Infinite Stratos – Tome 7

***

Chapitre 1 : Les sœurs

Partie 1

Bang !

« Quoi — !? » Un coup de feu !? Allez, on est au Japon ! « Argh ! »

La balle avait été tirée vers moi. D’une certaine manière, je pouvais la voir clairement.

« Tch ! »

L’attaquante en face de moi — Orimura Madoka — avait fait claquer sa langue. L’instant d’après, la balle qui me tirait dessus s’était arrêtée en plein vol. Elle était restée suspendue là, en état de stase. C’était… Ce doit être l’AIC de Laura !

« Ichika ! Baisse-toi ! »

J’avais plongé sur le sol alors qu’un couteau volait juste au-dessus de ma tête. Les boîtes de conserve avaient glissé de mes bras et s’étaient écrasées sur le trottoir.

« Je pensais que vous essaieriez d’interférer. » Étonnamment, elle avait choisi de bloquer le couteau qui visait son œil droit avec sa paume.

« Qu’est-ce que… »

Madoka avait resserré sa prise sur le couteau qui lui transperçait la main.

 

 

« Vous pouvez reprendre ça. »

Elle l’avait renvoyé vers Laura. Cependant, avec le système Wodan-Auge de Laura améliorant son suivi de mouvement et son acuité visuelle, il ne lui avait fallu presque aucun effort pour arrêter également le couteau avec son AIC. Son œil gauche doré se détourna du couteau pour revenir vers Madoka, mais cette dernière avait déjà déployé son IS et s’était fondue dans l’ombre.

« Hmph. »

« Attendez ! »

Esquivant sa saisie avec l’AIC, elle avait disparu dans la nuit, aussi soudainement qu’elle était apparue.

« Argh… »

« Vas-tu bien, Laura !? »

« Qui penses-tu que je suis ? Et toi ? »

« Ça va. Tu m’as sauvé. Merci. »

« N’en parle même pas. » En parlant, elle ramassa son couteau et le rengaina, puis elle remit son cache-œil. J’avais épousseté la saleté de mes vêtements et j’avais commencé à ramasser les canettes éparpillées.

« Ah… »

« Hm ? Quoi ? »

« Ton œil gauche est vraiment joli. Il ressemble presque à un bijou. »

« Q-Quoi ? »

« Ce n’était pas drôle de se faire attaquer, mais je suppose que le fait de voir ça en valait la peine. »

« Qu’est-ce que tu veux dire par “ça en vaut la peine”, espèce d’idiot ! » Laura s’était approchée de moi et m’avait délibérément écrasé le pied.

« Aïe ! »

« Hmph ! Je repars ! »

« Hé ! Hé, attends. Peux-tu au moins m’aider à porter les canettes ? »

« Ce n’est pas mon problème ! » cria Laura en s’éloignant d’un air furieux.

« Tu sais, maintenant que j’y pense, comment as-tu pu être là pour m’aider quand j’ai été attaqué ? »

« Eh bien… »

« Eh bien ? »

« … Est-ce que je dois vraiment le dire ? Je pensais que ce serait une bonne occasion pour nous d’être seuls ensemble… »

« Hein ? Qu’est-ce que c’était, Laura ? »

« Rien ! Espèce d’idiot ! »

« Hé, attends ! Ne me piétine pas le pied, espèce de crétine ! »

« Qui traites-tu de crétine ? »

Laura, le visage rouge jusqu’aux oreilles, m’avait donné un coup de poing.

« “Tu as été attaqué !?” » C’était lundi soir à la table du dîner, et Houki et Rin avaient réagi à l’unisson.

« Oui, hier soir. »

J’avais parcouru la séquence des événements, en laissant de côté le nom d’Orimura Madoka. Oh, je n’en avais pas parlé la veille parce que je ne voulais pas gâcher les festivités.

« La pilote du Zéphyr silencieux… Je me demande ce qu’elle cherche. Une idée, Ichika ? »

« Je ne sais pas. »

J’avais répondu à Charl de manière courte et simple, pour qu’elle ne se rende pas compte que je ne racontais pas toute l’histoire. Je devrais probablement demander à Chifuyu ce qu’il en est d’abord. Mais parler de notre famille… En fait, parler de nos parents avait toujours été assez tabou entre nous. Même si je le lui demandais, je n’irais probablement pas très loin… Et je n’en avais pas vraiment envie.

« Oh, Ichika, tu pourrais peut-être me donner de l’omelette maintenant ? »

« Compris. Voilà. »

Je nourrissais Cécilia, l’héroïne blessée. J’avais de la peine pour elle qui avait perdu l’usage de son bras droit.

« Ahh… »

Miam. Elle mâchait avec une main couvrant sa bouche, rougissant de l’attention non désirée qu’elle avait attirée. Eh bien, je suppose que c’est assez embarrassant d’être nourri à la main à notre âge…

« … Ce n’est pas juste, Cécilia, de choisir un truc qu’on mange avec des baguettes. »

« Tu aurais pu prendre des pâtes ou quelque chose que tu pourrais manger d’une seule main… »

Cécilia s’éclaircit la gorge comme pour repousser les regards de Rin et Houki. En parlant de ça, le menu proposait du saumon grillé au sel enroulé dans des omelettes savoureuses, des épinards verts avec des graines de sésame, une soupe miso avec des pommes de terre et une crème anglaise savoureuse. Chaque élément de la liste était un « aliment à baguettes ».

« Ichika, elle peut prendre la crème anglaise avec une cuillère, non ? Te sens-tu à la hauteur, Cécilia ? » déclara Charl en affichant un sourire forcé.

« Je, eh bien… Je ne crois pas que je ferais aussi bien avec ma main gauche. »

« Je vois. Alors je suppose que je vais te nourrir. »

« Laura !? Attends, laisse au moins refroidir — Ah ! Chaud ! Chaud, chaud, chaud ! »

Laura avait enfoncé la cuillère de crème pâtissière fumante dans la bouche de Cécilia. Allez, ce n’est pas bien de taquiner les blessés comme ça.

« Eh bien, on dirait que vous vous amusez tous ce soir. »

« Oh, Mlle Yamada. Et…, » Chifuyu, Mlle Orimura, était avec elle. Chacune d’entre elles portait un plateau-repas.

« Calmez-vous, imbéciles. »

« Je… Je suis blessée, donc… »

« Alcott. Ne vous faites pas de fausses idées justes parce que nous avons choisi de ne pas appliquer votre suspension pour bagarre en ville. »

« Compris… »

Je m’étais fait réprimander toute la journée pour m’en être aussi pris au Zéphyr silencieux. Mon corps et mon âme avaient souffert après ces remontrances de deux heures.

« Avez-vous l’habitude de manger tous ensemble comme ça ? »

« Ah, oui. À peu près tout le temps. »

« Vraiment. »

« Oh là là. Mme Orimura, êtes-vous inquiète pour votre petit frère ? »

« Mme Yamada. Voulez-vous vous entraîner au combat de mêlée après le dîner ? »

« Je… je ne faisais que plaisanter ! Ahaha, haha… »

On dirait que chaque fois que Mme Yamada essayait de taquiner Chifuyu, cela s’était retourné contre elle. Elle devrait apprendre sa leçon…

« Restez discret. Eh bien… Je suppose que pour les adolescentes, ça va entrer par une oreille et sortir par l’autre. Essayez au moins, d’accord ? »

Sur ce, Chifuyu avait conduit Mme Yamada vers une table au fond de la pièce. Avec tout le monde autour, il n’y avait aucune chance que je puisse demander des nouvelles de Madoka. Je devrais en parler plus tard. Nous avions passé le reste de la soirée.

« Alors, euh, pourquoi me suivez-vous toutes ? » J’avais demandé au groupe de filles qui se collaient les unes aux autres sur le chemin du retour vers mon dortoir.

« Euh… Eh bien, ce n’est pas parce que je m’inquiète pour toi ou quoi que ce soit ! » C’était Rin.

« Eh bien, euh, juste… C’est bien d’avoir une discussion dans ta chambre de temps en temps, » répondit Charl.

« Oui ! C’est important de garder les lignes de communication ouvertes. » Houki avait hoché la tête, apparemment insatisfaite de la discussion que nous avions eue au dîner. Ah bon, ce n’est pas comme si j’avais un problème avec ça.

« Hum, Ichika ? Peux-tu m’aider à changer mes pansements ? »

« Bien sûr. »

Le visage de Cécilia s’était illuminé lorsque j’avais répondu. En voyant cela, je m’étais senti chanceux d’être né homme.

« Ichika ! Tu es bien trop doux avec elle. Quel genre de cadette nationale ne peut même pas s’occuper de ses propres blessures ? » C’est Laura qui avait ajouté le sarcasme. « J’ai entendu dire que dans ce pays, on soigne les blessures avec de la salive. Ça a l’air bien, pourquoi n’essaies-tu pas ? »

« Euh… Laura… “Lécher ses blessures” n’est pas censé être aussi littéral… » Bien que ce ne soit pas vraiment métaphorique, non plus ?

« Vraiment ? Ma salive contient des nanomachines médicales. »

Argh, vraiment ? J’avais pensé que c’était mieux de laisser tomber. C’est vrai, elle est un bébé éprouvette né dans un laboratoire de la Bundeswehr. Un être à qui on avait donné la vie uniquement pour se battre… C’était facile de critiquer pour des raisons éthiques, mais le rejeter signifiait rejeter Laura elle-même. Et comme ça n’avait pas l’air de la déranger outre mesure, on ne peut pas vraiment dire grand-chose… De plus, je voulais penser que depuis qu’elle était venue au Japon — depuis qu’elle s’était fait ces nouveaux amis — il y avait maintenant quelque chose d’autre dans sa vie.

« Est-ce que tu m’écoutes au moins ? Parfois, je me demande si tu mérites vraiment d’être ma jeune épouse. »

« Ouais, ouais. Désolé. » Chaque fois qu’elle m’appelait sa « jeune épouse », je me souvenais de ce baiser, mais je ne devrais probablement pas le lui dire. Rien que d’y penser, mon visage s’échauffait.

« Hm ? Qu’est-ce que c’est ? »

« Oh, rien. » J’avais nonchalamment esquivé Laura, qui s’était rapprochée, et j’avais ouvert ma porte. « Alors, qu’est-ce qu’on fait pour les chaises ? Dois-je aller en emprunter deux ? »

« Je pense que le lit est bien. N’est-ce pas, tout le monde ? » Charl avait fait la suggestion aux autres filles. Parfois, je l’appréciais vraiment.

« Tant que j’ai un endroit où m’asseoir, ça va. »

« Ouais. Et les lits des dortoirs sont plutôt bons. »

« Je préférerais naturellement mon propre lit. Mais cela suffira. »

« Cela me va. »

Rin, Houki, Cécilia et Laura avaient répondu, et nous étions entrés.

« Dois-je aller chercher des boissons ? »

« C’est bon, Charl. Ne t’inquiète pas pour ça. En plus, si quelqu’un le fait, ça devrait être… »

« Allez ! Et si tu te fais encore attaquer !? »

« Ah, oui…, » surpris par son insistance, je m’étais automatiquement excusé. Après l’avoir fait, elle avait soudainement repris son apparence habituelle, grimaçant d’embarras.

