Infinite Stratos – Tome 6

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Chapitre 1 : Le Silencieux

Partie 1

La base stratégique numéro 16, au fin fond du Nord-ouest américain. Son surnom : « Camp Disparu ». Normalement, son existence était si discrète que même le soldat moyen n’en avait pas entendu parler, mais aujourd’hui, elle était enveloppée de tirs assourdissants.

« Alerte intrusion ! Demande de renforts au secteur 6-D ! Je répète, w intrusion ! Demande de renforts au secteur 6-D ! »

Le rat-a-tat-tat des fusils d’assaut. Les cris d’hommes musclés. La cadence grondante des bottes de combat sur le béton. Tout ce bruit était dirigé vers un seul intrus.

Une fille toute seule marchait sur une passerelle métallique. Oui, c’était l’intrus. Elle avait regardé les hommes en bas, sans expression.

« Déploiement… » Au son de sa voix, elle fut baignée dans un voile de lumière. Il s’était transformé en matière solide, et en quelques secondes, elle était enveloppée d’une armure bleu vif.

« Un IS ? »

« Ça doit être le tango dont on nous a parlé ! »

La fille à l’IS, Zéphyr Silencieux — M — avait levé un gigantesque fusil dans sa main droite. Conçu pour tirer à la fois des munitions cinétiques et de l’énergie BT, il s’appelait le Briseur d’Étoile. Mais personne d’autre qu’elle ne le savait.

« Qu’est-ce que vous cherchez ? Ne croyez pas que vous allez pouvoir fuir et vous cacher de l’Amérique après ça ! »

C’était une question qui n’attendait aucune réponse — mais sous l’hypersenseur en forme de visière de M, elle avait marmonné quelques mots. « Silverio Gospel. L’IS que vous avez ici. »

« Quoi ? »

Un clin d’œil plus tard, ils tombaient sous une grêle de son feu. Pourtant, étrangement, elle n’évitait pas seulement les morts inutiles — elle évitait de tuer tout court. Les balles étaient mortelles à 100 %, mais elle visait très précisément à blesser plutôt qu’à tuer. Ce truc de « ne pas tuer » est… tellement ennuyeux. Mais son commandant Squall avait donné l’ordre de ne pas tuer avec un IS, et elle n’avait pas d’autre choix que d’obéir.

Non, ce n’était pas seulement de l’obéissance. On avait injecté à M des nanomachines de surveillance, et pas plus d’un souffle après qu’elle ait désobéi aux ordres, elles lui brûlaient la colonne vertébrale. C’était une autre des exigences de Squall, que M avait décidé d’endurer pour le moment.

« Argh… ! »

« Gah ! »

« Merde ! QG ! Répondez, QG ! On a besoin de renfort ! Je répète ! On a besoin de — ARGH ! »

M, lassée de viser avec précision, s’éleva dans les airs avant de plonger et de balayer ses ennemis au sol. Elle suivit la carte de la base superposée directement sur sa vision alors qu’elle montrait une route sinueuse, descendant dans ses profondeurs.

Alors que M entrait dans un couloir exceptionnellement grand — le plafond faisait au moins cinq mètres de haut —, une ombre traversa son champ de vision. Une femme, d’après sa silhouette. Alors que M commençait à se réjouir à l’idée de casser les côtes de la femme, une flèche de lumière lui transperça l’épaule droite.

« Qu-Quoi !? » Alors que M saisissait instinctivement la flèche en forme de plume pour la retirer, elle explosa dans ses mains. « Tch ! »

La force de l’explosion l’avait projetée vers le mur, et juste avant l’impact, elle avait culbuté et tiré sa rétrofusée. Mais dans la demi-seconde qui avait suivi, elle avait perdu de vue son ennemi.

Bzzzt ! Un autre éclair de lumière avait déchiré un morceau de son armure de jambe, le faisant exploser. Même M, rompue aux manœuvres rapides et précises, n’avait pas réussi à esquiver. Cela avait rongé sa confiance.

« Vous devez être… »

« Natasha Fairs. Armée américaine. Pilote d’essai d’IS. Et le pilote du Silverio Gospel. »

Natasha avait continué ses tirs pendant qu’elle parlait. Elle tenait dans ses bras une arme argentée étincelante, dont la forme rappelait une paire d’ailes. C’était la version prototype du canon à main de la cloche d’argent. Sa puissance de feu était encore plus élevée que la version finale, et Natasha l’utilisait à pied. Ses cheveux blonds et soyeux dansaient magnifiquement, ballottés d’un côté par le recul et soufflés de l’autre par les ondes de choc.

« Je ne vous laisserai pas l’avoir ! »

Natasha s’était battue aussi férocement qu’une mère protégeant sa progéniture. Mais encore, elle était seulement à pied. Une fois que M avait retrouvé sa concentration, elle était devenue imbattable.

« Argh… »

« Hors de mon chemin. »

Frappant sur l’aile, M avait donné un grand coup de poing droit à Natasha. Natasha avait été renvoyée contre le mur avec un bruit sourd.

« Est-ce tout ce que vous avez ? »

M se baissa, saisit la Natasha immobile par l’arrière de la tête, et la soulève dans les airs. À pied, Natasha était la femme la plus grande, mais M flottait dans l’air. Les bras et les jambes de Natasha pendaient inutilement. Chacun était visiblement cassé à plus d’un endroit. Il devait y avoir encore plus de fractures qui ne pouvaient pas être vues. Ils pendaient sans vie, comme les branches d’un saule. Mais…

« Ahahahahah. » La passion dans les yeux de Natasha brûlait sans sourciller. « Hahaha. »

« Qu’est-ce qui est si drôle ? »

« Mission accomplie. Je termine. »

« … ? » Avant que M puisse comprendre ce que Natasha voulait dire, le sol s’était effondré sous ses pieds. « … !? »

« Rendez-moi Nat — Phantom Task ! »

Un IS à rayures tigrées avait surgi de la fumée, attrapant Natasha des mains de M tout en plongeant un couteau de lancer dans l’armure du Zéphyr silencieux. M avait beau être une vétérante endurcie, elle avait tout de même esquivé instinctivement en arrière.

« C’est donc la nouvelle troisième génération d’Amérique, Fang Quake. »

« C’est sûr. Et je suis la cadette nationale, Iris Calling… Je vais vous rendre la monnaie de votre pièce pour ce que vous avez fait à Nat. » En parlant, elle avait laissé tomber Natasha au sol pour libérer ses mains pour le combat.

« Hey, Eye. »

« Quoi ? »

« Tu sais que je suis blessée, n’est-ce pas ? »

« Oh, je sais. Attendez une seconde. Je vais lui donner bien pire que ce que tu as eu. »

« Ce n’est pas vraiment ce que je voulais dire par là… » Alors que Natasha soupirait, Iris l’avait regardée avec confusion. On aurait dit qu’elle n’avait honnêtement pas réalisé.

« Alors, un autre nouvel IS pour nous, non ? » M s’était élancée avec un couteau.

« Hé, hé, tu n’as jamais regardé un film ? Tu es censée t’asseoir et attendre pendant que le héros se présente… Voilà ! »

Iris attrapa la lame dans son poing et l’arracha du Zéphyr dans un bruit d’étincelles et de gémissements de métal tordu. Arrachée, elle s’était retournée et s’était encastrée dans le plafond.

« Je vais te prévenir, je suis plutôt coriace. Es-tu prête à recevoir une raclée dont tu ne te souviendras pas ? Ce truc que tu as arraché aux Anglais n’est rien de plus qu’un banc d’essai. Ça ne te servira à rien contre moi. »

Le Fang Quake d’Iris était peut-être lui aussi un prototype, mais à en juger par ses performances jusqu’à présent, il s’inscrivait dans la lignée de Shenlong : appliquer encore mieux une technologie stable et éprouvée.

« M, tu m’entends ? » La voix de Squall était arrivée sur un canal privé. M était trop concentrée sur son ennemi pour répondre, mais Squall ne voyait pas l’intérêt d’attendre. Ses mots étaient aussi soudains que la tempête dont elle porte le nom. « Écoute, j’ai observé la situation, et je pense qu’il est temps de sortir de là. On vient de mettre la main sur le Zéphyr, on ne veut pas le perdre à nouveau. »

M ne pensait pas qu’elle perdrait le combat, mais elle réalisait que ce serait long. Et plus ça s’étirait, plus il était probable que d’autres IS arrivent en renfort.

« Roger. » M avait répondu sans émotion.

« Tu ne t’échapperas pas ! »

Iris se lança à sa poursuite avec ses boosters. Cependant, au même moment, M avait tourné ses propulseurs et avait également activé ses boosters, volant en arrière.

« Tu es une maline. »

Iris avait presque admiré l’habileté de son opposant, mais elle n’avait pas eu le temps de l’apprécier. M était déjà en train de s’enfuir en accélérant, tirant en volant vers l’arrière. Elle se faufilait avec agilité dans les couloirs souterrains sinueux, renvoyant des rayons d’énergie BT dans sa fuite.

« Hé, attends ! »

Iris se lança à sa poursuite, mais fut ralentie par la nécessité d’esquiver des tirs précis visant les articulations de son IS. Alors qu’il ne restait que 100 mètres avant la surface, M avait déjà 50 mètres d’avance sur elle.

Merde ! Si je ne l’attrape pas maintenant, elle va s’enfuir ! Iris se concentra, essayant de faire une poussée d’allumage avec ses quatre propulseurs. Elle n’avait peut-être que 40 % de chances de réussir, mais elle n’avait aucune chance de la rattraper autrement. C’est parti ! M, réalisant ce qu’Iris était sur le point d’essayer, déploya ses unités mobiles pour un tir en rafale.

« GRAAAHH ! »

La grêle de feu s’abattit sur Iris, mais elle continua à accélérer. Peu importe la quantité d’armure arrachée, peu importe la quantité d’énergie de bouclier perdue, elle n’allait pas s’arrêter.

« Je t’ai eu ! »

De près, Iris tendit son bras. M était à sa portée —, mais au moment où elle pensait enrouler ses doigts autour de M, ils avaient attrapé le parapluie énergétique d’un morceau de bouclier. Un bouclier rempli d’un bonus spécial d’explosifs puissants.

« Quoi ? »

La répulsion du bouclier énergétique et le choc de l’explosion l’avaient fait passer de la vitesse supersonique à un arrêt complet. Déjouée, elle avait été forcée de laisser M partir. Lorsqu’elle était sortie dans la lumière du soleil, tout ce qu’elle pouvait faire était de zoomer et de regarder Zéphyr silencieux disparaître derrière un nuage lointain.

« Ahh — Merde ! »

Elle tapa du poing dans sa paume en signe de frustration. Le bruit métallique des morceaux d’armure du Fang Quake frappant ensemble résonna dans le paysage.

 

« Quoi ? Ton anniversaire est ce mois-ci, Ichika !? »

« Oui. »

C’était l’heure du dîner dans les dortoirs, et les suspects habituels discutaient tranquillement autour de la table jusqu’à ce que Charl prenne soudainement la parole. Je m’étais demandé ce qui était si surprenant. Je ne m’attendais pas à ce que ce soit si surprenant qu’elle se lève de sa chaise.

« Quel jour ? »

« Le 27 septembre. Cependant, je ne vois pas où est le problème. »

« Ah d’accord. » Charl s’était rassise, puis elle avait soudainement dit : « Un dimanche !? »

Elle n’avait pas vraiment bondi cette fois, mais je pouvais dire qu’elle était prête à le faire. Qu’est-ce qui lui a pris ?

