Bienvenue au Japon, Mademoiselle l'Elfe – Tome 4

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Chapitre sur l’esclavage

Prologue

Il exhala, son souffle sortant en une bouffée blanche et se dissipant rapidement. Ils n’avaient descendu qu’un niveau, mais la température dans l’ancien donjon avait chuté de façon spectaculaire.

La lumière de sa torche vacillait dans le vent, le feu luttant pour rester allumé. On pouvait voir l’intérieur froid du donjon dans la poche de lumière qu’elle fournissait, mais tout ce qui était hors de sa portée n’était que l’obscurité totale. Le paysage restait inchangé, peu importe combien il marchait, et il commençait à avoir l’impression de ne pas du tout avancer.

Soudain, on avait eu l’impression qu’il était le seul à être là.

Ses compagnons marchaient silencieusement à ses côtés, mais il ne pouvait pas du tout sentir leur chaleur ou leur présence. Il se serrait, repoussant l’inexplicable désolation qui menaçait de le submerger.

« Alors, c’est le deuxième étage, hein ? Bon sang, tu parles d’un endroit déprimant, » dit-il à voix haute pour tenter de se débarrasser de la solitude.

Qu’est-ce qui avait bien pu se cacher sur ce sombre chemin ? Il y avait un sentiment constant que quelqu’un regardait, ainsi qu’un sentiment de crainte imminent. Où qu’il aille, quelle que soit la distance parcourue, qu’il dorme ou qu’il soit éveillé, ils étaient toujours là. Il se sentait comme s’il était redevenu un enfant qui avait peur du noir et qui souhaitait faire demi-tour et quitter cet endroit. Il voulait se détendre devant une cheminée avec une boisson forte et dormir jusqu’au matin. Ces pensées tourbillonnaient dans sa tête.

En raison de sa peur, l’homme n’avait pas réussi à réaliser un simple détail. Ses compagnons auraient dû le suivre juste derrière lui, alors pourquoi s’étaient-ils tus ?

Le rythme de sa marche s’était progressivement ralenti. Son cœur battait avec force dans sa poitrine, alors que sa respiration devenait superficielle. Pourtant, il avait eu du mal à se retourner et ses pieds avaient fini par s’arrêter complètement.

Quelque chose attendait-il juste derrière lui ? Il avait l’impression que quelque chose le regardait, mais ne pouvait pas se résoudre à se retourner. Il ne pouvait plus faire un pas en avant, car ses compagnons s’éloigneraient et la zone deviendrait encore plus silencieuse.

Non, il ne pouvait pas se retourner.

Le gros doigt qui s’étendait silencieusement vers lui était si pâle qu’il était presque translucide, et il aurait sûrement crié s’il avait regardé. Un léger voile flottait autour de l’être, mais il ne faisait pas de bruit et ne pouvait pas être senti. Son corps enveloppé était clair, comme s’il était entièrement fait de glace.

Le doigt se dirigeait vers l’homme par-derrière… Il semblait que le maître d’étage avait l’intention de ramener son âme dans son nid.

C’est alors que la lumière de la torche qui vacillait dans le vent s’était finalement éteinte. La zone était devenue noire, et on n’entendait plus que des respirations nerveuses et répétitives. Incapable de se retourner pour faire face à la présence de la mort qui se glissait par-derrière, il poussa un dernier soupir et le silence tomba complètement.

Le raid au deuxième étage se déroulait avec beaucoup de difficultés. Le boss de l’étage, Shirley, était apparu de nulle part pour entraver leur progression.

Pourtant, sous la direction de Gaston, l’équipe Rubis avait réussi à vaincre Shirley une fois, mais on avait appris que le maître de l’étage était apparu dans une zone complètement différente au même moment. Depuis lors, les équipes de raid n’avaient pas réussi à trouver une méthode efficace pour s’emparer de cet étage, et elles avaient poursuivi un combat sans fin prévisible.

Dans les profondeurs du donjon noir…

Le maître de l’étage se déplaçait comme un brouillard, traversant progressivement les sols et les pièces en pierre.

Sa présence était aussi froide que la glace, et l’âme d’une personne serait sûrement arrachée de son corps d’un simple effleurement du doigt.

La contre-mesure de l’équipe de raid pour une rencontre avec le boss de l’étage consistait pour les soldats à se cacher derrière un mur et à se couvrir les yeux et la bouche, en se recroquevillant, sans faire de bruit. Par conséquent, les raids au deuxième étage étaient silencieux, sans voix, et remplis d’une atmosphère glaciale.

Une tombe secrète était apparue à la destination du seigneur de l’étage.

La vue semblait inapte à un monstre aussi horrible. Shirley caressa doucement une chaise sur laquelle étaient gravées des fleurs, et juste à ce moment, la forme éthérée de la créature prit une forme solide. On pouvait voir clairement son profil latéral pendant ce bref instant, puis cela s’était transformé en os glacés et inorganiques.

Alors que le seigneur de l’étage regardait, un cercueil de pierre s’était lentement ouvert avec un bruit de broyage. Il semblait n’y avoir d’humidité que dans cette pièce, car le cercueil était recouvert de mousse et il y avait une odeur de moisi dans l’air. Des doigts noueux sortirent de l’ouverture, suivis d’un visage terrifiant aux lèvres manquantes. Le monstre absorba l’âme fraîchement récoltée, et la peau commença à recouvrir ses os d’un crépitement.

Quelque temps plus tard, les raids avaient donné un nom à cette terrible créature… la Faucheuse.

***

Chapitre 1 : Le pays des rêves et de la magie

Partie 1

La pluie tombait légèrement, coulant sur le parapluie en plastique et tombant sur le sol.

Le mois de juin marquait officiellement la saison des pluies, et la pluie ne cessait de tomber dans ce quartier de Tokyo.

L’humidité s’était ainsi accrue de jour en jour, l’indice température-humidité augmentant constamment. Mais cela ne semblait pas préoccuper beaucoup la jeune fille qui fixait les hortensias.

Sa chemise à manches longues et sa jupe marine lui donnaient l’air d’une étudiante. À en juger par sa taille et les traits de son visage, elle semblait avoir une quinzaine d’années. Cependant, son apparence non japonaise rendait son âge réel assez difficile à déterminer.

Sa peau était pâle et ses cheveux soyeux, longs jusqu’à sa taille, étaient plus blancs que les vastes nuages de pluie dans le ciel. Ces traits, combinés à ses grands yeux d’améthyste, lui donnaient une allure fantastique qui faisait que même des passants dans la rue la soupçonnaient d’être une fée. Ici, à Koto Ward… ou plutôt, au Japon, elle se distinguait quelque peu. Mais l’expression de son visage donnait l’impression qu’elle était aussi indifférente aux regards curieux des étrangers qu’à ceux de la pluie.

Elle s’était penchée pour regarder le parterre de fleurs avec intérêt.

Devant elle se trouvaient des rangées d’hortensias aux couleurs vives et joyeuses. Certaines variétés étaient d’un bleu rafraîchissant, d’autres d’un violet élégant, et certaines d’entre elles avaient un mélange de couleurs malgré le fait qu’elles étaient de la même variété. Cela semblait intriguer Mariabelle, et elle continuait à la fixer avec fascination.

Soudain, quelque chose d’autre avait attiré son attention.

Il s’agissait d’un escargot qui s’avançait, puis une grenouille qu’elle avait remarquée juste à côté de ses pieds. La grenouille verte semblait s’abriter de la pluie, et elle restait immobile alors qu’elle gonflait son sac vocal.

« Comme c’est mignon. Tu es une grenouille, n’est-ce pas ? » La grenouille avait cessé de faire des bulles dans sa gorge quand Mariabelle le lui avait murmuré, puis elle avait regardé la fille avec ses yeux noirs. Elle s’était penchée avec une certaine curiosité, peut-être parce qu’elle avait reconnu l’adorable fille comme étant un être une elfe à moitié féerique. Bien qu’elle vivait à Tokyo, elle était un peu différente de l’humain moyen.

Elle s’était accroupie et avait fermé les yeux comme le faisait la grenouille. Cela semblait être leur méthode de salutation, et quand elle avait étendu son doigt, la grenouille avait sauté dessus. Elle s’était dandinée en avant, puis avait regardé la fille de nouveau avec ses yeux plissés.

À ce moment, une ombre plane sur Mariabelle.

La fille et la grenouille avaient toutes deux levé les yeux pour trouver un jeune homme qui se tenait là. Il avait les cheveux et les yeux noirs, et donnait une impression de somnolence.

« Hé, Marie. T’es-tu fait une nouvelle amie ? » Sa voix était aussi douce que les traits de son visage. La fille avait hoché la tête en réponse.

Le jeune homme se pencha alors que Marie lui montrait sa nouvelle amie, et le chat noir qui était à ses pieds miaula.

C’était peut-être une étrange introduction, mais le chat noir était l’Arkdragon… enfin, c’était le familier de l’Arkdragon, et le jeune homme avait la rare capacité de voyager entre le rêve et la réalité. Il s’appelait Kazuhiro Kitase, et il travaillait pour gagner sa vie ici à Tokyo. La raison pour laquelle il avait acquis la capacité de visiter le monde des rêves était encore inconnue des deux individus.

« Oui, nous venons de devenir amies il y a une minute. Mais je ne pense pas que nous puissions la ramener à la maison, » déclara Marie.

« Oui, sa maison est juste ici. C’est une créature qui aime la pluie. » La fille avait répondu par un « Hein. »

La grenouille gonfla à nouveau son sac vocal et semblait profiter de la pluie, comme l’avait expliqué Kazuhiro. Quand Mariabelle avait montré l’endroit où elle avait trouvé la grenouille, celle-ci était retournée vers sa maison.

Ces deux personnes vivaient sous le même toit depuis deux mois maintenant. Comme ils étaient ensemble même dans leurs rêves, ils passaient effectivement deux fois plus de temps que d’habitude en compagnie l’un de l’autre.

D’une manière qui convenait plutôt à son visage endormi, Kazuhiro avait rencontré Marie pour la première fois dans le monde des rêves. De son point de vue, il « pensait que c’était un rêve, mais il s’est avéré qu’il était réel », et la jeune elfe y avait vécu toute sa vie.

Lui et Marie avaient perdu la vie à cause du chat noir, ou plutôt de sa maîtresse, l’Arkdragon, et ils s’étaient réveillés ensemble dans ce monde. C’est ainsi que Kazuhiro avait réalisé que ses rêves étaient en fait un monde très réel et séparé.

Mais la situation ne s’était pas transformée en quelque chose de grandiose, et ils avaient surtout passé la majorité de leur temps dans les loisirs, à profiter du monde de l’autre.

S’ils l’avaient voulu, ils auraient pu utiliser leur avantage sur les autres pour s’élever dans la société, mais ils étaient satisfaits de leur vie actuelle et ils avaient donc choisi de ne pas le faire. En outre, la distance qui les séparait se resserrait de jour en jour. C’était à tel point que l’elfe pensait secrètement qu’ils finiraient par être l’un avec l’autre.

Puis, un sac de la bibliothèque était apparu devant la jeune fille. Il s’agissait du jeune homme à l’air endormi qui le tenait dans sa main.

« Rentrons à la maison pour un peu lire, » déclara le jeune homme.

« Oui, allons-y. Je m’habitue aux lettres, alors je vais te les lire aujourd’hui. » Le visage de la fille s’était adouci en un sourire naturel. C’était une réaction inconsciente à l’idée de boire un peu du thé de qualité qu’ils avaient ramené du monde des rêves tout en écoutant la pluie et en lisant.

Lorsqu’elle l’avait tendue, sa main était là pour le serrer en réponse, et leurs doigts s’entrelacèrent naturellement l’un avec l’autre. Les points entre ses doigts étaient sensibles lorsqu’on les touchait, et une sensation de chatouillement monta jusqu’à sa taille. Il lui était venu à l’esprit que si elle ne ressentait pas d’anxiété, que ce soit dans le monde dit réel ou dans le monde des rêves, c’est parce que celui-ci était immédiatement éclipsé par le plaisir qu’elle éprouvait chaque fois qu’il était là.

« Allons-y, Kazuhiro-san. » Ils commencèrent à marcher alors que le chat erra comme s’il cherchait à savoir quel parapluie le protégerait le mieux de la pluie, pour finalement s’installer sur place, juste entre les deux individus.

Pendant la saison des pluies, il pleuvait pendant très, très longtemps, mais l’elfe se disait qu’elle ne trouvait pas le temps aussi peu attrayant que les gens le prétendaient.

Ils passeraient probablement à nouveau toute la journée ensemble.

Et après toutes les activités qu’ils pratiquaient, ils défiaient l’ancien donjon, où des cris résonnaient à l’intérieur.

 

+ + +

 

La porte de l’ascenseur s’était ouverte, et la chatte noire était sortie la première. Elle avait laissé des empreintes de pattes mouillées dans son sillage, puis s’était retournée pour nous faire face devant la porte de notre appartement. La chatte avait cligné des yeux et avait miaulé légèrement, comme si elle nous demandait de l’ouvrir.

« Une seconde, Wridra. Je dois d’abord t’essuyer les pieds. » Après avoir fait ça, j’avais ouvert la porte.

Alors que la chatte attendait patiemment, Mariabelle déclara. « Excuse-moi » et elle m’avait glissé sous le bras. Puis, je l’avais regardée alors que le bruit d’un poisson éclaboussant l’environnement émergea du bout de son doigt.

Comme le montrent les poissons de couleur marine qui nageaient dans l’air, Marie était une sorcière spirituelle. Ses pouvoirs n’étaient peut-être pas si rares dans le monde des rêves, mais il en allait autrement lorsqu’il s’agissait d’utiliser de tels pouvoirs au Japon. Malgré cela, Marie se tenait là, dans l’entrée principale sombre et non éclairée, comme si cela ne sortait pas de l’ordinaire.

« Je fais en sorte qu’Ondine absorbe l’humidité contenue dans l’air. Et c’est un cadeau d’un esprit différent. » Avec cela, elle souffla sur le bout de son doigt, et la pièce se remplit d’un parfum élégant et fleuri. L’odeur était plutôt familière, et après y avoir réfléchi un moment, j’avais finalement ouvert la bouche.

« Oh, ce doit être l’esprit des fleurs de cerisier. Je ne savais pas qu’ils étaient encore là, » avais-je dit en essuyant les pattes du chat. Marie avait enlevé ses chaussures et s’était retournée. Son expression satisfaite montrait clairement qu’elle était heureuse de pouvoir contrôler les esprits, et cela même au Japon. Ses capacités s’étaient améliorées de jour en jour, et elle pouvait les contrôler ici aussi bien qu’elle l’aurait fait dans le monde des rêves.

« C’est exact. Je me suis fait des amis avec beaucoup d’entre eux, donc je pense qu’ils vont rester dans le coin encore un certain temps, » expliqua Marie.

« Le paysage à Aomori était assez incroyable. Je ne pensais pas que nous pourrions en profiter ici aussi. Je pense que nous n’aurons plus besoin d’acheter des parfums coûteux à partir de maintenant. » La jeune fille s’était penchée avec curiosité et je lui avais expliqué qu’ici, les parfums étaient des condensés d’arômes provenant de choses comme les fleurs. Le chat noir avait sauté sur le sol et avait miaulé sans se retourner, comme pour me remercier de lui avoir essuyé les pattes. De toute façon, nous avions pu profiter de livres ou de films sans cette désagréable humidité, grâce aux pouvoirs de l’elfe.

« Oh, je vais préparer du thé. Je pense que quelques biscuits iraient bien avec celui-ci, mais serait-ce une mauvaise habitude de manger en lisant, non ? » déclara-t-elle.

J’avais légèrement ri en entrant dans la pièce, puis j’avais posé le livre de la bibliothèque et je lui avais répondu. « Ça devrait aller tant que tu ne fais pas tomber des miettes partout. Fais juste très attention. Kaoruko est la réceptionniste de la bibliothèque, tu t’en souviens ? Elle peut être vraiment effrayante quand elle est en colère. »

« Bien sûr. Les livres sont après tout très rares et précieux. Normalement, les prêter à d’autres serait très inhabituel et interdit. Cependant, un visage endormi comme toi ne le comprendrait probablement pas. » Qu’est-ce que mon visage a à voir avec ça ? J’avais pensé à répondre en tant que tel, mais mes protestations n’auraient probablement pas atteint ses longues oreilles. En fait, j’aimais son apparence actuelle, sans son chapeau et avec les oreilles exposées. C’était presque comme si un monde imaginaire était apparu dans mon appartement… ou peut-être que c’était un peu dramatique.

Elle avait allumé le poêle avec des mains expertes, ses petites fesses pointées vers moi. Elle s’était habituée à la cuisine depuis que nous avions commencé à vivre ensemble.

Quand j’avais regardé dehors, la pluie tombait toujours, et des gouttes d’eau frappaient contre la fenêtre. Ce n’était pas que je détestais la pluie, mais c’était un peu fatigant d’avoir le même temps tous les jours.

Je m’étais assis sur une chaise et j’avais pris un livre en main, mais alors que je feuilletais les pages, le chat avait bondi d’en bas. Nos regards s’étaient croisés, et elle avait fait un miaulement comme pour dire que le livre était sur son chemin, exigeant que je libère de la place pour dormir.

Je ne savais pas grand-chose des familiers, mais à première vue, elle ressemblait à un chat ordinaire, et elle semblait s’habituer au luxe, puisqu’elle refusait désormais de s’allonger sur le sol froid. Alors que je me demandais si tous les familiers étaient comme ça, le chat s’était mis à tourner à plusieurs reprises sur mon pantalon, puis il s’était recroquevillé en ronronnant bruyamment. Incapable de se lever ou de bouger maintenant, j’avais remis le livre sur la table sans en lire une seule page. Bien que j’aie perdu ma capacité à me déplacer librement, je n’avais plus besoin de m’inquiéter du froid de la saison des pluies.

***

Partie 2

Marie s’était approchée de moi, tasses de thé à la main, puis elle avait fixé le chat et elle avait fait un commentaire.

« Maintenant que j’y pense, Wridra ne nous a pas rejoints depuis un moment. Je me demande combien de temps il faudra pour que les choses s’arrangent avec ses enfants. » Le chat leva ses yeux somnolents, puis miaula à plusieurs reprises.

« Quatre jours de plus ? D’accord. Alors nous devrions rejoindre le raid au deuxième étage une fois que tu seras rentrée. » Le chat avait répondu par un long miaulement d’affirmation.

Cela faisait un certain temps que Wridra n’avait pas rejoint notre groupe. On nous avait dit que c’était un moment important pour ses petits, et elle faisait un rituel pour assurer de leur stabilité. Lorsqu’elle avait essayé d’expliquer ce qu’impliquait l’élevage de petits dragons, elle avait commencé à parler de choses comme « transférer le noyau du dragon » et « donner forme à des êtres nébuleux », ce que j’avais du mal à comprendre. J’avais pris la tasse et j’avais hoché la tête.

« Je suppose que c’est comme un congé de maternité. Ça va aller, prend tout le temps qu’il te faut. » Le chat ferma les yeux d’un air endormi et miaula doucement.

Nous avions donc été plutôt désinvoltes dans notre attitude vis-à-vis du donjon. Nous avions passé notre temps dans le monde des rêves à lire ou à nous promener, et nous n’avions visité que des endroits totalement sûrs. Sans notre puissant tank, Wridra, je n’étais pas sûr de pouvoir garder Marie en sécurité. Nous avions donc aussi pris notre temps dans le monde des rêves, mais une fois que Wridra serait revenue ce jeudi, nous serions probablement ensemble au deuxième étage.

La saison des pluies était un bon moment pour lire, mais j’avais dû pousser les livres pour que le chat puisse avoir une place pour dormir. N’ayant plus rien à faire, j’avais appelé Marie qui se déplaçait pour s’asseoir sur une chaise.

« Veux-tu regarder un film sous-titré pour t’aider à t’entraîner à la lecture, Marie ? » demandai-je.

« Oh, ça a l’air sympa. Alors, je vais plutôt te lire quelque chose plus tard ce soir. Je t’endormirai tout de suite après, donc j’ai hâte d’y être. » Hein, je ne pensais pas qu’une elfe me ferait dormir un jour. Mais je me demandais si nous pourrions aller dans le monde des rêves ensemble si je m’endormais d’abord. Quoi qu’il en soit, je soupçonnais furtivement que Marie s’endormirait avant moi.

Le chat était déjà endormi, les yeux s’étaient fermés et son corps était resté immobile. J’avais débattu de ce qu’il fallait faire pendant une minute, puis j’avais pris le chat dans mes bras et je m’étais levé.

La pluie avait continué à tomber doucement de l’autre côté de la fenêtre. Selon le bulletin météo, elle ne s’arrêterait pas avant un bon moment. L’air était froid et me donnait envie d’avoir une sorte de chaleur sur la peau.

C’était mon jour de congé, alors je m’étais dit qu’il aurait été bon de me laisser être plus laxiste que d’habitude. J’avais donc pris la télévision. Ce qui était bien avec les téléviseurs LCD, c’est qu’elles sont légères, et je l’avais facilement posé sur l’étagère qui séparait la table de la chambre.

J’avais jeté quelques coussins et apporté une couverture, et ma préparation pour un week-end de détente était complète. L’Ondine, l’esprit de l’eau, avait nagé autour de moi et elle avait régulé l’humidité, ce qui était un confort que nous seuls pouvions avoir.