« Désolée. »

« Non, c’est bon. »

« Juste… Je veux dire, tu es un mec. Ça ne te dérange-t-il pas d’être protégé par des filles ? »

« Non, pas vraiment. Je veux dire, ce serait un peu gênant si quelqu’un me disait de me comporter en homme ou quelque chose comme ça, mais… »

« Vraiment ? C’est bien… »

« Ouais… »

Quelques secondes s’étaient écoulées en silence alors que nous détournions maladroitement le regard. Je ne pouvais pas vraiment dire si mon cœur battait la chamade ou non.

Regards fixes…

« Quoiii !? » De l’entrée, Rin, Houki, Cécilia et Laura — tout le monde sauf Charl — me regardaient fixement.

« Tu fais tes trucs habituels, Charlotte ? »

« Ichika, tu… ! »

« C’est de la triche, Charlotte ! »

« Hmph ! »

Ah, merde. Laura boudait déjà. Une fois qu’elle était énervée, cela prenait une éternité pour arranger les choses.

***

Partie 2

« Ah, euh… Laura ? »

« Pourquoi t’excuses-tu seulement auprès de Laura ? »

« Est-elle la seule dont tu te soucies ? »

« I-Ichika !? »

Eh bien. J’avais maintenant vraiment mis les pieds dans le plat. Je pourrais devoir faire beaucoup d’excuses à genoux dans mon futur proche.

« Ouf… » Deux heures plus tard, j’avais enfin échappé aux filles et j’étais allongé sur mon lit. « Je devrais prendre une douche. »

Au moment où je me levais, la porte de ma chambre s’était ouverte.

« Ta-dah ! Tatenashi vole la vedette ! »

« S’il te plaît, va-t’en. »

J’avais claqué ma porte. Dès que je l’avais fait, j’avais entendu le bruit de l’eau qui coulait de l’autre côté.

« Quoi !? »

Une lame d’eau avait coupé ma porte en deux. De l’autre côté se trouvait Tatenashi avec son épée à chaîne, la Chaîne Rouillée serrée dans sa main. « Maintenant, je ne peux pas te laisser m’ignorer. »

J’abandonne. J’avais affaissé mes épaules.

« Puis-je entrer ? »

« Vas-y… »

Tatenashi avait déjà échangé la Chaîne Rouillée contre son éventail habituel. Sur celui-ci étaient écrits les mots « triste sort ». Aurait-elle pu — non, elle avait dû faire un jeu de mots. Et attends, c’était sa propre faute si c’était un triste sort !

« Qu’est-ce que tu veux ? Fait vite, j’allais me doucher. »

« Oh ? Alors, pourquoi ne pas parler sous la douche ? Je n’ai pas apporté mon maillot de bain cette fois-ci, mais ce n’est pas grave. »

« Gah, non ! Pourquoi est-ce que ça doit être comme ça !? Dis juste ce que c’est maintenant ! »

« Bien, bien. Tu es tout feu tout flamme. C’est absolument adorable. »

« Peu importe. » Me sentant vraiment abattu, j’avais fait du thé pour elle.

« Oh, gyokuro. Un bon choix. Mais tu as encore beaucoup à apprendre avant de prendre la relève du conseil des élèves. »

Hum. Je pensais que mon rôle était celui de vice-président.

« Tatenashi. »

« Oui ? »

« Je te mets à la porte. »

« Aïe. »

J’avais laissé échapper un dernier soupir. Je ne pouvais pas lutter contre ça. Elle allait me faire tourner autour de son doigt de façon permanente, et je ne pouvais rien y faire. Adieu, soupirs.

« Alors, qu’est-ce que tu voulais ? »

« Tu as été attaqué, n’est-ce pas, Ichika ? Dois-je t’assigner certains de mes gardes du corps ? »

« Merci pour l’offre, mais je vais devoir passer mon tour. »

Mon ennemi avait un IS. Je ne voulais pas y penser, mais une personne normale pouvait très bien finir morte si elle s’impliquait.

« Je pensais bien que tu dirais ça. »

« Je vois. » Je suppose qu’elle avait raison.

« Alors, il y a une autre chose… »

« Oui ? »

Pour une fois, Tatenashi grimaçait à contrecœur avant de dire « … S’il te plaît ! »

Clack ! Ses mains s’étaient jointes et elle avait baissé la tête.

« Hein ? Quoi ? »

« Prends soin de ma sœur ! »

« Ta sœur !? »

Je n’avais aucune idée de ce qui se passait.

« Alors, euh. Ta petite sœur ? Elle doit être en première année ? »

« Oui. Elle s’appelle Sarashiki Kanzashi. Tiens, voici une photo. » Tatenashi avait ouvert son téléphone et m’avait montré la photo d’une fille qui avait l’air un peu fatiguée de la vie.

Voici donc la petite sœur de Tatenashi. Elle semble un peu…

« Mais… s’il te plaît, ne lui dis jamais que je te l’ai demandé. »

Normalement, Tatenashi ne se serait jamais lancée dans ce genre de choses.

« Ta sœur a l’air un peu, uhh… » Pour une raison inconnue, j’avais senti que je devais être prudent dans ma façon de le formuler.

« Sombre, oui. »

« Je vois… »

« Pourtant, elle a du talent. C’est pourquoi elle a son propre IS, mais… »

« Mais ? »

« Elle ne l’a pas encore. »

« Hein ? » Elle l’a ou elle ne l’a pas ?

« C’est une cadette japonaise, donc son IS n’est pas encore prêt. C’est pourquoi elle ne l’a pas. »

« Hein ? »

« Qu’est-ce que tu veux dire, “hein” ? C’est de ta faute. »

« Eh !? » Comment ai-je été impliqué dans tout ça ?

« L’IS personnel de Kanzashi était développé par Kuramochi Engineering, donc… »

« Oh… Le même laboratoire que le Byakushiki ? »

« Oui. Byakushiki était un effort de tous les instants, donc il n’est pas encore terminé. »

« Je vois… »

« Alors — C’est ta faute ! »

« Désolé, m’dame… » C’est pour ça que lorsqu’ils nous alignaient tous avec nos IS personnels, le pilote de la classe D était toujours absent. Ça doit être assez embarrassant d’être une cadette nationale et de ne pas avoir le sien. « Alors, que voudrais-tu que je fasse pour elle ? »

« Eh bien, après l’attaque qui s’est produite au Cannonball Fast, ils prévoient un tournoi de duo sur toute l’année pour aider les pilotes avec leur IS personnel à se mettre rapidement à niveau. »

« Oh, vraiment ? »

« Alors, s’il te plaît ! Fais équipe avec Kanzashi ! » Elle ferma son éventail et le posa à côté d’elle, puis joignit à nouveau les mains.

« Hé, allez, tu sais que je serais d’accord pour ça même si tu ne me supplies pas. »

« Donc… Donc, tu le feras ? » demanda-t-elle encore, hésitante. La différence avec son attitude habituelle la faisait paraître minuscule, presque fragile.

Quel gâchis… ! Pour une raison inconnue, quand quelqu’un qui était normalement si insouciant avait soudainement demandé si poliment, j’avais eu l’impression que je devais absolument aller jusqu’au bout.

« Alors, euh… Quel était son nom ? Kanzashi, c’est ça ? Devrais-je aller lui parler de ça ? »

« Oui. Mais si tu peux l’éviter, ne lui dis pas que je te l’ai demandé. »

« Hein ? Pourquoi ? »

« Elle… Elle a toujours eu l’impression que je lui faisais de l’ombre… Donc… »

Tatenashi était évasive. Je pouvais dire qu’il y avait des problèmes entre elles.

« Alors tu ne t’entends pas avec ta sœur ? »

« Ahh… » Son soupir avait juste confirmé que j’avais raison. Des sœurs qui ne s’entendaient pas, avec la grande sœur qui essaie à sa manière de recoller les morceaux et la petite sœur qui se rebelle… Cela m’avait fait penser à une autre famille que je connaissais.

On dirait presque que la relation entre Houki et Tabane… Même si Houki avait reçu un IS de sa sœur, les choses étaient encore un peu tendues. On n’avait pas revu Tabane depuis, donc ça n’avait pas dû s’améliorer. De toute façon, si c’était comme ça, je devais vraiment le faire.

« Je ferai de mon mieux pour faire croire que c’était mon idée. »

« Merci. Oh, et essaies de faire attention à ta façon de formuler les choses. Elle peut être un peu piquante. »

« C’est d’accord…, » J’avais mentalement noté ce qu’elle m’avait dit sur Kanzashi.

« Merci encore. Mais vraiment, n’en fais pas trop. Si ça ne marche pas, ça ne marche pas. »

« Ça ne te ressemble vraiment pas, Tatenashi. Je m’attendais plutôt à ce que tu me dises “Et si tu le fais, je te lave le dos”, ou quelque chose comme ça. »

« Vraiment ? Ahahah… Eh bien, si tu veux vraiment que je le fasse… »

Elle n’était vraiment pas elle-même aujourd’hui.

« On dirait que tu as besoin d’un massage du dos. »

« Hm ? Ichika ? »

« Allez. »

« Bon… »

J’avais fait le tour derrière Tatenashi, puis j’avais grimpé sur le lit à genoux et j’avais commencé à masser.

« Wôw, tu es vraiment tendue. Est-ce que tu as travaillé tard ces derniers temps ? »

« Oui, un peu… Aïe ! »

« Les muscles de ton cou sont si raides. Tu devrais faire quelques étirements, puis prendre un long bain. »

« Je sais. Hmm… »

« Devrais-je aider aux travaux ? »

« Allez, ne sois pas trop fier de toi. Tu dois t’occuper de ton travail avec les clubs. »

« Eh bien, oui, mais… »

« Bon sang. Tu ne peux pas tout laisser tomber. Je ne t’aimerai plus si tu fais ça. »

« Je sais, je sais. » J’avais passé une autre demi-heure à masser Tatenashi, qui était enfin redevenue elle-même.

« Hmm ! Ça fait du bien. Merci. »

« De rien. Ne t’inquiète pas, je vais m’occuper des choses avec ta sœur. »

« Ouais. Bonne chance. » Elle s’était inclinée une dernière fois avant de partir, avec toute la grâce que l’on attend d’une grande sœur.

« Quant à ceci…, » j’avais regardé les deux morceaux de ma porte sur le sol. « Je vais faire une demande de maintenance pour une nouvelle porte… »

Dans une pièce sombre, Madoka avait changé les bandages de sa main droite. L’utilisation répétée de nanomachines régénératrices avait déjà scellé la blessure. Des seringues vides étaient éparpillées dans la pièce.

« J’entre, M. » Squall, la leader de l’Unité Fantôme, était entrée sans frapper. Ses volumineux cheveux blonds se balançaient en marchant. « Alors, Orimura Madoka. As-tu une explication pour tes actions d’hier ? »

Le sourire de Squall était resté figé sur place. Madoka avait jeté un coup d’œil avant de se retourner vers ses bandages sans répondre.

« Tu as peut-être apprécié le côté théâtral de la chose, mais un contact non autorisé comme celui-là pourrait faire capoter toute la mission. Ne pars plus jamais seule comme ça, compris ? »

« Compris… »

« Ta mission est la capture d’IS. Si tu comptes utiliser ton IS pour autre chose… »

Blam ! Une explosion avait retenti, et la trousse de premiers secours avait été soufflée de la table. Un instant plus tard, Madoka avait été attrapée par le cou et projetée contre le mur.

« Pas trop mal. »

Squall flottait dans les airs, son IS déployé, mais derrière Madoka, quatre des unités mobiles du Zéphyr Silencieux étaient pointées et prêtes à tirer.