« Je suppose que oui. »

« Je vois… Hm, ouais, je suppose. Ouais ! »

Alors que je regardais confusément Charl marmonner pour elle-même tout en hochant la tête, Cécilia, qui était à côté de moi avec une assiette de bœuf bourguignon, posa son pain et commença à parler : « Ichika, tu dois simplement te rappeler de nous avertir correctement dans des situations comme celle-ci. »

« Hein ? Oh, bien sûr. Désolé. » Je m’étais excusé, sans vraiment savoir pourquoi.

« Très bien, alors. Dimanche 27 septembre. »

Cécilia dessina attentivement une étoile à côté de la date dans son agenda de poche relié en cuir blanc. Était-ce vraiment si important ?

« Pourquoi as-tu gardé le silence sur cette affaire ? » avait lancé Laura d’un ton sinistre. Elle était assise à côté de Charl, donc de l’autre côté de la table et un siège à ma droite.

« Hein ? Ce n’est pas grave, alors je ne vois pas pourquoi je l’aurais mentionné. »

« Hmph. Cela s’explique, mais tu n’es pas le seul à garder le secret. »

« Argh… » Le regard de Laura s’était tourné vers mes deux amies d’enfance, qui s’étaient raidies sur leurs sièges.

 

 

Avant d’aller plus loin, nos dîners : Laura avait pris une salade de macaroni avec des légumes de saison, Houki avait pris le repas sanma, et Rin le repas mapo. Et j’avais pris l’omelette salée. C’était l’une de mes préférées, le bouillon utilisé pour la cuisson était fantastique.

« Je ne le cachais pas ! Tu n’as juste jamais demandé ! »

« Elle a raison ! À quel point ce serait gênant si je commençais à en parler sans raison ? Trop gênant pour moi, voilà à quel point c’est gênant ! »

Houki et Rin avaient continué à engloutir leur riz tout en parlant. Elles se cherchaient certainement des excuses…

« De toute façon ! Le 27 septembre ! Tu ferais mieux de ne pas faire de plans, Ichika ! »

« Ah, hum, à propos de ça. J’allais réunir mes amis du collège chez moi. Pourquoi ne viendriez-vous pas aussi ? »

« Bien sûr que nous le ferons ! À quelle heure ? »

« Je suppose, vers quatre heures. Il y a aussi cet autre truc le même jour. » Pendant que je parlais, tout le monde grimaçait comme pour dire « oh, d’accord. »

***

Partie 2

La course de combat IS « Cannonball Fast ». Il s’agissait à l’origine d’un tournoi international, mais avec l’Académie IS, ce serait un peu différent. Les élèves de l’Académie allaient s’inscrire à un événement organisé par la ville. Bien sûr, ceux d’entre nous qui avaient un IS personnel auront un avantage majeur, donc il y aura des divisions séparées pour nous et pour les élèves normaux de l’Académie IS. Et comme il s’agirait d’un événement hors école utilisant des IS, il se déroulerait dans l’arène IS de la ville. C’était un endroit gigantesque près des docks, avec des places assises pour plus de 20 000 personnes. Une fois, un groupe d’idoles ou quelque chose comme ça l’avait réservé et n’avait même pas pu le remplir, ce qui avait pratiquement mis fin aux concerts là-bas. Bien sûr… c’était au départ censé être juste pour les IS, donc…

« Vous savez, maintenant que j’y pense, ne sommes-nous pas censés commencer nos ajustements de haute mobilité pour le Cannonball Fast demain ? D’ailleurs, comment ça marche exactement ? »

« Eh bien, nous sommes en train d’installer des configurations de haute mobilité, mais Byakushiki n’en a pas, » avait commencé Laura en mordant dans une tomate cerise.

« Tu vas donc probablement devoir ajuster tes propulseurs et réaffecter l’énergie produite, » avait poursuivi Charl en grignotant du poisson frit.

« Hmm. L’IS de Cécilia n’avait-il pas un pack haute mobilité ? »

« Bien sûr ! Mes Larmes Bleues peuvent être équipées du pack Strike Gunner, conçu spécifiquement pour les combats à grande vitesse ! »

Cécilia avait fièrement tapé du poing sur sa poitrine. Son autre main était posée sur sa hanche, dans une pose qui n’aurait pas dépareillé chez un top model. On dirait qu’elle est enfin sortie de sa crise. Je suppose qu’elle a surmonté ce qu’elle avait.

Dernièrement, elle s’était entraînée assez intensément après l’école. Je n’avais pas vraiment entendu de la raison, mais il semblait que cela avait quelque chose à voir avec le fait de laisser l’ennemi s’échapper après le festival de l’école. Laura ne voulait pas non plus me dire quoi que ce soit à ce sujet. Chifuyu lui avait dit de garder le silence. Je suppose que ce qui s’était passé était encore plus grave que ce que je pensais à l’époque.

« Unité Fantôme ». Ils avaient été actifs pendant plus de 50 ans. D’après le peu que j’avais pu rassembler à partir de rumeurs en ligne, ils avaient surgi du chaos de la Seconde Guerre mondiale. Ils n’étaient pas nationalistes. Ils n’étaient pas radicaux. Ils n’étaient pas fondamentalistes. Et ils n’étaient pas des suprématistes raciaux. Donc ce qu’ils recherchaient exactement était un mystère. Et l’ampleur de leurs opérations était tout aussi mystérieuse. Le nom « Fantôme » correspondait vraiment. Du moins, d’après Laura.

Les deux choses que nous savions étaient qu’ils étaient divisés en un conseil stratégique et des cellules opérationnelles. Et que dernièrement, ils avaient principalement ciblé des IS. Mais qu’est-ce qu’ils sont au juste ? J’avais entendu dire que le « Extracteur » qu’ils avaient utilisé était une « arme inexistante », c’est-à-dire quelque chose de top secret. Pourtant, d’une manière ou d’une autre, ils avaient réussi à l’« acquérir » quelque part et à l’utiliser. Ouf. Il n’y a pas vraiment lieu de s’en inquiéter. Du moins pas pour l’instant. J’avais reporté mon attention sur le Cannonball Fast.

« Heureusement qu’on t’a de notre côté, alors, Cécilia. Tu vas devoir m’apprendre à voler à des vitesses supersoniques. »

« Je suis désolée… Mais pas pour le moment. Peut-être pourrais-tu demander à Laura ? »

J’avais remarqué un froncement de sourcils sur son visage avant qu’elle ne le couvre d’un sourire. On aurait dit qu’elle voulait passer tout le temps qu’elle pouvait sur sa propre pratique. Oui, c’était écrit sur son visage.

« Oh ? Je vois. Alors, pourrais-tu m’apprendre, Laura ? »

« Très bien. Tu as passé beaucoup trop de temps avec cette femme ces derniers temps. Il vaut mieux que tu le passes avec moi. »

Cette femme était, bien sûr, la présidente du conseil des élèves de l’Académie IS, Sarashiki Tatenashi. Tatenashi avait finalement déménagé de ma chambre ces derniers jours, mais elle continuait à me harceler tous les jours après les cours. Je m’étais un peu amélioré, mais il semblerait que Laura me faisait encore à peine confiance pour le reste. Elle était vraiment l’élève de Chifuyu.

« Tu es dans le même cas, tu sais. Les spécifications de base du Byakushiki sont au même niveau que les équipements de haute mobilité des autres IS… Je suppose que l’Akatsubaki est pareil, » avait mentionné Rin.

Elle avait vraiment une tête pour les faits et les chiffres liés aux IS. Ce n’était pas son truc au collège, donc elle avait dû beaucoup étudier quand elle était en Chine. Ouais. Rin est assez impressionnante.

« De toute façon, je ne sais pas ce que mon pays est en train de faire. Il n’y a aucun moyen de faire venir le paquet de haute mobilité de Shenlong à temps. Et toi, Charlotte ? »

« Le Revive est un IS de seconde génération, donc ils ne le développent pas davantage. Mais il supporte les boosters auxiliaires. Pour le dire franchement, il a toujours été conçu pour être modifié pour la vitesse. Ils ne l’ont pas appelé “Rafale” pour rien. »

L’IS de Charl, le Revive, était plutôt appelé le « Rafale Revive », ou « Reborn Gust ». Oui, c’est logique.

« Mm-hm. Et toi, Laura ? Le tien est de troisième génération, non ? »

« Ils adapteront probablement le pack haute mobilité de son frère IS, le Schwarzer Zweig. Il est déployé en Allemagne, et c’est sur lui que se fait la plupart des développements. »

La conversation était devenue beaucoup plus sérieuse lorsqu’elle avait porté sur les détails des IS.

« Alors Schwarzer Regen a un IS frère ? Quel type d’armement possède-t-elle ? »

« Tu es peut-être ma fiancée, mais je ne peux toujours pas te le dire. C’est un secret national. »

Zweig — C’est de l’allemand pour « branche ». Comme il est associé au Regen de Laura, ou « pluie », il devait aussi s’agir d’un IS toutes gammes équipé d’un AIC.

« Joli sourire, recrue. » Laura m’avait rendu mon sourire en parlant.

« Merci pour le compliment, Major. »

Je commençais enfin à comprendre suffisamment la personnalité de Laura pour jouer le jeu de ses blagues. Sa frustration à la mention de Tatenashi avait été remplacée par de la gaieté — mais au fond de ses yeux, il y avait toujours un froid. La reine de glace teutonne, Laura Bodewig. Son regard était aussi beau et clair, mais tout aussi perçant qu’un glaçon.

« Alors il est temps pour notre premier vrai entraînement depuis longtemps. Nous commencerons à seize heures dans la seconde arène. Compris ? »

« M’dame ! Oui, M’dame. Cependant, ne t’attends pas à ce que cette fois-ci soit aussi unilatérale. »

Laura avait gloussé. « Peut-être. Ou peut-être, demain, je pourrais révéler les capacités de mon nouvel équipement. »

Laura tournait sa fourchette en même temps qu’elle parlait. Les dents avaient traversé les pâtes de sa salade de macaroni aussi précisément que des pistons.

« Maintenant, Ichika, j’attends de toi que tu restes vigilant pendant l’entraînement. »

« Je vais… »

« — Tu vas “vraiment finir tes nouilles”. »

« … C’est ce que tu allais dire, non ? »

« S’il te plaît, dis-moi que tu n’allais pas dire ça. »

Rin et Charl avaient toutes les deux prédit ce que j’allais dire au même moment. Argh…

« Hahaha, bien sûr que non. »

« Ichika, tu… »

Argh. Houki me fixait avec des yeux maléfiques. Non ! Ce n’est pas ça ! Ça m’a juste traversé l’esprit ! Ce n’est pas de ma faute !

« Bon, ça suffit avec cet idiot. »

Cet idiot ? Vraiment ?

« Ichika, est-ce que le conseil des étudiants a déjà trouvé comment te prêter de l’argent ? »

« Moi ? J’ai entendu dire qu’ils faisaient un dessin, puis qu’ils modifiaient les résultats. »

« Mm-hm… » Rin essaya de faire passer cela pour une conversation futile, alors qu’elle s’enfournait plus de tofu mapo chargé d’huile de piment dans la bouche.