« Viens, Wridra. » Voyant le chat refuser de bouger, Marie avait pincé ses lèvres, puis l’avait ramassé et elle s’était assise à côté de moi. Elle avait glissé ses fesses entre mes jambes et s’était appuyée contre moi comme si c’était tout à fait naturel. J’étais content qu’elle semble s’appuyer sur moi, mais cela signifiait simplement que je servais de dossier adéquat. Je sentais quand même sa chaleur avec son dos appuyé contre moi, et j’appréciais le siège de première rangée où je pouvais voir ses longues oreilles bouger joyeusement. Mais je n’avais pas osé dire cela à voix haute.

La jeune elfe s’était retournée et m’avait regardé avec impatience, ce qui avait été le signal du début. J’avais pris la télécommande dans ma main, et l’histoire qui lui était inconnue avait commencé à jouer.

Un livre épais était apparu à l’écran et il s’était ouvert, comme si ce fait indiquait qu’il s’agissait d’une histoire d’il y a très, très longtemps.

Cette présentation avait éveillé l’intérêt de Marie, grande fan de livres d’images, et ses lèvres sexy s’étaient retroussées en un sourire heureux.

La lumière du soleil qui passait par la fenêtre était faible pendant la saison des pluies, mais au début du film, la présence de la pluie semblait s’estomper. C’était ainsi que les histoires devaient être. Elles vous attiraient, vous faisant oublier tout le reste, même si cette histoire avait un début tragique.

Il était une fois un homme qui était né dans une lignée privilégiée, et il avait été un jour frappé par un coup du sort. Une malédiction s’était abattue sur lui, changeant son apparence en celle d’un monstre hideux pour correspondre à son comportement violent.

À la fin du prologue et lorsque l’écran s’était éteint, j’avais entendu le croquement de Marie qui mordait dans un biscuit.

Quand la scène avait changé, elle avait eu une surprise. Non seulement la couleur vive de l’animation, mais aussi les personnes et les animaux expressifs et vivants, et leurs émotions, tout cela était représenté dans une chanson. La fille et le chat n’avaient jamais vu un tel spectacle auparavant, et leurs yeux étaient comme des soucoupes lorsqu’elles regardaient fixement l’écran.

« C’est ce qu’on appelle un film musical. Les chansons sont encore plus efficaces pour transmettre des émotions que de simples mots. Elles sont assez courantes à l’étranger, » lui expliquai-je.

« Je suis surprise. C’est tellement différent des animes japonais. Ils chantent avec de si belles voix, et je ne peux pas dire ce qu’ils disent, mais ils semblent s’amuser. » En y repensant, j’avais trouvé étrange qu’elle pense que c’était si différent, mais en même temps, je savais ce qu’elle voulait dire. Il était de notoriété publique que la culture et les techniques de l’animation venaient à l’origine de l’étranger, mais l’animation japonaise avait un caractère distinct et son style pouvait être grandement influencé par celui qui la dirigeait.

« Peut-être que la différence vient de la forte influence de la culture manga. La présentation est tellement différente… Oh, le manga pourrait être parfait pour tes études de lecture, Marie, » Marie avait penché la tête vers ce terme peu familier, et je m’étais dit qu’il y avait une possibilité que je la conduise directement dans la culture otaku. La curiosité dans ses jolis yeux m’avait fait craindre le pire, mais le film avait continué à se jouer.

Il y avait un détail de cette histoire qui avait particulièrement attiré l’attention de Marie. La belle héroïne du film aimait vraiment lire. Tout comme Mariabelle, l’elfe qui vivait au Japon.

Ses yeux violet pâle fixaient la jeune fille à l’écran avec beaucoup d’intérêt et fixaient les villageois qui se moquaient d’elle pour son amour des livres.

« Je déteste les gens qui essaient d’empêcher les autres d’apprendre. Ils doivent être jaloux que les autres deviennent plus intelligents qu’eux. Pourquoi n’essaient-ils pas d’apprendre eux-mêmes ? » demanda Marie.

« Ces personnes sont occupées à vivre leur vie quotidienne. Je pense qu’il y a beaucoup de pays où les gens ne peuvent pas prendre le temps d’apprendre à lire et à écrire, » lui répondis-je.

« Je ne suis pas d’accord, l’intellect est très important. On ne peut pas devenir un bon adulte sans apprendre toutes sortes de choses. Connais-tu quelqu’un qui n’a pas du tout étudié et qui a bien réussi ? » J’avais été stupéfait. Elle n’avait pas tort. Mais pour être honnête, je ne voulais plus étudier, et je voulais juste profiter des films ou de la lecture pendant mon temps libre. Je pensais que Marie était pareille ? Elle semblait remarquer mon regard et elle cligna ses grands yeux.

« Oh, je suis correcte de ce côté-là. J’ai continué mes études sur les caractères japonais. Mais toi… Tu t’es totalement détendue, et tu as même mangé un cookie. » Elle avait approché un biscuit de ma bouche comme pour me dire d’ouvrir en grand, et j’avais dû céder. J’avais écarté les lèvres et je lui avais permis de mettre le biscuit dans ma bouche, et j’avais apprécié son parfum de beurre et sa texture croustillante en acceptant l’étiquette d’un plouc qu’elle me refilait.

Il semblait qu’une miette avait été laissée sur ma lèvre. Elle l’avait essuyée avec son pouce et m’avait souri, puis s’était retournée vers le film.

Cela m’avait vraiment touché. Je n’avais jamais vu une fille m’essuyer la bouche avec son pouce doux et lisse comme ça, et j’avais l’impression que mon corps devenait chaud.

Je n’avais pas remarqué à ce moment-là, mais son visage était supposé être rouge vif après qu’elle se soit aussi détournée de moi. Elle avait dit dans un murmure : « Qu’est-ce que je viens de faire ? » à elle-même et elle avait serré son pouce. C’était peut-être grâce à cela que j’avais pu rester au chaud malgré le temps.

 

 

La femme en question avait fini par rencontrer le monstre et l’histoire s’était finalement poursuivie. Mais comme le monstre était seul depuis si longtemps, son attitude arrogante n’avait pas changé d’un iota. Bien sûr, il avait également fini par être agressif envers l’héroïne. Marie était très critique à l’égard de son comportement.

« Qu’est-ce qu’il a ? Un homme si désagréable. Ne sait-il pas être gentil avec une dame ? » Il semblerait qu’elle n’aimait déjà pas cet homme monstrueux. Pas seulement à cause de son apparence, mais parce qu’elle ne supportait pas son comportement. Et pourtant, son côté laid le rendait plus humain. Ainsi, malgré le fait que les personnages étaient une collection de dessins, ils semblaient être des êtres vivants, qui respiraient.

Passer du temps avec un parfait inconnu, c’était comme lire un livre tout neuf. Au fur et à mesure que le monstre apprenait à connaître l’héroïne, il commençait à révéler une partie de lui-même qu’il gardait habituellement cachée. Ce n’était rien de spécial. Se laisser séduire par la beauté de l’expression de surprise ou de rire de quelqu’un était une expérience normale à laquelle tout le monde pouvait s’identifier.

Il n’y avait pas que l’héroïne qui ne savait pas que le monstre avait de tels côtés en lui. Même lui ne croyait pas avoir des émotions humaines en lui.

Au fur et à mesure que l’histoire progressait et qu’ils surmontaient de nombreux obstacles, il avait commencé à montrer de toutes nouvelles expressions. Qui pourrait être maudit pour être si laid et rire si sincèrement ? En fait, même avant sa malédiction, personne n’avait été aussi proche de lui ou ne lui avait parlé comme ça. Avant même qu’il ne s’en rende compte, son attitude envers la jeune fille avait changé, et il lui tenait la main de manière protectrice. Il y avait un amour tendre et certain pour une femme dans son toucher aimable.

« Je ne peux pas croire qu’un tel monstre me semble mignon maintenant, » déclara Marie, dont l’impression initiale avait été complètement changée. Au début, il avait l’air d’un gros monstre hideux, mais maintenant il donnait l’impression d’être un animal adorable. Ses crocs pointus lui semblaient maintenant charmants, et elle voulait sentir sa fourrure pelucheuse avec ses mains.

La fille et le chat étaient tous deux penchés en avant avec beaucoup d’intérêt, encourageant les deux personnages principaux du film. Regarder un couple aussi inhabituel se rapprocher de jour en jour, c’était comme regarder une fleur pousser au fil du temps.

Mais cela aurait été bien que ce soit le soleil et les arcs-en-ciel…

***

Partie 3

La fille et le chat savaient par expérience que les histoires venaient avec des hauts et des bas. Les hauts et les bas donnaient de la profondeur aux histoires, et la musique troublante suffisait à effrayer Marie lorsque les ennuis arrivaient.

« Qu’est-ce qu’il y a avec cet homme ? Il essaie de se mettre en travers de leur amour ! C’est pourquoi je déteste les hommes arrogants qui ne s’intéressent qu’à l’entraînement de leur corps. Il a même apporté une arme ! N’a-t-il aucune fierté ? » Ce film était une comédie musicale, et l’ambiance générale avait été joyeuse. Le changement de ton était d’autant plus évident, et l’homme qui s’approchait pour tuer le monstre semblait vraiment cruel. Marie avait l’air étonnamment effrayée, ses mains serrant sa couverture.

Pourtant, elle ne pouvait pas détourner le regard en raison de son désir de voir comment tout cela allait se terminer. Après tout ce temps passé à veiller sur eux, elle voulait qu’ils soient heureux. Tout comme elle voulait voir des contes de fées effrayants jusqu’à la fin, même tard dans la nuit, elle s’était plongée dans l’histoire. Je m’étais retrouvé absorbé par sa vue.

Dans le film, c’était une nuit avec un ciel plein d’étoiles.

Après avoir surmonté de nombreuses épreuves, le monstre qui semblait autrefois si redoutable faisait maintenant preuve de respect envers la dame, s’inclinant poliment et étendant sa main vers elle. Il semblait plus fiable que d’habitude lorsqu’il était habillé comme un gentleman, et la femme l’aimait à son tour, prenant doucement sa main tendue.

Son attitude courtoise et son expression de révérence ne convenaient pas à son apparence, mais les deux individus étaient si proches que cela semblait naturel de le faire.

Il n’y avait personne pour célébrer leur union, mais son sourire suffisait.

Ses griffes acérées pourraient blesser celle qui lui était précieuse. L’expression du monstre semblait préoccupée par cette pensée, mais elle lui rendit un sourire tendre. Ignorant son hésitation, elle s’approcha et le poussa à danser avec elle.

Et sous le ciel étoilé, ils se mirent à danser.

Ils avaient oublié de dissiper sa malédiction, et ils ne se voyaient plus que dans les yeux de l’autre. Sans même échanger un mot, les émotions s’étaient succédé avec de petits gestes. À ce moment, tous leurs ennuis et leurs conversations amusantes avaient porté leurs fruits.

Alors qu’une musique gracieuse se jouait en arrière-plan, leurs lèvres s’étaient finalement pressées les unes contre les autres.

« Ahhh ! Mon Dieu ! Je peux dire ce qu’ils se transmettent sans aucun mot ! » Nous les avions encouragés tout ce temps. Marie savait à quel point une chose peut être précieuse quand elle était obtenue après avoir travaillé dur. L’elfe et la chatte étaient ivres de la béatitude du petit miracle dans la nuit étoilée, les larmes coulant de leurs visages… C’est du moins ce que je pensais, mais au fur et à mesure que le générique jouait, elles s’étaient retournées avec apathie.

La jeune fille avait appuyé son visage contre un coussin, laissant échapper un lourd soupir.

« Qu’est-ce qui ne va pas ? » demandai-je.

« C’est terrible. Je ne peux pas le croire. Ce gros monstre effrayant était si adorable. Je ne m’attendais pas à ce qu’un baiser dissipe sa malédiction et le transforme en un simple prince ennuyeux. Incroyable… Je ne pense pas pouvoir résister au choc…, » déclara Marie.

Qu-Quoiaa !? Mais je le trouvais beau en tant que prince. Ah, même le chat acquiesce.

J’avais bien compris là où elle voulait en venir. Le public était tombé amoureux du personnage sous sa forme monstrueuse, je ne pouvais donc pas vraiment le leur reprocher. Marie était si déçue qu’il ait changé d’apparence à la toute fin alors qu’elle changeait la forme du coussin avec son propre visage.

« Vous les avez tellement encouragées. Les filles sont très soucieuses de leur image, alors ça doit être dur pour vous, » avais-je dit en lui touchant l’épaule, et elle s’était retournée en sanglotant.

« Oui, c’est vrai. Ils ont aussi eu un merveilleux baiser. Mais j’ai aussi… » Elle s’était arrêtée au milieu de la phrase et s’était figée. Elle était restée immobile, me regardant sans rien dire. Son visage avait commencé à devenir rouge pour une raison inconnue, puis elle s’était couvert les lèvres avec ses doigts…

Je l’avais regardée, en me demandant quel était le problème, puis j’avais fait un « Ah ! »

« Ne le dis pas. Ce n’est rien ! Je vais prendre un bain ! » Elle avait repoussé mon visage avec ses mains avant que je puisse dire quoi que ce soit. Je l’avais regardée d’un air abasourdi alors qu’elle mettait ses pantoufles et faisait sa petite course.

Oui, c’était bien cela. Nous aussi, nous nous étions déjà embrassés. Cela n’était arrivé qu’une fois, au château de Hirosaki à Aomori. Il semblait que les esprits des fleurs de cerisier avaient utilisé leurs pouvoirs, mais le souvenir de cette première expérience était encore clair dans mon esprit, et je pouvais me souvenir distinctement de ses lèvres douces. Mon visage avait également commencé à devenir chaud après un certain temps.

Comme elle l’avait mentionné plus tôt, Marie était probablement allée préparer un bain. Le chauffe-eau avait joué un petit air pour indiquer qu’il était prêt, et je m’étais levé. J’avais essayé de me calmer alors que je commençais à remettre la télévision et les coussins dans leur position initiale. J’étais sûr que Marie ressentait la même chose, le dos tourné dans le vestiaire et les longues oreilles complètement rouges.

Même lorsque la baignoire avait été remplie d’eau chaude, Marie n’était pas revenue dans la chambre.

Quand j’avais ouvert la porte, la lumière de la salle de bains s’infiltrait dans le sombre dressing.

La baignoire était pleine de vapeur, et je pouvais sentir l’odeur des additifs du bain d’ici. J’avais pris une profonde inspiration, puis j’avais appelé Marie, que je croyais tremper dans la baignoire.

« Marie, crois-tu que je peux te déranger une minute ? » demandai-je.

« Bien sûr, bien sûr. Hum, désolée de m’être énervée tout à l’heure. Comprends bien que je n’essayais pas de t’éviter ou quoi que ce soit. » Elle avait répondu d’une voix calme, ce qui était un soulagement. Je m’étais assis sur le sol, la tête appuyée contre le mur. Pendant ce temps, la chatte n’était pas d’humeur à s’occuper de ça, alors elle dormait sur le lit. Ou peut-être qu’elle le faisait par courtoisie. Marie et moi n’avions pas souvent l’occasion de parler comme ça, alors j’avais apprécié le geste.

J’avais écouté le bruit des éclaboussures d’eau en posant une question très ordinaire. « As-tu apprécié le film, Marie ? »

« J’ai beaucoup apprécié, bien sûr. C’était merveilleux. Cette scène où ils ont dansé ensemble avec cette musique gracieuse restera longtemps dans ma mémoire. Je l’ai tellement aimée que je pense la regarder pendant que tu es au travail. » L’histoire était à la fois gentille et cruelle, tout comme un conte de fées se devait de l’être. J’étais content qu’elle finisse par l’aimer, et je l’imaginais en train de fermer les yeux et d’en apprécier le souvenir.

Est-ce la magie qui avait dissipé la malédiction, ou leur amour ? Personne ne le savait avec certitude. En sentant la lueur du film réconfortant, je m’étais mis à parler,

« Je suis content. Alors, peut-être qu’on pourra aller visiter un jour, » déclarai-je.

« … Visiter ? De quoi parles-tu ? Ce film était juste pour le divertissement, n’est-ce pas ? » Peut-être que mon commentaire était trop décalé. Dans mon esprit, je la voyais pencher la tête avec une petite ride mignonne entre les sourcils, attendant une explication.

« Cette histoire est vraiment populaire. À tel point que tu peux trouver la vraie chose près d’ici, » déclarai-je.

« Je ne suis pas sûre de ce que tu veux dire, mais ce merveilleux château ne peut pas être ici, n’est-ce pas ? C’est le Japon, après tout, » déclara Marie.

« Hm ? Oh, c’est vrai. Le château actuel est ici, et les personnages aussi. » Marie s’était arrêtée de parler pendant un moment, et j’avais entendu un fort clapotis alors qu’elle se tenait debout dans l’eau.

« Un château aussi splendide ne pourrait pas exister dans la vie réelle. Ne sais-tu pas que tout cela n’était que de la fiction ? » demanda Marie.

« Il est si populaire parce que tu peux voir cette fiction de tes propres yeux. Mais c’est justement pour cette raison qu’il y a toujours du monde. Pourquoi n’irions-nous pas la visiter ce week-end ? » demandai-je.

« Nnh !? »

Nous avions la rare capacité d’aller et venir entre les rêves et la réalité, mais même l’elfe était surprise d’entendre que les rêves pouvaient devenir réalité. Ses yeux violets étaient sûrement larges en raison du choc et elle devait me regarder à travers le verre fumant.

« O-Oui ! Allons-y ! Avec plaisir ! » déclara Marie.

« Miaou ! Miaou ! » Attendez, quand la chatte est-elle venue ? Elle était sur mes genoux et se frottait contre moi… Haha, les moustaches me chatouillent.

Peut-être qu’une fois que Wridra sera de retour et qu’il cessera de pleuvoir pendant le week-end, ce serait le bon moment pour y aller. Il y aurait sûrement du monde, mais même cela pourrait faire partie du plaisir pour elles.

Comme je l’avais expliqué, Marie était tellement excitée que je pouvais voir son visage contre la vitre embuée. Hum, je peux la voir… des protubérances féminines, donc elle ne devrait pas s’approcher de si près…

« Promis ! Promets-moi que tu m’emmèneras dans ce monde ! » demanda Marie.

« Bien sûr. En fait, je n’y suis jamais allé moi-même. Ne serait-ce pas excitant, Marie ? » demandai-je.

« Oui ! » répondit-elle, et je ne pouvais pas contenir ma joie pour une raison inconnue. Je pouvais l’inviter dans ce monde. C’était étrange d’y penser même maintenant, mais j’avais l’impression que ce fait m’avait apporté tant de bonheur. Eh bien, en m’imaginant me voir la conduire à un grand parc d’attractions par la main, peut-être que n’importe qui aurait attendu quelque chose comme ça avec impatience. Même s’il y avait une grande foule, l’elfe ferait sûrement un commentaire évident du genre. « Il y a tellement de monde ! » avec un sourire enjoué.

Tout dépendait du temps, mais je m’étais mis en retrait maintenant que les plans du week-end étaient fixés.

Nous étions de nouveau en bons termes, et alors que je pensais à préparer le dîner, j’avais entendu une petite voix venant de la baignoire derrière moi. Elle était si faible que je pouvais à peine entendre, à moins que je n’écoute vraiment. Peut-être qu’elle me parlait depuis tout ce temps.

« D-Dis-moi… Te souviens-tu clairement de cette fois à Aomori ? » À en juger par le grincement de sa voix, on aurait dit qu’elle ne me demandait pas simplement mon avis sur le voyage. Il était aussi probable qu’elle se souvenait du moment où nos lèvres s’étaient touchées. Sa voix semblait indiquer qu’elle ne pourrait pas dormir pendant un certain temps, et mon propre cœur battait avec force dans ma poitrine.

« Hum… Je me souviens. C’était un voyage amusant. Marie, tu, euh, nous… » Oh non. Juste au moment où j’allais lui dire mes sentiments sincères, les battements de mon cœur étaient devenus plus frénétiques. J’avais du mal à parler, et je m’étais adossé au mur, et j’avais glissé à nouveau sur le sol. À ce moment, j’étais incroyablement reconnaissant qu’elle ne puisse pas voir mon visage. J’avais souhaité pouvoir cacher ma tête sous une couverture.

***

Partie 4

Bien que je ne puisse pas le dire à ce moment-là, Marie pressait ses mains contre sa poitrine avec son visage rouge vif. Elle essayait de calmer sa respiration rapide en s’enfonçant dans l’eau du bain, puis elle poussait un long soupir, le visage tourné vers le plafond. Le dos tourné l’un vers l’autre, le mur se dressant entre nous, elle avait serré ses genoux et ouvert la bouche.

« C’est peut-être une question étrange, et tu n’es pas obligé d’y répondre si tu ne le veux pas. Hum, as-tu déjà… fait la même chose avec quelqu’un d’autre ? » demanda Marie.

« Hein ? Non, je ne l’ai pas fait ! Bien que, peut-être que je devrais être gêné par cela, vu mon âge, » répondis-je.

« O-Oh… Super. Ah, mon dieu, mon visage est si chaud que je pourrais m’évanouir. » Elle semblait se tortiller de l’autre côté de la vitre brumeuse, alors que je l’entendais éclabousser légèrement de l’eau. Après avoir pris quelques respirations plus profondes, j’avais senti qu’elle s’était tournée vers moi.