« … »

Libérée, Madoka s’était effondrée sur le lit. Squall avait dématérialisé son propre IS, atterrissant à côté d’elle. Les ressorts du lit grincèrent sous le poids de deux personnes.

« Rappelle-toi, M. Tu es peut-être Orimura Madoka, mais ça n’a pas d’importance pour moi. J’ai besoin que tu sois M. M de l’Unité Fantôme. »

« Je le serai, jusqu’à ce que je règle les choses… »

« Régler les choses… Veux-tu dire avec Ichika Orimura ? »

« Hmph. Ce petit ver ? Je pourrais le tuer quand je le veux. »

« Alors avec Chifuyu Orimura, hein… » Alors que Squall parlait, la bouche sans expression de Madoka s’était transformée en un sourire. Un sourire vicieux. « Chifuyu Orimura. Elle n’a même pas d’IS pour le moment. Elle n’a pas l’air d’être une grande menace. »

À la seconde où les mots de Squall avaient quitté sa bouche, elle avait bloqué le coup de poing de Madoka et l’avait renvoyée au sol. En regardant le visage de Madoka, son sourire avait été remplacé par une rage foudroyante.

« Ne t’avise pas de le faire. Tu n’es même pas digne de respirer le même air qu’elle. »

« Bien, bien. Maintenant, range ce couteau avant de faire un trou dans le mur. »

« Hmph. » Embarrassée d’avoir été provoquée si facilement, Madoka avait rengainé son couteau.

« Maintenant, je vais aller me reposer pour ma beauté. Il reste encore un bon bout de temps avant la prochaine mission. Essaie de ne rien faire d’irréfléchi. Compris, M ? »

« Oui. »

« Bien. J’aime les filles qui savent écouter. Bref, à plus tard. » Squall était sortie, aussi indifférente à l’opinion de Madoka sur le sujet qu’elle l’avait été en entrant.

***

Partie 3

Une fois la porte fermée, le silence et l’obscurité s’étaient à nouveau installés dans la pièce. Madoka avait sorti son couteau et l’avait passé le long de son visage. Du sang rouge foncé avait jailli de la coupure. Trancher un visage qui ressemblait tellement à celui de Chifuyu lui procurait une joie sans nom. Envoûtée, elle regarda son propre reflet dans la lame.

« Hé, Orimura, Shinonono. » Mayuzumi Kaoruko était apparue soudainement dans la classe 1-A pendant la pause après la deuxième période.

« Qu’est-ce qu’il y a ? »

« Eh bien, je voulais vous demander une faveur à vous deux. »

« Une faveur ? De la part d’Ichika et moi ? »

« Ouais. Ma sœur travaille pour un éditeur, et ils voulaient publier une interview exclusive sur vous en tant qu’étudiants avec votre propre IS. Voici le magazine dans lequel elle sera publiée. » Kaoru avait sorti un magazine de mode pour adolescents.

« Hmm… Qu’est-ce que ça a à voir avec l’IS ? »

« Hm ? Attendez, n’avez-vous pas déjà fait ce genre de choses tous les deux ? »

« Quoi !? » Houki et moi avions hoché la tête avec hésitation, sans trop savoir ce qu’elle voulait.

« Eh bien, normalement, si vous avez votre propre IS, cela signifie que vous êtes un pilote ou au moins un cadet national, ce qui fait de vous une sorte de célébrité. Presque comme une idole, du moins pour ce qui est de faire du mannequinat à côté. Je pense que certains pays impliquent même le théâtre national. »

« Vraiment, Houki ? »

« Pourquoi me demandes-tu ça ? Je n’en sais rien ! »

Nous étions tous les deux hors de la boucle de la culture pop pour notre âge. Maintenant que j’y pense, Cécilia n’a-t-elle pas parlé de mannequinat en Angleterre ? Je m’étais souvenu qu’elle m’avait montré des photos une fois. Elle avait au moins l’air bien dans cette robe. Je suis un mec, donc probablement un smoking ? Je n’étais pas vraiment sûr de ça.

Pendant que j’y réfléchissais, Rin avait surgi. « Wôw, Ichika, tu n’as jamais été mannequin ? Je suppose que je vais devoir te montrer certaines de mes photos. »

« Non, ça va. »

« C’est quoi ton problème ? » Elle m’avait donné une claque sur la tête. « Si je ne le fais pas, tu vas probablement faire quelque chose qui te fera passer pour un cinglé. »

« Quoi ? Montre-moi ! Montre-le-moi tout de suite ! »

Rin avait sorti son téléphone et avait tourné mon visage vers lui. Aïe, mon cou !

« Oh ? »

« Hmm… »

Houki en avait aussi profité pour jeter un coup d’œil, et elle avait eu la même réaction que moi. Sur la photo, d’ailleurs, Rin était en tenue décontractée.

« Hmm… Ça a l’air plutôt bien. »

« Mhm. C’est vrai. C’était l’été dernier… »

Ding-dong. La cloche avait sonné pour marquer le début de la troisième période.

« Tu es avec le club de kendo aujourd’hui, n’est-ce pas, Orimura ? Je te verrai là-bas ! À plus tard ! » Kaoru était partie aussi vite qu’elle était arrivée. Je m’attendais à ce que Rin fasse aussi sa sortie, mais elle était encore occupée à montrer ses photos.

« Et regarde ici, comment je… »

Klonk ! Elle ne s’attendait pas à jouer à pierre, papier, ciseaux, et quand on lance une pierre, ce n’est normalement pas directement sur la tête de l’autre, mais…

« Aïe ! » Elle s’était retournée avec un regard furieux, mais elle avait vu Chifuyu.

« Retournez en classe B. »

« Oui, madame… »

Comme d’habitude, elle s’était précipitée hors de la pièce. C’était la raison pour laquelle elle ne venait presque jamais rendre visite à la classe A, même si elle aurait été parfaitement bien dans l’après-midi.

« Aujourd’hui, nous allons aborder les fondements théoriques d’une évasion efficace et du maintien de la distance en combat de mêlée. »

Et c’est ainsi que la classe avait commencé.

« Voici ta serviette. »

« Wôw, c’est vraiment Orimura ! »

« Oh ! Donne-m’en une aussi ! »

« Puis-je avoir un massage ? »

« Désolé, ce n’est pas sur le menu. »

« Ahhh, dommage ! »

Après l’école, dans le dojo de l’école, je distribuais des serviettes aux membres du club de kendo qui terminaient leur entraînement. Comme Kaoru l’avait mentionné plus tôt, aujourd’hui j’étais avec eux.

« En voilà une pour toi, Houki. »

« Ah, oui. Merci. » Houki avait retiré son masque et son bandeau et s’était essuyé le visage avec la serviette.

« … »

« Qu’est-ce que tu regardes ? »

« Oh, rien. Je me disais juste que le look hakama, c’est vraiment toi. »

« H-Hmph… » Houki avait tourné la tête sur le côté. Je m’étais demandé si elle était gênée.

« Hé, Ichika Orimura ? Ça fait longtemps, n’est-ce pas ? »

« Oh, oui. Depuis le festival de l’école, n’est-ce pas ? »

« Ahaha, ouais ? Tout le monde aime ça, n’est-ce pas ? N’ont-elles pas l’air d’avoir gagné au bingo, non ? »

Oh, c’est vrai. C’était la fille qui formulait tout comme une question pour une raison inconnue. Pendant que je me demandais pourquoi, elle s’était faufilée entre les membres de son club et était partie. Huh. Je ne sais pas.

« … Hé, Houki. »

« Ouais ? Quoi ? »

« Que penses-tu de ce que Kaoru a mentionné pendant la pause ? »

« Je refuse. Être un objet d’exposition n’est pas mon truc. »

« D’accord. » Je m’étais dit. C’est ainsi que je m’attendais à ce qu’elle réponde. Au moment où j’acquiesçais, Kaoru était apparue.

« Hey ! Désolée de vous avoir fait attendre ! Bref, à propos de cette interview. »

« Houki vient de dire qu’elle… »

Kaoru m’avait interrompu avant que je puisse terminer. « Ta-dah ! J’ai des invitations à un dîner dans un hôtel cinq étoiles pour vous ! Pour vous deux, bien sûr. »

Elle avait agité une brochure devant nous. Ça avait vraiment l’air chic. Mais si Houki ne le sentait pas…

« Nous allons le faire. »

Ehh ?

« Vraiment ? J’ai eu l’impression que ce n’était pas votre truc. »

« Ce sera une expérience d’apprentissage. »

Ehh ? Ehhhh ?

« Oh, je vois. Alors, c’est parti ! Tu es d’accord avec ça aussi, n’est-ce pas, Orimura ? Alors, on se voit dimanche à deux heures ! »

« Hum… »

« Bref ! » Kaoru était partie aussi vite qu’elle était arrivée. Alors que la porte du dojo se refermait derrière elle, j’avais bien regardé Houki.

« Houki. »

« Quoi ? »

« Qu’est-il arrivé à “ton truc” ? »

« Je… Je suis flexible ! Un problème ? » Elle m’avait écrasé la joue avec son épée en bambou.

« Soupir… Je suppose que c’est bon, tant que tu es d’accord avec ça. »

« Je vois. En tout cas… Ce dîner, on y va ensemble, c’est ça ? » demanda-t-elle presque nerveusement.

« Bien sûr. Je veux dire, je serais furieux si je ne pouvais pas venir. »

« Oh, je vois ! C’est vrai. Hm-hm, bien ! » Houki rayonnait en saisissant la brochure. J’espère qu’elle ne va pas l’écraser. Ce serait dommage qu’on ne puisse pas lire l’adresse.

« Oh wôw, Shinonono, tu vas avoir un rendez-vous avec Orimura ? »

« Ça a l’air génial ! J’aimerais que ce soit moi ! »

« Wôw, cet hôtel est mondialement connu. »

Presque à l’unisson, les membres du club de kendo qui avaient observé de loin s’étaient rapprochées.

« C’est… Ce n’est pas un r-rendez-vous ! Ce n’est pas du tout ça ! »

« Oh, vraiment. »

L’agitation de Houki avait été accueillie par un cercle de sourires complices.

Hein. Je suppose que Houki s’entend bien avec les autres membres du club. J’avais laissé échapper un soupir de soulagement. Houki avait toujours eu du mal à s’entendre avec les autres, alors je m’étais inquiété. Quoi qu’il en soit. Dimanche. Entre ça et la demande de Tatenashi, le week-end s’annonçait chargé.

Très bien. La quatrième période venait de se terminer, et la classe bourdonnait de l’excitation de la pause déjeuner.

« Ichika, allons à la cafétéria. »

J’avais salué à regret l’habituelle invitation amicale de Charl. « Désolé, Charl. Je dois m’occuper de quelque chose aujourd’hui. »

« Vraiment ? Hmm, alors, qu’est-ce que je dois faire... »

« Hé, Doonie ! Allons déjeuner ! » C’était Miss Décontractée et ses amies qui avaient lancé l’invitation. Sa main s’agitait à l’intérieur de sa manche habituelle, bien trop longue.

« Do-Doonie ? »

« Allez, ça va être amusant. Ahahaha. » Tout doucement, elle avait essayé d’attraper la main de Charl. En regardant Charl ne pas l’éviter délibérément, j’avais pensé avec gentillesse à cette personne.