« En fait, maintenant que tu le dis. Vous êtes toutes dans des clubs maintenant, non ? »

J’avais entendu ça récemment, et ça semblait être le bon moment pour voir si c’était vrai.

« Je suis dans le club de kendo depuis que je suis arrivée ici. »

C’était vrai si on comptait les membres fantômes, Houki. Mais dernièrement, on t’a vu plus souvent. Je suppose que c’est à cause de l’insistance du capitaine pendant le festival de l’école. Parfois, tu n’es pas de tout repos.

« Et toi, Rin ? »

« Lacrosse. »

« Vraiment ? Lacrosse ? Ouais, ça te ressemble vraiment. »

Au moins la partie « balancer des bâtons sur les gens ». Mais je ne le dirais pas à voix haute même si vous essayiez de me l’arracher de la bouche avec un couteau.

« Je suppose que oui. Je suis l’une des recrues pour lesquelles ils ont de grands espoirs depuis que j’ai commencé. Honnêtement, c’est un peu une douleur. »

Il semblait y avoir une ligne de démarcation claire entre les capacités physiques des personnes avec et sans IS personnel. J’avais hoché la tête en imaginant Rin en train de courir sur le terrain.

« Et toi, Charl ? »

« Eh, moi !? »

« Ouais. Quel club as-tu rejoint ? »

« Eh bien, hum… »

« Huh ? »

Charl avait remué ses doigts, comme si elle avait du mal à le dire. Elle regardait entre moi et la table, comme si elle ne savait pas comment je réagirais.

« Euh… le club de cuisine. »

« Le club de cuisine ? Ah oui, on y est allé ensemble pendant le festival ! »

« Ahh, Ichika ! Sssh ! Sssshhhh ! »

Hm ? Pourquoi Charl essayait-elle de me faire taire ? Pour une raison inconnue, j’avais l’impression d’entendre des gens se lever de la table du fond.

« Le club de cuisine, hein… »

« M-Mhm. Je voulais apprendre à cuisiner des plats japonais. »

« Je vois. Quand tu apprendras, j’aimerais bien essayer ce que tu fais. »

« Oh, bien sûr ! Bien sûr ! » Charl avait hoché la tête alors qu’elle parlait intensément. J’avais du mal à croire que c’est la même fille qui venait de me dire de me taire.

« Et toi, Cécilia ? »

« J’ai choisi un vrai sport anglais : le tennis. »

« Oh, je vois. As-tu déjà joué chez toi en Angleterre ? »

« En effet, je l’ai fait. Veux-tu te joindre à moi pour un match un jour ? »

« Je n’ai jamais joué au tennis. »

« Alors… » Cécilia s’était soudain redressée, les bras croisés. « Je pourrais te donner des leçons ! Comme une faveur spéciale, bien sûr. »

« Ça a l’air génial. J’ai hâte d’y être. »

« Bien sûr ! »

Le sourire sur le visage de Cécilia m’avait soulagé. Ces derniers temps, elle s’était beaucoup renfermée sur elle-même, mais si elle pouvait sourire comme ça, alors il n’y avait probablement pas de quoi s’inquiéter.

« Oh, et j’ai rejoint le club de cérémonie du thé. » C’était Laura, qui semblait avoir terminé ses pâtes.

« Le club de cérémonie du thé, hein. Tu es vraiment à fond dans la culture japonaise, n’est-ce pas ? Attends… Ce n’est pas le club que ma… »

« Mein Lehrerin — c’est-à-dire, Mme Orimura est la conseillère du club, oui. »

J’en avais déjà entendu parler. On dit qu’elle élimine ses fangirls en les faisant s’agenouiller pendant deux heures. Cependant. Chifuyu et le club de cérémonie du thé étaient une combinaison intéressante. J’avais toujours pensé qu’elle finirait par s’impliquer dans une équipe de sport.

« Ça va, à genoux, Laura ? »

« Bien sûr. Comparé à la torture, ce n’est presque rien. »

Je n’étais pas sûr d’être à l’aise avec cette comparaison. Et attendez, à quel genre de torture a-t-elle été soumise ?

« Tu sais, je ne peux même pas imaginer à quoi tu ressemblerais dans un kimono. Il faudra que tu me montres un jour. »

« V-Vraiment ? Je suppose que oui… Très bien. S’il y a une bonne opportunité. »

Si Laura devait porter un kimono, elle attacherait probablement ses cheveux. Et ça lui irait probablement très bien.

***

Partie 3

« Peut-être que je devrais de toute façon en posséder un. Peut-être que j’en achèterai un plus tard. »

« Hein ? Juste parce que je l’ai mentionné ? »

« N’y pense pas trop. Je suis sûre que j’aurai de nombreuses occasions de le porter. »

« D-D’accord. Je vois. Ouais… ça serait super pour le Nouvel An. Mais tu ne rentres pas chez toi pour les vacances ? »

« N-Non. Je vais rester au Japon… Après tout, tu es là… »

Je n’avais pas pu comprendre ce qu’elle avait dit à la fin, mais il semblerait que Laura serait au Japon pour les vacances.

« On devrait vraiment tous y aller ensemble. Peut-être arriver pour la sonnerie de la cloche, pour qu’on puisse profiter de tout ça. »

Plus on est nombreux, plus c’est amusant.

« Attendez, que faites-vous tous pour les vacances ? Je suppose que la plupart d’entre vous rentrent chez eux ? »

« Je reste ici, » dit Charl. Elle était vraiment en train de devenir une amie proche de Laura.

« Alors je vais aussi rester ! »

« Ce n’est pas comme si quelque chose d’amusant allait arriver en Chine. »

Cécilia, puis Rin. Il ne restait plus que Houki. Non, attends, je viens de le réaliser.

« Houki, vas-tu aller aider au sanctuaire ? Je sais que tu l’as fait pendant les vacances d’été. Quand tu auras fini, pourquoi ne pas reprendre là où nous en étions restés ? »

« Espèce d’idiot ! »

Houki m’avait donné une bonne claque.

« Aïe ! Pourquoi as-tu fait ça ? »

« Sérieusement, arrête ! Ne laisse pas tomber ça ! »

« Que veux-tu dire par “reprendre là où vous en étiez” ? »

C’était Rin, Cécilia, Charl, Laura… C’était tout le monde sauf Houki !

« Ichika ! Qu’as-tu fait pendant les vacances d’été ? »

« Pourquoi, Ichika ! Tu me déçois beaucoup ! »

« I-Ichika ? Qu’est-ce que tu as laissé tomber exactement ? »

« Se faufiler comme ça… Impardonnable. »

Les quatre filles s’étaient levées à l’unisson.

« Attendez ! Attendez, je peux expliquer ! On n’a rien fait qu’on ne veuille pas mentionner ! Pas vrai, Houki ? Pas vrai ? »

« Pourquoi faut-il que tu nies si fort… ? »

« Eh ? »

Smack ! En plein dans la tête.

« Hmph ! » Houki, ayant terminé son repas, était partie en emportant son plateau.

Hé, attends ! Ne me jette pas aux loups !

« Ah, de toute façon, j’ai fini, donc je vais retourner à mon — Bwah ! »

Au moment où je me levais, Rin m’avait attrapé et m’avait replacé dans mon siège. J’avais été encerclé avant même d’avoir pu dire « Aïe. »

« Ichika ! Je veux savoir ce que tu as fait l’été dernier ! »

« J’exige une explication ! »

« Il ne faut pas faire de favoritisme, Ichika. »

« Il semble que tu aies besoin d’une leçon plus concrète. »

Attendez ! Attendez juste ! Att — NOOOOOOONNNNN !

 

Hmph. Ichika est vraiment un idiot. Houki ferma la porte de sa chambre derrière elle, avant de s’affaler en arrière sur celle-ci. Heureusement, sa colocataire, Takatsuki Shizune, était toujours dehors, alors elle pouvait un peu respirer.

« Une fois que tu auras terminé, pourquoi ne pas reprendre là où nous en étions restés — »

Elle avait repensé aux mots d’Ichika. Ba-dum. Sa poitrine battait la chamade. Le simple fait de penser à ce qui s’était passé cet été-là suffisait à faire palpiter son cœur. Alors que son pouls s’emballait, son visage rougissait.

Je ne me suis pas assez entraînée… En appuyant ses mains sur ses joues brûlantes, Houki avait parcouru les positions des arts martiaux de l’école Shinonono. Elle s’était dit « calme-toi, calme-toi » encore et encore alors que les images des mouvements envahissaient son esprit, et elle avait comparé ses propres mouvements à ses souvenirs. Et voilà. Les pas sont plus rapides, le jeu de jambes est plus complexe… Son père, quand il saisissait l’acier vivant, était si vigoureux, si énergique. Il se déplaçait comme de l’eau qui coule, mais avec une netteté précise. Il est merveilleux.

L’objectif de Houki était de devenir comme son père et professeur, Shinonono Ryuuin. Elle avait une véritable admiration pour ses capacités. Et, en y réfléchissant, c’était un homme que rien n’effrayait. Vraiment différent d’Ichika dans ce sens. C’est vrai ! Les hommes doivent être imperturbables ! Alors que son esprit dérivait, l’homme dans ses images mentales passait de son père à Ichika. Mais cet Ichika était différent. Il était vigoureux, énergique, plein de ressources et vif. Sûr de lui. Magnanime.

« N-Non ! Non ! Ça ne peut pas être lui ! Il n’est pas du tout comme ça ! » Houki secoua la tête avec une telle énergie que sa queue de cheval rebondit comme la queue d’un cheval au galop.

« Shinonono… si tu ne bouges pas, je ne peux pas entrer. »

« Qu… »

Surprise par la voix venant de l’extérieur de la porte, Houki s’était élancée en avant, déplaçant son poids sur la porte.

« Nous y voilà. »

« Désolée… »

« C’est bon. Ne t’inquiète pas pour ça. » Shizune avait souri et elle s’était installée sur son lit avec un livre de poche. Le titre était « La voie du guerrier ». Mais l’ensemble était une parodie à l’américaine. Shizune pouvait sembler super-sérieuse, mais elle adorait les comédies trash — dans le bon sens du terme —. Si vous le lui demandiez, elle dirait qu’elles lui enlèvent ses soucis.

« Au fait, Shinonono. »

« Q-Quoi ? »

« Une autre plainte. Vous, les filles avec vos propres IS, vous continuez à monopoliser Orimura. »

« Ce n’est pas comme si je pouvais y faire quelque chose moi-même. »

« Le truc où il est prêté à des clubs ne va-t-il pas bientôt commencer ? »

Récemment, il avait été annoncé qu’Ichika, bien que faisant partie de la branche exécutive du conseil des élèves, serait prêté à d’autres clubs pour aider à tout ce qui devait être fait. Il y avait eu un certain nombre d’objections selon lesquelles cette épreuve devrait peut-être être réglée avec l’IS, mais la présidente du conseil des élèves Sarashiki Tatenashi avait calmé tout le monde avec le marché faustien de « Ne vous inquiétez pas. Les clubs les plus coopératifs auront la priorité ».