« Pour ton information, il n’y a pas beaucoup de culture du baiser dans mon village. Et il y a eu de nombreuses tentatives de me faire la cour avant, mais j’ai tout refusé. Ce n’est pas que les gens n’ont pas essayé, juste pour que tu le saches, » déclara Marie.

Ahh, je n’ai pas vraiment trouvé de réponse. C’était la première fois pour elle aussi, et le simple fait de savoir cela avait fait battre à nouveau mon cœur avec force. Nous avions tous les deux inspiré et expiré plusieurs fois avec le mur entre nous, et j’avais parlé après avoir finalement retrouvé mon calme.

« Alors, comme c’est la première fois que nous le faisions, je suppose que nous ne devrions pas être si gênés. Parfois, je pense à la façon dont nous sommes si semblables. Même si nous avons vécu loin l’un de l’autre, c’est comme si nous avions toujours été ensemble, » déclarai-je.

« Je sais exactement ce que tu veux dire par là. Je suppose que c’est comparable à être des amis d’enfance. Comme une vieille relation familière. » Nous nous étions montrés du doigt comme pour dire : « C’est ça ! » et nous avions ri. Nous nous étions sentis à l’aise et un soulagement s’était emparé de nous alors que nous gloussions légèrement ensemble. Ce sentiment de familiarité était si étrange, compte tenu de nos différences d’origine, de race et de culture.

« Je pense que même nos goûts sont similaires. Et si je faisais un effort supplémentaire pour nous préparer un dîner ce soir ? » demandai-je.

« Héhé, je suis impatiente. Tu le savais ? Il y a quelque chose de similaire dans ta cuisine et dans celle de ton grand-père, et je me sens chanceuse chaque fois que je le mange. Je pense que tout le monde devrait avoir un ami d’enfance qui est bon en cuisine. Il n’y a rien de mieux que de s’amuser autant en une journée. » C’était un commentaire tellement désinvolte que j’avais ri aux éclats.

Il n’y avait rien à faire. C’était notre premier baiser, alors nous y avions beaucoup trop réfléchi. Au fond, nous n’étions que deux personnes qui appréciaient la compagnie de l’autre, et le terme « amis d’enfance » nous semblait en effet approprié.

« Hm, je n’en entendrais pas la fin si je brûlais notre dîner maintenant. Très bien, il est temps de préparer quelque chose de délicieux, » m’étais-je dit à voix haute, puis j’avais remarqué que la chatte avait évacué vers le lit, et elle me regardait d’un air désintéressé.

Il faisait déjà complètement noir dehors, et je sentais le week-end s’éloigner.

Chk, thunk, clack.

Le repas que j’avais rapidement mis sur la table était une recette familière, le steak de Hambourg. Il était populaire auprès des adultes et des enfants, et en plus, il était même facile à préparer. Un véritable atout du monde de la cuisine.

C’était peut-être un peu exagéré, mais l’elfe en était si heureuse qu’elle ressemblait à un enfant excité avec un couteau dans une main, une fourchette dans l’autre et une serviette enroulée autour de son cou.

« Ça a l’air délicieux ! Tant de sauce, et cette odeur de viande… Il y a même un œuf au plat sur le dessus ! C’est de la pure extravagance ! » déclara Marie.

« C’est un peu dramatique pour un œuf, tu ne trouves pas ? Mais il n’y a rien de mieux que de la nourriture fraîchement cuite, alors je te recommande de commencer à manger, » déclarai-je.

« Oh, mon Dieu, alors nous devrions nous dépêcher. Allez, Wridra, tu dois aussi le dire. » Le chat miaula avec agacement, impatient de commencer à manger tout de suite.

Dire « Itadakimasu » à table était déjà devenu une routine pour nous, et il y avait un verre de vin rouge à côté de Marie comme s’il était à sa place. La plupart des gens auraient pu penser qu’elle était mineure, mais Marie avait en fait plus de cent ans, et elle avait l’air un peu triste quand il n’y avait pas d’alcool, alors je ne pouvais pas me permettre de ne pas lui en servir.

Le couteau trancha facilement la viande sans qu’il soit nécessaire d’exercer une pression importante. Elle allait évidemment être molle puisqu’elle était faite de viande hachée, mais elle avait été surprise par la quantité de graisse qui débordait en la coupant. Elle semblait avoir pris mon commentaire précédent à cœur et s’était empressée de mettre le morceau de steak de Hambourg dans sa bouche. Elle mâcha facilement la viande molle, et le jus qui s’écoulait à chaque bouchée lui faisait écarquiller les yeux.

« Nnnnnnh ! » Quand les oignons cuits avaient eu une belle couleur caramel, la viande hachée molle et la chapelure avaient été mélangées, ils avaient subi une transformation. Ils avaient alors créé une texture moelleuse, mais douce comme du beurre et avaient fait ressortir le riche umami de la viande.

« Hmmm ! » Marie en mâchait encore un peu alors qu’elle se tenait les joues en gémissant. Le jaune d’œuf et la sauce s’étaient mélangés pour créer une saveur encore plus profonde. Chaque bouchée inondait d’Umami, et sa bouche était remplie de bonheur.

Elle s’empressa d’attraper le verre de vin rouge et le fit basculer vers ses lèvres, remplissant sa bouche de sa riche saveur qui complétait parfaitement la viande. Le vin convenait vraiment à la viande. Marie me regardait fixement en mâchant avec un regard qui semblait demander. « Est-ce vraiment de la nourriture faite maison ? Es-tu une sorte de génie ? »… Elle pouvait vraiment être un peu trop dramatique par moments.

« Ah, si bon ! Je n’arrive pas à croire que l’on m’offre un tel repas alors que ce n’est même pas un jour spécial ou quoi que ce soit. Attends, est-ce une sorte de commémoration du jour où nous nous sommes embrassés ? Ce n’en est pas une, n’est-ce pas ? Alors, si je te demandais de le refaire, tu le ferais ? » demanda Marie.

« Hm ? Oui, bien sûr. Ce n’est pas non plus comme si c’était cher à faire, » j’avais été surpris par son discours soudainement rapide, et j’avais cru l’entendre glisser un commentaire plutôt scandaleux là-dedans, mais quand je lui avais répondu ainsi, elle avait reculé devant mon franc-parler comme si elle avait été frappée.

Mais en réalité, la viande hachée était plutôt bon marché. Il fallait juste s’assurer de bien la mélanger, et elle était aussi facile à cuisiner. Elle était très populaire auprès des enfants et je n’avais pas été surpris de voir que Marie l’aimait tant.

« Et si on ajoutait ça au bento d’aujourd’hui… ? » demandai-je.

« Oui, allons-y ! Alors, c’est réglé. Tu ne peux pas changer d’avis maintenant. » Elle avait hoché la tête plusieurs fois, et la question avait été réglée. Pendant ce temps, la chatte se remplissait la gueule frénétiquement, ne prêtant pas attention à notre conversation.

Je ne savais pas trop quoi dire ensuite, alors j’avais continué à divaguer un peu.

« Oh oui, beaucoup de gens aiment mettre du fromage sur leurs steaks de Hambourg. Le fromage fond sur la viande et lui donne une saveur encore plus riche. Essayons la prochaine fois…, » j’avais arrêté en remarquant que les deux me regardaient attentivement.

Tu ferais mieux de le faire. Si tu mens, je ne te pardonnerai jamais. Leurs regards me l’avaient dit sans paroles, et l’intensité m’avait fait déglutir avec force avant même que je ne parvienne à prendre une bouchée de ma nourriture.

Le chat ronronnait confortablement.

La chambre n’était éclairée que par l’éclairage indirect à côté de mon lit, et la présence de la nuit avait rempli non seulement ma chambre, mais tout Tokyo.

Et pourtant, le plaisir n’était pas encore terminé. Un livre d’images était ouvert devant nous, et on me le lisait à voix basse, juste à côté de moi.

« … Juste à ce moment-là, un grand ours est apparu devant eux. L’ours à l’air effrayant s’est approché d’eux avec un mouchoir blanc à la main. » Sa voix douce me chatouillait les oreilles, et son rythme régulier me berçait vers le sommeil. Le chat noir dormait profondément au milieu, et la douce voix de l’elfe… C’était les seules choses qui existaient à ce moment-là, et le bruit de la pluie nous donnait l’impression d’être dans notre propre petit monde.

La voix de l’habitant du monde imaginaire était tout simplement magnifique. Elle coulait dans mes oreilles et résonnait dans mon cœur. Comme de la barbe à papa dans l’eau, sa douceur demeurait même après s’être dissoute, et ma vision commençait à se balancer lentement.

Marie me regardait de temps en temps pour s’assurer que je ne m’étais pas endormi, et ses yeux doux me remplissaient d’un sentiment de confort.

Ses cheveux blancs et soyeux me tombaient dessus alors qu’elle posait sa tête sur ma poitrine en me demandant : « Tu abandonnes déjà ? » avec un regard malicieux sur son visage.

J’étais déjà à moitié endormi, ayant abandonné il y a un moment. Je pouvais à peine prononcer les mots, alors je lui avais plutôt tapé dans le dos en guise de réponse. Après avoir réussi à endormir un adulte, elle avait affiché un sourire victorieux et m’avait bordé.

Ce n’était pas juste. Personne ne pouvait résister à l’envie de s’endormir dans de telles conditions. Incapable d’exprimer ma plainte, je m’étais contenté de tenir Marie dans mes bras alors qu’elle me rejoignait sous la couverture.

Son parfum doux et féminin et la chaleur de sa peau m’avaient assuré que je dormirais bien cette nuit. Le fait qu’elle m’ait endormi si facilement avait quelque chose de réconfortant.

Elle avait posé sa tête sur mon bras et avait murmuré d’une voix juste assez faible pour que cela ne m’empêche pas de m’endormir.

« C’est comme ça que je m’endors toujours. En écoutant ta voix. Maintenant, tu sais pourquoi je dis toujours que ce n’est pas juste, n’est-ce pas ? » Je devais l’admettre, je l’avais fait. J’avais souri avec ironie, et je n’avais même pas remarqué la sensation de quelque chose de chaud et de doux qui se pressait contre mes lèvres. Quand j’avais ouvert les yeux, le visage de l’elfe avait rempli ma vision, et elle m’avait murmuré. « Bonne nuit. »

Oui, bonne nuit, Mme l’Elfe.

Je suis surpris de voir à quel point tu es douée pour m’endormir.

Je l’avais tenue dans mes bras, cheveux soyeux et tout le restant, en expirant avec somnolence. J’avais entendu Marie bâiller, et nous avions sombré dans le monde des rêves.

***

Chapitre 2 : Retraite temporaire du donjon antique

Partie 1

Bzzz, bzzz ! Le son étrange m’avait réveillé dans le monde des rêves, et j’avais marmonné à haute voix. Je m’étais assis et… oh, Marie me tenait dans ses bras. Je m’étais souvenu qu’elle m’avait lu un livre hier soir alors j’avais décidé de la laisser dormir encore un peu.

J’avais doucement écarté ses bras et j’avais écouté le bruit dans l’obscurité.

« Tout… retrait… Bzzz ! » Le bruit continuait, mélangé à ce qui ressemblait à une voix d’homme. En utilisant la faible lumière, je m’étais tourné pour trouver la source du bruit, et j’avais découvert qu’il s’agissait de l’outil magique sur la table.

Ah, le lien de communication.

À en juger par le moment où nous nous étions endormis au Japon, il était probablement environ sept heures du matin.

L’outil magique avait continué à émettre le bruit blanc, malgré l’heure matinale. Nous étions dans une petite pièce au deuxième étage, et les murs réfléchissaient peut-être les ondes radio, ou quel que soit ce que l’outil utilisait. Je n’avais aucune idée de son fonctionnement, donc c’était juste une supposition.

Je m’étais gratté la tête dans l’obscurité et je m’étais tourné sur le côté pour trouver de la lumière en regardant dans l’espace sous la porte. Comme il faisait clair de l’autre côté, quelqu’un aurait pu passer avec une lumière.

Je m’étais levé et j’avais touché le long des murs en me dirigeant vers la porte et en l’ouvrant. Là, j’avais trouvé un grand groupe qui tenait des choses comme des lanternes.

« … Hein ? » dis-je avec surprise. Mais ils avaient aussi des yeux ronds face à l’apparition soudaine d’un visage endormi. J’avais regardé les hommes à la lanterne, alors que les rouages de mon cerveau endormi commençaient à tourner.

À en juger par la direction qu’ils prenaient, ils retournaient probablement à l’entrée. Le « retrait… » que j’avais entendue plus tôt était probablement un ordre de retraite. Je m’étais frotté les yeux et j’avais regardé autour de moi, puis une voix m’avait appelé.

« Hein ? Que faites-vous ici ? »

« Oh, bonjour, Zera. *bâille*… Bonjour. » J’avais essayé d’étouffer un bâillement en le saluant, et Zera, le chef de l’équipe Pierre de Sang, avait haussé les épaules avec exaspération. C’était un grand homme aux cheveux noirs que nous avions récupéré lors d’une mission de sauvetage il y a environ un mois. Depuis lors, nous nous parlions fréquemment comme ça.

À ce moment, j’avais senti quelque chose se pencher sur moi par-derrière. Mariabelle s’était enfin réveillée et avait titubé de cette façon jusqu’à moi. Elle était probablement encore à moitié endormie et avait posé son menton sur mes épaules pour se tenir droite, puis avait laissé échapper un grand bâillement.

« Aha, on dirait que vous dormez encore. Dépêchez-vous de vous préparer. Nous battons temporairement en retraite pour retrouver notre énergie. » Nous avions incliné nos têtes dans la confusion face à la remarque soudaine.

Il semblait que des choses s’étaient produites en notre absence.

Les équipes de raid étaient pleines d’individus d’élites, mais elles avaient des problèmes au deuxième étage, leur énergie et leur moral s’épuisant peu à peu. Ils voulaient s’en sortir le plus vite possible, mais ils étaient de moins en moins efficaces. C’est pourquoi ils avaient pris la décision de se retirer pour l’instant et de retrouver leur vitalité.

Après avoir rassemblé nos affaires et quitté la pièce, nous avions marché avec Zera qui nous avait expliqué ce qui se passait.

« On paye donc le fait d’avoir libéré le premier étage si tard ? » demandai-je.

« Oh, ne le dites pas comme ça. Nous avons besoin d’une sorte de raison pour faire une pause publiquement. » Il m’avait tapé sur l’épaule, me faisant gonfler les yeux par l’impact. En regardant autour de moi, j’avais compris ce dont il parlait. Nous étions au milieu de la foule et nous grimpions tous de plus en plus haut, mais beaucoup de gens autour de nous portaient des expressions fatiguées. Il était clair qu’ils avaient besoin de repos.

Les donjons étaient un travail difficile qui nécessitait de longues périodes d’errance. On ne pouvait jamais baisser sa garde en entendant les cris de quelqu’un au loin.

Pendant que nous parlions, j’avais senti un regard empli de doute venant de derrière moi. Lorsque je m’étais retourné, j’avais vu Marie me regarder d’un air exaspéré, avec plusieurs esprits de lumière me suivant de près.

« Oh, tu donnes l’impression qu’un donjon est si dur, si horrible et si effrayant. » Ce n’était pas si difficile pour nous, bien sûr. Nous venions de nous promener dans ce monde de rêve pour nous amuser. De plus, ce raid n’était pas une obligation pour nous, et honnêtement, nous avions la possibilité de nous retirer à tout moment si nous en avions envie. Mais avant de m’en rendre compte, je disais tout le contraire.

« Oui, c’est incroyable qu’un donjon aussi rare des temps anciens existe encore. D’après ce que je peux dire, il semble être équipé d’une technologie exceptionnelle de circulation d’air et de réparation. Les monstres sont également de première qualité. Ce donjon est vraiment étonnant. » Je n’étais pas sûr qu’ils comprennent, mais j’avais voyagé tout autour du continent pour trouver ce genre d’endroit. Combattre des monstres puissants, trouver des trésors et améliorer constamment mon propre pouvoir… Ce n’était vraiment rien de moins qu’un miracle que je me sois retrouvé dans un tel endroit. Vraiment merveilleux. C’est ce que j’avais expliqué avec passion, mais Marie avait juste jeté un regard perçant à Zera comme pour dire : « Tu vois ? »

Quoi ? Mais toi aussi, tu t’amusais bien, Marie…

« Je crois que je commence à comprendre ce type, » déclara Zera.

« Oui, il est comme ça. Mais ne vous inquiétez pas, c’est une personne normale une fois qu’il a mis le pied hors du donjon, » déclara Marie.

« … » Pour une raison quelconque, je m’étais senti assez seul malgré mon appartenance au groupe de raid. Attendez, ce n’est pas Marie qui m’a poussé à aller au donjon avant ?

J’avais failli le dire, mais Marie m’avait coupé la parole en toute hâte.

« Regardez, nous sommes presque à la surface. Hmm, ça fait un moment que nous n’avons pas vu la lumière du soleil. Comme c’est rafraîchissant. Oui, j’ai hâte. » Elle n’avait pas l’air très enthousiaste à ce moment-là, mais il était possible que je l’aie juste imaginé. J’avais regardé dans la direction qu’elle indiquait et j’avais trouvé une faible lumière qui brillait en haut de la passerelle en spirale. Les lanternes et les torches qui nous entouraient avaient commencé à s’éteindre progressivement, et les esprits de lumière qui nous avaient accompagnés nous faisaient signe de vouloir partir et disparaître.

Nous attendions avec impatience le donjon antique, mais nous ne nous attendions pas à ce que le raid fasse une pause dès notre retour. Mais si j’avais l’air visiblement déçu maintenant, l’elfe me taquinerait sûrement à nouveau. Et donc, nous avions continué à faire lentement notre ascension.

Le ciel au-dessus de nous était d’un blanc éclatant.

L’air frais avait afflué, et alors que je me hissais par les marches pour sortir, il n’y avait plus de plafond au-dessus de nous. Je m’étais allongé, me sentant revigoré, et Marie et les autres aventuriers faisaient de même.

« Ahh, je me sens revigoré. C’est agréable d’être à nouveau dehors. Regarde, le ciel est nuageux. Je me demande si Arilai va aussi bientôt entrer dans une saison des pluies, » déclara Marie.

« Je pense que oui. La lumière du soleil s’est beaucoup affaiblie et je pense qu’il va beaucoup pleuvoir à partir de maintenant. » J’avais respiré de l’air qui sentait l’humidité et j’avais à nouveau regardé le ciel.

Il allait bientôt pleuvoir, faisant germer les graines partout, et les plantes allaient pousser dans d’autres endroits que l’oasis en quelques jours. La saison des pluies était très précieuse pour les régions désertiques, et je m’étais dit que les gens d’ici l’abordaient différemment de la façon dont la saison des pluies était traitée au Japon.

J’avais remarqué que Zera regardait aussi le paysage et je l’avais appelé. « On s’était terrés là-dedans pendant tout un mois. Je suis sûr que nous devons nous reposer, sinon cela va commencer à affecter la santé des gens. »

« Oui, mais personnellement, je n’aime pas rester inactif trop longtemps, sinon je vais m’affaiblir. Alors, vous venez d’un autre pays, n’est-ce pas ? Aurez-vous un endroit où rester une fois de retour à Arilai ? » Marie, la chatte noire, et moi avions eu du mal à trouver une réponse. Oh, et il faisait trop sombre pour voir tout à l’heure, mais le familier en forme de chat était aussi avec nous dans ce monde. Nous avions pu l’invoquer respectivement en utilisant le collier au Japon ou dans le monde des rêves.

Marie semblait se souvenir de quelque chose et avait ouvert la bouche pour parler.

« Pourquoi ne pas aller à l’atelier de Mewi ? Cet endroit devrait avoir beaucoup de place. Je suis sûre qu’il ne verrait pas d’inconvénient à nous laisser y rester un peu, » déclara Marie.

« Oh, tu as raison. Passons plus tard. » La dernière fois que nous avions visité l’atelier de Mewi, nous avions eu l’impression qu’il était bien trop grand pour que quelqu’un y vive seul. Nous avions supposé qu’il nous accepterait volontiers, et Zera avait hoché la tête lorsque nous lui avions expliqué ainsi.

« J’ai compris. Venez me voir si ça ne marche pas. Je peux héberger quelques invités, alors pas de problème. Oh, il est temps de partir. » Tout le groupe semblait être sorti de terre, et ils avaient commencé à donner des ordres et à se mobiliser. Notre destination était bien au-delà des dunes, et je ne pouvais pas reprocher à Marie d’avoir poussé un grand soupir.

« Tu n’as pas l’air très heureuse, même si nous allons bientôt nous reposer, Mariabelle. »

« Oh, Doula ! Je suis désolée si je faisais une sorte de tête. » Doula, la femme aux cheveux roux qui descendait dans le dos avait commencé à marcher à côté de nous, sortie de nulle part. Nous l’avions récupérée avec Zera lors de la dernière mission de sauvetage.

Une faible brise arrivait de l’est, faisant bruisser ses cheveux brûlants au passage. Elle tourna vers moi ses yeux d’acier.

« Bonjour, Monsieur le Dormeur. Quand l’équipe Améthyste va-t-elle se réveiller ? » me demanda-t-elle.

« Hein ? Est-ce que j’ai toujours l’air aussi endormi ? » Tout le monde avait hoché la tête d’un seul coup, ce qui avait été suivi d’un rire joyeux.

C’était bien d’être dans un grand groupe comme celui-ci de temps en temps. Nous étions seulement trois quand nous étions arrivés, mais les choses étaient complètement différentes maintenant. Traverser les dunes n’était peut-être pas si mal en compagnie de personnes animées et amusantes, m’étais-je dit.