« C’est parti ! » Tanimoto et quelques autres attendaient à la porte de la classe, et lorsque Miss Décontractée les avait rejoints elles avaient rapidement attiré Charl dans le groupe.

Très bien. Il est temps d’aller en classe D. Si ce que Tatenashi m’avait dit était vrai, Kanzashi serait en train de manger un petit pain à son bureau. J’ai aussi eu un petit pain pour le déjeuner, donc si j’ai de la chance, c’est comme ça que je pourrai engager la conversation. Le tournoi par équipe avait été expliqué ce matin-là en classe. Si je ne sortais pas rapidement de la classe, quelqu’un d’autre pourrait me demander avant. Je devais me dépêcher.

« Je t’ai attendu, Ichika ! »

Womp-womp. Dès que j’étais entré dans le couloir, j’avais rencontré Rin.

« Hé, fais équipe avec moi ! »

« Désolé, Rin. Je suis déjà pris. »

« Quoi ? Déjà pris… ? C’est Charlotte, n’est-ce pas !? »

Eh ? Pourquoi accuse-t-elle Charl ?

« Argh. Juste parce que vous avez fait équipe avant, elle a la priorité ? »

« Hein ? Quoi ? »

« Oh, rien ! De toute façon ! Qui est-ce ? Je vais la faire reculer, dis-le-moi ! »

Uh, wow. C’est un peu effrayant.

« Hum, eh bien… »

« Eh bien ? »

« … Pardon ! »

Le 36ème des trente-six stratagèmes : « Si tout le reste échoue, bats en retraite. » Je m’étais mis à courir.

« Ah ! Hé, attends ! Attends, Ichika ! »

Je m’étais précipité dans les escaliers et j’avais perdu Rin, avant de revenir au deuxième étage.

« Ouf. Je suis enfin arrivé en classe D. »

« Oh, wôw ! C’est Orimura ! »

« C’est vrai ! Mais pourquoi !? »

« Que veux-tu faire en classe D ? »

Wôw, il y avait beaucoup de monde ici. Malheureusement.

« Hum, est-ce que Sarashiki est ici ? »

« Quoiiii ? » Les filles avaient éclaté de confusion à l’unisson.

« Sarashiki ? »

« Tu veux dire, elle ? »

La foule s’était séparée comme la mer Rouge. Juste devant moi, au fond près des fenêtres, se trouvait une fille. Un petit pain était posé sans être touché sur son bureau et elle regardait fixement un écran de projection, ses mains survolant un clavier.

Hein ? Tatenashi a dit qu’elle était plutôt sombre, mais je ne m’attendais pas à ce qu’elle soit si intense. Les autres filles chuchotaient entre elles tandis que j’essayais de faire coïncider mes suppositions avec la réalité.

« Attends ! Voulais-tu faire équipe avec elle pour le tournoi par équipe dont ils ont parlé en classe ? »

« Hm ? Oui, c’est ça. » Des murmures se répandirent autour de moi tandis que les filles assimilaient ma réponse.

« Vraiment ? Elle n’a même pas son propre IS. »

« Elle a séché tous les événements. »

« Es-tu sûr que tu ne penses pas à sa sœur ? »

Je n’avais pas vraiment envie d’en entendre plus, alors j’avais tapé dans mes mains pour en finir avec la discussion, « Eh bien, excusez-moi ! De toute façon, je suis venu ici pour lui parler. »

***

Partie 4

En passant devant la foule, je m’étais dirigé vers le bureau de Kanzashi.

« Puis-je emprunter une chaise ? » J’avais pris une chaise à une fille voisine et je m’étais assis en face de Kanzashi.

« … »

Son clavier s’était entrechoqué pendant qu’elle tapait. C’était un modèle mécanique de la vieille école, plutôt que les nouveaux modèles à projection.

« Hum… »

J’avais jeté un autre regard sur elle. Ses cheveux pendaient jusqu’à ses épaules, mais ils étaient bouclés vers l’intérieur plutôt que vers l’extérieur comme ceux de sa sœur. Elle avait les yeux bridés et affichait peu d’émotion. Sur son visage, il y avait une paire de lunettes à monture rectangulaire qui donnait un air distant.

 

 

« Salut. Je suis Ichika Orimura. »

Ses doigts s’étaient arrêtés un instant. Après un court instant, elle avait répondu sans émotion : « Je le sais. »

C’est bien. Elle avait répondu. Au moment où je me sentais soulagé, elle s’était levée. Elle avait commencé à lever son bras droit, avant de se rasseoir et de recommencer à taper.

« Hum… »

« Je… j’ai tous les droits de te donner un bon coup de poing… En ce moment même… Mais ça ne vaut pas la peine de faire un effort… Donc je ne le ferai pas. »

Argh, elle devait être en colère à cause de son IS. Je veux dire, bien sûr, tous les efforts qui avaient été mis dans Byakushiki étaient la raison pour laquelle il n’avait pas été terminé, mais ce n’est pas comme si je pouvais faire quelque chose pour ça.

« … Qu’est-ce que tu veux ? »

« Oh ! C’est vrai, ça. Veux-tu faire équipe avec moi pour le tournoi par équipe ? »

« Non… »

Eh bien, c’était rapide. Mais je ne pouvais pas encore abandonner !

« Ah, c’est bon. »

« Je ne veux pas… En plus, tu as… plein d’options… »

« Oh, euh…, » j’avais cherché une bonne explication. Quelque chose de mieux que « Tatenashi m’a dit de le faire. » « En fait, tout le monde a déjà trouvé un partenaire… »

« Te voilà, Ichika ! »

Guan Yu !? Non… Juste Rin.

« Qu’est-ce que tu fais en classe D ! Si tu dois visiter quelque part, ça devrait être en classe B ! »

« Argh… » L’habituelle traction sur ma manche ressemblait à un étau autour de ma poitrine. Pourrais-tu s’il te plaît ne pas faire cela ? Qu’est-ce que je vais faire si tu déchires mon uniforme ?

« Viens avec moi, tout de suite ! »

« Je, euh. À plus tard, Sarashiki. »

« … »

Kanzashi avait pris une grande bouchée de sa brioche au lieu de répondre. Et c’est ainsi que j’avais été traîné en classe B…

 

« Ici. »

« Là ? Oh… Est-ce du steak au poivre ? »

« Ouais. Tu vois ? Je peux aussi faire d’autres choses que du porc aigre-doux. »

« Ah, mais j’ai déjà acheté une brioche de nouilles, alors… »

Avant que je puisse finir ma phrase, elle me l’avait arraché des mains. Non, mon pain !

« Tu manges mon steak au poivre. Compris ? »

« Je veux dire, tu es alors obligé de me nourrir. Ne devrais-tu pas être celui qui a des doutes à ce sujet ? »

« Un baiser indirect… »

« Eh ? »

« N-Non ! Maintenant, vas-y ! Mange ! »

« Ok, ok ! Bon sang, qu’est-ce qui te prend ? » J’avais donné un dernier au revoir à ma brioche de nouilles avant de passer au steak au poivre. « Oh ? Wôw, c’est vraiment bon ! »

« Hmph ! Bien sûr que oui ! »

La sauce était riche et savoureuse, sans être trop forte, et j’avais commencé à l’engloutir dans ma bouche.

« Bon, d’accord. Ta brioche de nouilles est aussi plutôt bonne. »

« Hein ? Veux-tu dire celle que je viens d’acheter ? »

« Je veux dire que le magasin de l’école a de très bons produits ! Ça te pose un problème ? »

Pas vraiment, mais…

« Bref, Ichika. Alors tu fais équipe avec moi pour le tournoi par équipe ? »

« Désolé. Je suis déjà pris. »

« P-P-Pourquoi ? Qui ? Qui est-ce !? Je vais te sortir de là, dis-le-moi ! »

« N’as-tu pas déjà dit ça ? »

« Dis-le-moi ! »

« Non ! »

« Grrr… »

Si je reste assis ici, elle va continuer. Je dois finir et retourner en classe A.

« Ichika ! »

« Non. »

« Je ne l’ai même pas encore dit ! »

« Tu veux probablement te battre avec elle pour la place ou quelque chose comme ça. Pas question. »

« Argh ! Comment l’as-tu su ? »

« À plus tard, Rin. Merci pour le déjeuner. C’était bon. »

« Eh !? Er, hm… »

Je m’étais éclipsé pendant qu’elle était surprise par le compliment.

« Je t’attendais, Ichika. Tu vas faire équipe avec moi, bien sûr, n’est-ce pas ? » Laura s’était levée, les mains sur les hanches.

« Eh bien, euh… »

« Voici le formulaire. Il suffit de signer sur la ligne. »

« Désolé, Laura… J’ai déjà des projets… »

« Quoi… ? »

Je savais déjà qu’elle allait essayer de me faire cracher le nom de la personne, alors je m’étais excusé de manière préventive et j’avais répondu : « Vraiment, je suis désolé ! Mais j’ai déjà fait équipe avec quelqu’un ! »

« … » Laura avait plissé les yeux. C’était terrifiant. « Je vais te le demander encore une fois… »

« Euh… Laura… Attends, nous pouvons en parler ! »

« Trop tard ! » Laura avait déjà invoqué sa dague à plasma et l’avait lancée sur moi en même temps. Gah !

« Arrêtez ! Le barbecue ne sent bon que dans une cabane à côtes ! » Chifuyu était apparue par-derrière pour me sauver, en attrapant le poignet de Laura et en la projetant vers la fenêtre.

« Mein Lehrerin ! Je ne me souviens pas avoir demandé un conseil conjugal ! » Les longs cheveux de Laura flottaient dans l’air tandis qu’elle sautait sans effort de la vitre et atterrissait sur ses pieds. Elle était vraiment comme un chat.

« Et je ne me rappelle pas avoir demandé une belle-sœur mal élevée. »

« … !! » Le rejet avait suffi à mettre Laura à plat.

Huh ? Heeey, tu vas bien ?

« Elle me déteste… Elle me déteste… »

C’était mauvais. Elle marmonnait les mêmes mots encore et encore. Et ses yeux étaient aussi vides que les profondeurs de l’espace.

« Orimura. Mets-la à sa place. Le cours va commencer. »

« O-Okay. Hey, Laura, lève-toi. »

« Ma vie… est terminée… »

Wôw, ça a dû vraiment la blesser. N’ayant pas d’autre choix, j’avais pris Laura dans mes bras et j’avais commencé à la porter jusqu’à son siège.

« Ahhhh ! Orimura porte Bodewig comme une princesse ! »

« I-Ichika ? Qu’est-ce que tu fais ? »

« Ichika, tu… ! »

« Ce n’est pas juste, Laura ! »

Il y avait Tanimoto, Cécilia, Houki et même Charl qui étaient sorties de leur siège et venaient dans ma direction.

« Asseyez-vous, imbéciles. »

Smack ! Pour une fois, j’étais heureux d’entendre le carnet faire son sale boulot.

« Trop lent, Ichika ! Je suis par ici ! »

C’était après l’école dans la troisième arène, et Ichika et Houki s’entraînaient à nouveau ensemble. Jusqu’à récemment, elles étaient sur un pied d’égalité, mais avec la découverte du Kenran Butou, Houki pouvait utiliser son énergie illimitée pour coincer Ichika avec des poussées de boosters répétées.

« Argh ! »

Byakushiki avait fait une rapide volte-face avec un déplacement croisé, tirant un faisceau de particules du Setsura pendant qu’il le faisait. Mais la lame Karaware d’Akatsubaki l’avait abattu d’une masse d’énergie.