Bon sang, il est juste tellement… tellement… Pourtant, Houki était membre du club de kendo. La perspective de voir Ichika venir aux entraînements lui plaisait. Je suis sûre que s’il me voit, même Ichika réalisera… Elle avait secoué la tête une nouvelle fois pour se reprendre. Non, ce n’est pas ça ! Ce n’est pas ça, juste… C’est un peu comme ça. C’était une excuse faite à personne en particulier, mais Houki se sentait quand même un peu coupable. Argh… Ce n’est vraiment pas comme ça, pourtant ! Je ne serais jamais aussi inconstante que…

« Shinonono ? »

« O-Oui !? »

« Vas-tu bien ? Tu as l’air très préoccupée par quelque chose. »

« Je… Non. Je vais bien. »

« Oh. »

Shizune s’était retournée vers son livre. Pour Houki, la réaction blasée de Shizune n’avait fait que souligner encore plus sa propre maladresse, et elle avait sombré dans un profond embarras. C’est la faute d’Ichika… Tout est de la faute d’Ichika… Elle était juste en colère, mais cela l’avait consumée jusqu’à ce qu’elle s’endorme enfin.

 

« Argh… Elles m’ont mâché et recraché… »

Après avoir été libéré de mon interrogatoire, j’étais retourné dans ma chambre, hébété.

« Bienvenue à nouveau. Je me suis dit que j’allais passer. »

« Tatenashi… » Je m’étais effondré, résigné.

Sarashiki Tatenashi. Présidente du conseil des élèves de l’Académie IS. L’élève le plus fort de l’école. Un an de plus que moi.

Sa personnalité est… On pourrait dire qu’elle était « désinhibée », qu’elle était « libre d’esprit » ou qu’elle était tout simplement comme un chat. Elle devait être habituée à ouvrir ma chambre et à y entrer, alors qu’elle était vautrée sur le lit à lire un magazine de mode.

 

 

« … »

« Qu’est-ce qu’il y a ? Oh, tu essaies de regarder ma culotte ? »

« E-Euh, tu ne devrais pas lever les jambes comme ça quand tu portes une jupe, non ? Je n’ai même pas le droit de choisir si j’en ai envie ou pas ! »

« Mm-hm. Donc tu l’as vue ? »

« Eh bien… »

« Question, donc. De quelle couleur est elle ? »

« Elle… est rose. »

« Oh, mon Dieu. Tu es un tel pervers. »

Argh, qu’est-ce qu’il y a avec elle !? Est-elle juste là pour se moquer de moi ? Chaque fois qu’elle venait dans ma chambre, c’était comme ça.

« Bref, il y a quelque chose dont je voulais te parler aujourd’hui. »

« Quoi. »

« Ne sois pas si distant. C’est sérieux. C’est à propos de cette organisation. »

« Cette organisation » ne pouvait signifier qu’une chose : l’Unité Fantôme. J’avais soudainement retrouvé mon attention.

« C’est officieux, mais ils viennent d’attaquer une base américaine d’IS. Leur cible semble avoir été l’IS lui-même. Tu devrais t’assurer qu’ils n’arrivent pas à avoir le tien. »

« Bien sûr. Je n’ai pas l’intention de retomber dans le même piège. »

« Excellent. J’aime les hommes qui apprennent leurs leçons — maintenant, vas-tu continuer à les apprendre jusqu’à ce que je sois absolument fascinée par toi ? »

C’est… un obstacle assez important, mais elle devait avoir des critères élevés, avec une famille comme la sienne. Je ne pouvais même pas imaginer à quoi ressemblerait l’homme idéal pour elle. Et avec quel genre d’individu va-t-elle se retrouver ?

« Oh, tu t’inquiètes pour moi ? Ne t’inquiète pas, ça va aller. Après tout, les femmes ont aussi leurs priorités. Je suis sûr que je vais trouver quelqu’un. »

« Uhh… »

« Peut-être même que ce sera toi, Ichika. »

« Ahaha… » Encore cette blague. J’avais poussé un petit rire sec.

« Je n’arrive pas à te croire. Ça fait vraiment mal. »

« Eh bien, juste, euh… »

« Les enfants qui disent ce genre de choses ont besoin d’une bonne chatouille. »

« S’il te plaît, non. Ce n’était vraiment pas drôle. »

Le fait que, pendant qu’elle me chatouillait, sa poitrine voluptueuse et ses cuisses douces étaient pressées contre moi n’avait rien arrangé. En fait, c’était dangereux. À plus d’un titre.

« Je pense qu’il est temps de faire ce que ton corps réclame, Ichika. »

Tatenashi s’était rapprochée de moi, ses doigts s’approchaient de moi. Oh non ! Si je ne sors pas de là, je… Toc, toc.

« Ichika, as-tu une minute ? »

Le coup soudain avait été suivi par la voix de Charl. Je suis sauvé !

« Bien sûr ! Juste une seconde, je vais ouvrir la porte ! »

C’était ma façon d’échapper à la torture par chatouilles de Tatenashi ! Je levais pratiquement les bras en l’air en marchant vers la porte.

« Désolée de te déranger. »

« Entre ! »

« Eh ? » Charl s’était soudainement figée en voyant le sourire de Tatenashi. Son expression s’était raidie, passant de la surprise à un blanc terrifiant.

« Ichika, que faisiez-vous tous les deux ? »

« Oh ? Rien, je discute juste. »

« Hmm… Alors pourquoi as-tu dit que je pouvais entrer ? »

« Parce que — Hein ? Charl, es-tu fâchée à propos de quelque chose ? »

« Pourquoi penses-tu cela ? Bien sûr, ce n’est pas le cas. Je ne suis pas du tout en colère. »

Wôw ! Je pouvais pratiquement voir ses veines se gonfler de colère et les flammes danser derrière elle ! Pourquoi ? Pourquoi, Charl !?

« Je vais partir maintenant. Prends tout le temps du monde, Charlotte. »

« Compris. »

Alors quoi, elle se pointe pour foutre le bordel et s’enfuit ? Elle était quoi, une sorte d’armée de guérilla d’une seule femme ? Ah bon. La vie n’est pas juste. Tatenashi, ayant rendu les choses gênantes, s’en était allée.

« Hum… »

« … »

Un silence soudain était tombé sur nous.

« Euh, de toute façon, pourquoi ne pas s’asseoir ? Puis-je faire du thé ? »

« Oh, merci. Le thé me convient parfaitement. »

« D’accord. »

J’étais resté assis sur mon lit, sans rien faire pour atténuer la gêne. Pour une fois, Charl s’était assise à côté de moi plutôt qu’en face.

***

Partie 4

« Euh, hm… »

« Quoi ? »

« Oh, euh, ce n’est rien. » La voix de Charl, proche de moi, était claire et lumineuse. Si une voix pouvait faire des dégâts, j’aurais été criblé de trous. Je suppose que ce serait bien le cas. De toute façon, même si je n’avais rien à me reprocher, le silence me pesait toujours. C’était comme être sur des épingles et des aiguilles. Argh…

« Pff —, » Charl avait soudainement essayé de retenir un gloussement. « Haha. Vraiment, Ichika, je ne suis pas en colère. Tu n’as pas besoin d’être si nerveux. »

« Oh ? Euh… Vraiment ? »

« Tu te tortilles comme un gars qui vient d’être surpris en train de tricher. C’est hilarant, hahaha. »

Son sourire était pur, sans une once de suspicion. On aurait dit qu’elle n’était pas vraiment en colère.

« Bref, euh. Pourquoi étais-tu en colère avant ? »

« Tu deviens bien trop ami avec Tatenashi. »

« Hein ? Je ne pense pas. N’est-elle pas amie avec tout le monde ? »

« … Ce n’est pas ce que je voulais dire. »

Hein ? Qu’est-ce que c’était ? Charl avait murmuré quelque chose, mais je n’avais pas réussi à le comprendre.

« Bref, je voulais te parler de quelque chose. » Charl était soudainement devenue très agitée et se triturait les doigts en me regardant de travers. « Euh, eh bien. Tu te rappelles que tu m’as offert ce bracelet ? Je… Je voulais te rendre la pareille et t’offrir quelque chose à porter pour ton anniversaire. Qu’est-ce que tu en penses ? »

Elle semblait vraiment à bout de nerfs lorsqu’elle avait commencé à parler, mais lorsqu’elle avait terminé, elle était penchée vers moi et parlait avec attention.

« Oh, le bracelet de cet été ? Eh bien…, » j’avais remonté ma manche et lui avais montré mon bras droit. Sur celui-ci se trouvait un gantelet, mon IS Byakushiki en mode veille. « J’ai déjà ça. »

« Ah… Bien ! » Elle s’était rapprochée. « Que dirais-tu d’une montre ? Je suis sûre que ça pourrait être utile ! »

Tout en parlant, elle releva sa propre manche gauche, révélant une montre de femme à la fois délicate et mignonne.

« Hein. C’est une belle montre. »

« N’est-ce pas ? Et ils font un modèle pour homme, alors on pourrait avoir des accessoires assortis… »

« Mais je n’utilise pas vraiment de montres. Je sors juste mon téléphone. »

« … »

C’est drôle. Je pouvais voir sa grimace alors qu’elle essayait de garder son sourire. Mais pourquoi ?

« Ichika, si tu veux avoir l’air vif, il te faut une montre. »

« Euh. Si tu le dis comme ça… »

Il ne semblait pas que j’avais la possibilité de ne pas être d’accord. Mais pourquoi ?

« Bref, pourquoi ne pas aller faire du shopping en ville ce week-end ? Je voulais regarder les vêtements de toute façon. »

« Je suppose que oui. Pourquoi ne pas le faire ? »

« Vraiment !? Tu promets ? Promets-moi que tu le feras ! » Charl avait tendu son petit doigt. Depuis qu’elle avait appris que les serments du petit doigt étaient à l’origine un truc japonais, Charl avait fait une petite fixation sur eux. Je n’avais aucune raison de ne pas suivre le mouvement et c’était devenu une habitude entre nous.

« Je croise mon cœur et j’espère mourir, je te colle une bombe à fragmentation dans l’œil. »

Son interprétation… unique des mots était toujours un peu terrifiante. Charl serait certainement la plus effrayante de toutes si vous la rendiez folle.

« Alors, c’est scellé. »

« Oui. »

Charl avait gloussé et avait dit. « J’ai hâte d’être au week-end prochain. »

Ce n’était encore que lundi, donc c’était encore loin.

 

« I ! Chi ! Ka ! Es-tu réveillé ? Je sais que tu es réveillé là-dedans ! Ce week-end, on peut… »

Ma porte s’était ouverte avec fracas, révélant Rin. Quand elle avait vu à quel point Charl et moi étions proches, ses lèvres s’étaient tordues.

« … Que faites-vous tous les deux ? »

« Elle voulait faire un serment… »

« ICHIKA ! »

Charl, troublée, avait couvert ma bouche. Mais cela n’avait pas suffi à cacher mes paroles à Rin, et ses yeux avaient brillé.

« Un petit serment, hein ? Alors qu’est-ce que tu lui as promis ? Hein ? Crache le morceau ! »

« Nous allons faire du shopping ce week-end… »

« Hmph ! Ichika, espèce d’idiot ! »

Argh, elle était folle. Charl avait filé avec un « je ne te connais même plus. » Pourquoi ? Le shopping est plus amusant dans un plus grand groupe.

« Oh vraiment ? Je suppose que je vais aussi me joindre à vous. On se voit ce week-end, Charlotte ! »

« Oh, je suppose que oui… »

Rin souriait comme un chat qui avait volé le poisson du dîner, tandis que Charl faisait la moue. Je… Je ne pensais pas que Charl détestait Rin, si ?

