigneur Masqué était une conjecture sans fondement. Était-ce, en fait, la vérité ?

 

« Elle a caché son emplacement. N’est-il pas raisonnable de penser qu’elle a l’aide des forces impériales ? »

 

Ce n’est pas possible. Alice ne savait pas pourquoi Sisbell avait amené un soldat impérial avec elle.

Son implication avec Iska aurait dû être une chose ponctuelle, il y a un an… Ils s’étaient revus à Alsamira par hasard, mais elle m’avait dit qu’il ne s’était rien passé d’autre.

En réalité, sa sœur avait amené un soldat impérial. Alice n’arrivait pas à trouver d’explication à cela, d’après ce que lui avait dit Sisbell. Y avait-il encore d’autres secrets liés à sa relation avec Iska ?

« C’est… très intéressant. » Rin avait rapproché ses sourcils. « En regardant les faits, il semble que Lady Sisbell essaie de trahir la Souveraineté comme le Seigneur Masqué l’a dit. Cependant, cela semble trop peu crédible. »

Le visage d’Iska avait été identifié. Si Alice avait été capable de le reconnaître, il ne serait pas surprenant que quelqu’un d’autre de la Souveraineté puisse également l’identifier.

« Sisbell, on y va. Vite ! Avant qu’on nous trouve ! »

« Huh ? Qu’est-ce qui te prend, Iska ? Pourquoi es-tu si inquiète ? »

Les deux s’étaient mis à courir. Iska était sorti de la gare pour éviter que Sisbell ne se rende compte qu’il était paniqué.

« Penses-tu qu’Iska dira à ma sœur que nous l’avons trouvé ? »

« Il ne peut pas, » dit Rin, en courant après eux. « Disons qu’il lui dit, “C’est mauvais, Sisbell ! Alice m’a vu !” Comment réagirait-elle ? »

 

« Qu’est-ce que tu veux dire, Iska ? »

« Connais-tu si bien ma sœur qu’elle puisse te reconnaître instantanément à travers ton déguisement ? »

 

S’il s’expliquait, Iska serait de nouveau interrogé par Sisbell. Donc il ne lui dirait pas qu’il avait rencontré Alice.

Tout ce qu’Iska pouvait faire était de s’enfuir de la station. S’il faisait plus que ça, Sisbell le suspecterait de quelque chose.

« Cela joue en notre faveur, Lady Alice. L’épéiste impérial doit ralentir pour suivre le rythme de Lady Sisbell. Suivons-les par-derrière. »

« Je n’ai pas d’objection. »

Elles avaient continué à les suivre. Iska et Sisbell marchaient le long des allées bondées. Ce n’était pas difficile pour Alice de les suivre, mais…

quelle était cette étrange émotion ?

Illuminés en orange par le soleil du soir, ils avaient l’air d’être des amoureux. C’était comme s’ils étaient un couple marchant côte à côte. Cela l’avait dérangée.

Pourquoi je me sens irritée ? … Je fais mon travail en les suivant ! Pendant ce temps, Sisbell est…

Sa sœur avait pris une des boissons d’Iska.

« Lady Sisbell a pris un verre ! »

« … J’ai des yeux. »

Les deux individus avaient ralenti leur marche le long du chemin, en sirotant leur boisson.

Alice l’imaginait-elle, ou étaient-ils trop copains ?

Ils étaient proches — trop proches. Leurs épaules se touchaient presque maintenant.

« Ils sont attachés à la hanche… ! Ils sont bien trop proches ! Je veux dire, c’est un soldat impérial !? »

« Lady Alice, regarde ! » Rin avait montré du doigt l’avenir.

Après avoir terminé son verre, Sisbell s’était accrochée à son bras, ses deux mains délicates s’enroulant autour du coude d’Iska. Comme il était encore au milieu de son jus de fruits, il ne pouvait pas se débarrasser d’elle.

« A -Attends une seconde ! Elle le met dans une situation difficile… ! »

Même de loin, elle pouvait voir qu’il était troublé. Sa sœur semblait juste regarder sa réaction avec plaisir, ne montrant aucun signe de relâchement.