Et, au fait, l’équipe Améthyste allait se réveiller lorsque Wridra nous rejoindra jeudi.

***

Partie 2

Une fois que les présences humaines avaient quitté l’ancien donjon, c’était revenu à son atmosphère d’origine. Il y avait un silence complet et une pression ineffable comme si quelqu’un était mort quelque part. Tous les sens indiquaient qu’il ne s’agissait pas de simples ruines qui s’étaient décomposées il y a longtemps.

Dès que le premier étage avait été dégagé, le quartier général du raid s’était installé dans ce hall. Des piles de rations et de matériel y avaient été préparées, avec plusieurs tentes pour y dormir. L’endroit était tellement rempli d’objets qu’il n’y avait presque pas de place pour se tenir debout. Soudain, on avait entendu un bruit de pas croassant.

Le vieil homme qui caressait sa barbe blanche en jetant un coup d’œil autour de lui était un magicien renommé et le coordinateur de l’information entre toutes les équipes. Il s’était fait un nom dans les guerres et les raids il y a longtemps, mais il avait évolué vers un rôle de soutien dans ses vieux jours.

« Il y a quelque chose ici. » Hakam, le superviseur du raid, s’était levé de derrière le vieil homme. Il avait une carrure impressionnante, musclée, avec une peau bronzée par le soleil. Le vieil homme fit un signe de tête, expression immuable, face à la remarque soudaine.

« En effet. Cela semble prendre plaisir à entraver nos efforts, » répondit le vieil homme.

« Je pensais que c’était les bandits qui avaient été signalés il y a quelque temps, mais il y a quelque chose de louche, » répondit Hakam. En effet, il y avait quelque chose de louche. Un groupe s’était dissimulé depuis un certain temps, échappant d’une certaine façon à l’œil vigilant du sorcier. Cela ne semblait pas être l’œuvre de simples bandits, et le fait qu’ils se soient terrés pendant tout un mois était étrange en soi.

Des incidents mystérieux se produisaient fréquemment, allant de portes piégées à des embuscades de monstres qui semblaient surgir à des moments calculés à des attaques magiques à distance apparaissant pendant le combat. Le plus grand problème était l’effet sur le moral des troupes. Peu à peu, leurs plans initiaux étaient repoussés.

« Quelqu’un les soutient ? Ou… »

« Il se passe quelque chose. C’est un donjon, mais on sent la puanteur trop familière du champ de bataille. » Ils avaient déjà eu du mal à trouver le boss du deuxième étage, Shirley. Ils ne pouvaient pas lui infliger beaucoup de dégâts, même avec le pouvoir des prêtres, et même s’ils l’achevaient, le maître d’étage réapparaissait simplement ailleurs.

Entre les forces mystérieuses et le boss éternel, de nombreux problèmes les troublaient.

Et ce n’est pas tout.

« Un ordre de la famille royale. Nous devons intégrer les forces de chaque faction. » Hakam avait fait une annonce, avertissant le vieil homme de ne pas se plaindre. Le vieil homme savait aussi que Hakam lui-même avait essayé à plusieurs reprises de protester contre les supérieurs, alors il avait avalé ses paroles. Le superviseur poussa un long soupir et continua.

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« Aja, je ne crois pas moi-même aux aventuriers. Je ne peux pas me fier à ceux qui n’agissent même pas s’ils n’assurent pas la sécurité et le paiement. » Il préférait faire le travail lui-même plutôt que de se donner la peine de préparer de telles choses. Hakam le laissait entendre et le vieil homme aux cheveux blancs acquiesça de la tête. Participer au raid était une chose, mais superviser et protéger l’équipe en plus de gérer ces responsabilités était tout simplement insensé.

Hakam était peut-être vieux jeu, mais il accordait plus d’importance à la conviction qu’à toute autre chose. Les résultats étaient décidés par la conviction de ceux qui se battaient, et les paresseux ne faisaient que les entraîner vers le bas. Il estimait que cela ne s’appliquait pas seulement aux combats, mais aussi aux donjons. Ceux qui avaient rassemblé leur courage pour défendre leur pays plutôt que de reculer par peur étaient les guerriers qu’il aimait et respectait. Le vieil homme avait écouté tranquillement, puis il marmonnait en caressant sa barbe blanche.

« Hmm. Je vais alors peut-être faire une pause et appliquer de nouvelles forces militaires, » déclara le vieil homme.

« Hm ? Oh, tu veux dire cette chose dont tu as parlé tout à l’heure. Penses-tu que cela va se produire ? » En réponse, le vieil homme avait mis la main dans sa poche intérieure, provoquant un cliquetis métallique. Il avait alors ouvert sa main ridée, et ce qui semblait être une grosse pierre précieuse avait brillé d’un éclat terne. C’était une pierre magique qui aurait dû être perdue il y a longtemps.

« Qui sait ? Quelqu’un a tellement effacé les enregistrements que je ne peux même pas dire si c’est interdit. Mais c’est à moi de m’en inquiéter. Il suffit de s’asseoir et d’attendre avec impatience. » Le vieil homme avait souri sans peur, et Hakam haussa les épaules en soupirant. Pour le meilleur ou pour le pire, le vieil homme avait tendance à proposer des idées qui ne tenaient pas compte du bon sens. C’était un homme qui n’était pas subtil quant à sa haine de la famille royale. Il y avait une chance que cela finisse par être plus grave que de s’attaquer aux forces combattantes de chaque faction, mais le superviseur n’avait rien dit pour protester.

L’ancien donjon était rempli de mystères, dont les insurgés, la pierre magique et le maître d’étage éternel. Une chose était claire : cette pause temporaire n’était pas seulement prévue pour se reposer. Jusqu’à présent, les yeux de Hakam ressemblaient à ceux d’un faucon, mais son expression s’était adoucie en prenant sa pause. Il s’était gratté la tête.

« Le seul point positif dans tout cela, c’est que nous avons pu installer notre base au premier étage avant d’entrer dans la saison des pluies, » déclara Hakam.

« Tu peux le dire. Je préfère ne pas être trempé par la pluie. » Ils avaient mis leurs dents à nu et avaient ri. Ils n’avaient pas souri comme ça depuis que ces enfants avaient réussi leur mission de sauvetage. Dans des moments comme celui-ci, c’était aux adultes de faire preuve d’esprit.

« Très bien. Faisons en sorte qu’ils s’amusent, d’accord ? » déclara le vieil homme.

« Ahaha, j’aime ce regard que tu as quand tu prépares ce genre de plans. Alors, je vais apporter les boissons pour la fête. » Ils avaient continué à parler, et avant qu’ils ne s’en rendent compte, les deux hommes attendaient avec impatience leurs premières vacances depuis longtemps.

Avec des problèmes et du chagrin à gérer, le chemin du retour pouvait sembler long, mais c’était la nature de la vie. Il y avait du bonheur dans la douleur, et de la douleur dans le bonheur.

Avec ces pensées à l’esprit, les deux hommes avaient quitté la base.

***

Partie 3

L’animal qui marchait sur le sable avec un bruit sourd était connu sous le nom de Fugoi. Il devait son nom au bruit bizarre qu’il faisait en reniflant lorsqu’il ajustait sa température corporelle en ouvrant et en fermant son nez. J’avais entendu dire qu’ils étaient conçus pour résister à la chaleur intense du désert. Il se déplaçait assez lentement en piétinant délibérément avec ses grands pieds, mais il était apprécié de l’armée et des marchands pour sa capacité à transporter de grosses charges. Sa peau rugueuse et épaisse rappelait quelque peu celle des rhinocéros du zoo. Il tirait un chariot avec les cordes attachées autour du corps, et une jeune elfe s’asseyait entre les nombreux sacs de marchandises.

Elle s’était assise avec les pieds l’un à côté de l’autre et avait poussé un grand soupir. L’esprit aquatique du nom d’Ondine flottait dans les airs, agitant sa queue comme pour tenter de réconforter sa maîtresse peu enthousiaste. La chatte noire, cependant, dormait sur les genoux de la jeune fille sans se soucier de son état actuel. Quant à moi, je n’avais pas de place pour m’asseoir, alors je marchais sur le sable.

« Je suis désolée d’avoir pris la place, ce qui te force à marcher. Je devrais m’entraîner un peu pour ne pas me fatiguer si facilement. » Elle s’était excusée en disant cela, mais je savais qu’elle avait fait de son mieux pour marcher, malgré son manque d’endurance physique. Non seulement elle n’avait pas besoin de s’excuser, mais j’avais pensé qu’elle méritait des éloges.

« C’est bon, j’ai l’habitude de voyager. Il ne fait pas trop chaud sur le chemin. En fait, je pense que c’est correct, avec la saison des pluies qui se déroule, » répondis-je.

« Oui, je suis contente que nous n’ayons pas eu à nous ratatiner en pruneaux en chemin. Cependant, nous sommes très en retard par rapport aux autres. J’espère que personne ne sera contrarié. » Après ça, Marie se tourna vers la direction où nous allions. Le sable et les rochers étaient à peine reconnaissables comme le chemin que nous devions suivre, et on pouvait voir de nombreuses pentes douces qui se chevauchaient. L’armée d’Arilai n’était bien sûr nulle part en vue.

Peut-être que le cocher nous avait sentis le regarder, parce qu’il s’était retourné et avait commencé à parler.

« Arilai sera en vue une fois que nous aurons passé ces collines là-bas. Vos amis qui sont partis devant devraient déjà y être arrivés. Toutes les marchandises de ce chariot se seraient envolées des étagères si nous étions arrivés à temps pour le retour triomphal. » Il riait d’une voix rauque. Il avait une barbe blanche sur son menton, qui vacillait dans le vent du désert.

« Je vois. Nous vous sommes reconnaissants de nous avoir emmenés, mais avons-nous fini par vous déranger ? » demandai-je.

« Ce Fugoi ne va pas aller plus lentement juste parce que nous avons ajouté une fille elfe comme passagère. En plus, on ne pouvait pas laisser deux enfants dans le désert. N’est-ce pas ? » C’était peut-être une coïncidence, mais l’animal avait soufflé de l’air par le nez comme si c’était un accord, ce qui nous avait fait rire Marie et moi.

« Nous aurions pu dormir autant que nous le voulions et les rejoindre si aujourd’hui était un week-end, » déclarai-je en un murmure.

« Oui, c’est dommage. Peu importe l’heure à laquelle nous dormons, nous ne pouvons passer qu’une demi-journée ici. Nous ne pouvons pas laisser les gens nous voir dormir afin de garder notre secret, nous devons donc rester séparés des autres, » déclara Marie.

« Oui, je sais que c’est un inconvénient dans ce sens. Ce n’est pas comme si nous étions pressés, et je préfère éviter un accueil bruyant pour notre retour. Je pense que nous sommes tous les deux d’accord là-dessus. » Marie avait levé la main en signe d’accord et notre petite réunion s’était terminée. Sentant la brise fraîche et entendant le bruit occasionnel du Fugoi soufflant de l’air, nous avions décidé de profiter du voyage jusqu’à notre destination.

Lorsque nous avions traversé les collines, les terres d’Arilai étaient apparues, comme l’avait dit le vieux cocher.

Nous avions entendu le son des cloches qui sonnaient dans le vent.

L’entrée principale s’était ouverte, et nous avions pu voir des gens célébrer le retour, même depuis ici. L’occasion de cette grande fête était la conquête du premier étage de l’ancien donjon. Trois boss d’étage avaient été vaincus, et la salle du trésor avait été ouverte. Le fait d’avoir surmonté cette grande difficulté avait porté ses fruits sous la forme d’innombrables trésors, de pierres magiques, d’objets et de livres mystérieux et d’autres butins divers, et les citoyens avaient été choqués de découvrir que tout cela avait déjà été obtenu à partir du premier étage seulement.

J’avais été surpris par les célébrations tape-à-l’œil, mais il fallait peut-être s’y attendre. Le seul autre moyen de faire de tels retours serait la guerre ou la production de choses comme des bijoux, il n’y avait donc aucune raison de ne pas s’en réjouir. Les autres membres de l’escouade d’élite avaient été accueillis en héros. Quant à nous, venant d’un autre pays, notre accueil était plutôt superficiel. Nous étions arrivés bien plus tard, et il était difficile de nous voir autrement que comme deux enfants qui se promènent au hasard. Mais je ne pensais pas que nous ne serions même pas reconnus comme membres des groupes de raid.

« Adieu. N’oubliez pas d’acheter une grande partie de mes marchandises si jamais nous nous revoyons, » déclara le marchand.

« Oui, je vous remercie. À bientôt ! » Nous nous étions inclinés et nous nous étions séparés du vieux marchand.

Tout le monde était encore occupé par l’accueil des héros, et les citoyens se parlaient entre eux avec enthousiasme. Marie avait jeté un regard autour d’elle, puis elle avait tourné son regard vers moi.

« Allons donc à l’atelier de Mewi. J’ai mal aux fesses à force de rester assise sur le chariot, alors j’aimerais me reposer, » déclara Marie.

« Cela semble bien. L’atelier se trouve à la périphérie de la ville. Suivons ce chemin pour sortir. » Mewi, l’enfant de la tribu Neko, était dans une situation assez unique. Il avait la rare capacité de raffiner les Pierres Magiques et était affilié à des démons, considérés comme une menace pour l’humanité. Pour cette raison, nous avions dû marcher à travers les sables rugueux sur le chemin désert pour arriver chez lui. Marie devait être fatiguée d’avoir tant voyagé. Ses cheveux blancs semblaient avoir perdu de leur éclat, et il y avait un air d’épuisement autour d’elle. Elle poussa un soupir de fatigue.

« Nous y sommes presque, tu peux le faire. Je peux nous faire du thé quand on y sera, » déclarai-je.

« Oui, ça va aller. Je vais montrer à tout le monde que les elfes sont forts et bons à la chasse, puisque nous avons grandi dans les forêts, » déclara Marie.

D’accord… ce n’est pas très convaincant quand on peut à peine marcher droit. De plus, je ne me souviens pas avoir vu Marie brandir un arc. Je lui avais posé la question, et elle avait hoché la tête comme si la réponse était évidente.

« Non, j’ai trop peur d’aller à la chasse. Les cordes des arcs sont trop serrées pour que je puisse les tirer, et si tu manques le cœur de la cible avec ces petites flèches, tu finis par être celui qui est en danger. Non, merci, » déclara Marie.

« Hmm, mais les Koopahs sont bien plus forts que les sangliers, tu sais…, » argumentais-je.

« J’y suis déjà habituée. Ils sont comme des têtards une fois qu’on y est habitué, et ils ne sont pas très intelligents, alors ils te chargent directement. Mais nous avons déjà nettoyé le premier étage, donc je ne pense pas que nous en rencontrerons d’autres. » Elle avait ri maladroitement, comme pour dire que c’était une honte, parce qu’ils étaient bons pour l’accumulation de points d’expérience. Je n’étais pas sûr de ce que je ressentais, mais j’avais dit la même chose quand je lui avais présenté ces monstres pour la première fois, alors j’avais laissé passer sa remarque.

Au fil de notre conversation, j’avais commencé à entendre le bruit d’une rivière familière qui coulait. L’atelier de la tribu Neko aurait dû être juste au coin de la rue. La température ici était fraîche, grâce au fait qu’il était situé à côté de la rivière, et cela semblait être l’endroit idéal pour se reposer après notre voyage. Et donc, nous étions arrivés au coin de la rue à pas légers.

Puis, Marie s’était mise à genoux.

« Pas possible…, » murmurai-je.

« Ouah ! Peut-être que c’est parce qu’ils ont ramené tant de pierres magiques. Il y a une énorme queue devant l’atelier. » Je n’avais pas pu m’empêcher de le dire à voix haute par surprise. Il y avait un groupe de ce qui semblait être des fonctionnaires du gouvernement qui se pressaient devant l’atelier, avec des gardes qui encerclaient la zone. Ce n’était rien de moins qu’un cauchemar pour nous deux, qui étions fatigués de voyager.

« Oh, attention. Tu vas bien, Marie ? Allez, essaie de te lever, » déclarai-je.

« Euh, on ne peut même pas lui dire bonjour après avoir marché jusqu’ici ? C’est trop… » J’avais touché Marie sur l’épaule alors qu’elle était accroupie, mais elle était si déprimée qu’on aurait dit qu’elle allait se retourner par terre. Des larmes jaillissaient dans ses yeux violets lorsqu’elle me regardait, et tout ce que je pouvais ressentir, c’était de la sympathie pour elle.

Mais si l’atelier n’était plus une option pour passer la nuit, la seule alternative à laquelle je pouvais penser était de trouver une auberge bon marché en ville. Les voyageurs étant très rares dans ce pays, les possibilités d’hébergement étaient très difficiles à trouver. Il allait être difficile de réconforter Marie de son état d’épuisement.

« Hmm, devrions-nous utiliser mes compétences, Trayn, le guide de voyage, pour nous emmener dans ton pays d’origine ? Mais nous avons cette fête demain, et je ne peux choisir que des sanctuaires de voyage comme destination, donc nous devrions marcher à nouveau dans le désert. » La fille avait secoué la tête de côté en signe de protestation. Je ne pouvais pas la blâmer. Cela aurait été trop, même pour moi, et elle m’aurait normalement grondé pour l’avoir suggéré. Il ne restait plus qu’à…

« Oh, Zera n’a-t-il pas offert sa place pour que nous y restions ? » Marie avait levé la tête dès que je l’avais dit.

Ce grand homme, Zera, nous avait déjà aidés une fois. Il avait monté une tente pour nous dans les campings et nous avait même prêté un mobilier somptueux. Elle semblait s’en souvenir, et j’avais vu la vie revenir rapidement à ses yeux violets.

« Il est vraiment riche, n’est-ce pas ? » demanda Marie.

« Oui. J’ai cru entendre la cupidité dans tes paroles tout à l’heure. Peut-être que je l’imagine ? » Les elfes avaient généralement tendance à préférer un style de vie assez simple, mais il semblerait que je ne l’avais pas mal entendue. Marie se hissa avec son bâton contre le sol, puis fit un sourire éclatant.

« Nous devrions donc nous dépêcher. Avant que nous ne soyons tout secs au soleil, » déclara Marie.

« Hmm, mais c’est assez nuageux en ce moment. Oh eh bien, je suppose que ça ne fera pas de mal d’accepter la gentillesse de quelqu’un de temps en temps. » Marie acquiesça de la tête et commença à marcher avec une énergie renouvelée.

L’idée m’avait traversé l’esprit que Zera n’était probablement pas simplement riche. J’avais entendu dire que, contrairement aux marchands, il était capable de vivre un tel style de vie grâce à ses prouesses martiales.

Eh bien, il valait probablement mieux le lui montrer plutôt que d’essayer de l’expliquer. Alors, j’avais ajusté mon sac sur le dos et j’avais marché derrière Marie.

***

Partie 4

La maison des Mille.

D’innombrables héros étaient nés dans cette maison, et elle avait une histoire profonde, pleine de guerres et d’effusions de sang.

Ceux qui n’en avaient pas la capacité étaient jugés indignes de se nommer membres de la famille, et toute personne qui se mariait dans la famille était également censée être capable de se battre. Comme les forts continuaient à transmettre leur sang aux générations suivantes, cela avait apporté un changement.

« Le sang de la famille Mille est vivant. »

Ces rumeurs avaient commencé à circuler parce que certaines techniques n’étaient transmises qu’aux personnes exceptionnellement douées de leur lignée. Mille Éclats, que l’on avait déjà vus dans le donjon, étaient l’une d’entre elles. On croyait que c’était la volonté d’acier du guerrier qui se manifestait.

Cela avait rempli le corps du lanceur d’énergie, et au fur et à mesure qu’il était libéré, le jet de sang allait déchirer tout ce qu’il touchait. Lorsqu’un groupe de soldats sur le champ de bataille avait été retrouvé mort avec des blessures de lame sur tout le corps, on avait dit qu’une personne de la famille de Mille aurait pu y être trouvée.

En me souvenant de ces rumeurs, j’avais entendu un oiseau gazouiller au-dessus de ma tête et j’avais levé les yeux. L’oiseau ressemblait à un poussin au plumage jaune qui n’était pas sans rappeler la couleur du désert, et il se reposait au sommet d’une grosse branche d’arbre. On pouvait voir des maisons devant, et la vue était très différente de ce que j’avais vu à Arilai jusqu’à présent.

« Wôw, je ne m’attendais pas à un endroit comme celui-ci ! Il fait un peu plus frais avec tous ces arbres ici. Est-ce ici que vivent les gens riches ? »

« Il fait nettement plus frais ici. Tu vois ? Il y a des voies d’eau spéciales partout pour aider la chaleur à s’échapper. Mais on ne peut généralement pas y accéder, car l’entrée est interdite. » Un garde armé d’une lance avait jeté un coup d’œil dans notre direction. Comme je l’avais mentionné, ils faisaient le guet pour s’assurer que la population ne puisse pas entrer ici. Mais ayant reçu une invitation de la part d’une maison dont l’histoire était sanglante, mais prestigieuse, nous étions une exception.

La zone haut de gamme était visible au-delà des portes de fer. Les arbustes et la silhouette des manoirs rendaient difficile de croire qu’il s’agissait d’un pays désertique. Marie se tenait à côté de moi, ses mains lui faisant de l’ombre et en me regardant avec curiosité.