« Alors cela sera tous les trois. »

Rin avait souri et avait répondu, « Je suppose que oui. À quelle heure se retrouve-t-on ? »

« Dix heures, devant la statue en face de la gare ? » Charl l’avait suggéré sans changer d’expression. Si elle continuait à faire la moue comme ça, j’allais devoir lui taper sur la joue.

« Charl. »

« Quoi ? »

Poke.

Poke, poke.

 

 

« … »

« … »

« Ahh… » Rin haussa les épaules en signe d’exaspération.

« Ichika, espèce d’idiot ! » Charl avait quitté ma chambre en claquant la porte derrière elle.

« Ichika, franchement. Tu es vraiment… »

« S’il te plaît, ne le dis pas. »

« Tu es vraiment un idiot. »

Eh bien, excuse-moi.

 

Oh, oh wôw… Charlotte se cacha le visage avec ses mains en retournant précipitamment dans sa chambre. Ses joues étaient déjà roses et commençaient à chauffer. Ichika a juste… Il a juste tendu la main et m’a touchée… Ahh… Si j’avais eu un peu plus de temps pour me préparer, je ne me serais jamais enfuie de la chambre comme ça…

En réalité, elle était toujours frustrée qu’il ait plaisanté sur sa colère au lieu de montrer un peu d’empathie. Mais elle était une adolescente de 15 ans amoureuse. Le battement dans sa poitrine dû à son béguin touchant ses joues et c’était bien plus intense que toute frustration.

Après avoir jeté un coup d’œil pour s’assurer que personne ne la regardait, elle passa lentement et avec hésitation un doigt sur l’endroit qu’Ichika avait touché. Maintenant que l’étincelle dans son cœur était allumée, Charlotte ne pouvait empêcher son visage de rougir.

Si Ling ne s’était pas montrée à ce moment-là, on aurait pu sortir ensemble… J’aurais aimé qu’il la rejette. Ah bon, ce qui est fait est fait.

Elle savait qu’Ichika n’était pas du genre à avoir des préférences, mais quand même… Pourtant, elle souhaitait que ça arrive. Juste une fois, j’aimerais qu’il me traite de façon spéciale… Un tel égoïsme était le privilège d’une fille amoureuse.

« Ouf… » Charlotte était arrivée à sa porte, et laissa échapper un profond soupir en la poussant.

« Ciao ! »

« Charlotte. Aide-moi à la faire sortir d’ici. »

Charlotte avait dû retenir un « wow ». Laura et Tatenashi étaient à la gorge l’une de l’autre — ou du moins, Laura était à la gorge de Tatenashi. Si elle avait été un chat, ses cheveux auraient été hérissés et sa queue se serait dressée comme une antenne. Son œil était plissé de 60 % de plus que d’habitude.

« Tu sais, on dit que chaque fois que tu laisses partir un soupir, c’est un peu de bonheur qui s’en va avec lui. »

« Euh, euh, bîen sûr. Je ferai attention à ça. »

« Charlotte ! Dis-moi comment me débarrasser d’elle ! »

« Euh… Laura… Je ne peux pas vraiment… » La bonne nature de Charlotte était prise entre le marteau et l’enclume. Elle pouvait pratiquement entendre son bonheur sprintant au loin.

« Allez, Laurie ! Ne peut-on pas être amies ? »

« Ne m’appelle pas Laurie ! Et je n’ai aucune raison d’être ton amie ! »

« Ah bon ? Eh bien, je vais devoir… »

« Quoi ? Attends, non, pas ça ! » L’expression de Laura s’était transformée en un regard de terreur.

Alors que Charlotte se demandait ce qui se passait, Tatenashi s’était approchée de Laura, paumes tendues et doigts en avant. Oh, c’est vrai, Laura est chatouilleuse. Chatouilleuse. Être capable de forcer les autres à sourire était le secret de la réussite de Tatenashi… Non, c’était son passe-temps favori.

« Non ! Non, arrête ! Espèce d’idiote ! Je vais vraiment me défendre ! »

« Fufufu. Et combien de temps vas-tu pouvoir continuer comme ça ? »

« Reste en arrière ! Je suis sérieuse ! Je vais te couper ! » Laura avait déjà dégainé son couteau tactique, mais son œil droit frémit d’un mélange de désarroi et d’effroi.

« Il te faudra plus qu’un couteau pour me tenir à l’écart ! »

« Bon sang… Si j’avais une arme, tu serais… »

« Faire des pupusas sur le champ de bataille est un bon moyen de se faire tuer. »

Elle faisait des jeux de mots sur les « excuses » pour une raison inconnue. Probablement. Du moins, c’est tout ce que Charlotte pouvait imaginer.

Eh bien, ça devrait être bientôt fini. Je devrais faire du chocolat. Charlotte avait récemment appris qu’une bonne tasse de chocolat chaud était le meilleur moyen de calmer Laura. Il suffisait de le faire bien épais, et même si elle se plaignait, Laura le buvait furtivement comme un écureuil devant une mangeoire.

« C’est l’heure du spectacle ! »

« Ah, attends… WAAAAAAAAH ! »

Il va sans dire que bientôt, la pièce avait été remplie des rires tendus de Laura.

 

« Argh, je ne peux pas te croire ! Pourquoi ne m’as-tu pas aidée ? Comment as-tu pu abandonner une camarade comme ça ? Tu as dû devenir folle ! On fait les choses différemment dans mon escouade. Peu importe à quel point la situation semble sombre. Nous n’abandonnons jamais nos alliés. Cette stratégie est ce qui nous permet de fonctionner comme une unité cohésive. C’est ce qui fait de nous une seule personne. En premier lieu —, » Laura avait siroté le cacao que Charlotte avait préparé en se plaignant à elle.

« Est-ce que tu m’écoutes au moins !? » Après une grande gorgée, elle s’était mise à crier. Mais Charlotte était habituée à ce genre de comportement et se contenta de hocher la tête tout en peignant les cheveux de Laura.

« Laura, que penses-tu du nouveau shampooing ? »

« Hmm ? Eh bien, je ne déteste pas l’odeur. »

« Je vois. C’est une bonne chose. Je ne t’avais jamais acheté un parfum à la lavande avant, alors je m’inquiétais de ce que je ferais si tu ne l’aimais pas. »

« Eh bien… Je veux dire, je ne l’aime pas non plus. Mais je ne le déteste pas. » Laura était toujours particulièrement bavarde après une chatouille de Tatenashi. Et dernièrement, quand Charlotte lui peignait les cheveux, elle fermait à moitié les yeux comme un chat satisfait. On aurait dit que ça lui faisait tellement de bien qu’elle s’endormait presque pendant. « Ahh… »

Bien sûr, Laura avait laissé échapper un petit bâillement, presque hypnotisée par le mouvement rythmique. Le pyjama à oreilles de chat qu’elle portait semblait faire partie de son rituel du coucher.

« On va se coucher, Laura ? »

« Hm… Je suppose que oui…, » répondit langoureusement Laura, avec un hochement de tête, puis elle prit une autre petite gorgée de cacao. Son comportement la faisait passer encore plus pour un chaton, à tel point que Charlotte avait presque envie de la prendre dans ses bras.

« N’oublie pas de te brosser les dents. »

« Je le sais… »

Laura, déjà à moitié dans ses rêves, avait terminé son cacao d’une seule traite, puis était partie à la salle de bains. Trois minutes plus tard, elle revint et se jeta directement dans son lit, se faufilant sous sa couverture.

« Je vais éteindre les lumières. Bonne nuit, Laura. »

« Mhm. »

En un rien de temps, son souffle s’était stabilisé. Charlotte, qui entendait sa colocataire dormir, poussa un soupir de soulagement. Je suppose que ce sera amusant d’être trois… Ses pensées se tournèrent vers le week-end de shopping. Tournant les yeux vers le bracelet de son poignet gauche, qui scintillait dans l’obscurité, Charlotte commença son propre rituel du coucher.

Bonne nuit, Ichika… Elle l’embrassa légèrement, avant d’enfouir son propre visage dans sa couverture comme pour cacher son rougissement.

***

Chapitre 2 : Demoiselles, sonnez votre marche victorieuse

Partie 1

« Mm-hmm-hmm ~ ♪ »

Tina, la colocataire de Ling, se murmura « Encore ça ? » en voyant Ling de trop bonne humeur actuellement. Elle tenait dans ses mains une coupe de glace de haute qualité — et très calorique. Charlotte sera là, mais peu importe. Ça n’a pas d’importance. Je vais faire du shopping avec Ichika. Et c’est un rendez-vous, non ? Un rendez-vous ! Dans son esprit, elle était le centre de l’univers. Un autre privilège d’une fille amoureuse.

« Très bien, celle-là ! » Ling avait finalement choisi la tenue qu’elle allait porter et, après l’avoir montrée du doigt, commença à s’habiller. Tina, pendant ce temps, s’était lassée de la regarder et avait reporté son attention sur le talk-show du matin sur un écran de projection flottant.

« C’est bon, j’y vais ! »

« Bien sûr. Amuse-toi bien. »

Une seconde après que la porte se soit refermée derrière Ling, elle soupira en voyant qui l’attendait dans le hall.

« Bonjour, Cadet Huang Lingyin. »

« Bonjour… »

La femme avait une vingtaine d’années. Ses yeux étroits se cachaient derrière une paire de lunettes à monture épaisse, et elle portait un tailleur bien ajusté. Elle pouvait facilement être confondue avec Chifuyu par sa seule description, mais une chose les distinguait : son expression perpétuellement irritée.

« Pourquoi ? Qu’est-ce que ça peut être, Directeur Yang ? »

Ling pouvait sentir un tremblement de mauvais augure remonter le long de sa colonne vertébrale. Je croyais qu’elle était rentrée en Chine ! Que fait-elle au Japon ?

Faisant de ce pressentiment une réalité, la directrice des cadets Yang Lei-Lei avait relevé ses lunettes de la main droite et avait répondu : « Les modules de haute mobilité “Feng” pour le Cannonball Fast sont prêts. Nous aimerions commencer la configuration, l’installation et les premiers essais dès que possible. Préparez-vous. »

« Quoi ? Pas possible ! Euh, je veux dire, j’avais déjà fait des plans pour aujourd’hui, donc… »

Le regard de Yang s’était rétréci et elle avait murmuré, « Ne me faites pas répéter. »

« C-Compris… »

Les épaules de Ling s’étaient affaissées et elle avait rapidement tapé un texte dans son téléphone. C’est tout ce qu’elle avait écrit — tout ce qu’elle avait pu se résoudre à écrire — à Ichika.

« … Est-ce que le canon à impact est toujours disponible avec ce kit ? »

« Sa puissance de sortie a été réduite, et son motif modifié en un jet à courte portée, mais il est toujours utilisable. Les propulseurs auxiliaires sont d’un nouveau type, il faudra donc s’habituer à leur sensation. »

« Compris. »

Malgré tout ce qu’elle était, Ling était aussi une cadette nationale, et quand elle devait changer de mode, elle le faisait en un clin d’œil. Alors qu’elles se dirigeaient vers la salle d’installation d’IS, Ling vérifiait les données du kit, interrogeant de temps en temps Yang sur des détails.

Hmm… Honnêtement, ce n’est pas si mal. Ling avait un œil vif pour les détails sur les IS. Ses yeux brillaient comme ceux d’un chat. Mais… Je me suis vraiment fait avoir ici, n’est-ce pas ?