Et surtout, son sourire semblait illuminer tout son visage.

Je n’ai jamais vu Sisbell comme ça… Elle n’a jamais eu l’air aussi heureuse devant moi ou ma mère !

Ses joues semblaient rougir et ses yeux étaient presque humides. À l’heure du soir, ils ne donnaient pas l’impression d’être une princesse souveraine et un sujet impérial.

Elle avait l’air d’une fille amoureuse.

« … »

Il y avait eu une réaction viscérale dans son corps. Quelque chose qu’elle n’avait jamais ressenti auparavant.

Elle avait l’impression de ne pas pouvoir respirer.

Son visage était si chaud qu’elle avait peur de se brûler. Elle avait l’impression que son sang bouillait, ce qui la faisait transpirer abondamment. Elle ne savait pas pourquoi… mais elle ne pouvait pas détacher ses yeux d’eux.

« Lady Alice ? Quelque chose ne va pas ? » Rin la regarda avec de grands yeux.

Elle avait dû trouver étrange que sa maîtresse se soit tue. Alice n’avait pas la capacité de lui répondre.

« - Regarde, Iska. Le ciel est si beau. » Sa sœur lui montra le soleil couchant et lui sourit.

Le cœur d’Alice avait failli bondir de sa poitrine quand elle avait vu le sourire de sa sœur.

« Lady Alice ? »

« Hff… Hah… ! Argh ! »

« Qu’est-ce qui ne va pas, Lady Alice !? Tu es haletante comme un chat enragé, et ton visage est rouge vif ! »

« C’est sérieux ! »

Son esprit était sur le point de s’éteindre à cause de la frustration. Elle ne pouvait pas regarder la situation avec sang-froid un instant de plus — elle savait que c’était l’expérience la plus déshonorante de toute sa vie. Il était sur le point de lui être volé.

« Iska est mon rival. Comment Sisbell ose-t-elle — ! »

« Lady Alice, regarde ! »

Sisbell arrêta Iska à un coin de la rue principale. Souriant malicieusement, la plus jeune princesse se mit sur la pointe des pieds, tendant ses doigts vers lui alors qu’Iska se retournait.

 

 

Ils avaient effleuré sa joue… essuyant un peu de crème qui s’était échappée de sa bouche.

Elle n’avait pas utilisé de mouchoir ou de serviette en papier. Elle avait utilisé le bout de son doigt.

Bien sûr, Iska avait été surpris. Son visage était rouge comme une betterave. Il disait quelque chose rapidement, mais elles ne pouvaient pas entendre la conversation à distance.

C-comment a-t-elle pu… faire ça en public ? … Je suis jalouse… Je veux dire, dégoûtant ! Même Iska est choqué !

Ce n’était pas quelque chose qu’une princesse pouvait faire.

C’était absurde. Si leur mère l’avait vu, son visage aurait été rouge de honte.

« Lady Alice ! » Rin avait encore crié.

Alice avait relevé la tête. Iska fouillait son environnement — pour vérifier s’ils étaient suivis. Rin pointait du doigt, non pas lui, mais Sisbell derrière lui.

Iska s’était détourné, sans remarquer Sisbell derrière lui. Elle regardait la crème sur le bout de son doigt.

Pendant qu’il ne regardait pas… elle avait porté son doigt à sa bouche.

Pas du tout.

Ça avait dépassé les bornes. Même si Sisbell était sa petite sœur, Alice ne pouvait pas fermer les yeux sur ça.

***

Partie 3

« Non, Sisbell. C’est… »

Mon dieu. La plus jeune princesse avait porté la crème fouettée à sa bouche… qui avait été sur sa bouche.

Elle l’avait léché. Quand il s’était retourné, Sisbell avait fait comme si rien ne s’était passé. Elle rougissait de satisfaction et le regardait avec les yeux tournés vers le haut.

Elle avait eu le coup de foudre.

« … »

À ce moment-là, quelque chose s’était brisé chez Alice. De manière audible.