« HAAAH ! »

L’armure à balayage variable sur son dos s’ouvrit en même temps qu’il allumait ses boosters, Houki accéléra vers Ichika en un éclair.

« Tch ! »

Une frappe dans la poitrine avait fait chuter l’énergie de Byakushiki. Alors que Houki montrait la capacité de l’armure à balayage variable à accélérer latéralement sous contrôle automatique, elle arrosa Byakushiki de tirs laser avec l’Amazuki.

« Je t’ai eu, Ichika ! »

« Ce n’est pas encore fini ! »

Une fois de plus, chacun d’entre eux avait atteint la vitesse maximale grâce aux boosters. Une pluie d’étincelles provenant des lames qui s’entrechoquaient tomba sur l’arène.

« Ouf… » Houki essuya sa sueur avant de remettre son haut d’uniforme. « Ahh, ça fait du bien. »

Houki, de bonne humeur pour une fois, fredonnait pour elle-même en ajustant sa queue de cheval.

J’ai battu Ichika aujourd’hui. Il va devoir reconnaître mon talent maintenant. Elle avait gloussé joyeusement. Mais il y avait autre chose qui la rendait encore plus heureuse aujourd’hui.

Il a dit qu’il avait déjà un partenaire pour le tournoi… Elle avait serré son ruban. Ses gracieuses mèches de corbeau se balançaient magnifiquement. Ça doit être moi ! Stupide Ichika ! C’est impossible qu’il veuille dire quelqu’un d’autre !

Ce n’est qu’en fermant son casier qu’elle avait réalisé que Cécilia était aussi là.

« Mm-hm-hmm-hmmm ~ ♪ »

Cécilia, elle aussi, était de meilleure humeur que d’habitude, elle ouvrit son casier et commença à se changer. Il semble qu’Ichika ait déjà choisi son partenaire de duo. Et qui cela pourrait-il être d’autre que moi ?

Personne ne savait avec certitude s’il s’agissait des suppositions égoïstes que nous permettons aux jeunes filles amoureuses, ou simplement de l’énergie débordante des jeunes filles qui deviennent des femmes. Ahh, enfin… Enfin, Ichika… Ahh ! Ce n’est que lorsqu’elle avait fini de se changer et qu’elle avait attaché le ruban de son uniforme qu’elle avait réalisé que Houki était aussi là.

« Oh, mon Dieu, Houki. »

« Cécilia, hein. Tu es de bonne humeur aujourd’hui. »

Les étincelles volèrent normalement entre ces deux-là, mais aujourd’hui, ce n’était que des sourires.

« Quel temps magnifique aujourd’hui, n’est-ce pas ? »

« Oui. C’est vrai. »

 

 

Quelle idiote, cette Houki ! Elle ne réalise même pas qu’Ichika va faire équipe avec moi.

Cette Cécilia. Je me demande à quoi ressemblerait son visage si elle réalisait qu’Ichika fait équipe avec moi.

Chacune était suffisante, complètement sûre de son avantage.

« À bientôt, Cécilia. »

« Mais bien sûr, Houki. Une bonne soirée à toi. »

Alors qu’elles se croisaient, un sourire d’autosatisfaction se dessinait sur chacun de leurs visages.

Je gagne !

J’ai le dessus !

Ce n’est que deux heures plus tard, après le dîner, que la tragédie s’était produite.

« Désolé ! Vraiment, désolé, toutes les deux ! » Je m’étais incliné en m’excusant devant Houki et Cécilia, qui étaient toutes deux venues dans ma chambre après le dîner.

« Hein… ? »

Chacune était à court de mots. Eh bien, c’était un désordre.

« Écoutez. J’ai déjà choisi mon partenaire de duo. »

« Et c’est moi, bien sûr… »

« Qui d’autre que moi, bien sûr... »

« … ? » Je ne savais pas quoi dire non plus. Où est-ce qu’elles voulaient en venir ? « Enfin, vraiment, je suis désolé ! »

« Penses-tu qu’être désolé… »

« … va résoudre le problème dans lequel tu t’es fourré !? »

Le katana de Houki, Karaware, était apparu dans ses mains, tout comme le fusil de précision Starlight Mk. III de Cécilia.

« Whaaaaaa !? Attendez, attendez, attendez ! »

« Pas d’excuses ! Ne bouge pas ! »

« Si tu te ne mets pas en couple avec moi, je vais finir ça ici même ! »

Fssshhh…

C’est quoi ce bruit ?

Smash !

« Qu’est-ce que…, » ma porte avait été arrachée de ses gonds et elle vola vers Houki et Cécilia.

« Vous, imbéciles, n’avez toujours pas appris votre leçon sur la résolution de tous vos problèmes avec votre IS ? Dix tours de terrain avec votre IS ! Et je ne devrais pas avoir besoin de vous le dire, mais pas de PIC, et pas d’assistance électrique ! Compris ? »

« Mme Orimura… »

Chifuyu était aussi la responsable des dortoirs des premières années. Elle devait être en patrouille. Mais quand même… Quelle force a-t-elle mise là-dedans pour faire sauter ma porte à travers la pièce... Malheureusement, ma porte avait encore été cassée.

« Chop-chop ! »

« Oui, madame ! »

Houki et Cécilia s’étaient tenues droites en répondant, avant de s’enfuir en se lançant des regards furieux. Ouais… Dix tours de piste avec l’IS ? Ça n’allait pas être drôle. J’avais eu pitié d’elles.

« Et vous, Orimura. »

« O-Oui ? »

« Vous ne faites peut-être rien pour causer ça, mais c’est toujours votre faute. Vous feriez mieux de vous dépêcher et de réduire le champ, idiot. »

« O-Okay… »

« … J’apporterai les papiers pour la porte plus tard, » dit Chifuyu en partant.

Attends, n’est-ce pas toi qui l’as cassée ?

Clank, clank, clank.

« Haa ! Haa ! Haa ! »

Clunk, clunk, clunk.

« Sifflement, sifflement. »

Le crépuscule s’était installé sur le terrain, mais le lourd cliquetis du métal sur le métal résonnait encore alors qu’un IS rouge et un IS bleu faisaient des tours de piste.

« Cécilia ! Tout ça, c’est de ta faute ! Haa, haa ! »

« Respiration sifflante. Peu importe… qui t’a donné cette idée stupide… Houki !? »

Clang, clang, clang.

« Alors, un jour, je te revaudrai ça ! »

« Pourquoi ? Ça devrait être ma ligne ! »

Leur rythme s’était ralenti alors qu’elles continuaient à se lancer des regards furieux. Après tout, les IS étaient des choses lourdes.

« Ouf. Encore six tours… »

« je… absolument… ne vais pas… te laisser me battre ! »

Cécilia et Houki avaient continué leur course nocturne, brûlant toute l’énergie qu’elles n’avaient pas pu évacuer sur Ichika.

***

Chapitre 2 : Le rythme des filles

Partie 1

Les hangars de l’Académie IS. Des structures près des arènes, construites à l’origine pour les classes de maintenance qui commençaient en deuxième année. Aujourd’hui, cependant, l’un d’eux était occupé par la petite sœur de Tatenashi, Kanzashi.

« C’est toujours aussi peu réactif… Pourquoi… »

Elle fixait un écran de projection tout en tapant sur son clavier mécanique. Activer un IS incomplet par elle-même, c’est quelque chose que Tatenashi avait été capable de faire avec la Dame Mystérieuse. Kanzashi ne pouvait pas supporter de vivre dans l’ombre de sa sœur toute sa vie. Elle devait au moins se mesurer à elle de cette façon.

« La synchronisation de mon noyau n’augmente pas du tout… Suis-je simplement inadaptée à ce type ? »

L’IS, un Uchigane Nishiki, était un appareil tout-terrain dont la conception s’inspirait du Revive, un appareil polyvalent.

« Soupir… »

Ne trouvant pas de réponse, Kanzashi avait fermé l’écran et rangé son clavier. Peut-être que je vais rentrer chez moi et regarder un anime.

Le hobby secret de Kanzashi était de regarder des animes. Des séries d’actions avec un héros bien défini, bien sûr. Le genre où le héros élimine tous les méchants. Elle aimait ce genre d’intrigue simple et directe. Même quand elle était petite, son livre d’images préféré était Momotaro, celui de Tatenashi était Urashima Taro.

Qu’est-ce que je devrais regarder aujourd’hui… ? Elle ramassa ses affaires pour quitter le hangar, contemplant le reste de sa journée.

« Yo. » Les portes automatiques s’étaient ouvertes, et Ichika était entré. Dans ses mains, il y avait des boissons. « Qu’est-ce que tu aimes, thé ou jus de fruits ? »

L’ignorant, Kanzashi était partie. Ichika s’était précipité après elle.

« Hey. »

« … »

« Heeeeey. »

« … »

« Heeeeey, Kanzashi. »

Un grand bruit de pas résonna dans l’air, elle s’arrêta et déclara : « Ne m’appelez pas par mon prénom. »

« Hum, alors, Sarashiki ? »

« Ne m’appelez pas non plus par mon nom de famille. »

« Alors… »

« Juste… Ne me parlez pas du tout. » Kanzashi avait continué à marcher, Ichika le suivant d’un pas ou deux.

« Prends au moins un verre. Je n’en ai pas besoin de deux. Tiens, oui, lequel tu veux ? »

« Raisin, alors… »

« Compris. »

Ichika avait tendu la boîte, et quand elle l’avait prise, leurs mains s’étaient touchées.

« … ! » Kanzashi avait soudainement tressailli comme si elle était frappée par la foudre. Apparemment agacée par son regard interrogateur, elle grimaça tout en prenant la canette.

« Qu’est-ce qui se passe avec toi ? »

Ignorant sa question, et sa canette à la main, Kanzashi s’était retournée pour partir.

« Hum… Tu es là ! »

« … »

« Allez, c’est à toi que je parle ! »

« Es-tu sérieux… ? »

« Tu m’as dit de ne pas t’appeler par ton nom. »

« Est-ce la meilleure alternative que tu aies ? »

« Oh. Kans, alors. » Elle lui avait lancé un regard noir en guise de réponse. « Ok. Kanzashi… »

Soupirant, Kanzashi avait accéléré.

« Allez, Kanzashi. Fais équipe avec moi. »

« Je ne veux pas… »

« Allez. »

« Pourquoi me veux-tu comme coéquipière ? »

« Euh ? Hum… » L’esprit d’Ichika se tortilla pour trouver une réponse qui n’impliquait pas Tatenashi. Puis une ampoule s’était allumée dans sa tête. « Je veux voir ton IS ! »

« … ! »

Smack ! La claque avait résonné dans le hall.

« … Hein ? »

Et avec ça, Kanzashi s’était éloignée en silence.

De retour dans ma chambre, j’avais frotté ma joue encore rouge en raison de la gifle. Mon esprit tourbillonnait alors que j’essayais de trouver une réponse.

« Je me demande pourquoi elle était si furieuse… »

« Oh. Ça doit être ça. Son IS n’est pas encore prêt. »

J’avais frappé mes mains ensemble en réalisant. Maintenant que j’y pense, Tatenashi l’avait mentionné. Comment ai-je pu oublier… ? J’ai pris le programme de l’Académie IS sur l’étagère et j’avais commencé à le feuilleter.