Ichika allait toujours faire du shopping. Ce qui signifiait qu’il serait seul avec Charlotte. Argh ! Nous allons à coup sûr nous rattraper, Ichika ! Ling avait serré si fort son ordinateur IS qu’il n’avait fallu que deux secondes pour qu’il affiche un avertissement de haute pression.

 

Est-ce que mes cheveux ont l’air bien ? Je devrais probablement les vérifier à nouveau. Charlotte, qui était arrivée à l’endroit où elle devait retrouver les autres avec 45 minutes d’avance, vérifiait anxieusement ses cheveux pour la douzième fois. Elle tenait dans sa main un poudrier pliable en laque de Wajima, qu’elle avait commandé en ligne sur un coup de tête quelques jours auparavant. Son design représentait de l’herbe de susuki sur une colline devant une pleine lune, parfait pour la saison.

« Mmn… » Alors qu’elle taquinait sa frange d’un côté à l’autre, elle gémissait doucement pour elle-même.

Je n’arrive pas à me décider… Ni l’un ni l’autre n’était sensiblement meilleur ou pire, mais pour Charlotte, c’était un jour spécial. Elle voulait être à 100 % pour le garçon qu’elle aimait. C’était naturel. Cependant, je suis arrivée trop tôt.

Rangeant son poudrier, elle vérifia la montre à son poignet droit. Il reste encore 40 minutes. Ouf… Je prends tout ça trop au sérieux. J’ai besoin de me détendre. Elle s’était entraînée à sourire. Malheureusement pour elle, elle leva la tête avec un sourire plein d’espoir, mais elle croisa le regard de deux play-boys à l’air louche.

« Salut, joues douces ! »

« Qu’est-ce que tu fais aujourd’hui ? Hein ? Veux-tu aller t’amuser ? »

La plupart des pays évoluant vers la supériorité des femmes, la position des hommes avait pris un sacré coup. Mais cela signifiait simplement que ceux qui avaient le bon physique — le genre d’homme qui aurait été un hôte ou une idole dans le passé — étaient encore plus attirés par l’idée de s’attacher à quelqu’un. Cela signifiait que ce genre de drague de jolies filles dans l’espoir vain, à plus d’un titre, se produisait encore.

« Désolée, j’ai des projets. »

« Vraiment ? Allez, ça va être amusant. »

« Ma voiture est juste là. On peut aller partout dans le monde ! Viens, je te dirai tout sur les voitures françaises pendant qu’on roule. »

Français — cela avait suffi à affecter Charlotte.

« Des voitures françaises ? Vous conduisez quelque chose avec un tel kilométrage au Japon ? Vraiment ? »

Le duo, abattu par un sourire empli de venin, s’était effondré. S’ils poussaient plus loin, Charlotte, grâce à sa maîtrise du Changement Rapide, pouvait les remplir de plomb en moins d’une seconde.

Argh, ils ruinent ma matinée… Elle avait imaginé au moins cinq façons de le faire. Le sourire qu’elle afficha les convainquit qu’ils avaient une chance, et l’un des hommes se déplaça pour poser sa main sur son épaule.

« Aïe ! Aïe ! Aïe ! »

Avant qu’il ne puisse la toucher, Charlotte avait pivoté et tordu son bras comme un bretzel. Elle se souvenait à tous les coups des bases du combat au corps à corps.

« Pouvez-vous garder vos mains loin de moi ? Je ne veux pas que l’odeur de cette eau de cologne bon marché déteigne sur moi. »

« Qu-Qu-Quoi !? »

« Hé ! Laisse-le… »

Le deuxième homme, confus, était sur le point d’aider son ami, jusqu’à ce qu’un coup de poing sur le côté le fasse tomber au milieu de sa phrase.

« Et que faites-vous à ma camarade ? »

« Ichika ! » Ichika était courageusement apparu pour la protéger des malfaiteurs ! … C’était sans doute exagéré, mais en tout cas, le sourire d’Ichika brillait positivement dans les yeux de Charlotte. Incroyable ! Il est comme un prince de conte de fées ! Charlotte était si enchantée qu’elle n’avait pas remarqué qu’elle continuait à tordre le bras de l’homme.

« Gyaaah ! »

Le craquement satisfaisant de quelque chose qui se disloquait et les cris de l’homme résonnèrent sur la place devant la station.

 

« Être aussi insistant avec les femmes est un crime, vous savez. Allez, par ici. Atta-boy. »

Les mots du sergent d’âge moyen étaient étrangement en décalage avec son ton alors qu’il conduisait les deux hommes vers la salle de détention de la gare. Ainsi, les festivités de la matinée s’étaient terminées.

« … »

« Ichika ? »

« Je suis vraiment désolé d’être en retard ! » J’avais frappé mes mains l’une contre l’autre en m’excusant. Charl était perplexe.

« Eh bien… Tu es encore là tôt, non ? Merci de m’avoir sauvée. »

« Qui ne le ferait pas ? »

Elle semblait vraiment reconnaissante envers moi, à sa manière modeste et réservée. Honnêtement, c’était un peu gênant d’être autant remercié. N’importe qui aiderait son amie dans une telle situation.

« … »

« … »

Bien sûr, nous étions à court de sujets de conversation. Charl avait transpiré en se défendant avec du judo ou ce qu’elle faisait plus tôt, et s’éventait avec sa paume.

« Cependant, Ling est plutôt en retard. »

« Oh ! C’est vrai ! Rin ne vient pas aujourd’hui. Il y a eu un imprévu. »

« EHH !? »

L’exclamation soudaine de Charl avait attiré l’attention des gens autour de nous. C’était un dimanche ensoleillé, et nous étions près de la statue devant la gare. Il y avait donc beaucoup de gens autour qui attendaient les autres.

« Alors aujourd’hui, il n’y a que nous deux… »

« Que dois-je faire ? »

« Hein ? »

« Juste… C’est si soudain, je ne suis pas prête… »

« Prête ? Hein ? »

« Bref ! Qu’est-ce que je fais !? »

Eh bien. Je n’étais pas vraiment capable de répondre à ça. Qu’est-ce que j’étais censé dire ? « Alors, on va la retrouver ? »

 

Pourquoi ? Pourquoi Ling ne vient-elle pas ? Qu’est-ce que je fais ? C’est trop, trop tôt ! Charlotte ignorait l’air perplexe d’Ichika devant elle pour se plonger à corps perdu dans sa propre panique intérieure. Parfois, être une experte du Changement Rapide avait ses propres problèmes. Qu’est-ce que je fais ? Qu’est-ce que je fais ? C’est trop tôt pour être ensemble… pour un rendez-vous comme celui-ci… Interpréter les choses de la meilleure façon possible pour elle était encore un autre privilège d’une fille amoureuse. Qu-Qu-Qu’est-ce que je fais !? Qu’est-ce que je fais de ça ?

Se calmant, elle réalisa que c’était une grande opportunité. Elle ne pouvait pas laisser passer l’occasion de « rendre la pareille pour ce bracelet » autant qu’elle le pouvait. Charlotte entrelaça ses mains derrière elle, le regardant du coin de l’œil comme pour s’assurer qu’il était toujours là. Le sentiment de courage que cela lui procurait était suffisant pour qu’elle aille jusqu’au bout de son pari.

« Alors, euh… »

« Oui.

« Passons la journée à nous promener ensemble ! »

« Bien sûr ! »

Charlotte était si catégorique qu’Ichika ne put s’empêcher de la suivre. Les regards perplexes des passants étaient suffisants pour qu’elle se dirige vers le centre commercial voisin en rougissant.

Je suis seule avec Ichika… Je suis seule avec Ichika… Est-ce que je devrais lui tenir la main ? Attends, non ! Il va probablement penser que je suis bizarre si je le fais. Mais ses mains sont si grandes et si… Attends, non ! Non, non ! Charlotte secoua la tête, essayant de s’éclaircir les idées. Elle serra les poings, se rappelant la sensation de la main d’Ichika dans la sienne.

« Je n’en ai pas besoin ! »

« Hein ? »

« Je n’en ai pas besoin, Ichika ! C’est ça ! Je n’en ai pas besoin du tout ! »

« Je vois. C’est bien. Alors, où devrions-nous aller ? »

« Euh, euh, là ! » Charlotte était si troublée qu’elle n’avait pas réalisé qu’elle désignait directement un magasin de lingerie.

« Eh ? Uh, c’est, umm, un peu… »

Ce n’est que lorsque le visage d’Ichika était devenu rouge vif que Charlotte avait compris où elle voulait aller. Son propre visage était devenu tout aussi rouge et elle avait commencé à agiter rapidement les mains.

« Désolée ! Je ne voulais pas dire celui-là ! C’était un autre ! Un autre ! »

« Bon… »

Rougissant tous les deux, ils s’étaient regardés un instant avant de fixer leurs pieds. La fois suivante où Ichika avait levé les yeux, par hasard, il remarqua ce qui ressemblait à un visage familier dans le magasin de lingerie.

« Hein ? »

« Qu’est-ce qu’il y a ? Ichika ? »

« J’ai juste… Hé, Ran ! » Il avait crié, se disant que ça devait être elle. Ran s’était crispée en sursaut en entendant ce cri soudain.

« I-Ichika !? »

Elle avait rapidement caché le sous-vêtement qu’elle regardait derrière son dos, avant de se figer, ne sachant pas quoi faire. Est-ce qu’il m’a vue !? Je choisissais juste une culotte, est-ce qu’il m’a vue !? C’était aussi la première fois qu’ils se voyaient depuis longtemps. Elle avait rougi d’un cramoisi profond, et avait souhaité ramper dans un trou et mourir.

***

Partie 2

Qu’est-ce que je dois faire ? Je veux dire, après avoir remis ça en place… Ran avait furtivement glissé la culotte rayée noire et blanche de derrière son dos sur l’étagère. Avec les soldes, c’était une bonne trouvaille à trois pour 1 000 yens, mais elle ne voulait quand même pas être repérée par son amoureux en prenant ça.

Hé, attends… Qui est cette fille avec lui ? C’est… Ce n’était pas Ling, et ce n’était pas Houki. Ce n’était personne que Ran connaissait. C’est une belle blonde, en plus. Elle ressemble à un mannequin. Rin avait comparé avec anxiété les cheveux de Charl à ses propres cheveux auburn. Les Gotanda avaient tous deux des cheveux auburn naturels sans décoloration, mais pour une fille amoureuse, c’était quand même anxiogène. Après avoir réalisé ce qu’elle ressentait pour Ichika, Ran avait souvent été tentée de teindre les siens en noir mat. Quoi qu’il en soit, il a dit bonjour, donc je suppose que je devrais aller voir ce qui se passe. L’aura de la fille à côté de lui — Charlotte — la faisait cependant hésiter.

Je peux le faire ! C’est bon ! Je peux aller de l’avant même si je suis la plus jeune ! Cinq petites Rans l’avaient encouragée dans sa tête. Ouais ! Mon idiot de frère m’a déjà coûté la chance d’aller au festival de l’école. C’est le moins que je puisse demander. Je suppose que…

Elle avait découvert par les voies détournées que seules les adolescentes semblent avoir qu’Ichika s’était habillé — et avait travaillé — comme un majordome. Une fois pour l’obtention du ticket. Une fois de plus quand elle avait vu les photos. Elle avait déjà giflé Dan deux fois pour ça, mais c’est le cœur innocent d’une fille amoureuse dont on parle. Deux fois étaient loin d’être suffisantes.