Sa vision entière était devenue rouge. Son sang s’était glacé instantanément. Même le tremblement du bout de ses doigts s’était brusquement calmé.

Son cœur s’était calmé.

« — Ceci. Signifie. Guerre. »

« Hum, Lady Alice… ? »

« — Je comprends maintenant. »

Sentant qu’il se passait quelque chose, Rin avait pâli.

Alice lui avait souri. « J’ai réalisé quelque chose. Mon pire ennemi n’était pas l’Empire. »

« P-pardon… ? »

« Attends ici. Ce sera vite fini. » Elle avait laissé Rin dans l’ombre du bâtiment et s’était dirigée vers la route principale. « Je vais la transformer en sculpture de glace et la vendre à un bijoutier. Pour le crime d’avoir posé la main sur mon Iska, je sculpterai… »

« Pas de sculpture ! Lady Alice, reprends tes esprits, s’il te plaît ! »

Rin utilisa toute la force dont elle disposait pour coincer les bras d’Alice derrière son dos. Bien qu’elle soit délicate, ses bras trempés n’étaient pas faciles à se défaire.

« Lâche-moi, Rin ! T-Tu ne peux pas m’attraper ici ! Nous sommes en face d’autres personnes ! »

« C’est la seule façon de t’arrêter, Lady Alice ! »

« M-Mais… ! »

Iska allait lui être enlevé !

Avec la crise au coin de la rue, le cerveau d’Alice avait atteint sa capacité maximale. Elle ne pouvait soudainement plus se soucier de rien d’autre.

Qui savait que sa mère, la reine, lui avait ordonné de protéger sa sœur ?

Ou leur confrontation avec la Maison de Zoa ?

Ou le conclave ?

Tout cela semblait insignifiant, comparé à ce qui se passait sous ses yeux.

Parce que… parce que si Iska n’est plus là… quel sera le but de ma vie ?

Combattre l’Empire était la mission d’un mage astral.

Née en tant que princesse de la Souveraineté de Nebulis, elle était destinée à se frayer un chemin dans le conclave.

Unifier le monde était son devoir. Elle devait le faire.

Née sous le sort des étoiles, ces vérités dans sa vie étaient inévitables.

Mais Iska était différent.

Alice l’avait choisi de son plein gré. Elle l’avait choisi comme son plus grand ennemi.

 

« Négociations de paix. Je veux arrêter la guerre. »

« C’est pourquoi j’ai pensé à attraper un descendant direct de la lignée de Nebulis. Je pensais que même la famille royale de Nebulis hésiterait si l’un de ses membres était en danger. De cette façon, je pourrais les faire venir à la table des négociations même s’ils ne le veulent pas. »

 

Ces nobles aspirations étaient impossibles. Elles ne se réaliseraient jamais.

Mais… elle avait été charmée par sa conviction et sa façon de vivre.

C’était son ennemi. Il avait foncé sur elle, certain de ses idéaux. C’est avec lui qu’elle voulait régler les choses.

Je me fiche de savoir qui gagne ou perd la bataille… tant que la bataille est juste entre nous deux !

De toutes les choses qui auraient pu arriver, quelqu’un allait lui voler sous son nez.

« Hé, Rin. »

« O-Iui ? »

« Je me demande si ma mère me permettrait de faire un duel contre ma sœur. »

« Évidemment non ! »

« … Gah. C’est mortifiant. Je ne peux pas croire que tout ce que je peux faire est de regarder. » Elle avait serré les dents et avait enduré.

Les battements de son cœur ne s’étaient toujours pas calmés, mais il était primordial qu’elle affronte la réalité.

« … Ça a manqué de peu ses lèvres. C’était juste sa joue. Dans ce cas, je suppose que le duel est reporté. »

« De quoi parles-tu ? » Rin leva les yeux vers elle, s’accrochant à Alice. « J’ai une proposition à te faire. Me permettrais-tu de m’en occuper ? »

« Toi ? Veux-tu dire que tu vas prendre contact avec eux ? »

« Oui. Avec tout le respect que je te dois, Lady Sisbell ne te fait toujours pas confiance. Si une préposée l’approchait seule, nous pourrions peut-être trouver un arrangement. »

« … »

Les yeux de Rin la regardaient droit dans les yeux.