« Hmm, voyons voir. »

L’Académie IS avait une filière d’ingénierie qui commençait en deuxième année et qui se concentrait sur le développement, la recherche et la maintenance des IS. Pendant les tournois scolaires, les étudiants, en particulier les deuxième et troisième années, se verraient attribuer des équipes d’étudiants de cette filière. Hmm. Peut-être que Kanzashi peut obtenir de l’aide de l’une de ces équipes.

Toc, toc.

« Bonjour ? Qui est là ? »

« C’est moi. »

Oh, c’est le démon qui avait coupé ma porte en deux.

« Tu penses à quelque chose de grossier, n’est-ce pas, Ichika. »

« Hahaha. Bien sûr que non, Tatenashi. »

« Ah bon ? Ah bon. J’ai acheté des choux à la crème, veux-tu partager ? »

« Oh, bien sûr. Merci. »

Je l’avais fait entrer. En s’asseyant, elle avait remarqué l’épais syllabus ouvert sur mon bureau.

« Oh, Ichika. Tu penses demander de l’aide à l’un des membres du soutien technique ? »

« Non, pas moi. Je pensais qu’ils pourraient peut-être aider Kanzashi. »

« Je vois. Eh bien, ce n’est peut-être pas si simple, » dit Tatenashi en s’asseyant sur le lit.

« Hein, pourquoi ? »

« Kanzashi veut mettre en place son propre IS. »

« Eh ? »

« Je l’ai fait, donc je pense qu’elle pense qu’elle doit aussi le faire. Tu devrais juste la laisser faire son truc. »

« Attends… As-tu vraiment assemblé la Dame Mystérieuse toi-même !? »

« Hein ? Eh bien, oui. Mais il était déjà terminé à 70 % quand j’ai commencé. »

Wôw… Elle n’était pas vraiment la seconde venue de Tabane, mais quand même, c’était fou à entendre.

« Mais Kaoruko m’a donné beaucoup de conseils. Et Utsuho était aussi là. »

« Hein ? Ils sont dans les équipes techniques ? »

« Oui. La première de la classe de troisième année et l’experte de deuxième année. »

Eh bien, c’était une surprise. Pas tellement Utsuho, mais je pensais que Kaoruko était très occupée avec le club de journalisme.

« Tu devrais leur demander de jeter un coup d’œil au tien, Ichika. Il est évident en regardant Byakushiki en action que les propulseurs sont désynchronisés. »

« Je vois… » En la regardant prendre un chou à la crème, je m’étais précipité pour préparer du thé.

« Bref, comment était-elle à part ça ? »

« Elle m’a giflé. »

« Vraiment ? » Pour une raison inconnue, Tatenashi semblait surprise. Pendant que nous parlions, le thé finissait d’infuser. « Je sais qu’elle n’aime pas perdre son temps avec des choses qui ne sont pas productives, mais… »

« Uhh… »

« As-tu touché ses fesses ou autre chose du genre ? »

« Bien sûr que non ! »

« Alors, ses seins ? »

« Allez ! Tu sais que je ne suis pas un sale type comme ça ! »

« Eh bien, c’est dommage. Je pensais que tu pourrais doubler la mise et prendre celui que tu as manqué. »

« Attends ! Pourquoi te déshabilles-tu !? Allez, tu n’arrêtes pas de te moquer de moi ! »

« Ahh, je plaisantais. » Traiter avec Tatenashi était parfois épuisant.

« Voilà ton thé. Désolé, je n’avais que des sachets. »

« Tant que tu l’as fait, c’est le meilleur thé du monde. »

« Tu n’as pas à… »

« Je te mens, je sais. » Je commençais vraiment à en avoir marre d’elle. « Quoi qu’il en soit, cependant. Je pense que tu as peut-être une chance avec elle. »

« Vraiment ? Même après qu’elle m’ait giflé ? »

« Les filles aiment les hommes qui n’ont pas peur de poursuivre ce qu’ils veulent. »

Même moi, je pouvais dire que c’était un mensonge. J’avais imaginé comment ça se passerait avec les filles que je connaissais. Comment ça se passerait si je ne les connaissais même pas, et qu’après m’être giflé, je continuais à les draguer.

Si je l’avais fait avec Houki…

« Quoi, tu préfères que je te coupe à la place !? »

Guh !

Si je l’avais fait avec Rin…

« Quoi, tu aimes te faire frapper ? Sors d’ici, espèce de sale type ! »

Guh !

Si je l’avais fait avec Cécilia…

« Je n’arrive pas à croire au culot de ces singes non civilisés. Dégagez de ma vue. »

Guh !

Si je l’avais fait avec Laura…

« Le saviez-vous ? Les gens peuvent vivre pendant près de dix minutes après une décapitation. »

Guh !

Si je l’avais fait avec Charl…

« … »

Guh !

Ça ne marcherait pas du tout !

« Arrête de me mentir, Tatenashi ! »

« Oh, est-ce que je le fais ? » Wôw, elle essayait déjà de changer de tactique. « Quoi qu’il en soit, je vais trouver un moyen de te mettre en contact avec Kanzashi. Fais-moi juste une faveur et assure-toi de l’aider avec son IS. »

« Est-ce un ordre ? »

« Oh, tu aimes qu’on te donne des ordres ? »

« … Pourquoi ? »

« Ahh. Tu n’as pas besoin de te mettre en colère pour ça. »

« Hmm. Merci pour le thé. Je te verrai plus tard. » Tatenashi avait dit ce qu’elle avait à dire, la plupart des mensonges, et était partie.

« Je suppose que je devrais essayer les choux à la crème. »

Chomp. Munch, munch.

« Pfffft ! »

« Ahahahahaha ! Je t’ai bien eu, il y a de la moutarde dedans plutôt que de la crème ! » Je pouvais voir son visage rieur à travers ma porte, qui était encore entrouverte. Un démon. Un démon me regardait.

« Ta-te-na-shiiii ! »

« Eek ! »

La porte avait claqué, et elle s’était enfuie. Je m’étais assuré cinq fois qu’elle était bien fermée et qu’elle ne pourrait plus entrer.

Kanzashi était de retour dans sa chambre, sa couverture tirée sur sa tête pour bloquer sa colocataire, regardant la télévision sur son téléphone. Sur le minuscule écran de projection, un héros invincible déjouait une fois de plus les plans des méchants. Son visage était vide, même si elle appréciait le spectacle. Comme d’habitude.

Je l’ai frappé… Même si elle s’était maîtrisée la première fois qu’ils s’étaient rencontrés, la deuxième fois, elle était devenue émotive et était allée trop loin. Pourquoi ai-je… C’était vrai que c’était la faute d’Ichika si son IS n’était pas encore complet, mais ce n’était pas lui qui avait voulu ça.

Est-ce que je suis juste gâtée ? Kanzashi était gênée de s’en prendre aux gens. En grandissant dans la famille Sarashiki, aussi loin qu’elle s’en souvienne, elle avait toujours été comparée à sa sœur. Toute l’angoisse qu’elle ressentait à essayer d’être à la hauteur de cet exemple était quelque chose qu’elle n’avait jamais pu dire à personne. Tout ça, elle l’avait gardé pour elle.

Pourtant — Pourtant encore —

Orimura… Ichika… Son image était suspendue dans son cœur comme s’il était toujours là. Elle se souvenait de son doux sourire.

Sans qu’elle sache vraiment pourquoi, les joues de Kanzashi avaient pris la couleur rose d’une fleur de cerisier. Sur l’écran, son spectacle était déjà terminé.

***

Partie 2

« Hé ! » J’avais marché plus vite, pour essayer de la rattraper. Alors que je le faisais, son rythme augmentait aussi, jusqu’à ce que nous soyons toutes les deux à moitié en train de courir. « Attends, Houki ! »

« Tais-toi ! Laisse-moi tranquille ! Je veux faire ça toute seule ! »

« Allez. On a été invité à ça ensemble, on devrait le faire ensemble. En plus, tu vas probablement te perdre toute seule. »

« Arrête de te moquer de moi ! Il n’y a aucune chance que ça arrive ! »

C’était dimanche, et nous étions sur le chemin pour rencontrer la sœur de Kaoru, l’éditeur du magazine. Bien sûr, nous étions en vêtements de ville, pas en uniformes. En fait…

« Houki. »

« Q-Quoi !? »

« C’est une belle tenue. Quand l’as-tu achetée ? »

« Ah, je… Il y a quelque temps, quand je suis allée faire du shopping avec mes amies. »

Elle portait une mini-jupe noire et un chemisier blanc, sous une parka légère pour l’automne. C’était la couleur des pissenlits.

« Ces, comment tu les appelles, les volants autour de ton col. C’est joli. »

« Tu crois ? Je veux dire, je l’aime aussi. »

« Je pense toujours à toi comme à cette gamine en tenue de kendo, mais je suppose que tu peux être assez féminine quand tu en as envie, hein. »

« Hmph. Je n’ai pas besoin de tes flatteries. » Houki avait croisé les bras et avait détourné le regard.

Allez, je ne l’admets pas si souvent, au moins tu pourrais jouer le jeu. « De toute façon, nous ne sommes pas obligés de rester là pendant un moment. On peut ralentir. »

« Je suppose que oui. »

Alors que nous continuions à marcher, j’avais remarqué que Houki se tournait légèrement vers moi, avant de se détourner à nouveau.

« Hm ? Qu’est-ce qu’il y a, Houki ? Tu n’arrêtes pas de me regarder. »

« Oh, rien ! »

« Vraiment. »

« Toi… Tes vêtements sont aussi très bien… »

« Hein ? Je ne t’ai pas entendu. »

« Rien ! Je n’ai rien dit du tout ! Ouais ! Ahahaha… »

Qu’est-ce qui lui a pris aujourd’hui ?

« Tu sais, il fait plutôt froid dehors. Il y a un café juste là, pourquoi ne pas s’arrêter ? »

« Eh ? Et bien, hum… Marmonnement, marmonnement. »

« Tu ne veux pas ? »

« Si tu as froid, on pourrait se tenir la main ! » Ses mots étaient bien plus forts que la timide extension de son bras.

« Ça semble être une bonne idée. Allons-y. » J’avais pris la main de Houki et nous nous étions dirigés vers le tourniquet du métro.

« Ah…, » Houki était restée silencieuse jusqu’à ce qu’on arrive à la réunion.

« Bonjour, je suis Mayuzumi Nagisako, rédactrice d’Infinite Stripes. Enchantée de vous rencontrer. »

« Bonjour. Je suis Ichika Orimura. »

« Et moi, je suis Houki Shinonono. »

La salle de réunion était spacieuse, avec trois canapés se faisant face comme les morceaux d’une tomate coupée en tranches.

« Pourquoi ne pas passer directement à l’interview ? Nous ferons la séance photo plus tard. » Nagisako avait sorti un enregistreur numérique en forme de stylo et nous l’avait montré. Elle portait un costume à carreaux, et ses jambes dépassaient élégamment d’une jupe serrée.

« Alors, première question. Orimura, que penses-tu d’aller dans une école de filles ? »

« On commence par les plus difficiles, hein ? »

« Tout le monde veut savoir ! Vous ne croiriez pas combien de personnes l’ont mentionné dans notre enquête. »

« Eh bien… C’est dur de ne pas avoir beaucoup de toilettes pour hommes. »

« Pfft ! Ahahahaha ! Ma petite sœur avait raison ! Vous êtes vraiment le roi du harem assoiffé ! »

Le roi du harem, hein.