J’irai bien ! C’est l’anniversaire d’Ichika ce mois-ci ! Je le verrai aussi là-bas ! Ran avait en fait prévu d’acheter un cadeau aujourd’hui, mais elle s’était laissée distraire par les vêtements et les objets pour elle-même — en particulier la culotte. Son esprit était brutalement occupé par la conscience d’être vue en train de faire quelque chose d’embarrassant, mais son cœur faisait de son mieux pour libérer le territoire.

Ouais ! Je vais m’en sortir ! Les mains serrées et d’un pas formel, Ran s’était approchée d’Ichika. Elle ressemblait à s’y méprendre à la présidente du conseil des élèves de la Junior Académie pour filles de Sainte Marianne.

« Bonjour, Ichika. » Son sourire brillait de toute la pureté féminine qu’elle pouvait rassembler.

« Hé. Es-tu seule aujourd’hui ? »

« Ah, oui. Je ne faisais que me promener. »

« Je vois. Désolé pour la dernière fois. Tu voulais venir au festival, n’est-ce pas ? Surtout que tu y participeras l’année prochaine. »

« Eh bien, oui. Alors ce serait merveilleux si tu pensais à moi la prochaine fois que tu auras des billets. »

Alors que leurs plaisanteries amicales commençaient, Charlotte était celle qui se sentait comme la cinquième roue du carrosse.

Surtout que le fait qu’Ichika soit ami avec des filles extérieures à l’académie n’était pas vraiment réjouissant.

« Hum, Ichika… »

« Ah ! Je suis désolé ! Laissez-moi vous présenter ! »

Elle avait choisi le moment parfait, et Ichika avait interrompu sa conversation. Le peu de considération de la part d’Ichika l’avait fait se sentir beaucoup mieux.

Woooow, elle est magnifique quand elle sourit ! Je ne peux pas la laisser me battre ! Fais de ton mieux, Ran !

Elle doit être plus jeune. Ichika est toujours extrêmement prévenant et attentionné avec les personnes plus jeunes. J’aimerais qu’il soit aussi comme ça avec moi…

« Voici Charl. C’est une camarade de classe, et une cadette nationale française. »

« Charlotte Dunois. Enchantée de vous rencontrer. »

« Je suis Gotanda Ran. Enchantée de vous rencontrer. »

 

 

Charlotte avait pris le dessus, du moins métaphoriquement, dans la poignée de main. L’esprit de Ran s’était troublé en sentant la délicatesse soyeuse de sa peau.

« Hey, tu te souviens de mon ami Dan du festival ? C’est sa petite sœur. »

« Oui. »

« Je vois. »

« J’ai entendu dire qu’elle s’inscrirait à l’Académie IS l’année prochaine. Elle sera donc l’une de nos élèves de première année. »

« Oui ! Oui, je vais le faire ! Ce serait merveilleux si tu me montrais les ficelles du métier ! » Elle s’inclina rapidement à 90 degrés, puis se redressa, son sang lui montant à la tête.

« Oh. En parlant de billets. Ran, as-tu ton téléphone sur toi ? »

« O-Oui ! » Argh, j’ai complètement foiré ça ! Je suis tellement gênée… Jumelant les téléphones, Ichika avait envoyé les données du ticket. « Hein, qu’est-ce que… »

« Un billet VIP pour le Cannonball Fast le mois prochain. Tu voulais le voir, non ? »

« Oh. Oui ! Bien sûr ! »

« Comme pour le festival, je n’en ai qu’un seul à distribuer. Donc je n’en ai pas assez pour tes amies aussi. »

« Non, c’est bon ! C’est bien ! Toutes mes amies seront parfaitement heureuses de le regarder à la télévision ! »

« Je vois. »

Une fois le transfert terminé, Ichika avait rangé son téléphone. Quelques secondes plus tard, Ran avait remis le sien dans son sac.

Argh, j’aurais déjà dû décoller les autocollants. Il doit penser que je suis une telle petite enfante… Pour Ichika, ça semblait juste mignon, mais pour Ran, qui voulait être vue comme une amoureuse potentielle, ce serait encore un échec. Je… J’ai besoin de me rattraper pour ça… Mais comment ? Charlotte est magnifique, je n’ai aucune chance…

Ce n’est pas vrai !

Vas-y !

Ran aurait pu jurer qu’elle entendait des voix qui l’encourageaient, et c’était suffisant pour qu’elle prenne la parole une fois de plus : « Hum, pourquoi ne regardons-nous pas ensemble ? »

« OK. »

Un simple OK. L’apathie soudaine avait tellement dégonflé Ran qu’elle avait failli s’effondrer sur le sol, avant que Charlotte ne la rattrape rapidement.

« Qu’est-ce qui ne va pas ? Vas-tu bien ? »

« Y-Yep… »

Elle est incroyable ! Comme un chevalier en armure brillante ! Elle est si cool et si mignonne et si belle, c’est tellement injuste ! Il n’y a pas de Dieu ! Argh !

« Très bien, alors, regardons autour de nous. »

À l’appel nonchalant d’Ichika, Charlotte et Ran s’étaient fait un signe de tête avant de se déployer à ses côtés.

 

« Un, deux ! Un, deux ! »

« Vous êtes là ! »

« Verrouillage de la cible ! Mise à feu ! »

Troisième arène d’IS. Même les jours de congé, les étudiants désireux d’améliorer leur niveau s’entraînaient dans leur IS de l’aube au crépuscule.

« Haah… Ouf… »

D’un côté de l’arène, Cécilia reprenait son souffle. Elle n’avait cessé d’ordonner à ses modules volants de tirer en avançant à grande vitesse, en imaginant le laser se courber dans son esprit. Mais pas une seule fois, elle avait réussi à faire un tir flexible de son BT, et l’épuisement commençait à se lire sur son visage.

Une fois de plus, elle se concentra, levant le fusil BT Starlight Mk.III sur son épaule. Imaginant une piscine d’eau, elle tira au-dessus du ballon cible.

Bend !

Mais plutôt que sa vision désirée, le laser transperça directement jusqu’à ce qu’il frappe la butée arrière et se dissipe.

« C’est assez pour aujourd’hui… » Soupirant, elle rangea son fusil. Elle s’évapora de sa main droite, se transformant en étincelles de lumière.

En retournant dans la salle d’attente, son visage était devenu de plus en plus sombre, ne montrant que frustration et épuisement.

« Larmes bleues, mode veille. »

Cécilia, baignée de lumière, avait été portée lentement au sol par le PIC alors que son IS s’était éteint. J’ai besoin d’une douche chaude. Ça va peut-être me remonter le moral. En arrivant au vestiaire et en ouvrant la porte, un visage inattendu l’attendait à l’intérieur.

« Oh ? Cécilia ? Quoi de neuf, tu t’entraînes ? »

« Ling… Oui, ce genre de choses. »

Pour une raison inconnue, Cécilia avait ressenti le besoin de feindre un sourire pour sa partenaire d’entraînement habituelle. Pas seulement pour les apparences, mais par fierté.

Qu’elle le reconnaisse ou non pour la reconnaissance d’un égal qu’elle était, Ling passa au sujet suivant. « Je vais essayer de déployer mon nouvel équipement. J’allais utiliser la sixième arène, mais elle était pleine à craquer. »

« Un nouvel équipement ? Je suppose que tu veux dire ton paquetage de haute mobilité ? »

« C’est celle-là. Regarde, Cécilia. Je vais te battre avec ça. »

« Peut-être. J’ai hâte d’y être. »

Le défi lancé par une rivale avait suffi à attiser la passion de Cécilia. C’était peut-être même suffisant pour faire disparaître son épuisement mental. Ling avait toujours été douée pour comprendre ce qui fait tiquer les gens.

« À plus tard ! »

« En effet. Adieu pour le moment. »

Ling avait salué, Cécilia avait souri — un sourire honnête, cette fois — en retour, et elles s’étaient séparées. Je ne perdrai pas ! Pas contre quiconque à l’Académie IS ! Rafraîchie, Cécilia était entrée dans les vestiaires avec une vigueur dans son pas.

 

« Alors, est-ce que quelque chose attire ton attention ? »

« Hmm… »

En regardant l’étalage des montres, je fredonnais. Je ne savais pas comment choisir entre elles, alors je ne pouvais pas dire ce qui était bon et ce qui était mauvais. Honnêtement, même si on m’avait demandé de choisir en fonction du design, rien ne sortait vraiment du lot. Mais Charl veut m’en offrir une comme cadeau d’anniversaire, alors je veux avoir l’air heureux de ce que je choisis.

« Celui-ci est particulièrement populaire. Qu’en penses-tu ? »

« Oh, ça ? Ce n’est pas vraiment… »

« Je vois. » Même le vendeur de montres avait du mal à m’aider. Bon sang, je devais faire quelque chose.

« Oh, Ran, as-tu une montre ? »

« Moi ? Eh bien… »

« Hm ? »

« Je ne… D’habitude, je regarde l’heure sur mon téléphone. »

« Tu vois, je ne suis pas le seul. »

J’avais acquiescé tandis que Charl plaçait ses mains sur ses hanches et commençait à gronder en plaisantant : « Allez, tous les deux. Surtout toi, Ran. Les filles devraient être plus au fait de la mode que ça. »

« Vraiment ? Je vois. »

En regardant ça, Charl prenait déjà Ran sous son aile. Ran, pendant ce temps, l’admirait. Il semble que l’ancienneté ait déjà été établie.

« Mais c’est difficile d’acheter une montre avec une allocation… »

« Oh, c’est vrai. En tant que cadets nationaux, nous sommes considérés comme des fonctionnaires, donc nous recevons une allocation. »

« Oh vraiment ? » Pour être honnête, j’étais extrêmement jaloux de ce fait.

« Oui, nous en avons. Tu n’es pas encore un cadet, n’est-ce pas, Ichika ? »

« C’est toujours bloqué par la paperasserie de l’Agence Internationale d’IS. »

« Mm-hm. Cela fait un moment, n’est-ce pas. »

« C’est sûr. »

On était déjà en septembre, et toujours aucun progrès. C’était le problème d’être le seul garçon au monde à pouvoir piloter un IS. Et probablement, bien que je n’en sois pas sûr, l’implication de Tabane dans la création de Byakushiki était aussi un obstacle. Ils semblaient très insistants pour s’assurer que le Japon n’avait pas la mainmise sur les dernières technologies. C’était vraiment pénible.

« De toute façon, si on continue comme ça, on ne choisira jamais une montre. » Charl avait ramené les choses à leur sujet. Elle avait dû avoir de la peine pour le pauvre vendeur.

« Je suppose… Hmm… »

« Et si je choisissais celui que je trouve le plus beau sur toi ? »

« Oh, ça a l’air génial. Tu as un bon sens de la mode. »

« Le penses-tu vraiment ? Merci. D’accord, je vais trouver quelque chose ! »

« … » Bien que ça ait illuminé Charl, Ran semblait frustrée pour une raison inconnue. Qu’est-ce qui se passe avec elle ?