Alice avait compris qu’elle n’allait pas reculer. Rin avait déjà pris sa décision.

« … Très bien. Je vais veiller sur nos bagages. Je te fais confiance. »

« Merci ! Alors à bientôt ! »

La préposée avait couru comme le vent.

Alice avait pris une autre grande inspiration.

 

+++

Alice était furieuse — et anxieuse.

« Agh, Lady Alice ! Qu’est-ce qui t’a pris ? » se dit Rin en courant dans les ruelles, à la poursuite de ces deux-là.

C’est la première fois que je vois Alice aussi agitée… Elle devait être tellement enragée, elle ne savait même pas comment faire face.

L’attachement d’Alice à l’épéiste impérial Iska avait quelque chose d’inhabituel. Bien qu’il soit un ennemi, elle avait développé une connexion avec lui.

Rin avait servi Alice depuis son enfance. Il était la première personne à laquelle Alice s’intéressait. Si quelqu’un le lui volait, elle ne le négligerait pas, même si cette personne était sa sœur.

Si ça continue, Alice allait exploser.

Elle est devenue têtue. Elle aurait dû simplement protéger Lady Sisbell ! Cela aurait empêché cela… !

Elle devait d’abord séparer la princesse et l’épéiste impérial. C’était la partie facile.

Les complications allaient commencer après ça. Même si elle parvenait à réunir les deux sœurs, il y avait une chance qu’une querelle fraternelle éclate — vu qu’Alice était furieuse.

« J’ai besoin de pacifier Lady Alice. Sinon, son cercle intime sera torturé — c’est-à-dire moi. Comprenez-vous cela, épéiste impérial !? »

Sa méthode pour apaiser Alice était… la réduction des risques.

Première option. Pourrait-elle offrir une friandise à Alice ?

— Non. Alice se souviendrait de l’incident du soda au melon et cela lui exploserait à la figure.

Deuxième option. Cela aiderait-il de l’emmener admirer les arts ?

— Non. Il n’y avait pas de musée d’art à proximité. De plus, elle pourrait s’indigner et prétendre transformer à nouveau sa sœur en sculpture de glace.

Troisième option. Laissez-la passer une bonne nuit de sommeil.

— Non. Cela signifierait seulement rêver de cette scène et être furieux.

« Aucun d’entre eux ne fonctionnera ! Argh ! C’est la seule option ! Vous en prendrez la responsabilité, Iska ! »

Elle avait serré les dents du fond en signe de frustration, puis avait bondi d’une ruelle dans la rue principale.

Elle s’était lancée devant eux.

« Ahh !? »

« — Rin ! »

« Baissez la voix. Et épéiste impérial, fermez-la. »

Sisbell lui adressa un regard de surprise. Rin s’inclina devant la plus jeune princesse, en prenant soin de ne pas en faire trop, ce qui attirerait l’attention des gens normaux dans les rues.

« Nous vous cherchions, Lady Sisbell. »

« … C’est un nouveau look pour toi, Rin. Je n’arrive pas à croire que tu portes un sweat-shirt. » La jeune fille blonde se renfrogna. Son sourire timide avait disparu de son visage.

« Lady Sisbell, que faites-vous ici ? »

« À quoi cela ressemble-t-il ? Je m’instruis. Je me balade dans les états pour développer mes opinions. Comme les voyages d’Alice dans les villes neutres. »

« Laissez-moi vous demander directement. »

Rin avait regardé Sisbell droit dans les yeux à travers ses lunettes.

« Le Seigneur Masqué vous recherche en raison de certains soupçons. Avez-vous une idée de ce que cela pourrait être ? »

« Gh ! » Sisbell trembla.

Rin avait remarqué que les yeux d’Iska s’étaient immédiatement rétrécis. Au lieu d’exprimer sa surprise, il avait augmenté ses défenses.

— En d’autres termes, il le sait déjà.