« Oh, peut-être qu’elle est là pour nous accueillir. Elle se dirige droit vers nous. » Je m’étais tourné pour regarder et j’avais trouvé une femme qui courait dans notre direction. Les gardes l’avaient laissée passer, et la femme s’était arrêtée juste devant nous. Ses cheveux étaient d’un brun foncé qui lui tombait au niveau des épaules, et elle me rappelait un peu Kaoruko, la bibliothécaire. Ses vêtements semblaient être le style préféré dans cette région. Ses vêtements présentaient une coupe décontractée avec un tissu de couleur vive, décoré de broderies culturelles. Elle souriait doucement, puis inclinait poliment la tête.

« Merci d’avoir attendu. Vous devez être Lord Kazuhiho et Lady Marie. »

« Oui, nous sommes désolés d’avoir tendu la main si soudainement, » déclarai-je.

« Je vous en prie, pas du tout. Lord Zera a été positivement ravi, et nous sommes également heureux de vous accueillir. » Elle avait parlé clairement et vivement, et je l’avais prise pour une femme aussi coincée que Kaoruko. Sa posture était impeccable lorsqu’elle inclinait la tête, et il y avait un air de dignité autour d’elle.

« Par ici, s’il vous plaît. » Suivant ses conseils, nous avions finalement mis les pieds dans le quartier chic.

Le chemin pavé de briques était bordé d’arbres, chacun d’entre eux étant bien entretenu. Le cours d’eau coulait doucement à nos pieds, et non seulement l’atmosphère était différente ici, mais la température était complètement différente de celle des autres régions que nous avions visitées. Marie avait l’air timide dans ses manières et regardait autour d’elle, agitée, comme une fille de la campagne visitant la grande ville pour la première fois.

« Y a-t-il une source d’eau à proximité dans laquelle cette voie d’eau peut être puisée ? » demandai-je.

« Il y a une rivière le long du côté sud, mais nous ne pouvons pas l’utiliser directement en raison de la différence d’altitude. Nous tirons la voie d’eau depuis l’amont. L’eau potable est tirée d’une source souterraine. Ces deux éléments nécessitent l’entretien de nombreuses personnes. »

Je vois. On dirait qu’ils ont beaucoup d’eau sous la main, mais c’est le résultat de beaucoup de travail. Cela m’avait fait prendre conscience que c’était vraiment une région pour les gens riches. J’avais regardé à côté de moi et j’avais trouvé les yeux de la fille elfe qui brillaient de fascination, comme je m’y attendais.

« Cet endroit semble être un endroit agréable à vivre. Je n’avais aucune idée qu’un tel endroit existait dans un pays désertique avec une chaleur aussi intense, » déclara Marie.

« De nombreuses personnes importantes pour ce pays vivent ici, c’est pourquoi la famille royale a préparé des logements adaptés à leur travail. Je suis au service de la famille des Mille, qui a accompli de grandes choses pendant de nombreuses années de guerre. » Elle avait gonflé fièrement sa poitrine en parlant. Il y avait une nuance de rose sur ses joues, peut-être parce qu’elle était heureuse de pouvoir se vanter de son maître.

La servante était un peu plus âgée que nous, et elle avait l’air calme. Elle se tenait le dos droit et donnait l’impression d’être très compétente. En observant ses manières pendant qu’elle parlait à Marie, je m’étais demandé si les serviteurs d’une maison de combattants étaient également compétents au combat.

« Vous devez être très riche. Je suppose que vous ne pouvez pas juger un livre par… Oh, excusez-moi. C’était grossier de ma part, » déclara Marie.

« Oh, pas du tout. Lord Zera est une personne très gentille. Il est très loyal, et il sait comment traiter les femmes avec respect. Bien qu’il puisse sembler assez peu raffiné au premier abord. » Marie avait rapidement fermé sa bouche, et la femme avait gloussé. Ses yeux indigo s’étaient alors tournés vers moi.

« Les mots ne peuvent exprimer à quel point je vous suis reconnaissante d’avoir sauvé Lord Zera. Je suis vraiment heureuse d’avoir pu vous rencontrer, » déclara la servante.

« Nous sommes tombés sur lui par hasard et nous avons eu beaucoup de chance, vraiment, » répondis-je.

« Oui, c’est un heureux hasard, en effet. Ce doit être la bénédiction du Dieu de la Terre. » J’avais fait un signe de la main pour indiquer que ce n’était pas le cas, mais elle semblait déjà convaincue. À ce rythme, j’avais l’impression qu’elle allait prétendre que j’étais un envoyé de Dieu, ce qui me mettait un peu mal à l’aise, en tant que personne née et élevée au Japon. Après tout, j’avais grandi en ne prêtant pas beaucoup attention aux temples, aux sanctuaires ou à Noël.

La femme s’était arrêtée de marcher devant la maison des Mille. La verdure qui poussait derrière les portes de fer me rappelait les pays du Sud, et il y avait même une fontaine placée au centre. Le jardin était bien entretenu, et la maison de deux étages était construite avec des pierres bien alignées. À gauche, on pouvait voir un autre bâtiment séparé.

« Whoa… On ne semble pas vraiment à notre place ici, » déclarai-je.

« Euh, êtes-vous sûr que c’est bien que nous soyons ici dans un tel accoutrement ? » demanda Marie.

La servante avait gloussé et avait dit. « S’il vous plaît, n’y pensez plus, » puis elle nous avait guidés vers l’autre côté du terrain.

Les chemins autour du manoir étaient également bien entretenus. Le jardinier qui gardait ce lieu avait probablement un désir ludique de divertir les visiteurs qui passaient. Nous avions traversé des arbustes qui nous bloquaient la vue et nous nous étions retrouvés ébahis à la vue d’un étang clair qui s’étendait devant nous.

« Wôw, ils ont fait un étang dans un désert ! Regarde, c’est une tonnelle là-bas ? Et ce bâtiment luxueux là-bas ! Ah… Si je vivais dans un endroit comme celui-ci, je pense que je m’habituerais trop au luxe. » La servante avait dû trouver la réaction de Marie amusante, car elle ne pouvait pas retenir son rire. Elle avait alors posé un pied sur une pierre du passage et s’était retournée.

« C’est ici que je prendrai congé. Lord Kazuhiho, Lady Mariabelle, profitez de votre séjour. » Elle l’avait dit si naturellement, mais nous n’avions fait que nous figer en réponse. Cet endroit se trouvait à une certaine distance du manoir, et avait probablement été conçu pour accueillir des visiteurs importants. Ils nous avaient laissé entrer si facilement, et la dame nous avait dit de nous amuser, alors peut-être comprenait-elle ce que nous ressentions.

Mariabelle s’était tournée vers moi, et son visage était plein d’excitation, comme prévu. Ses yeux brillaient comme de gros cristaux d’améthyste.

Et donc, je m’étais retrouvé assis sur un canapé sous un toit.

Nous étions en quelque sorte en train de nous balader dans la zone pendant un certain temps, mais soudain, nous étions arrivés au même moment. Je ne savais pas que les gens s’asseyaient là dans un environnement exceptionnellement agréable. À ce moment-là, Marie s’était levée et avait marché vers le bord de la tonnelle. Il n’y avait nulle part où se tenir au-delà de ce bord. Il n’y avait que de l’eau, où de petits poissons argentés nageaient.

La brise était rafraîchissante, et je ne pouvais pas croire que nous étions dans un environnement aussi dur qu’un désert. Nous pouvions même entendre le chant des oiseaux, et c’était comme si nous avions erré dans une station de luxe.

« C’est incroyable ! Je veux être riche un jour ! » dit Marie en se retournant avec un sourire innocent.

Hmm… Il est difficile de croire qu’un commentaire aussi grossier vienne d’une elfe. Mais en tant qu’humble salarié, je comprenais parfaitement ce qu’elle ressentait.

Cet étang et ses environs avaient été conçus comme un lieu de réception, et le manoir proprement dit se trouvait de l’autre côté. Des fruits étaient disposés sur une table, et le vent portait la faible odeur de l’encens. C’était l’endroit idéal pour accueillir les visiteurs.

 

 

Marie avait saisi l’un des fruits dans sa main et en prit une bouchée, mais son expression joyeuse s’était soudain aigrie, et elle avait pincé ses lèvres avant d’avaler la bouchée.

« … Ce n’est pas bon, je suis trop habituée aux fruits sucrés, comme les pommes japonaises. Non seulement ce n’est pas assez sucré, mais c’est beaucoup trop aigre. C’est impardonnable, » déclara Marie.

« Je me suis dit qu’ils ne pourraient pas battre les fruits du Japon. » Il y avait quelque chose de bizarre dans les fruits japonais, comme s’ils étaient le résultat d’une recherche sur la teneur en sucre et sur la saveur ultime. En fait, on s’attendait à ce qu’ils soient modifiés pour améliorer l’original en les rendant plus sucrés sans être trop lourds en goût.

Il y a un instant, Marie avait l’air de s’évanouir dans une gigue, mais elle s’était assise sur une chaise avec une expression calme.

« Ah, cela vient de me faire penser à quelque chose. Je ne suis pas censée attendre grand-chose de la nourriture dans ce monde. C’est décevant de savoir que peu importe votre richesse, vous ne pouvez même pas avoir de la nourriture délicieuse ici, » déclara Marie.

« Je ne sais pas. Arilai est relativement riche en épices, donc je suis sûr qu’ils auront de la bonne nourriture. Mais à en juger par l’état de Zera, j’ai l’impression qu’il va juste nous offrir de la viande pour se nourrir. » Alors que nous parlions, une ombre planait sur le chat noir qui était recroquevillé sur un coussin. Elle était allongée béatement, de la bave sortant de sa bouche, mais elle avait été soudainement ramassée par le nouveau venu.

***

Partie 5

« Je ne peux pas le nier. » Le chat avait été pris au dépourvu, et il s’était envolé alors qu’un grand homme le tenait dans ses bras. Il sembla trouver cela amusant et fit un sourire. C’était quelqu’un que nous avions vu plusieurs fois dans le donjon, et l’homme même qui nous avait invités au manoir.

« Oh, bonjour, Zera, » déclarai-je.

« Hé. Désolé pour l’attente. Ma discussion avec mon père a duré plus longtemps que prévu. » Zera portait un costume noir avec le col relevé, et il avait un air différent et digne de celui qu’il avait quand on l’avait vu dans le donjon. Malgré cela, son expression curieuse en regardant le chat l’avait trahi comme le bon vieux Zera.

« Hmm ? Quel genre d’animal es-tu ? Tu me rappelles la tribu Neko. » Il regarda attentivement le visage de Wridra, mais il eut vite fait de se faire griffer le visage. L’Arkdragon était gentil dans son cœur, mais elle n’était pas encore habituée aux humains. Elle en profita pour s’échapper dans les bras de Marie qui l’attendait.

« Ow… Oh, j’ai failli oublier. Vous pouvez rester autant que vous le voulez jusqu’à notre prochain départ, mais je dois vous demander de ne pas vous approcher de ce grand bâtiment ce soir. Les choses pourraient devenir un peu risquées là-bas, » déclara Zera.

« Risqué ? Se passe-t-il quelque chose ce soir ? » Le grand bâtiment auquel il faisait référence était l’immeuble résidentiel dans lequel ils devaient vivre. Je pouvais voir le bâtiment de deux étages d’ici, situé entre l’étang et les bois, mais je me demandais ce qu’il voulait dire par sa déclaration.

Je l’avais demandé par curiosité, mais son visage s’était soudain détendu dans un sourire.

« Ahem, c’est plutôt une affaire interne. Doula viendra bientôt me rendre visite pour saluer mes parents. C’est difficile de trouver le temps de revenir du donjon ces derniers temps, vous savez ? Elle insiste sur le fait qu’il vaut mieux le faire tôt que tard. » Marie et moi avions immédiatement compris ce qui se passait.

Les deux individus semblaient être à deux doigts de se marier, et ils se rapprochaient de plus en plus l’un de l’autre. Il fallait donc qu’ils soient sur le point de se marier.

« Félicitations ! Attendez, pourquoi dites-vous que ça va être risqué ? » demandai-je.

« C’est juste une intuition que j’ai. Ma famille a une longue histoire qui peut être un peu pénible. » Il semblerait qu’il n’avait pas l’intention de préciser ses pensées, alors on avait juste incliné la tête et on avait laissé faire. Je me souvenais avoir entendu dire que le foyer des Mille s’attendait à ce que les femmes qui se marient dans la famille soient fortes. Ne vont-ils quand même pas tester son pouvoir, n’est-ce pas ? Marie et moi avions échangé des regards qui disaient. « Pas question, ils ne feraient pas… » mais Zera n’avait rien dit pour le nier. Il avait murmuré : « Quelque chose comme ça… » et juste à ce moment-là, nous avions entendu une voiture arriver sur les lieux.

***

Doula avait l’impression d’entrer dans la bataille.

Sa robe était lourde, comme une armure, et les manches longues qu’elle n’avait pas l’habitude de porter lui donnaient une sensation de lourdeur autour des bras. Le corset était inconfortablement serré autour de son corps bien dressé, et les vêtements qui accentuaient ses seins lui faisaient honte en tant que femme dont la place était sur le champ de bataille. Heureusement, il n’était pas excessivement révélateur, puisqu’il était conçu pour dissimuler les cicatrices sur sa peau.

Le carrosse noir, ses vêtements — tout était si étouffant. Sans compter que le ciel de la saison des pluies, vu par la fenêtre, était sombre et proche du coucher du soleil, et elle ne pouvait s’empêcher de pousser un soupir.

Une autre chose qui l’agaçait était le regard curieux qu’elle ressentait de la part de son compagnon de route.

« … À quoi sert ce regard ? » Les mots, pleins de déplaisir, semblaient s’échapper d’eux-mêmes. La servante la regardait sans broncher. En fait, elle s’était penchée de plus en plus vers elle et l’avait regardée avec un intérêt brûlant dans les yeux.

« Je ne pouvais tout simplement pas le croire ! Lady Doula, qui était censée être vierge jusqu’à sa tombe, va rendre visite à un homme ! Qui l’aurait cru !? »

« Je n’ai jamais dit cela. J’ai été invitée à un dîner, c’est tout. Pourquoi ne rentres-tu pas déjà chez toi ? » Doula lui lança un regard de contrariété, mais la bonne qui l’attendait ne s’en préoccupait pas. Son visage était tacheté comme celui de Doula, et elle semblait un peu plus jeune qu’elle. Elle aurait lu l’ambiance et se serait tue si quelqu’un d’autre était là, mais comme elles étaient seules, elle ne s’était pas retenue de s’enfoncer dans les choses. La servante qui attendait faisait joyeusement des allers et retours avec ses pieds, tout en continuant à fixer Doula.

« Mais demain est le grand jour, n’est-ce pas ? Il y aura beaucoup de monde à la fête. Je m’arrangerai pour que votre tenue corresponde à celle de Lord Zera. »

« Oui, je te laisse faire… » Doula répondit avec apathie en plaçant sa tête sur la main, puis elle poussa un soupir vers la fenêtre.

Elle n’était pas issue d’un ménage aisé. Bien que sa maison ait eu une longue histoire, elle n’avait pas eu la chance d’avoir un homme qualifié, et elle avait continué à fonctionner en brûlant ses maigres économies. C’est pourquoi Doula, la femme la plus âgée de la maison s’était toujours efforcée d’être plus forte que n’importe quel homme.

Il était rare que les femmes apprennent à se battre dans ce pays. Pourtant, avec une détermination et des efforts incessants, les compétences de Doula avaient obtenu des notes exceptionnelles dans les exercices de simulation de guerre, et elle avait été reconnue pour les diverses nouvelles tactiques de combat qu’elle avait mises au point.

Nombreux étaient ceux qui avaient été frappés par son attitude courageuse et calme alors qu’elle prenait les devants et contrôlait magistralement les barrières sacrées. Mais son désir inébranlable d’être plus forte que tout homme l’emportait sur toute tentative de romance, si bien qu’il n’y avait jamais eu le moindre soupçon de ce genre de choses dans le passé…

Soudain, Doula réalisa que la bonne qui l’attendait souriait à nouveau à sa maîtresse.

« Hm ? Qu’est-ce qu’il y a ? » demanda Doula.

« Oh, rien du tout. » Plus tôt, la bonne avait reçu l’ordre de préparer une tenue assortie à celle de Zera. Ils participaient à une fête organisée par la famille royale, ce qui signifiait qu’ils devaient y assister ensemble, où ils annonceraient qu’ils allaient bientôt se marier. Doula n’était pas vraiment une experte des pratiques sociales, mais même elle aurait dû avoir une idée de ce à quoi il fallait s’attendre. Non seulement elle ne l’avait pas nié, mais elle avait donné une réponse positive… La femme de ménage qui l’attendait s’était dit que c’était la vraie affaire.

Et pourtant, les choses n’étaient pas si simples.

Si Doula devait se marier dans cette maison, elle devrait prouver sa force au maître qui s’y trouve. Les rumeurs selon lesquelles la maison des Mille recherchait le « sang fort » plutôt que le statut social, l’apparence ou l’éducation étaient tout à fait plausibles. Cela signifiait qu’il serait difficile pour la servante d’assister Doula dans ses connaissances. Se marier dans un foyer avec une histoire aussi sanglante n’était pas une chose simple.

Les obstacles à surmonter étaient loin d’être négligeables.

Il y avait peut-être des conflits en approche.

Mais la servante savait au fond d’elle-même que c’était la voie que devait emprunter sa maîtresse pour trouver le bonheur. Au fond d’elle-même, elle souhaitait qu’ils ne soient pas confrontés à un ménage aussi difficile et qu’ils puissent simplement se concentrer sur le plaisir.

***

Partie 6

Houa, houa.

Juste au moment où je commençais à m’habituer à ce confort luxueux, Marie avait entendu un cri d’oiseau inconnu et avait levé les yeux vers le ciel nocturne. La pièce était détachée du bâtiment principal, car elle était entourée par l’étang et éclairée par une lanterne, mais il faisait trop sombre pour la voir dans la nuit sans lune. Cette aire de repos, protégée par son toit et ses piliers, avait un sens de l’espace qui n’aurait pas pu être trouvé au Japon. C’est pourquoi j’y étais resté avec l’elfe et le chat noir jusqu’à ce qu’il fasse nuit au lieu de retourner au bâtiment principal, mais nous avions alors fait une découverte inattendue.

« Un hibou ? »

« C’est venu très près. Je me demande s’il y a aussi des hiboux dans les déserts. » Comme elle l’avait dit, les longues oreilles de Marie s’étaient dressées, essayant de capter un faible bruit.

Elle s’était ensuite levée de la longue chaise à coussins épais et avait fermé le livre qu’elle avait pris dans l’ancien donjon. Elle aimait lire à la fois au Japon et dans le monde des rêves, et je pensais que c’était la meilleure façon de passer du temps pendant la saison des pluies.

Je l’avais suivie et je m’étais tenu avec elle au bord de l’étang, puis j’avais entendu le même son venant du ciel nocturne.

« Oui, ça ressemble à un hibou, mais je ne peux pas en être sûr à 100 %, car ils sont assez rares au Japon, » déclarai-je.

« Je n’en ai pas vu beaucoup non plus depuis que j’ai quitté la forêt des elfes. Je me demande si ça ne te dérangerait pas de venir nous rendre visite. » Pour les hiboux, la nuit était une période importante où ils chassaient pour se nourrir. Je doutais qu’il vienne ici juste pour passer du temps avec nous. J’avais réfléchi à ces pensées en ramassant les fruits sur la table, puis en les donnant à Marie qui avait l’air confuse.

« Les hiboux dans le désert sont assez rares, et j’ai entendu dire qu’ils aiment manger des fruits. Je ne sais pas grand-chose sur les oiseaux de ce monde, mais peut-être qu’ils viendront manger ça, » expliquai-je.

« Oh, j’adorerais ça. Hmm… Voici de délicieux fruits pour toi… Bien qu’ils ne soient pas aussi bons que ceux du Japon. » L’elfe le tenait dans ses deux mains, le soulevant vers le ciel.

Elle était adorable, et cette vue m’avait donné envie de la protéger pour toujours.

L’apparence de Marie changeait de jour en jour. J’avais remarqué que son corps prenait une douceur féminine, et que ses traits de visage, son attitude et même sa voix étaient différents de ceux d’il y a quelques mois. J’avais entendu dire que les elfes vivaient longtemps, mais que leur croissance s’accélérait une fois qu’ils quittaient la forêt. C’était comme si la forêt était leur berceau, et ils apprennent et deviennent adultes au fur et à mesure qu’ils découvrent le vaste monde.

De telles pensées m’avaient traversé l’esprit lorsque j’avais remarqué sa longue tenue d’intérieur et son profil latéral féerique. Je m’étais demandé comment je pourrais continuer à apprécier sa beauté au fur et à mesure qu’elle grandissait.

Rabat, rabat, rabat…

J’avais entendu un bruit venant d’en haut et j’avais regardé le ciel.

Il faisait trop sombre pour voir la plupart du temps, mais la vision d’un oiseau battant des ailes était entrée dans ma vision. Nous l’avions regardé sans rien dire et voir s’il allait changer de trajectoire, et puis…

Pffff ! La chouette avait plié ses ailes en se posant sur le bras de la jeune elfe, nous regardant avec une expression qui semblait surprenante. Elle nous regardait avec ses grands yeux ronds. Ses ailes étaient de la couleur de celles d’un moineau, et elle était assez petite pour tenir dans une main. La chouette inclinait la tête vers elle, comme pour demander : « Ne vas-tu pas me donner le fruit ? »

« Ah, whoa… » Les yeux d’améthyste de Marie s’élargirent lorsqu’elle sentit le poids de la petite créature sur son bras. Elle me regarda, me demandant silencieusement quoi faire, et je lui fis signe de donner à l’oiseau sa gâterie. La chouette du désert accepta l’offrande de fruits avec son bec, puis s’éloigna de nouveau dans la nuit.