***

Partie 3

Lorsque Charl s’était rendu compte de l’humeur de Ran, elle l’avait interpellée : « Pourquoi ne me donnes-tu pas un coup de main, toi aussi, Ran ? Tu n’as pas souvent l’occasion de le faire. »

« Eh ? Oh, oui ! »

« Ne t’inquiète pas non plus du prix. »

« OK ! »

« Hé, attends. Je ne veux pas que tu dépenses trop. »

« Oh ? Et qu’est-ce que ça peut te faire ? Après tout, tu es le destinataire. »

« Non, enfin, peut-être, mais… n’es-tu pas un peu inquiète quand tu mets quelque chose de cher ? »

« Alors, quelque chose qu’un lycéen peut acheter avec un travail à temps partiel. Est-ce que ça ira ? »

« Eh bien, euh… Souviens-toi juste que je dois obtenir en retour quelque chose de similaire pour ton anniversaire, Charl. »

« Moi ? Oh, merci ! »

« Et pour ton anniversaire aussi, bien sûr, Ran. »

« Vraiment ? Merci beaucoup ! »

Sur ce, Charl et Ran avaient passé une vingtaine de minutes à me choisir une montre. Finalement, elles étaient revenues avec leur sélection.

« Que dis-tu de ça ? » C’était un alliage qui brillait comme de l’or blanc. « Je pense qu’il te va mieux que l’argent. Tu vois, elle est assortie au gantelet de ta main droite. »

En l’écoutant, j’avais relevé ma manche droite. Sous celle-ci se trouvait un gantelet blanc, l’IS Byakushiki en mode veille.

« Tu as raison. Ils correspondent. »

« Je pense que ça te va bien ! Vraiment bien ! »

« Ouais. Merci pour ton aide, Ran. »

« Oh, pas de problème ! C’était du gâteau ! »

Cela avait dû frapper l’esprit de Ran, car son estomac s’était mis à gargouiller. Elle avait rougi. C’est vrai, il était midi. L’heure du déjeuner.

« Hahaha. Allons chercher quelque chose à manger après ça. »

« Ouais… Merci… »

Même ses oreilles étaient rouges. C’était adorable, et je lui avais tapoté la tête. Pendant ce temps, Charl demandait au vendeur d’emballer la montre.

« Charl, que veux-tu pour le déjeuner ? »

« Pas sûre, et toi ? »

« Ran ? Quelque chose en particulier ? Je vous invite toutes les deux. »

« Non, c’est bon ! Je vais couvrir ma part ! »

« Tu n’es pas obligé de le faire. Que diriez-vous de cette terrasse de café de l’autre côté de la rue ? »

« Cela semble assez cher. »

« Je te l’ai dit, je te le paie. Ou bien es-tu déjà venue ici ? »

« Juste pour boire… »

« Alors c’est décidé. Nous déjeunerons là-bas. »

« D’accord. Merci ! » Ran agitait ses doigts ensemble tout en regardant vers le bas, rougissant d’une gêne visible. Elle devait vraiment être gênée par son estomac qui grondait plus tôt. Je m’étais dit que c’était méchant de ma part de le lui rappeler.

« Bref, allons-y. »

« Bien sûr. »

Charl avait pris la montre en sac et nous avait conduits vers le café. Ran et moi l’avions suivie à l’intérieur.

« Wôw, cet endroit est vraiment chic. Par une chaude journée comme aujourd’hui, c’est le choix parfait. »

Charl sourit alors que le vent semblait caresser ses cheveux. Dans ces moments-là, elle avait vraiment l’air d’une jeune femme noble. Mon cœur avait sauté un battement.

« Bienvenue ! »

« Puis-je vous demander quels sont les spéciaux du jour ? »

« Bien sûr. Le plat du jour est des spaghettis à la crème de crabe. Le dessert est une tarte aux poires. »

« Trois de ceux-là, s’il vous plaît. »

« Très bien. » Après avoir pris notre commande, le serveur était parti en cuisine. J’avais remarqué que Charl et Ran me regardaient attentivement.

« Q-Quoi ? »

« Tu sembles vraiment habitué à ce genre de choses. »

« Eh bien, juste, euh… Je ne mange pas souvent au restaurant, mais Chifuyu m’a toujours dit que je devrais au moins apprendre à commander en douceur. »

« Mm-hm. »

« Viens-tu souvent dans ce genre d’endroit, Ichika ? »

« Non, comme je l’ai dit, je ne mange pas beaucoup au restaurant, sauf chez toi. »

« Le nôtre n’a rien à voir avec ça… »

« Allez. Il n’y a aucune raison d’être embarrassée. Les déjeuners chez Gotanda sont délicieux. »

« Le fait de l’appeler comme ça m’embarrasse. »

Les processus de pensée d’une adolescente étaient difficiles à comprendre. Personnellement, j’en aurais été fier.

« Bref, ah… » En regardant Charl, la bouche de Ran bougeait comme si elle essayait de dire quelque chose. Quoi que ce soit, il semblerait qu’elle ait du mal à le faire sortir.

« Oui ? »

« Ichika et Charlotte, vous sortez ensemble ? »

« Quoi ? »

« Hé, d’où ça vient ? »

« Juste… Vous vous entendez si bien ensemble… »

« Eh bien, je veux dire, nous avons fait équipe cette fois-là. Pas vrai, Charl ? »

« Hm. Je suppose que oui…, » Charl était choquée par cette question soudaine et elle avait rougi. Quelque chose s’était à tous les coups emparé de Ran aujourd’hui. Je me demande bien quoi ?

« … C’est bien. Au moins, ils ne sortent pas ensemble… »

« Hein ? »

« Oh, rien ! »

Pendant que nous parlions, le serveur était déjà revenu avec notre repas. Il avait apporté trois assiettes à notre table. Elles étaient superbes. Avec un « Mes excuses pour l’attente. » il les avait placées devant nous. Chaque assiette de spaghetti à la crème de crabe avait une pince perchée sur le dessus, comme pour nous faire signe. L’odeur du crabe dans la sauce crémeuse était alléchante. J’avais envie de plonger dedans.

« Je reviendrai plus tard avec vos desserts. » Le serveur était reparti. Chacun de nous avait pris sa fourchette et sa cuillère et s’était préparé à dîner.

« Mangeons. »

« Oui, mangeons. »

« M-Merci ! »

Moi, puis Charl, puis Ran, nous avions mis nos mains ensemble, et nous avions commencé notre repas.

« C’est génial ! »

« Oui. La pancarte dit qu’ils utilisent des pâtes fraîches. »

« C’est délicieux. »

Le plat du jour comprenait des verres gratuits de tisane glacée, et c’était l’accord parfait. Pendant un moment, nous avions arrêté de parler pour manger, et avions simplement gardé nos fourchettes en mouvement. C’est vraiment délicieux. Je me demande avec quoi ils l’assaisonnent.

« Hm ? Hey, Ran, attends une seconde. »

« Hein ? »

J’avais pris une serviette et je lui avais essuyé le visage.

« … !? »

« Tu avais de la sauce sur toi. »

« Tu aurais pu me le dire ! J’aurais pu l’essuyer moi-même. »

« Oh, c’est vrai. Désolé. »

« Ah, euh, je veux dire, ce n’est pas comme si ça me dérangeait… Merci. »

Ran était devenue rouge comme une betterave. Peut-être que je n’avais pas été assez délicat à ce sujet. Je devrais apprendre de cela.

 

Oh, oh wôw… Ran avait doucement porté une main à sa poitrine, comme pour retenir son cœur battant, alors qu’elle repassait dans sa tête ce qui venait de se passer. I-I-Ichika vient de m’essuyer la bouche ! Elle l’avait peut-être senti à travers une serviette, mais la tendre sensation de ses doigts doux lui traversait encore la bouche — les lèvres.

C’est bon, non ? Je me suis assurée de mettre mon rouge à lèvres aujourd’hui, donc je vais bien, n’est-ce pas ? Ran l’avait demandé à tout le monde et à personne dans sa tête, encore et encore. Les pensées des pâtes qu’elle avait appréciées à 120 % jusqu’à présent étaient complètement chassées de son esprit. À moitié paniquée, elle avait simplement fait tourner sa fourchette comme une machine.

Le fait qu’il ait dit qu’il l’offrait l’a aussi fait paraître très mature… Quand il l’avait fait dans le passé, ça avait toujours été quelque chose comme une canette de soda ou un jeu de tir à l’arcade. Il était aussi toujours très bon à ces jeux… Ran avait repensé à ses propres périodes de jeu. Elle se rappelait avoir observé Ichika du coin de l’œil en faisant semblant de prêter attention au jeu. Quand il tirait, si rapidement et précisément, il semblait aussi cool que le héros d’un film d’action.

Mais Charlotte est si belle et si adorable à la fois, et elle est aussi une cadette nationale… Ça ne semble pas juste… Une fois que Ran avait décidé de postuler à l’Académie IS, elle avait passé tout l’été à bachoter sur tout ce qui concerne l’IS. Huit ou neuf cadets nationaux sur dix acceptés à l’Académie IS avaient aussi leur propre IS. En d’autres termes, ils étaient l’élite de l’élite.

J’ai vu aux infos que la fille Houki a aussi son propre IS maintenant. Ils ont même dit qu’il avait été construit par le Dr. Shinonono elle-même… Argh… Ran se lamentait sur l’injustice de tout cela, ne réalisant pas ses propres avantages en tant que petite sœur du meilleur ami d’Ichika.

« Au fait, Ran. »

« Eh !? »

« Le billet pour le Cannonball Fast que je t’ai donné est pour le même jour que mon anniversaire. Ça te va si on commence la fête chez moi un peu plus tard ? »

« Oh, c’est bien ! Cet idio — euh, mon frère sera là aussi. »

« Oh, oui. C’est logique. »

« Ouais… » Ran réalisa soudain qu’il y avait un autre problème, à part le fait de rentrer chez lui. « Est-ce que quelqu’un de l’Académie IS va venir !? »

« En quoi est-ce important ? Je veux dire, bien sûr qu’elles vont le faire, mais… »

« C-Combien !? »

« Oh, cinq ou plus. »

« Cinq… »

Le monde tournait autour de Ran. Ling, Houki et Charlotte étaient des rivales assez fortes. L’idée d’en avoir deux de plus la faisait presque paniquer.

C’est mauvais, c’est vraiment mauvais. Il n’y a pas moyen qu’un gâteau fait à la main et quelque chose de petit soit un assez bon cadeau… Sa confiance en elle avait commencé à s’effondrer. Elle était plutôt fière de sa propre cuisine, mais Ichika était doué en cuisine à sa façon, et rien que de penser au prix de la montre que Charlotte avait achetée, elle se repliait sur elle-même. Mais je ne peux pas demander d’avance sur mon argent de poche, et mon école interdit les emplois à temps partiel… Argh !

Alors qu’elle ruminait, les pensées de Ran se tournaient vers Ling. Je me demande ce que Ling va faire… C’est aussi une cadette nationale. Elle doit donc recevoir beaucoup d’argent de l’armée… Elle avait repensé à l’époque où Ling était au collège et qu’elle semblait bien plus à égalité. Mais peut-être que c’était juste le choc entre la nourriture japonaise et chinoise.

Ouf… J’ai trop de concurrence… Ran s’était effondrée d’un air sombre. Comme elle avait arrêté de manger, Ichika s’était inquiété et avait demandé : « Qu’est-ce qui ne va pas ? Déjà pleine ? »

« N-Non ! Euh, je veux dire, ouais, je vais bien ! J’ai fini ! »

« Je vois. C’est génial, si tu es pleine, puis-je finir le tien. »

« M-Merci. »

***

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