Iska avait déjà compris que Sisbell était visée, comme si c’était un fait avéré. Alors pourquoi voyageait-il avec la princesse sorcière ?

Des soldats impériaux comme gardes ? … Lady Sisbell, avez-vous vendu votre âme à l’Empire ?

Rin commençait à douter d’elle. En tant que personne au service des Lou, la préposée ne pouvait pas le négliger.

« Ni Lady Alice ni moi n’avons de mauvaise volonté à votre égard, Lady Sisbell. Nous sommes venues ici sous les ordres de la reine pour vous protéger. »

« … Non. »

« Non à quoi ? »

« Je n’ai pas demandé de protection. Je ne retournerai au palais qu’à mon propre rythme. Transmets le message à Alice, s’il te plaît. »

Elle ne voulait pas accepter la charité de sa grande sœur. La tranchée entre les sœurs était profonde.

« Permettez-moi de poser une question. Je ne peux pas revenir en arrière avant d’avoir entendu une réponse directe. »

« Vous voulez savoir pourquoi je suis ici ? » C’est Iska qui avait répondu.

Essayait-il de protéger Sisbell ? Rin pensait que c’était le cas.

« Cela a à voir avec ma capitaine, » avait-il déclaré.

« Iska… !? »

« Je préfère dissiper tout malentendu. Si nous gardons le silence, ils nous suspecteront tous les deux. »

« … Si tu insistes. » Sisbell avait baissé les yeux comme si elle n’était pas sûre. Il ne lui avait pas fallu longtemps pour étouffer ses mots. « … D’accord. Je vais te le dire moi-même. »

« Puis-je appeler Lady Alice ? »

« Non. S’il te plaît, transmets juste le message. Je voudrais seulement te le dire. »

« Compris. Je vais enregistrer la conversation et la faire écouter à Lady Alice. » Rin sortit un petit appareil d’enregistrement de sa poche arrière, l’alluma et s’inclina à nouveau devant la jeune princesse.

« Si vous le voulez bien, Lady Sisbell. »

 

+++

Chambre 901 de l’hôtel Felix.

Le soleil couchant teintait de rouge les rues commerçantes, s’enfonçant dans les ravins entre les bâtiments.

« Nous sommes de retour. »

La porte avait été ouverte d’un coup de coude. En attente, les trois membres de l’unité étaient là, attendant le retour d’Iska.

« Bienvenue à nouveau… Hein ? Qu’est-ce qui lui est arrivé ? »

Mismis regardait derrière lui. Trois paires d’yeux s’étaient concentrées sur Sisbell, sur son dos.

« Elle est un peu fatiguée. » Iska portait la plus jeune princesse.

Alors qu’elle était déjà minuscule et délicate, Sisbell était affalée sans une once de force pour s’accrocher au dos d’Iska.

« On patrouillait pour s’assurer que personne ne nous suivait. Cette nouvelle expérience l’a épuisée. »

« … Ce qu’il a dit. » La princesse sorcière s’était allongée sur le canapé.

— Ils n’avaient pas menti. Techniquement.

Il y avait une chose omise. Au milieu de leur patrouille, ils avaient rencontré exactement ce que Sisbell craignait : une équipe de recherche, envoyée par la reine.

Nous savions que c’était possible… Nous sommes sortis pour prendre de l’avance sur eux, mais ils nous ont eues à la place.

Sisbell n’était pas fatiguée par toute cette marche, mais par son inexpérience en matière de négociation. Rin l’avait forcée à le faire pendant leur conversation.

« — Zzz. »

« Hein ? Hé, Jhin, elle est déjà endormie. Elle devait être super fatiguée. » Néné avait un sourire un peu crispé en désignant la sorcière qui avait commencé à ronfler tranquillement dans son sommeil.

« Que devons-nous faire ? » demande Néné. « Nous disions que nous mangerions quand tu reviendrais, Iska. Tu crois qu’elle sera fâchée si on partage un repas sans elle ? »

« Probablement. D’après sa personnalité, je l’imagine faire une scène si on la laisse de côté. Si nous voulons être en sécurité, nous devrions juste attendre. »

***

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