Elle avait laissé Marie, debout avec une expression vide, et le chat noir, recroquevillée sur un coussin. Wridra avait ouvert un œil, mais elle l’avait fermée peu après et avait commencé à s’endormir. Marie avait finalement ouvert la bouche pour parler.

« Nous venons de voir un hibou. »

« Nous l’avons fait. Je suis surpris qu’il ait été si petit. » Marie fit un signe de tête heureux, puis fixa sa main désormais vide.

« Il y a si longtemps que j’ai quitté la forêt des elfes. Tu te souviens que j’étais connue comme une misanthrope ? Tout le monde là-bas pensait que je ne m’entendrais avec personne à l’extérieur, et que je reviendrais à la maison immédiatement, » déclara Marie.

« Je ne suis pas sûr de croire que tu sois une misanthrope. Je n’en ai pas l’impression. » J’avais pris sa main alors qu’elle se penchait sur moi, puis j’avais utilisé un mouchoir pour essuyer les jus de fruits rouges de sa main. Sa main douce était maintenant propre, bien qu’un léger parfum sucré persiste. « Il y a toutes sortes de gens dehors. Peut-être que tu as juste un bon œil pour les gens. »

« Héhé, j’espère que c’est vrai. J’étais sérieuse quand j’ai dit que je voulais vivre dans Koto Ward. Je veux y rester et devenir amie avec tous les voisins. » Oui, si elle détestait vraiment les gens, elle n’aurait pas pu dire ça avec un si beau sourire. Au moins, Marie avait développé une bonne relation avec tous ceux qu’elle avait rencontrés au Japon jusqu’à présent. Le fait qu’elle ait appris à parler et à lire le japonais prouvait qu’elle espérait faire partie de la communauté.

« Tout ce que je peux te dire, c’est de t’amuser autant que possible. Tu as la capacité d’attirer les autres vers toi, donc je pense que les résultats suivront naturellement. Tout comme avec ce hibou tout à l’heure. »

« Haha, tu fais toujours ça. Je vais finir par être gâtée si tu continues à me faire des compliments comme ça. Est-ce que tu penses parfois à autre chose qu’à comment me divertir ? » En fait, j’aimais bien la regarder bouder et s’épuiser dans le désert, mais j’avais décidé de garder ça pour moi.

Nous avions profité de notre temps de paix pendant un certain temps encore lorsque nous avions remarqué une agitation et nous étions retournés pour trouver l’ombre de quelqu’un qui marchait de l’autre côté de la forêt. Tout ce que nous pouvions dire d’où nous étions, c’est qu’une femme en robe était à l’avant, et qu’un homme marchait derrière elle.

« Serait-ce Zera ? » demandai-je.

« Alors peut-être que la femme est Doula. Elle aurait dû être au dîner pour se présenter, si je ne me trompe pas. » Nous avions tous les deux incliné la tête en regardant, puis Zera s’était agrippé à la main de la femme. Après un court échange, la femme en robe avait changé de direction, semblant avoir reconsidéré sa position, puis elle était venue vers nous.

« Attends, vient-elle vers nous ? » demandai-je.

« Je ne peux pas le dire d’ici, et par sa façon de marcher, on dirait qu’elle est bouleversée. » Elle avait fini par se rendre à l’étang et elle avait légèrement sauté sur les pierres du passage à niveau, et la femme aux cheveux roux s’était approchée de nous. La robe semblait lourde, mais elle s’était déplacée avec aisance. Alors que je me tenais là, appréciant ce fait, les voix du duo s’étaient finalement fait entendre.

« Hé, calme-toi, Doula. »

« Je suis calme. Je suis parfaitement calme. Bonsoir, vous deux. Désolée de vous déranger. J’ai en fait une demande. » Doula était illuminée par la lumière de la tonnelle, les joues à fleur de peau et les yeux aiguisés. Il y avait une intensité autour d’elle, comme si elle était sur le point de se lancer dans un donjon. J’avais été un peu surpris par son comportement agressif, mais je voulais savoir quelle était la nature de cette demande.

Maintenant au centre de l’attention, elle avait remonté les manches de sa robe pour révéler sa peau nue bien musclée.

« Coopérons pour vaincre le maître du deuxième étage. Je vais prouver mes capacités au maître de cette maison. » Nous la regardâmes, les yeux ronds et pleins de confusion. Comment une salutation prénuptiale avait-elle abouti à cette conclusion ? J’avais jeté un coup d’œil à Zera, mais il ne m’avait fait que des excuses non verbales, et je n’avais pu que pencher la tête de nouveau pour poser des questions.

Mais en voyant le regard furieux et aiguisé de Doula qui respirait par le nez avec agitation, j’avais eu du mal à lui demander quoi que ce soit. Je n’avais pas eu le temps de réfléchir. Le visage de la femme, magnifiquement maquillé, s’était rapproché et sa voix forte et imposante avait retenti en un cri.

« L’équipe Améthyste, mon équipe Andalusite, et l’équipe Pierre de Sang de Zera. Je demande à ces trois équipes de former une équipe de raid coopérative. » Elle avait claqué la table, ce qui avait fait que Zera et moi avions répondu respectivement par un « Oui ! » et « D’accord ».

J’avais enfin compris. C’est un fait que cette maison ne cherchait que les forts, et le chef de la maison avait dû provoquer Doula en lui disant de prouver ses capacités dans l’ancien donjon pour pouvoir épouser Zera.

Mais à en juger par la rage bouillonnante de la femme habituellement calme, je ne pouvais qu’imaginer la brutalité du dîner. C’était une bonne chose que nous traînions jusqu’ici, comme Zera l’avait conseillé, mais il semblait que nous allions finir par être entraînés dans leurs affaires de toute façon. Bien que, je dois l’admettre, j’étais un peu excité à l’idée de former une alliance d’équipes de raid pour la première fois de ma vie.

Maintenant, c’était l’heure du coucher pour les bons garçons et les bonnes filles. Il était plutôt temps que nous retournions dans mon monde pour reprendre le travail.

Je m’étais glissé dans le lit de qualité, en appréciant la sensation des draps soyeux. En me prélassant dans le confort, j’avais trouvé que la fine couette en duvet était étonnamment légère. Il semblait très bien réguler la chaleur tout en étant agréable et aéré.

J’avais retourné l’édredon, et le visage de Marie était sorti de dessous. Elle avait souri, comme pour dire : « N’est-ce pas incroyable ? » et j’avais hoché la tête en réponse.

« Les maisons des gens riches sont vraiment belles, » déclarai-je.

« J’aime le lit chic. J’aimerais pouvoir tout ramener dans ta chambre. Oh, peut-être que ça prendrait trop de place. » Elle ricana, puis s’enfouit la tête dans l’oreiller.

Les faibles lumières qui brillaient au plafond provenaient d’esprits de lumière. Ils clignaient comme des lucioles, semblant comprendre que nous allions bientôt nous coucher.

« Héhé, Doula était vraiment intense tout à l’heure, n’est-ce pas ? Je veux dire, je serais ennuyée si on me disait aussi d’aller battre le maître d’étage. » Marie avait chuchoté, et nous avions poussé un petit soupir à l’unisson.

Il semblerait que la condition pour se marier dans la famille des Mille était en effet juste cela. Doula et Zera avaient été sévèrement critiqués et on leur avait dit que leur mariage ne pourrait pas être approuvé alors qu’ils avaient eu besoin d’être sauvés dans le donjon.

« Je n’aurais jamais pensé que leur mariage serait détruit parce que nous les avons aidés, » déclarai-je.

« Il n’y a pas grand-chose à faire à ce sujet. Ce n’est pas comme si nous avions d’autres choix dans cette situation. » Selon le maître de la maison des Mille, la position de la famille de Doula n’était pas un problème, mais il ne pouvait pas accueillir quelqu’un qui portait une telle honte dans son histoire. Un tel déshonneur ne pouvait être lavé que par le sang, semblait-il.

Voyant l’entêtement du maître de maison, Doula avait apparemment quitté son siège dès la fin du dîner. Après avoir supporté une telle attitude peu accueillante, elle n’avait eu d’autre choix que de partir en colère.

« Une alliance de raid, hein ? Cela semble passionnant, mais nous devons nous assurer que notre secret ne sera pas découvert, » déclarai-je.

« Oui, nous ne pouvons pas faire savoir à quiconque que nous pouvons nous rendre au Japon. Nous allons passer du temps avec d’autres personnes pendant plusieurs jours, nous devrons donc être prudents. Je te vois dormir sans souci dans le monde, Wridra, mais cela te concerne aussi. » Elle avait retourné la couverture pour révéler le chat noir qui dormait paisiblement.

C’était le familier de l’Arkdragon lui-même, qui nous rejoindrait dans quelques jours. Ce serait un énorme problème si tout le monde découvrait que le grand dragon nous suivait. Des êtres aussi puissants pourraient affecter tous ceux qui les entourent par leur existence même.

L’un des yeux du chat s’était ouvert et avait jeté un regard vers nous. Il semblait nous dire. « Il n’y a pas de quoi s’inquiéter, » ce qui nous avait soulagés.

« Je suis soulagée si Wridra pense que tout ira bien. La plupart des choses que tu dis finissent par se réaliser. Parfois, je me demande si tu es une sorte de prophète. » Marie avait laissé échapper un petit bâillement. Comme nous allions bientôt nous endormir, elle tendit la main vers le collier du chat, comme d’habitude. Fermer l’interrupteur en quittant ce monde faisait partie de notre routine quotidienne. Mais étonnamment, le chat avait résisté à la tentative en se cachant plus profondément dans la couverture.

« Hm ? Qu’est-ce qui ne va pas ? Tu veux rester comme ça cette nuit ? » demanda Marie.

« Oh, peut-être qu’il veut nous surveiller pendant que nous dormons comme dans un donjon ? » demandai-je.

« Miaou. »

Il semble que ce soit le cas. Marie m’avait regardé avec confusion, et j’avais décidé de m’expliquer à la place de Wridra. Si j’avais mal deviné, Wridra me corrigerait sûrement de toute façon.

« Ce bâtiment est destiné aux invités, mais quelqu’un viendra probablement nous réveiller plus tard. Je ne sais pas ce qui va se passer, mais peut-être que Wridra va nous couvrir pendant notre sommeil ? » J’avais jeté un coup d’œil au chat, qui avait acquiescé.

C’était la même chose dans le donjon. Notre position était transmise aux autres équipes et au quartier général par l’intermédiaire de l’outil magique, mais Wridra avait contrôlé les informations sortantes pour nous pendant notre sommeil.

« Tu es vraiment brillant, n’est-ce pas ? Viens ici, Wridra. Je vais te donner des tapes bien méritées. » Le chat s’était approché avec une expression réticente, mais en tant qu’amoureux des chats, les caresses de Marie étaient assez avancées. Alors que Marie tenait sa promesse, le chat ronronnait de façon incontrôlable et se tortilla de plaisir. Le corps principal de Wridra riait probablement aussi dans son repaire de dragon.

J’avais peut-être été lent à comprendre certaines choses, mais même moi, j’avais compris en les regardant interagir. Les petits de Wridra allaient bientôt s’installer, et elle allait bientôt retrouver l’elfe. Nous avions promis de visiter un parc d’attractions, et cela me faisait sourire de les voir jouer comme si elles avaient hâte que la fête commence. C’est probablement en partie pour cela que le dragon était si protecteur envers Marie.

« Laisse-moi aussi te donner quelques tapes. Whoa, ton estomac est si chaud. » Le chat ronronnait, me laissant toucher son estomac sans défense. Sa fourrure était si douce que je voulais y enterrer mon visage, mais… Wridra était techniquement la femme de quelqu’un, et j’avais pensé que ça aurait pu être une mauvaise idée.

« Tout bien considéré, tu es du genre surprotecteur, n’est-ce pas, Wridra ? » Compte tenu des caractéristiques de son corps, il serait normalement mieux pour elle d’éviter les gens en général, mais le chat avait insisté sur le fait que ce n’était pas nécessaire. Il y avait une lueur d’intelligence dans ses grands yeux, et il y avait un profond sentiment de tolérance à son égard qui n’était pas caractéristique d’un chaton.

Il avait ouvert en grand ses pattes et j’avais essayé de comprendre la signification de ce geste.

« Attends, tu veux dire que je peux mettre mon visage dans ta fourrure ? Hum, alors ça ne me dérange pas si je le fais… » J’avais enterré mon visage dans la poitrine du chat, me laissant envelopper dans sa douceur.

Ça fait du bien. La chaleur et l’odeur réconfortantes du soleil, combinées à la douceur d’un chat avaient presque créé une dépendance. Les pattes du chat aux griffes minuscules s’accrochaient à moi, et son ronronnement joyeux menaçait de m’endormir.

« J’ai hâte de te revoir dans quelques jours, Wridra, » je m’étais retrouvé à parler tranquillement.

Nous avions miroité en accord.

Wridra avait probablement ressenti la même chose. Elle avait acquis un instinct maternel pour nous quelque part, et elle devait avoir hâte de nous voir, ce qui explique pourquoi elle nous surveillerait jusqu’au matin. Mais elle n’avait vraiment pas besoin de s’inquiéter autant pour nous.

« Eh bien, allons bientôt nous coucher. Nous avons veillé assez tard. »

« Oui, faisons cela. »

Le chat se recroquevilla à proximité et le lit grinça à mesure que Marie se rapprochait. Elle avait placé une main à côté de mon visage et m’avait regardé, sa silhouette soulignée par une faible lumière.

Mais pour une raison quelconque, elle ne m’avait pas enlacé comme elle le faisait habituellement.

Le doux bruit de la pluie se faisait entendre à l’extérieur alors que Marie et moi nous regardions fixement. Je m’étais demandé pourquoi elle ne disait rien quand ses jolies lèvres avaient finalement parlé.

« Tu es si petit et si mignon dans tes rêves. » Avec ça, elle s’était lentement dirigée vers moi.

Mon cœur battait la chamade pendant que j’attendais, et le corps de la fille s’était pressé contre moi, ses bras doux me tenant dans une étreinte. Ses cheveux lisses tombèrent sur ma clavicule, et alors que je rétrécissais les yeux face à cette sensation, elle plaça sa cuisse sur moi.

Ah, elle est si séduisante. Tellement que même son haleine était excitante.

Sa peau lustrée, le regard qu’elle me portait… Je ne pouvais pas m’empêcher de faire battre avec force mon cœur avec son corps si proche du mien.

Puis, j’avais senti sa poitrine s’appuyer contre ce cœur qui battait dans ma poitrine.

« Bonne nuit. »

« Bonne nuit, Marie. Mais nous allons nous réveiller de nouveau au Japon. » Son rire me chatouillait l’oreille.

L’esprit de lumière avait fini par disparaître, et mes pensées avaient commencé à ralentir. Se réveiller d’un rêve était un sentiment étrange. C’était presque comme si les contours de mon corps s’effaçaient progressivement. Peut-être que le processus de fusion faisait partie du rituel de départ dans le monde d’où je venais. Je reconnaissais encore la douceur que je tenais dans mes bras, mais cela aussi devenait de plus en plus vague.

Nous avions sombré dans le sommeil, pour finalement nous réveiller au soleil.

***

Chapitre 3 : La rencontre avec le candidat héros

Partie 1

Après avoir fini de travailler dans le monde réel, j’allais jouer dans le monde des rêves.

Je jouais en me promenant dans des donjons et des champs d’herbe, en montant mon niveau en battant des monstres féroces et en trouvant de temps en temps des coffres à trésors. Je faisais cela depuis près de vingt ans, et tout cela faisait désormais partie de la norme pour moi.

Malgré cela, ce que je faisais maintenant était difficile à expliquer.

J’étais dans une zone rocheuse près de la tonnelle, en train de maintenir mon équilibre en tenant l’Astroblade, l’épée de poussière d’étoiles. Je me tenais sur une main, ma main libre derrière le dos et mes jambes vacillant vers le haut pour maintenir l’équilibre.

Je ne connaissais pas cette situation, mais c’était le monde des rêves. Je n’aurais pas mal même si je tombais, et je ne ressentais pas non plus beaucoup de fatigue. Cela m’avait permis de continuer l’exercice avec un esprit paisible et sans une once de peur.

« Hmm, vous semblez terriblement calme pour une raison inconnue. »

« Je suppose que c’est le cas. On me dit souvent que j’ai l’air distrait, mais c’est peut-être à cause de mon visage, » avais-je répondu à Zera, la tête en bas. L’homme aux cheveux noirs était grand, avec une solide carrure. Sa peau sombre était probablement bronzée par le soleil du désert.

Il y avait réfléchi un moment, puis il avait fait une boucle autour de moi en m’observant.

« Je pensais que vous aviez avancé rapidement en étant si jeune, mais il semblerait que vous ayez suivi beaucoup de formation. Vous devez avoir un grand professeur, » déclara Zera.

Oh, je suppose qu’il ne va pas répondre à la partie où je fais semblant d’être distrait. Mais je n’allais pas non plus aborder le fait que mon professeur était l’Arkdragon.

« Ce genre d’acrobaties va-t-il donc m’aider à apprendre la manipulation de l’énergie ? » demandai-je.

« Hm ? Oh, c’est juste pour que j’évalue la quantité et la qualité de la formation que vous ayez eus… Hey, redressez vos orteils. » Il augmentait la difficulté sans pitié.

Il avait ajusté ma position, et je m’étais rééquilibré avec le dos voûté. J’aurais probablement pleuré si cela se produisait dans mon propre monde, mais ce n’était qu’un rêve, après tout.

Ce n’était pas comme si j’étais un fan des acrobaties matinales. Zera passait par là alors que je m’entraînais à faire des frappes avec ma nouvelle arme, l’Astroblade, et il m’avait entraîné dans une conversation.

Cette arme avait un effet spécial qui permettait à son utilisateur de la charger afin de libérer une énergie à longue portée. Malgré cela, j’étais un amateur complet en matière de manipulation de l’énergie, donc cette fonction était gaspillée pour moi.

« Si vous voulez apprendre à manipuler l’énergie, vous devez d’abord vous familiariser avec votre propre corps. Je me souviens que mon père me faisait faire ça aussi. Ça me ramène vraiment en arrière. » Tout en disant ça, Zera avait caressé les quelques poils sur son menton.

Zera avait sans aucun doute une longueur d’avance sur moi en matière de manipulation de l’énergie, et il avait décidé de me donner quelques conseils lorsqu’il m’avait vu me débattre. Le chat noir, ou plutôt, Wridra, avait erré à mes pieds et elle m’avait regardé, alors qu’elle était apparemment confuse par le concept de la manipulation de l’énergie.

Marie lisait un livre à la tonnelle, à quelque distance de là, jetant de temps en temps un coup d’œil vers nous. Le regard sur son visage semblait indiquer « cela a l’air difficile, » comme si cela ne la concernait pas le moins du monde.

« Vous savez, votre arme est le parfait catalyseur pour apprendre à contrôler l’énergie. Vous obtenez un retour d’information immédiat avec cette chose. » J’avais levé les yeux, me demandant ce qu’il voulait dire, et il avait souri.

« Essayez de l’activer depuis cette position. Si vous le maintenez à faible puissance, vous pourrez peut-être flotter, » déclara-t-il.

Wôw, il est assez ambigu avec ses explications. L’expression d’excitation sur son visage m’avait dit qu’il voulait juste me regarder pour s’amuser. Oh, et bien… de toute façon, il n’allait pas me laisser partir avant que je le fasse.

Fwoom…

J’avais envoyé une faible énergie dans l’épée, et l’Astroblade avait commencé à briller.

J’avais senti l’énergie s’écouler de mon corps et j’avais commencé à transpirer plus abondamment. La poignée de l’épée avait failli glisser de ma main, mais j’avais réussi à l’activer subtilement.

« Et, là… Whoaaa ! » J’avais gardé la puissance au minimum, mais la puissance libérée par la lame avait déséquilibré mon corps. Apparemment, je n’avais pas pu tomber, car le bras épais de Zera m’avait attrapé et m’avait ramené à la tête dans le bon sens.

Il mâchait un fruit qui ressemblait à une pomme en me regardant.

« … Je vous remercie, » déclarai-je.

« Continuons. On pourra manger une fois que vous aurez appris à flotter. » Argh… Quelle douleur...!

Mais cette attitude arriviste m’avait rappelé quelque chose. Elle m’avait rappelé ces moines qui avaient d’abord essayé de m’apprendre à contrôler l’énergie. Ils étaient si enthousiastes à l’idée de m’entraîner, comme certains professeurs de gym à la tête brûlante.

« On y est presque. Maintenez votre énergie à un niveau stable pendant que vous la libérez. Vous pouvez le faire, Kazuhiho. Je le sais. Vous devez juste essayer ! »

Oho… Cela devient vraiment pénible maintenant… L’énergie était un concept si vague dès le départ. Elle n’était pas affichée sur l’écran d’état, et beaucoup de gens étaient sceptiques quant à sa réalité. La majorité des gens ne voulaient pas consacrer du temps à une chose aussi nébuleuse.