« Hé, dites-moi. Combien de temps faut-il pour obtenir un visa ? »

« Qui êtes-vous, Dan !? »

« Très bien, et vous, Shinonono ? Parlez-moi de votre sœur. »

Houki avait tapé du pied en se levant. Il semblerait que Tabane soit toujours hors limite pour elle.

« Vous n’aurez pas d’invitations à dîner si vous faites ça, » avait fait remarquer Nagisako.

« Argh ! » Elle s’était rassise sur le canapé.

« Bonne fille. J’aime cette honnêteté. En tout cas… Que pensez-vous de l’IS qu’elle a fait pour vous ? Avez-vous l’intention de devenir une cadette nationale ? Peut-être que vous êtes un peu fatiguée du Japon ? »

« Je suis reconnaissante envers l’Akatsubaki. Actuellement, bien que j’aie reçu un certain nombre de demandes, je n’ai pas l’intention de devenir une cadette nationale. Quant au Japon, eh bien, c’est là que je suis née et où j’ai grandi, donc je ne peux pas trop me plaindre. »

Houki avait répondu à chacune des questions rapides de Nagisako. Elle prenait toujours les choses un peu trop au sérieux.

« Bon, bon. Orimura, Shinonono, lequel d’entre vous est le plus fort ? »

« Moi ! » Houki avait immédiatement répondu.

« Vraiment ? »

« Eh bien, hum… » Houki avait eu un taux de victoire légèrement meilleur dans nos batailles simulées.

« Wôw, ce n’est pas bon ! Quel genre de héros ne peut pas protéger la fille ? » Nagisako avait fait un sourire effronté, et j’avais détourné le regard timidement.

« Ça me va de ne pas être un héros. Je suis juste un soldat. »

« Belle réplique. C’est le genre de chose que l’on entend dans un film. » Nagisako, souriante, mimait une caméra de cinéma avec ses mains. Elle était tout aussi énergique que Kaoruko. « Sergent Orimura ! Quelle est votre mission ? »

« U-Uh, err… » J’avais jeté un coup d’œil à Houki. Je ne voulais pas dire quelque chose de trop embarrassant, mais… « De protéger mes camarades ! »

« C’est ça ! C’est ce que je veux entendre d’un garçon ! » J’avais l’impression d’avoir été rétrogradé.

« Maintenant que j’y pense, vous êtes aussi membre du conseil des étudiants, non ? Tatenashi n’est-elle pas méchamment géniale ? »

« Méchamment génial » ? Elle exagère peut-être un peu.

« Honnêtement, c’est beaucoup de travail. En plus de la formation IS et de l’exécutif, je participe également à de nombreuses autres activités du club. »

« C’est vrai, Kaoruko se plaignait que vous n’étiez pas encore entré dans le club de journalisme. »

« C’est… Eh bien, elles font un tirage au sort pour savoir qui va m’avoir. »

« Alors, je suppose que c’était à prévoir. Elle a toujours eu de la malchance. Je me souviens de la fois où elle a acheté vingt sacs et que chacun d’entre eux contenait un paquet de mouchoirs. Elle a presque pleuré. »

Nous avions bavardé jusqu’à ce que l’entretien soit terminé et qu’il soit temps de faire la séance de photos.

« Très bien, le studio est au sous-sol. Il y a des vestiaires attenants, vous pourrez vous y changer. Après ça, on va vous maquiller et commencer les photos. »

« Hein ? On doit se changer ? »

« Tout à fait. Si je n’ai pas de photos de vous dans les vêtements des sponsors, ma tête va rouler, » dit-elle en faisant un mouvement d’incision sur son cou. Wôw, ça doit être dur d’être un adulte.

« C’est bon, on y va ! »

En entrant dans sa loge, Houki avait croisé ses mains devant sa poitrine et avait poussé un soupir sans même regarder la tenue qui lui était destinée.

« Ahh… » Un soupir passionné.

« Je vais protéger Houki ! » Je n’arrive pas à croire qu’il ait dit ça… Elle avait tapé sur le mur, un sourire aux lèvres. Au quatrième coup, le panneau blanc s’était abîmé. Ce n’était peut-être qu’une erreur d’audition délibérée, mais une fois que l’idée était dans son esprit, ses hormones d’adolescente étaient impossibles à arrêter.

« C’est ça ! C’est ça ! Ahahahahaha ! »

Ce n’est qu’après avoir choisi les vêtements qu’elle allait porter qu’elle avait réalisé à quel point ils étaient audacieux.

« Wow… Ils sont un peu… »

C’était un chemisier extrêmement décolleté, une mignonne mini-jupe à froufrous, et une courte veste en jean. Ils s’attendent à ce que je porte ça ? Moi ? Moi parmi tous les autres !? En regardant le genre de tenue qu’elle n’aurait jamais choisi pour elle-même, elle s’était crispée un instant. Mais… Eh bien… Je ne sais pas quand j’aurai la chance de m’habiller comme ça à nouveau… Elle voulait montrer à Ichika qu’elle pouvait aussi être belle comme ça. Avec la détermination qui montait en elle, deux minutes plus tard, elle s’était décidée.

« C’est bon ! Je vais le faire ! » Levant ses poings serrés, elle commença à défaire les boutons de son chemisier.

Ichika n’a pas encore fini ? Je ne peux pas me calmer quand je porte ça. Houki s’était sentie mal à l’aise alors qu’elle était assise dans le studio.

Un maquilleur professionnel avait fait de son mieux pour la rendre étonnamment belle. L’assistant-caméraman et quelques autres hommes avaient respiré plus fort en jetant un coup d’œil dans sa direction. S’il est assez gentil pour me flatter, je lui demanderai s’il veut dîner sur le patio. Je… Je l’inviterai moi-même à sortir. Je l’inviterai à sortir… Je l’inviterai à sortir… Alors que Houki chantait cette phrase dans sa tête comme si c’était une formule magique, elle entendit une voix venant de la pièce voisine.

« Désolée d’avoir été si long. Orimura est prêt maintenant. »

Ba-dum ! Ichika arrive… Ichika arrive… Encore plus anxieuse, maintenant, elle commença à pousser sa frange d’avant en arrière.

« J’ai l’air assez bizarre dans cet accoutrement, n’est-ce pas. »

La voix d’Ichika ! Son pouls s’était accéléré.

« Pas du tout ! Il vous va à merveille. Il n’y a rien de tel qu’un jeune homme dans un costume. »

Un costume ? Incapable de retenir sa curiosité plus longtemps, Houki s’était retournée pour regarder.

« Ah… » C’était peut-être juste dans les yeux amoureux d’Houki, mais Ichika, dans un costume décontracté, avait l’air incroyablement, fabuleusement cool. « I-Ichika… »

« Hé. Désolé d’avoir été si long, Houki. »

« Mhm… » Houki était à court de mots. Elle avait remué ses doigts, jusqu’à ce qu’elle parvienne enfin à murmurer quelque chose. « Ça te va bien… Hum, euh, n — non pas mal. »

« Bien sûr. Merci. Tu es… Mignonne, aussi. »

« Mignonne !? » Le cœur de Houki avait soudainement battu la chamade. Elle avait fermé les yeux comme si ses joues étaient réellement en feu.

Ichika a dit que j’étais mignonne… Il a dit que j’étais mignonne… En frappant ses paumes sur son visage, elle pouvait sentir la chaleur monter. Ne voulant pas laisser Ichika la voir dans cet état, elle s’était retournée.

« Très bien, commençons la séance photo. Nous sommes un peu pressés par le temps, alors faisons vite » dit Nagisako en tapant dans ses mains. Le personnel s’était mis au travail et la séance avait commencé.

Eh bien, je ne m’attendais pas à ça. Dans la cabine de photographie, Houki et moi avions enchaîné les poses. J’avais essayé de ne pas passer trop de temps à la regarder pendant que ça traînait. Je n’arrive pas à croire à quel point elle est différente. Le maquillage fait des merveilles.

Quand je l’avais vue maquillée, je n’étais pas sûr que ce soit vraiment elle. Et j’avais été vraiment surpris par le décolleté et la partie de ses cuisses que la tenue laissait apparaître. Elle n’aurait jamais porté ce genre de choses en temps normal. L’inattendu, le caractère exceptionnel de la chose était exaltant. Je ne pouvais pas m’empêcher de penser qu’elle était mignonne. Hmm. Je suppose qu’elle a aussi l’air un peu plus mature que d’habitude ? Ou quelque chose comme ça… Je n’arrivais pas à trouver le mot juste.

Quoi qu’il en soit, avec la force de mon cœur qui s’emballait déjà, j’avais fait de mon mieux pour ne pas établir de contact visuel avec elle.

« Allez, Orimura. Ne vous contentez pas d’être dans le cadre à côté de Shinonono, vous devez être là avec elle, » Nagisako avait soudainement pris la parole.

Un peu à contrecœur, je m’étais rapproché de Houki sur le canapé et j’avais demandé : « Hum… Comme ça ? »

« Toujours pas là. Plus près ! Plus près ! »

« Vraiment !? Mais si je me rapproche encore plus… »

J’avais jeté un coup d’œil à Houki. Je pensais qu’elle serait en colère, mais au lieu de ça, elle me regardait, presque suppliante. Whaa !? Ce n’était vraiment pas la Houki à laquelle j’étais habitué. Je savais déjà qu’elle était différente aujourd’hui, mais là, c’était le contraire de la normale. Le cœur en feu, je m’étais déplacé pour m’asseoir directement à côté d’elle.

***

Partie 3

« Ah… » Quand j’avais frôlé son bras, elle avait laissé échapper un soupir incroyablement mignon.

Ba-dum ! Mon cœur avait fait un bond.

« Hmm, nah, juste s’aligner ne le fait pas vraiment. Orimura, mettez votre bras autour de sa taille. »

« … Hein ? »

« Bras. Autour. De. Sa. Taille. Dépêchez-vous, nous n’avons pas toute la journée. »

« O-Okay ! »

Comme j’avais été mis dans l’embarras comme ça, j’avais dit par réflexe que je le ferais, même si je n’étais pas encore sûr. Donc je dois mettre mon bras… Alors que je commençais à paniquer un peu, Houki s’était déplacée pour me faciliter la tâche. Lorsque nous nous étions frottés l’un contre l’autre, j’avais soudain pu sentir les douces notes vanillées de son parfum. Les battements de mon cœur résonnaient dans mes oreilles tandis que je la tirais vers moi d’un bras hésitant.

« Ahh… » Un soupir silencieux s’était échappé des lèvres de Houki. Le son qui s’était échappé d’entre ces deux lignes de gloss rose pâle avait suffi à voler mon cœur.

Calme-toi. Calme-toi. Calme-toi. J’avais avalé la salive qui remplissait ma bouche en chantant dans ma tête.

« Hmm. Pas mal, mais je veux quelque chose avec un peu plus d’impact. » Nagisako avait détourné son visage du viseur et avait croisé les bras en fixant le plafond d’un air pensif. « Oh, je sais quoi. Shinonono, vous pourriez peut-être enrouler vos bras autour de son cou ? Oui, c’est ça. Ça va le faire ! »

Elle avait fait claquer ses doigts.

« D’accord, vas-y ! »

Son visage était plâtré d’un large sourire. N’est-ce pas un peu trop… Alors que je le pensais, j’avais regardé Houki, et ses yeux n’étaient même pas à dix centimètres des miens.