« Hng, urrrgh... »

« Oh, oh, vous y êtes presque. Allons, allons ! Vous pouvez y arriver ! » Mon corps s’était soulevé, flottant le temps d’un souffle. Mais dès que j’avais arrêté de respirer, le flux d’énergie s’était aussi arrêté. La lame s’était enfoncée dans la roche.

J’avais expiré brutalement, me sentant épuisé, puis j’avais levé les yeux vers Zera et j’avais demandé sans mots. « Je l’ai fait, n’est-ce pas ? Vous me laisserez partir ? »

« Bien, visons les dix secondes suivantes. Vous avez ça en vous, alors vous l’aurez en un rien de temps » déclara Zera comme s’il me répondait.

Oof! Mes yeux avaient failli se retourner, et Marie avait ri tout haut en serrant son ventre.

+ + + + + + + + + + + + + + +

Nous avions marché sous une pluie battante vers les deux voitures garées sur les lieux. Nous avions avancé à vive allure pour tenter d’échapper à la pluie, et le cocher qui nous attendait avait ouvert la porte avec un salut poli.

La saison des pluies dans le désert m’avait rappelé la saison des pluies au Japon. L’humidité toujours croissante était carrément désagréable, et la température chutait de jour en jour, comme si la pluie évacuait la chaleur.

Marie avait fait sa course, puis avait levé les yeux vers les épais nuages de pluie.

« Il pleut assez fort maintenant. Oh, excusez-moi, ça va si ce chat se joint à nous ? Il n’est pas sale. » Le cocher fit signe que c’était bon, et la petite elfe entra dans le carrosse avec le chat dans ses bras. L’intérieur n’était pas trop spacieux, mais il était assez bien pour des gens de notre taille. N’étant pas habituée à la longueur de sa jupe, Marie avait failli glisser en montant, mais je m’étais empressé de la soutenir par-derrière.

« Oh, merci. J’ai failli marcher sur mon ourlet, » déclara Marie.

« Ce n’est pas grave. Fais attention maintenant. » Son corps était léger, comme prévu, et ses yeux d’améthyste souriaient quand elle se tournait pour me regarder. Sa robe était blanche aujourd’hui, contrairement à ses tenues habituelles, et j’avais l’impression que cela mettait encore plus en valeur sa beauté.

À l’intérieur de la voiture, des sièges en cuir se faisaient face, et Marie et le chat noir avaient rapidement pris les sièges à côté de la fenêtre. J’avais enlevé les gouttes d’eau de mes épaules et j’étais monté avec Zera, qui était un habitant de cette maison.

Zera avait appelé le cocher, et la calèche avait commencé à avancer après un coup de fouet. Les vitres un peu nuageuses laissaient passer des jardins éclatants. La vue aurait sûrement été encore plus belle s’il avait fait beau.

J’avais desserré le col de ma tenue et prit une profonde inspiration, puis j’avais parlé à Zera, qui était assis en face de moi.

« Merci de me laisser emprunter vos vêtements, » déclarai-je.

« Ah, ne vous inquiétez pas. Ils datent de mon enfance, et ils ne faisaient que prendre la poussière, de toute façon. Aviez-vous prévu d’y aller dans votre accoutrement habituel si vous n’étiez pas passé chez moi ? » demanda-t-il, et nous avions juste ri. Marie et moi n’avions même pas de maison dans le monde des rêves, donc nous n’avions évidemment pas l’intention d’acheter des vêtements aussi chics ou d’en avoir sous la main.

Contrairement à nos vêtements habituels, je portais une tenue à manches longues d’une couleur discrète, des bottes noires et un châle. Je portais également une épée courte à la taille, à la manière des Mille militaires, mais uniquement à des fins décoratives.

« Oh, ça te donne un air un peu fringant. Il suffit de fermer ces yeux somnolents, » déclara Marie.

« Je ne peux pas vraiment discuter, car tu es particulièrement belle dans ta tenue. Je trouve que cette épingle à cheveux en forme de fleur est très jolie sur toi. » J’avais donné à Marie mes commentaires plutôt conventionnels, et elle avait souri joyeusement et m’avait serré le bras. Féminine comme toujours, elle semblait apprécier sa tenue actuelle, si différente de son habituel accoutrement de sorcière. Son subtil rouge à lèvres et les dentelles brodées qui ornaient ses longues oreilles accentuaient encore plus sa beauté naturelle. Les servantes avaient procédés à un essayage avec joie il y a peu de temps.

***

Partie 2

La route s’était transformée en pavé de pierre lorsque nous avions franchi les portes, et les roues qui claquaient étaient devenues plus bruyantes. Cela ne faisait pas trop de bruit, mais c’était beaucoup plus bruyant qu’en voiture. Il n’y avait soudain plus d’arbres le long de la rue, et nous avions commencé à nous déplacer sur une route un peu sombre. Il semblait que nous allions dans la direction opposée du château, au milieu du pays.

« Nous nous dirigeons vers la cérémonie de célébration, mais nous nous arrêtons d’abord quelque part. Nous devons aller chercher Doula, » expliqua Zera.

« Bien sûr. Les autres membres de l’équipe sont-ils aussi en route ? » demandai-je.

« Oui, mais cela ne sera pas avec une calèche. Personnellement, je ne pense pas que nous ayons besoin de faire des efforts pour faire entrer une culture étrangère dans notre pays désertique, » répondit-il.

Hein, donc les chevaux ne peuvent voyager que sur des routes qui ont été entretenues. Ils peuvent marcher sur des chemins durs, mais il faut un autre animal si l’on veut voyager sur du sable.

La résidence de Doula présentait une atmosphère antique.

Le jardin était bien entretenu, mais la taille du terrain était plutôt petite — par rapport à celle de la famille des Mille. Zera avait fait attendre le cocher alors qu’il commençait à marcher sous la pluie. Marie l’avait regardé un moment, puis elle m’avait demandé.

« Dis-moi, penses-tu que ces deux-là pourront se marier ? »

« Qui sait ? Avec des efforts, certes, mais nous n’avons même pas encore vu le maître d’étage du deuxième étage. » Le maître d’étage était plein de mystères, si l’on en croit les rumeurs. J’avais entendu dire qu’il était apparu de nulle part et avait tranquillement volé l’âme d’un guerrier. Il était notoirement difficile à vaincre, étant donné qu’il allait réapparaître, même lorsqu’il était abattu par un tir focalisé.

« Les morts-vivants sont mes ennemis naturels, alors je les ai toujours fuis, » déclara Marie.

« Oh, c’est… pas trop surprenant, en fait. Il vaut mieux fuir si tu n’as pas accès aux attaques d’attributs sacrés. La plupart des gens font la même chose. » C’était probablement le fait même qu’ils étaient si ennuyeux à gérer qui avait fait que tout le monde avait eu tant de mal à dégager le deuxième étage.

Alors que notre conversation se poursuivait, nous avions entendu une porte s’ouvrir. Doula se tenait là, l’eau coulant de ses longs cheveux roux. Elle portait une cape avec une capuche, peut-être pour bloquer la pluie, et sa robe accentuait sa féminité plus que d’habitude.

« Oh, regardez-moi ces deux individus mignons. Où allez-vous, tous les deux, habillés comme ça ? » demanda Doula.

« Bonjour, Doula. Nous étions sur le point d’aller profiter d’un dîner chic. » Doula avait remarqué le chat noir qui prenait place sur le siège. Elles avaient tous deux cligné des yeux, puis elle avait pris le chat et s’était assise. La porte s’était fermée derrière elle, et Zera était entré par le côté opposé. Doula l’avait regardé de côté, puis elle avait ouvert la bouche.

« Les morts-vivants sont difficiles à traiter. Au moins, les attaques physiques sont toujours efficaces s’ils ont un corps, mais je ne supporte pas leur apparence et leur odeur. On a également signalé des observations d’Armures vivantes, » déclara Doula.

« Ohh, comme c’est intéressant ! J’aimerais en voir un de mes propres yeux. » Quand j’avais répondu ainsi, les deux femmes m’avaient lancé un regard qui m’avait clairement dit qu’elles me trouvaient bizarre.

Je veux dire, ce n’est pas comme si je voulais faire face à un zombie, mais qui ne voudrait pas voir une Armure vivante au moins une fois dans sa vie ? Échanger des coups avec un adversaire équipé d’une épée et d’une armure… C’était l’essence même des mondes fantastiques.

J’avais expliqué cela aux femmes, mais elles ne semblaient pas comprendre. Zera, par contre…

« Oui, je vous comprends. Une créature de ce type est bien plus excitante à affronter que celle qui se contente de sautiller. Une fois, j’ai été entouré par ces choses, et la bataille… Oh, on peut y aller. » Un autre coup de fouet avait retenti, et le carrosse s’était finalement dirigé vers le château.

Zera et Doula portaient des tenues assorties, et ils étaient incroyablement en harmonie assis l’une à côté de l’autre. Cependant, la future mariée ne regardait pas son futur mari, mais plutôt l’elfe assise en face d’elle.

« Tu es vraiment exceptionnelle, même parmi les elfes, Mariabelle. Puis-je te regarder de plus près ? » demanda Doula.

« Hé. Ne joue pas avec les gens qui nous ont sauvés, » déclara Zera.

« Où est le mal ? Nous sommes alliés maintenant, nous devrions donc apprendre à mieux nous connaître. » Après avoir dit ça, Doula essaya de tirer Marie vers elle par le bras et l’épaule, mais l’expression du chat devint mécontente à mesure que son support devenait plus instable. En revanche, la jeune elfe avait l’air plutôt mal à l’aise.

« Hum, Doula, n’es-tu pas un peu trop près ? » demanda Marie.

« Ne fais pas attention à moi. J’adore regarder les jolies filles, et j’avais déjà renoncé à toutes les autres, » répondit Doula.

Whoa… Elle est assez sauvage quand elle n’est pas sur le champ de bataille, hein… ?

Je n’avais pas pu m’empêcher de me sentir mal à l’aise en regardant Doula toucher la joue souple de Marie et murmurer avec une expression enchantée. Il semblait qu’elle, euh… avait un penchant pour les filles ? Mais elle semblait sentir ma question et secouait la tête, ce qui faisait que ses cheveux roux s’agitaient sur son visage.

« Non, je suis simplement en train d’admirer une belle fleur. Vous devriez passer la nuit chez moi ce soir, » déclara Doula.

« Eep ! Aide-moi, Kazuhiro ! » Ah… Je voulais l’aider, mais je ne savais vraiment pas comment tenir tête aux femmes. Tout ce que j’avais pu faire, c’est sauver le chat noir qui se faisait écraser entre elles.

De toute façon, nous étions en route pour la célébration.

Les roues roulaient bruyamment, et nous avions franchi une grande porte pour trouver un lieu décoré de fleurs.

De nombreux participants allaient assister à la célébration. Il y avait beaucoup à gagner d’un raid réussi sur un donjon, et la famille royale avait donc envoyé de nombreuses invitations pour montrer les résultats. Ils voulaient montrer aux différentes organisations qui n’avaient pas encore reçu l’autorisation de participer au raid, comme les aventuriers, les guildes, les ecclésiastiques et les personnes influentes qui étaient restées sur la touche.

De nombreux combattants talentueux à l’avenir prometteur, ainsi que de jeunes gens bien habillés, étaient également présents. Les maisons gagneraient en stabilité si des fiançailles était organisées ici, c’est pourquoi les robes s’étaient envolées des étagères ces derniers jours.

Nous avions écouté les détails des coulisses de la part de Zera et Doula alors que le carrosse se frayait lentement un chemin à travers le site.

Dans ce pays, il y avait un titre de « maître ». Il désignait essentiellement des personnes très importantes qui avaient autorité sur les membres d’un groupe, et il y avait aussi diverses assemblées avec de grandes prouesses militaires, comme la maison des Mille. Elles étaient au centre du prochain raid, et ceux qui n’avaient pas le droit de participer n’avaient que le droit de regarder.

Le lieu était magnifiquement décoré et, bien qu’il ait rempli le prétexte de nous accueillir, l’objectif principal de tout cela était de gagner des fonds auprès des riches et des nantis. La famille royale avait parfaitement manipulé le récit pour convaincre tout le monde qu’il fallait surfer sur cette vague, sinon ils allaient marcher sur un long et sombre chemin pendant de nombreuses années. C’est pourquoi des marchés étaient conclus tout autour de nous, et la trésorerie se remplissait en échange du droit de participer au raid.

« *sigh*… C’est triste de savoir qu’il ne s’agit que d’argent…, » déclarai-je.

« Ah, ne dites pas ça. Le contrôle des flux d’argent fait partie de ce qu’il faut faire pour faire fonctionner un pays. Nous pouvons profiter de la nourriture et des boissons grâce à cela. N’est-ce pas ? » Zera avait souri, et nous avions marché sur le sol recouvert de tapis.

Une fois que j’avais appris ce qui se passait réellement, notre environnement apparemment resplendissant avait dégagé une atmosphère différente. Ce qui semblait être des sourires bien élevés était en fait des tentatives désespérées déguisées pour s’accrocher à leur pouvoir et à leur autorité. Cet événement glorieux était soutenu par de telles intentions cachées. Hmm, comme c’est ennuyeux. Ou peut-être que pour eux, c’était l’opportunité dont ils avaient rêvé.

La seule grâce qui m’avait sauvé, c’est que je menais par la main Marie, qui était si mignonne qu’elle se démarquait parmi tout le monde. Elle regardait avec curiosité autour d’elle avec le chat noir, mais elle avait remarqué que je la regardais et elle avait souri.

« Regarde, cet endroit est tellement chic. Allons nous promener ensemble plus tard, » déclara Marie.

« Oui, j’aimerais beaucoup. Penses-tu qu’on pourrait prendre un verre ? » demandai-je.

« Je peux, puisque je suis une elfe. Pas toi, puisque tu es un humain, » répliqua Marie.

Quoi ? Pas juste. C’était tout le contraire de ce qui se passait au Japon.

Marie avait vu le regard triste sur mon visage et m’avait serré le bras, et son rire insouciant avait suffi pour que les gens autour de nous s’arrêtent au milieu de la conversation. Je les avais entendus murmurer des choses sur les elfes, peu communs par ici, et sur son apparence féerique, et Marie s’était éloignée d’eux en serrant mon bras plus fort.

***

Partie 3

La fête avait ainsi continué, mais l’atmosphère avait complètement changé quand était venu le temps de présenter chaque équipe de raid du labyrinthe. Chaque équipe devait être présentée par un représentant au son d’une musique grandiose jouée en arrière-plan — un processus qui était une véritable torture pour un salarié moyen comme moi.

Ce processus pouvait également servir à évaluer les perspectives de mariage. J’avais vu des femmes qui pouvaient à peine contenir leur excitation se cacher la bouche avec des éventails alors qu’elles se parlaient avec joie. C’était comme une sorte de remise de prix, mais les équipes de raid semblaient s’en délecter, et c’était l’occasion pour un chef de raid de montrer sa propre valeur. Le groupe avait accepté les applaudissements en entrant dans la salle.

« Le Seigneur Zarish de l’Équipe Diamant, dont on dit qu’il est un candidat au rang de héros… ! » Les acclamations étaient si fortes que l’introduction pouvait à peine être entendue.

Mais il fallait s’y attendre. Il était non seulement le combattant le plus habile de tout Arilai, mais il s’enorgueillissait d’un niveau inhumainement élevé de 140. Ses traits et sa tenue étaient assez tranchants, et parmi les multiples maîtres d’étage, on disait qu’il avait vaincu le plus puissant.

Huit belles femmes l’accompagnaient, et chacune d’elles était réputée être une puissante guerrière à part entière. Le groupe réclamait l’attention des hommes et des femmes, et une excitation extraordinaire remplissait la salle. La foule se bousculait pour tenter de parler à l’un des membres du groupe, et le chaos ne semblait pas près de s’estomper. Au milieu de l’agitation, le responsable avait fait un geste pour que nous montions ensuite.

« Oh, j’étais assez nerveuse, mais je doute que quelqu’un fasse attention après ces individus. Ouf, » murmura Marie.

« Écoute, c’est nous qui avons vaincu un maître d’étage avant les autres. Nous méritons tous autant de reconnaissance pour nos réalisations. » J’avais pris la main de Marie, et nous avions descendu les escaliers, toujours en se parlant sur un ton feutré. Nous aurions probablement pu parler normalement sans que personne ne s’en aperçoive, et nous n’avions même pas entendu notre propre introduction.

Nous avons de la chance, avais-je pensé, mais c’était peut-être un peu prématuré de le penser.

Marie avait serré les dents de frustration, puis avait pris une grande inspiration qu’elle avait soufflée sur le bout des doigts. Des pétales de fleurs semi-translucides avaient dansé dans l’air, s’écoulant dans le lieu chauffé.

« Oh, est-ce que c’est… ? » murmurai-je.

« Oui, la même chose que j’ai utilisée dans ta chambre. Mais cela n’a pas d’autre effet que de sentir bon, » répondit Marie.

Marie n’avait fait qu’apporter une brise rafraîchissante, mais le tumulte s’était momentanément arrêté, et lorsque la foule avait levé les yeux, elle avait vu une jeune fille aux côtés d’un jeune garçon tenant un chat noir dans ses bras. L’impression qui s’en dégageait contrastait tellement avec leur environnement que cela suffisait à attirer l’attention de tout le monde.

Le présentateur avait inutilement haussé la voix pour déclarer notre introduction.

« Et maintenant, la plus jeune équipe, avec le moins de membres, qui a apporté des primes à Arilai en battant un maître d’étage plus vite que toute autre équipe… L’équipe Améthyste ! Bien que les participants viennent d’un pays étranger, la rumeur veut qu’ils soient partis sans même avoir jeté un coup d’œil aux vastes richesses qu’ils avaient débloquées, et personne ne connaît la profondeur de leurs capacités. Sans compter que… J’ai vécu assez d’histoires pour savoir que ce qui attire le plus l’attention de la foule est la nature de quelque chose d’“inattendu”. »

Les premières impressions de la belle jeune fille féerique et de moi, un type à l’air endormi, avaient été brisées par l’introduction enthousiaste du préposé. Honnêtement, je voulais m’approcher de lui avec un sourire et lui dire d’arrêter.

« Hmm, tu es parfois étrangement compétitive, tu sais ça ? » murmurai-je à Marie.

« Héhé, il n’y a rien de mal à devenir compétitif de temps en temps. Il est inacceptable que nous ne recevions pas d’applaudissements après tout le travail que nous avons fait. Nous avons déjà été ignorés quand nous sommes arrivés ici, alors je ne laisserai pas cela se reproduire. » Il semble qu’elle n’ait pas réalisé que son sourire fleuri attirait encore plus l’attention de la foule. Même moi, j’avais été enchanté en la regardant, donc la foule n’avait sûrement pas… Ah, oui, ils avaient tous ce regard rêveur sur leur visage.

À notre insu, Zarish de l’équipe Diamant avait aussi regardé attentivement, mais il ne regardait ni le chat ni moi. Il avait gardé le sourire alors qu’il interagissait sans enthousiasme avec son entourage, mais ses yeux étaient tout le temps fixés sur la fille elfique.

La fille qui avait la classe rare de sorcière spirituelle… D’après les rapports de son peuple, les pièges qu’elle avait préparés avaient mis à mal des centaines de monstres et permis de piéger avec succès un démon de niveau 82. Ajouter la femme draconienne au mélange, et vaincre le maître d’étage devait être une tâche simple.

Zarish, dont on disait qu’il était le candidat héros, s’était inquiété du fait qu’il n’avait pas vu cette belle femme aux cheveux noirs avant ça. Il pensait qu’elle avait renoncé à ce garçon à l’air incompétent et l’avait abandonné.

C’est un assez gros poisson qu’il a laissé passer entre ses mains. Je ne ferai pas la même erreur.

Son sourire froid s’était élargi.

L’elfe à la peau sombre qui faisait partie de son équipe se tenait à distance, et un frisson lui avait parcouru la colonne vertébrale en voyant l’expression de son visage. C’était comme si son maître, Zarish, la comparait à cette autre elfe.

« Cette petite elfe t’a battue, ne le crois-tu pas ? » L’homme qui se tenait à côté d’elle lui avait dit dans l’oreille, et son cœur battait dans sa poitrine si fort qu’il la faisait souffrir. C’était juste une blague, mais cela avait frappé bien trop près de chez elle.

Et ainsi, la fête s’était poursuivie dans la nuit.

 

+ + +

J’avais poussé un soupir d’admiration en levant les yeux vers la vitrine.

Une armure complète était fièrement exposée. Même ses articulations étaient entièrement renforcées de métal, et sa forme puissante, mais délicate était tout simplement époustouflante.

« Les derniers travaux de Veiron… Elle est magnifique. » Ce n’était pas une armure ordinaire, bien sûr, le métal dont elle était faite avait été extrait par des géants. Cela signifiait que malgré son apparence rigide, elle avait une certaine élasticité, et en ajoutant de la magie au mélange, elle avait la capacité de soutenir la forme humaine. Lorsqu’elle était portée par un utilisateur compétent, il était possible de donner un léger coup de pied au sol et de sauter sur les toits.

« Tu sais que tu as des hobbies bizarres. Je ne comprends pas ce qu’il y a de divertissant à regarder cette chose, » dit Marie en la regardant avec confusion.

J’étais un peu trop petit pour le porter de toute façon, et cela aurait handicapé certaines de mes compétences en raison du dépassement de la limite de poids… mais les équipements médiévaux comme les armures et les boucliers étaient quelque chose que j’admirais depuis l’enfance.

« Je me demande alors pourquoi mon équipement n’est qu’en tissu. Je devrais peut-être commencer à entraîner mes muscles, » déclarai-je.

« S’il te plaît, ne le fais pas. Si tu avais un corps musclé avec ce visage, je devrais peut-être te laisser, » déclara Marie.

… Attends, sérieusement !? Après une brève pause, j’avais réagi avec stupeur et m’étais retourné en toute hâte pour regarder Marie. Mais quelqu’un qui ressemblait à un sorcier lui avait parlé à ce moment-là, et elle n’avait jamais eu l’occasion de rire de la plaisanterie.

« … Oui, je vais m’en occuper. »

« J’espère recevoir une réponse positive de votre part. » En la regardant parler, le chat et moi avions poussé un soupir.

En raison de notre entrée inutilement remarquée, toutes sortes de personnes étaient venues lui parler. Recrutement par d’autres sorciers, questions sur la façon dont nous avions vaincu le démon, offres de rejoindre un groupe de maîtres, etc. Nous pouvions à peine nous promener à cause des conversations persistantes.

Marie avait à la fin tourné le cou. Son humeur s’était progressivement dégradée depuis notre entrée.

« Tu vois ? Je savais que nous aurions dû y aller discrètement, » déclarai-je.

« Je déteste l’admettre, mais je le regrette maintenant. Nous aurions pu profiter de ce dîner en paix si j’avais décidé de vivre comme un paria comme toi…, » répliqua Marie.

Attends, depuis quand suis-je un paria ? Elle semblait être en détresse, mais j’étais presque sûr que c’était pire.

Nous nous trouvions en haut d’un hall qui possédait une cage d’escalier où l’on pouvait regarder l’agitation qui régnait en bas. Quand j’avais jeté un nouveau regard derrière moi, Marie semblait épuisée. L’elfe détestait absolument être dans une foule agitée, et je savais que le fait de devoir discuter avec tant d’étrangers lui causait beaucoup de stress.

« Pourquoi ne pas se reposer sur ce balcon là-bas ? De toute façon, nous devrons bientôt partir, » déclarai-je.

« Oui, c’est une bonne idée. Maintenant que tu le dis, demain est un autre jour de la semaine. » En effet, nous ne pouvions pas rester trop longtemps lors d’un jour de semaine. Sans compter qu’il n’y avait pas de vacances en juin, c’est pourquoi chez moi, nous l’appelions « le mois maudit ».

« Les personnes qui se marient à cette époque de l’année sont appelées Mariés de Juin, n’est-ce pas ? Je l’ai vu à la télévision une fois. Pourquoi les humains aiment-ils donner des surnoms à tout ? » demanda Marie.

« Hein ? N’es-tu pas au courant ? Eh bien, c’est parce que les gens ne veulent pas vraiment se rassembler pendant la saison des pluies, alors c’est juste un nom fantaisiste pour piéger les gens dans… » Oh, ça pourrait être une chose impolie à dire, vu où nous sommes.

Marie avait l’habitude de mal parler quand elle se trouvait de mauvaise humeur. J’avais dû donner la priorité au fait de l’emmener dans un endroit tranquille plutôt que de me concentrer sur la conversation. J’avais fermé ma bouche et je l’avais prise par la main.

L’air de la nuit était frais sur le balcon, et Marie avait poussé un soupir de soulagement après avoir trouvé la paix loin de ce lieu bruyant. La pluie tombait doucement de l’autre côté de la rampe, avec une légère brise qui soufflait. Il n’y avait personne sur l’aire de repos, car il s’agissait d’un important rassemblement social. J’avais fait asseoir Marie sur une longue chaise, et son visage maussade s’était tourné vers moi.

« Je vais t’apporter une boisson ou un fruit. Que désires-tu ? » demandai-je.

« Des fruits sucrés du Japon…, » répondit-elle.

Haha, elle continue à parler de ça… Eh bien, je pense que la douceur rafraîchissante des fraises la réconforterait plus que tout en ce moment. Elles auraient été hors saison en juin, mais il est possible qu’elles soient encore en stock dans certains magasins. Ou peut-être aurait-il été préférable de lui offrir un gâteau…

J’avais réfléchi à ces pensées en faisant signe à Marie et au chat et j’avais commencé à rentrer dans la bâtisse.

Peut-être étais-je trop préoccupé en pensant à elle. Je n’avais même pas remarqué que quelqu’un nous observait. L’homme caché derrière un pilier avait chuchoté, faisant son rapport à quelqu’un en silence.

***

Partie 4

La chambre qui avait été préparée pour son séjour clignotait d’une lumière blanc-bleuâtre.

L’homme qui se tenait au milieu du cercle magique n’était autre que celui dont on disait qu’il était le candidat héros, Zarish. Il possédait un niveau de pouvoir différent de la plupart des autres, et on disait que tout ce qui se trouvait devant lui serait anéanti dès qu’il tirerait sa lame. Son sourire s’élargissait alors qu’il parlait dans le vide.

« … Est-ce que les choses avancent dans ce sens ? Oui, je sais que nous avons besoin de plus de personnes. On s’en occupera bien assez tôt. Je me suis arrangé pour faire avancer la situation de mon côté aussi. » Il s’était rappelé des personnalités de la Guilde des Aventuriers avec qui il s’était entretenu plus tôt. Il avait gardé ses désirs cachés sous la surface, observant et appréciant secrètement ce qu’il allait gagner bien assez tôt.

« Ils iront de l’avant dès que la célébration sera terminée, mais en se concentrent pour l’instant sur le ralentissement de l’invasion. Oui, je vais m’occuper du reste. » Le cercle magique de discussion avait été créé grâce à l’une de ses compétences uniques. Se tenir à l’intérieur du cercle empêchait toute capacité de détection ou d’analyse et le gardait complètement en sécurité. Cela signifiait que le cercle empêchait tout son de s’échapper de sa zone.

« Bonne chance. Les choses vont être très occupées à partir de demain. » C’est ainsi que la conversation s’était terminée. Les clignotements pâles s’estompèrent, et Zarish soupira d’excitation.

C’est à ce moment que des messages privés étaient arrivés. Il semblerait que quelqu’un ait tenté de le contacter à plusieurs reprises alors qu’il était en communication.

« Ah, j’étais en train de discuter avec une dame. Alors, il y a eu du mouvement ? » demanda Zarish.

« Oui. Ce gamin s’est juste éloigné de la cible. L’elfe est seule sur le balcon. » Zarish avait redressé son col et avait ouvert la porte, laissant entrer l’atmosphère animée de la cage d’escalier. On pouvait voir un garçon à l’air endormi se promener dans le couloir, et Zarish avait envoyé un message privé à la femme à la peau sombre qui se trouvait à proximité.

« Commence la mission. Eve, ne me déçois pas davantage, » déclara Zarish.

« … Oui, monsieur. Je ne manquerai pas de répondre à vos attentes. » Il avait préalablement formé un groupe avec certains membres, leur permettant de communiquer via le chat privé. Ils avaient commencé à bouger. Pour eux, ce n’était pas une occasion de faire la fête, c’était un champ de bataille. Comme d’habitude, Zarish avait activé nonchalamment ses compétences, comme celles qui l’empêcheraient d’être détecté par les autres.

« Patron, n’allez-vous pas utiliser votre méthode habituelle ? »

« Ce n’est pas nécessaire. C’est juste une fille avec qui on a affaire. Prends soin de ce garçon, Eve, » ordonna Zarish.

« … Oui, monsieur. » Eve n’était pas contente de la tâche qu’on lui avait confiée. Il était possible que cette personne finisse par la remplacer, et on lui avait demandé de le faire… mais si elle ne se pliait pas à cette exigence, elle serait bannie de sa collection, c’est certain.

Elle avait claqué sa langue de frustration, avait regardé le garçon qui prenait un verre, puis s’était lentement levée.

La nuit, la salle était remplie d’une excitation silencieuse. Les artistes avaient déjà commencé à jouer de la musique traditionnelle qui existait depuis les temps anciens. La foule l’écoutait avec une expression rêveuse.

« J’ai entendu dire que les pays voisins se préparaient à la guerre…, » ceux qui n’étaient pas venus que pour se divertir avaient commencé à faire des affaires dans le hall à voix basse.

« Ce ne sont que des sauvages d’origine démoniaque. Il n’est pas surprenant qu’ils soient… Oh, si ce n’est pas le Seigneur Zarish. » Les marchands d’armes avaient baissé la tête en hâte, et Zarish était passé après leur avoir fait un signe de tête. Plus on s’approchait de la zone où se tenait la famille royale, plus ils entendaient parler d’affaires louches.

Mais une pensée avait traversé l’esprit de Zarish.

Il se rendait compte que rejeter l’elfe comme une petite fille et la laisser faire ce qu’elle voulait était une erreur de sa part. Il connaissait la classe des sorcières spirituelles depuis un certain temps, mais il ne s’attendait pas à ce qu’elle soit capable d’éliminer une telle quantité d’ennemis. Non, il y avait quelque chose de spécial chez cette elfe.

Alors que Zarish s’avançait sur le balcon, il avait vu la fille qui regardait la pluie avec un animal inconnu sur ses genoux. Ses yeux étaient attirés par ce cou élancé et ce profil latéral sophistiqué, confirmant ce que son intuition lui avait dit plus tôt.

Elle était comme la reine des fées.

Malgré l’obscurité, ses cheveux et sa peau semblaient briller dans la nuit. Sa peau était pâle et ses cheveux étaient plus blancs que tous ceux qu’il avait déjà vus. Elle se démarquait des autres, et avait un air distinct, comme si elle était en pleine maturation d’enfant à adulte.

… Elle est parfaite pour ma collection. Je voulais aussi la draconienne, mais… eh bien…

Les draconiens étaient si rares qu’on ne pouvait les trouver que dans des documents écrits. On disait qu’ils étaient très inconstants, d’un tempérament étonnamment volcanique, mais qu’ils possédaient un pouvoir immense qui dépassait l’imagination.

Tout cela à cause de ce garçon à l’air stupide. La haine bouillonnait au sein de Zarish, et il voulait gifler ce garçon pour ne pas l’avoir gardée quelques jours de plus.

Alors qu’il s’avançait, l’animal sur les genoux de la fille s’était relevé et elle s’était également tournée vers lui.

« Cette pluie est une bénédiction sur cette terre désertique. Êtes-vous seule ? » demanda Zarish.

« Ah, Seigneur… Zarish. » Les yeux de l’elfe s’élargirent et elle essaya de se lever rapidement, mais Zarish lui fit signe de rester assise.

Dans le coin de sa vision, il avait aperçu Eve qui tombait sur le garçon. La boisson qu’il tenait à la main s’était répandue sur sa robe, et il leur avait jeté un regard de côté en continuant à avancer vers son objectif.

La présence de Zarish exigeait un tel respect que même les étrangers s’adressaient à lui avec un titre. Ce titre n’était pas seulement attribué à son haut niveau, mais aussi à sa vaste fortune, à son éducation, à son étiquette et à son beau visage qui pouvait captiver les femmes. Sa présence dégageait une aura de succès que les femmes ne pouvaient s’empêcher de remarquer.

Zarish avait souri calmement, puis avait parlé d’une voix douce. « Je suis venu ici pour prendre l’air. Cela vous dérange si je me repose à côté de vous ? »

« Pas du tout, s’il vous plaît, prenez votre temps. J’étais sur le point de retourner à l’intérieur. » Le processus de pensée de Zarish s’était figé pendant un moment.

Beaucoup auraient risqué leur vie pour avoir la chance de passer du temps avec lui. Il avait un grand pouvoir, et tout ce qu’il souhaitait, il pouvait le réaliser. Malgré cela, la jeune fille s’était levée, s’était inclinée avec grâce et avait été prête à passer à côté de lui sans autre émotion.

« A-Ah… Je voulais dire qu’il y a quelque chose que je souhaite vous dire, » il s’était avancé, et la fille s’était retournée avec une expression perplexe. Ils se tenaient maintenant plus près l’un de l’autre, et il pouvait voir ses yeux d’améthyste et ses lèvres douces et vives plus en détail.

« Je viens d’apprendre que vous avez défié l’ancien labyrinthe avec seulement un groupe de deux personnes. Je veux savoir pourquoi il met une fille aussi charmante que vous dans une situation aussi dangereuse, » déclara Zarish.

« Il ? Voulez-vous dire Kazuhiro ? » Elle le regarda, semblant surprise par le commentaire. Il semblait que le garçon avait au moins gagné le strict minimum de sa confiance, à en juger par le fait qu’elle ne semblait pas s’attendre à ce que quelqu’un porte cela à son attention.

Dans ce cas, la question serait simple.

***

Partie 5

« En effet. Normalement, un dirigeant doit prendre le plus grand soin pour assurer la sécurité de son équipe. Pourtant, il a complètement abandonné sa responsabilité à cet égard. Je suis sûr que vous avez déjà été mise dans des situations où votre vie était en danger. » Étant donné qu’ils n’étaient que deux, trois lorsque cette draconienne était présente, il était impossible qu’ils n’aient pas rencontré des situations aussi périlleuses en cours de route. Quelle que soit la puissance de la sorcière spirituelle, le groupe n’avait même pas de défenseur pour tenir ses ennemis à distance.

 

 

« Si c’était moi, je pourrais vous promettre la sécurité et une vie pleine de confort et de richesses. » Le titre de Zarish semblait avoir peu de rapport avec l’elfe venue d’un pays étranger. Il avait donc décidé de lui faire découvrir un mode de vie luxueux, au-delà de ses rêves les plus fous.

Quelle que soit sa race, les femmes avaient toujours tendance à être beaucoup plus réalistes que les hommes. Lorsqu’on leur présentait deux voies différentes, elles réfléchissaient sérieusement à celle qui serait la plus bénéfique, et cette réflexion influençait d’une certaine manière leur décision. Ces négociations étaient claires et simples à comprendre. En équilibrant les choix sur une échelle, il devenait évident de savoir laquelle était la plus valable.

La jeune fille y réfléchit un instant, puis elle échangea un regard avec son animal de compagnie à l’expression troublée. Elle avait ensuite écarté ses lèvres magnifiquement bien formées.

« Non, en fait. Je n’ai pas eu une égratignure. Héhé… Bizarrement, j’ai entendu des rumeurs sur des personnes blessées dans votre équipe, » répliqua Mirabelle.

« C’était… de ma faute, pour ne pas avoir vu qu’elle ne se sentait pas bien. » Il avait senti quelque chose le transpercer. Sa réponse avait rebondi de la balance qu’il lui avait présentée, et il se demandait si elle n’avait pas senti sa valeur, bien qu’il ait été salué comme le candidat héros. La pureté qui se dégageait d’elle la faisait clairement passer pour une jeune fille innocente, mais un sentiment d’intelligence profonde contredisait cette énergie.

Zarish avait été honnêtement déconcerté.

C’est pourquoi les elfes sauvages sont si pénibles à gérer… Très bien, je vais prendre mon temps.

« Eve, combien de temps peux-tu le retenir ? »

« … Si vous l’ordonnez, je peux le conduire dans ma chambre, mais…, » répondit Eve par télépathie.

« Fais-le maintenant. »

Il avait rapidement interrompu la conversation privée et avait souri à la fille qui le regardait. Son beau visage devait lui sembler tout droit sorti d’un conte de fées. Il était peut-être trop difficile à supporter pour une fille qui avait grandi dans une forêt sans nom.

« Ah, Mariabelle, je souhaite seulement devenir votre ami. On dirait presque que je suis venu dire du mal de votre chef, » déclara-t-il.

« Ami… ? Hum, non merci… Je n’ai pas non plus besoin de ça, » répliqua Mirabelle.

Non merci ? Pense-t-elle que j’essaie de lui vendre quelque chose ? Il avait gardé le sourire, mais intérieurement, il avait eu du mal à comprendre ce qui se passait.

Il était frustré par son incapacité à contrôler le déroulement de la conversation. Il n’obtenait aucun résultat, qu’il ait poussé ou tiré, et son irritation ne faisait que s’accumuler. Comment cela était-il possible, alors qu’il avait le statut, l’apparence, le pouvoir et l’expérience du traitement des femmes ?

Il avait donc décidé d’aller droit vers son cœur morne.

Il l’avait attrapée par le bras et l’avait tirée par la taille. Son dos s’était courbé naturellement, comme s’il était entraîné dans une danse, et elle avait été laissée dans une position où ses lèvres brillantes étaient juste devant les siennes.

Mais ses hanches sveltes et sa peau lisse lui avaient donné un frisson… Ses yeux, larges et brillants d’un éclat d’améthyste, attisaient son désir de la faire entrer dans sa collection.

Oui, il voulait la faire sienne.

Il voulait la forcer à lui obéir sans poser de questions, en lui infligeant des punitions occasionnelles et en créant un lien entre le maître et le serviteur. L’excitation courait dans son corps, venant de ses hanches. C’était une sensation qu’il n’avait pas ressentie depuis très, très longtemps.

« Pardonnez-moi. J’ai été trop détournée dans mon approche. Mariabelle, je n’ai pas cessé de penser à vous depuis le moment où je vous ai vue. Vos yeux sont trop beaux pour que je les oublie. » Pendant un instant, il s’était demandé si c’était son propre cœur qui avait été pris par elle. Il avait clairement ressenti son propre désir et s’était approché pour réduire la distance entre ses lèvres et les siennes.

Il aimait la lenteur avec laquelle tout semblait bouger.

Son cœur battait comme celui d’un petit oiseau, et il appréciait la sensation de sa douce poitrine pressée contre lui. Son beau visage s’éloignait du sien, et… Attends, s’éloignait ?

Crack ! Son joli front avait été enfoncé directement dans son nez.

« Oaaargh ! » Il avait instinctivement relâché la jeune elfe et avait attrapé son nez alors qu’il était en état de choc complet. Il n’avait pas ressenti de douleur, bien sûr. Il ne pouvait pas montrer un spectacle aussi pathétique que celui d’un nez en sang.

« C’est suffisant ! J’appelle les gardes ! » L’elfe cria avec une colère évidente, son front étant rouge à cause de l’impact.

Il ne s’attendait pas à ce qu’elle menace d’appeler les gardes sur l’homme qui deviendrait un jour un héros. Il avait la capacité, bien sûr, de les faire partir avec facilité si la situation s’y prêtait. Mais il était resté là, immobile, son amour-propre à toute épreuve ayant été écrasé.

Il avait regardé l’ourlet de sa manche s’agiter alors qu’elle rentrait en courant dans la salle. Après avoir regardé dans le vide pendant un certain temps, ses lèvres s’étaient courbées en un sourire tordu.

… Ah, alors, ainsi soit-il. Je vais devoir la discipliner comme un cheval sauvage. Je passerai du temps avec toi tous les soirs et je te rendrai incapable de penser à autre chose qu’à moi.

Zarish riait tranquillement, sentant les sombres flammes du désir s’allumer en lui.

Il ne l’avait pas réalisé, mais il y avait une chance que son cœur ait été pris par la fille elfique, ne serait-ce qu’un peu. C’est pourquoi son désir pour elle ne s’était jamais éteint, et il avait seulement continué à bouillir au fil des jours.

Il y a autre chose qu’il n’avait pas remarqué. La chatte noire qui était avec la fille avait fixé sa bague.

Chacune des huit bagues portées à ses doigts, à l’exception de ses pouces, présentait des différences subtiles dans leur ornementation complexe. Le familier de Wridra l’Arkdragon les observait avec beaucoup d’intérêt, une légère lueur brillante dans les yeux.

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« Je suis désolé, mais je dois retourner au travail… Je veux dire, bientôt à la maison. »

« Quoi ? Vous me dites que vous allez me laisser toute trempée comme ça ? Taisez-vous et emmenez-moi dans cette pièce là-bas, » déclara Eve.

« Je promets de vous rembourser plus tard pour les vêtements que j’ai abîmés. Maintenant, si vous voulez bien m’excuser. » L’attitude du garçon avait soudainement changé, et il n’écoutait plus rien de ce qu’elle disait. Elle se demandait pourquoi son comportement avait changé si brusquement alors que la nuit commençait à peine, et il devenait rouge alors qu’elle avait montré son ample décolleté il n’y a pas si longtemps.

Ne sachant que faire, elle lui avait pris l’épaule, mais il avait fini par agir. Il s’était déplacé comme s’il venait de se téléporter quelques pas plus loin, laissant Eve derrière lui.

Elle était restée là, abasourdie, pendant que l’elfe en question apparaissait du balcon. Le garçon et l’elfe se prirent par la main et commencèrent à descendre les escaliers.

« Attendez, où est le Seigneur Zarish ? Ah, le voilà… » Son faible commentaire s’était immédiatement effacé dans la clameur de la fête.

Ce qu’elle n’avait pas compris, c’est que les heures de travail d’un salarié étaient absolues. Ils entraient dans le travail en suivant une ligne ordonnée même s’ils étaient en plein tremblement de terre, comme les samouraïs des temps modernes. Cependant, cette tendance avait changé ces derniers temps…

Quoi qu’il en soit, les deux individus étaient montés dans l’une des deux voitures qu’ils avaient prévues pour les ramener, puis ils s’étaient rapidement glissés dans leur lit pour dormir.

Si cela avait été un week-end, l’histoire aurait peut-être été complètement différente. Mais Wridra rentrerait de son congé maternel demain soir, et les choses iraient vite à partir de là.

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