« Ah… »

Nous nous étions regardés dans les yeux. C’était comme si le temps s’était arrêté, alors que nous étions assis, immobiles. Les yeux de Houki sont magnifiques… Dans ses yeux brûlait la même détermination farouche que j’avais toujours connue. Mais aujourd’hui, il y avait aussi quelque chose d’autre. Je ne savais pas comment l’appeler, mais c’était un de ses visages que je n’avais jamais vus. Son mystère m’interpellait.

Snap ! Le flash soudain nous avait ramené tous les deux à la réalité.

« Oh, c’est une bonne chose. Honnêtement, j’aurais dû choisir ça pour commencer. »

« Er, um… »

« … »

Nous nous étions séparés dans l’embarras, incapables de nous dire quoi que ce soit. Je ne savais pas si elle savait ce qui nous passait par la tête alors que nous étions assis en silence, mais Nagisako avait souri de bon cœur en levant le pouce vers nous et en disant : « Très bien ! Bon travail ! Vous pouvez aller vous changer maintenant. N’hésitez pas à garder les vêtements. »

« D-D’accord… »

« Compris… » Nous avions tous deux répondu faiblement en essayant de regarder dans des directions opposées.

« Bon, je vous enverrai les invitations au dîner par courriel plus tard, alors n’oubliez pas de laisser votre adresse à la sortie. Merci d’être venus ! » Nagisako, comme Kaoruko, était rapide à agir, regardant déjà les résultats de la séance sur son téléphone.

« Bref, Houki. »

« Quoi ? »

« Allons nous changer. »

« Oh, c’est vrai. »

Encore un peu nerveux, nous avions gardé nos distances en nous dirigeant vers nos vestiaires. Bien sûr, nous n’avions pas dit un mot sur le chemin. Mon visage était si brûlant que j’avais besoin de l’éventer avec ma paume.

Il… Il a aimé mon apparence… Ichika a aimé mon apparence… Il a dit que j’étais mignonne… Houki se tenait dans la cabine d’essayage et regardait fixement le miroir, dépouillée de tout sauf ses sous-vêtements, serrant ses vêtements dans ses poings. Son cœur battait la chamade, retenu par son soutien-gorge blanc pur.

Et… Et… Se rappelant comment son cœur avait sauté un battement quand leurs yeux s’étaient rencontrés, ses joues avaient rougi. Nous nous sommes regardés… De près comme ça… Elle avait eu l’impression que sa poitrine allait se déchirer à ce moment-là, mais maintenant, elle se gonflait d’exaltation. Leurs yeux s’étaient rencontrés comme le font les amoureux… Sa chaleur, la sensation de son souffle sur sa peau, cette proximité… Le souvenir de chacun de ces éléments la faisait vibrer. Si… Si nous avions été seuls alors… Au fond de son cœur, elle avait imaginé embrasser Ichika.

« Hmm… » Fermant les yeux, elle avait tracé un doigt le long de ses lèvres. La sensation de bonheur s’était mélangée à un sentiment de culpabilité.

Très bien… Elle ouvrit les yeux, sa décision prise. Je vais l’inviter à dîner ce soir. Choisis un endroit qui a l’air bien et fonce. Alors qu’elle pensait, quelque chose avait fait appel à sa mémoire.

Je sais ! Il y avait cet endroit dans le magazine que j’ai emprunté à ma colocataire Shizune. N’était-ce pas juste à côté de la station de métro ? En pensant au « Top 10 des restaurants » sur la couverture, son visage était encore plus brûlant. J’ai le vent en poupe aujourd’hui. Je peux le faire. Calme-toi et demande-lui. Oui, c’est ça, se répétait-elle en s’habillant. Un sourire timide, mais lumineux, s’était répandu sur son visage.

Sur le chemin du retour, Ichika et Houki avaient marché côte à côte. Chacune portait un sac avec les vêtements qu’elle avait portés pendant la séance de photos.

« Eh bien, euh. C’était vraiment quelque chose de différent. » Ichika, qui voyait peut-être encore Houki comme une femme, avait trébuché sur ses mots.

« Tu as raison. C’était vraiment une expérience. » Ils avaient fait des bavardages futiles pour remplir le trajet pendant qu’ils descendaient les marches vers la station de métro.

D’accord. Dis-le. Dis-le ! En appuyant ses mains sur sa poitrine, comme si elle essayait de retenir son cœur, Houki avait ouvert la bouche : « I-Ichika… Allons, euh, allons dîner ensemble ce soir. »

« Hm ? Oh, bien sûr. Il va falloir se dépêcher de rentrer avant la fermeture du réfectoire, par contre. »

« N-Non ! Pas le réfectoire… Je veux dire… Sortir pour manger… »

« Oh, un dîner dehors ? Eh bien… » Ichika avait réfléchi pendant un moment. Pour Houki, cela ressemblait à son heure. « Bien sûr, pourquoi pas. »

« Vraiment ! Très bien ! » Le sourire de Houki s’était illuminé.

« Bon, on va où ? Le restaurant près de la gare ? »

« N-Non ! Je connais un bon endroit. Allons-y. »

« Ok. »

Houki avait savouré le frisson de la victoire. Mais…

« Il a l’air bondé. »

Comme c’était l’heure du dîner un dimanche, La Forêt de Pin — le restaurant dont elle se souvient dans le magazine — était bondé. La plupart des clients étant des couples, cela ne faisait qu’ajouter à son désarroi.

« Que veux-tu faire ? Le panneau dit qu’il y a deux heures d’attente… Ne devrait-on pas aller au réfectoire ? »

« N-Non ! Trouvons un autre restaurant ! »

C’était sa chance de sortir dîner avec Ichika. Elle ne voulait pas la laisser passer.

Mais où est-ce qu’on va ? Les seuls autres endroits que je connais sont, comme, les restaurants familiaux, ou l’aire de restauration du centre commercial, ou les magasins de ramen… Aucun de ces endroits n’était ce qu’elle voulait.

Houki s’était efforcée de se souvenir des autres suggestions du magazine. Le deuxième était dans la direction opposée… le troisième est très loin… Où était le quatre déjà… ? Alors qu’elle réfléchissait, Ichika lui avait pris la main.

« Hé, je connais un endroit. Allons-y. »

Whaa !? Il… Ichika me tient la main !? Son cœur avait fait un bond dans sa gorge.

« Il y a un peu de marche, si ça ne te dérange pas. »

« Oh, c’est bon… Juste… Montre juste le chemin…, » Houki était tellement concentrée sur la main d’Ichika dans la sienne qu’elle avait du mal à trouver les mots pour répondre.

Elle était si concentrée qu’elle en oublia presque de marcher avec lui, et finalement partit à un demi-pas derrière, toujours main dans la main.

Vingt minutes plus tard, ils étaient arrivés.

« C’est ici. »

« O-Ok ? » Ce n’était pas l’escapade romantique qu’elle espérait. En fait, c’était une cuillère grasse.

« Aller… ici ? »

« Ouais. Ne t’ai-je pas parlé d’ici ? Il appartient à la famille de mon ami. »

« Je vois… » Houki s’était effondrée, dépitée. Mais bon, c’était Ichika, n’est-ce pas ? Elle ne devrait pas se faire trop d’illusions. Elle poussa un soupir et suivit Ichika à l’intérieur.

« Oh, salut, Dan. »

« Wôw, Ichika ? Qu’est-ce que tu fais ici ? » L’endroit était à moitié rempli. Dan, en tablier, était en train de servir les tables, gagnant son argent de poche tout en donnant un coup de main. « Hein, tu as amené une fille ? Attends, est-ce ta petite amie ? »

« Pourquoi ce sourire suffisant ? »

« Qu’est-ce que tu veux dire ? Alors… Elle l’est ? »

« Pas du tout. Rappelle-toi, je t’ai parlé d’elle au collège. C’est mon amie d’enfance. Ma première amie d’enfance. Ne l’as-tu pas rencontrée à ma fête d’anniversaire ? »

« Mec, tu es fou ? J’ai passé tout ce temps à obtenir le numéro d’Utsuho. »

« Attends, c’était quoi ce truc sur Utsuho ? »

« Toux. Rien du tout. Bref, euhh. Quel était son nom ? Shinono ? » Alors que Dan se tenait les bras croisés en essayant de se souvenir, Houki avait pris la parole.

« Houki Shinonono. »

« Oh, c’est vrai. Je suis Gotanda Dan. Enchanté de vous rencontrer. »

« Oui. »

En entendant son nom, Gotanda Ran lui était venu à l’esprit, et elle avait été un peu décontenancée. Attends, est-il venu ici juste pour la rencontrer ? Cette pensée la rongeait alors que Dan les conduisait à leur table.

« Attirez mon attention quand vous êtes prêt à commander, » dit Dan en retournant derrière le comptoir.

Houki avait engagé la conversation avec Ichika en regardant le menu, « Alors, qu’est-ce que tu recommandes ? »

« Hmm, c’est tout bon, mais si je devais choisir quelque chose, ce serait les fruits de mer. Le flet mijoté est vraiment délicieux. »

« Merci. Hmm… »

Même pendant qu’ils parlaient, l’inquiétude qu’il ne soit venu ici que pour voir Ran lui trottait dans la tête.

« Euh, hum… Ichika ? »

« Oui ? » répondit Ichika sans lever les yeux du menu.

« U-Um… »

Dis-le ! Dis-le juste ! Tu peux le faire ! Même si elle essayait de s’y mettre, elle n’arrivait pas à trouver les mots. Reprends-toi, Houki ! Où est passée toute ta détermination ? Très bien. Je vais le dire. Je vais le dire !

« Euh — Ichika ! »

« Hm ? C’est quoi le problème ? »

« Oh, rien… Désolée… »

Elle avait dû être trop énergique, car les tables voisines la dévisageaient. Embarrassée, elle s’était repliée sur son siège alors qu’Ichika lui jetait un regard empli de curiosité.

« Tu sais, tu avais l’air vraiment bien au club de kendo dernièrement. Ta posture et tout. Surtout la façon dont tu gardes ton dos droit. »

« Oh, c’est vrai. Merci, je suppose… » Elle avait pris une grande gorgée de son verre d’eau alors qu’elle rétrécissait à nouveau. Encore une fois. Je peux le faire !

« I-Ichika. »

« Oui. »

« Hum… Eh bien… » Le monde tourbillonnait autour d’elle alors qu’elle levait les yeux, directement dans les siens. Dis-le ! « Euh… Dernièrement, je me suis exercée à la cuisine. Aimerais-tu essayer un jour ? »

Argh ! Qu’est-ce que je suis en train de dire !

« Oh, vraiment ? Ta cuisine est géniale. J’en serais ravi. »

« Oh, je vois ! Je vois… Ouais ! » Alors qu’Ichika souriait joyeusement, Houki avait hoché la tête, sa queue de cheval se balançant. Sa joie se lisait sur son visage.

« Bref, je pense que je vais prendre le combo poisson grillé et poisson frit. Et toi ? »

« Moi ? Eh bien, hum…, » Houki, qui avait oublié le dîner, avait baissé les yeux sur le menu.

« Le sauté de flamme de l’enfer est bon aussi. Je veux dire, c’est leur spécialité maison. »

« Oh ? Alors, je vais prendre ça. » Houki avait déjà oublié tout ce qui concernait Ran, et profitait de son temps avec Ichika.

« Hey, Dan. Nous sommes prêts. »

« D’accord, qu’est-ce que je peux vous offrir ? »

***

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