Strike the Blood – Tome 6

***

Prologue

Partie 1

Kojou Akatsuki, tout son corps baigné d’une lumière blanche et pure, haussa la voix en raison de son angoisse.

« G… ahh… »

Il avait l’impression que les rayons de soleil éblouissants se déversant dans la fenêtre ouverte allaient le brûler vive. Alors que Kojou était allongé, le soleil du matin était d’une orange flamboyante, et ses puissants rayons ultraviolets brillaient joyeusement sur sa joue.

Même avec la fin de l’automne qui approchait à grands pas, le soleil semblait peu différent lorsqu’on le regardait depuis une ville tropicale.

Il s’agissait du Sanctuaire des Démons de la cité d’Itogami, une île artificielle flottant à quelque trois cent trente kilomètres au sud de Tokyo — une ville où le milieu de l’été ne s’était jamais vraiment terminé.

« Tellement chaud… Ça va me brûler jusqu’à en devenir croustillant… » Kojou gémissait dans son lit, clignant des yeux.

Ce qu’il voyait à travers sa vision larmoyante et brumeuse était la vue familière de sa chambre et d’une petite silhouette se tenant devant lui. Il s’agissait d’une collégienne, portant un duffle-coat gris par-dessus son uniforme. Ses cheveux longs étaient attachés dans un style court et sévère, mais l’image qu’elle projetait était celle de la vivacité, et ses grands yeux étaient l’élément principal de son visage très expressif.

Au réveil de Kojou, Nagisa Akatsuki, sa jeune sœur, le regarda avec joie. « Bonjour, Kojou ! Es-tu réveillé ? »

Elle avait toujours été une fille turbulente, mais aujourd’hui, elle semblait avoir une pointe supplémentaire d’amusement sur son visage. D’une main experte, elle ouvrit les rideaux de la chambre un par un, ce qui poussa Kojou à tirer la couverture sur son visage.

Mais cela n’avait pas servi à grand-chose. Avec un soupir de consternation, Kojou s’assit avec précaution et se peigna les cheveux ébouriffés par le sommeil. « Oui, après tout, avec ce soleil sur le visage… »

Vu la lumière, il était six heures passées. Pour Kojou, qui n’était absolument pas du matin, cette salutation ensoleillée était ce que la plupart des gens ressentaient comme la mort de la nuit. Il avait été réveillé de force, et les engrenages de sa tête embrouillée et endormie étaient trop rouillés pour bouger.

Nagisa sourit maladroitement, visiblement exaspérée, face à cette démonstration. « Oh, mon gros bébé. À cette époque de l’année, même un vampire pourrait prendre le soleil du matin et ne pas avoir de spasmes. »

« Apparemment, ce n’est pas vraiment le cas… »

« Hmm ? »

« Euh, rien. » Kojou détourna les yeux devant le regard suspicieux de sa sœur, alors que son regard emplit de ressentiment se déplaçant vers les fenêtres.

Un grand ciel bleu s’étendait au-delà de la fenêtre, et la lumière blanche du soleil scintillait en se reflétant sur la mer balayée par le vent. Pour être franc, il s’agissait d’un spectacle difficile à contempler pour un vampire nocturne, même si vous étiez le plus puissant du monde.

« Alors, s’est-il passé quelque chose ? Il est assez tôt pour me laisser dormir, non ? » demanda Kojou.

Kojou avait vérifié l’horloge une seconde fois pendant qu’il parlait. Il était bien trop tôt pour aller à l’école. Il aurait dû avoir au moins quinze minutes de plus pour dormir, peut-être même trente s’il avait sprinté jusqu’à la gare. Quoi qu’il en soit, il semblait mécontent d’avoir été privé de ce précieux temps de sommeil.

Cependant, sa sœur lui répondit par un sourire ironique, ses joues rougissant légèrement. « Eh bien, juste un peu. Ça fait un moment, alors je voulais tout de suite te montrer quelque chose… »

Nagisa commença à tournoyer. « me montre… quoi ? » demanda Kojou, perplexe.

L’expression du visage de Nagisa se raidit et se figea. « Attends… ne sais-tu pas de quoi je parle ? »

Alors que des yeux sans cœur le fixaient, Kojou haussa les épaules. « Non. »

Les joues de Nagisa se gonflèrent dans une bouderie visible, et elle écarta les bras comme un cobra qui s’apprêtait à frapper.

« Ta-daa ! » avait-elle répété.

« … Hein ? »

Alors que Kojou inclinait la tête, sa sœur lui enfonça l’épaule avec la sienne. Elle n’avait pas exactement assez de masse pour laisser une bosse, mais les attaches du duffle-coat lui avaient fait très mal en s’enfonçant.

« Ta-da-daa ! Ta-da, ta-daaaa ! »

« Qu’est-ce que tu fais ? »

« Hum… Un défilé de mode ? En quelque sorte ? »

« Je… ah… ne pense pas que ce son provienne d’un défilé de mode…, » déclara Kojou.

Kojou soupira d’exaspération en repoussant la nouvelle attaque de sa sœur. Mais alors qu’il le faisait, quelque chose lui traversa l’esprit, et il plissa soudainement les sourcils. Attends, un défilé de mode… ?

« En y réfléchissant bien, qu’est-ce que c’est que ce manteau ? Pourquoi portes-tu… »

Il allait demander, ce qui semble si étouffant, mais Kojou avait avalé ses paroles par vengeance, car il avait remarqué les yeux pétillants et impatients avec lesquels sa petite sœur le regardait.

« Est-ce que ça a l’air bien ? Est-ce que c’est bon ? » Le corps de Nagisa se tortilla en attendant sa réponse.

Un peu décontenancé par sa vivacité, Kojou acquiesça maladroitement. « O-Oui. C’est plutôt mignon sur toi. »

Nagisa plaça une main sur sa poitrine en soupirant de soulagement, un sourire suffisant lui arrivant sur les lèvres.

« Vraiment ? Tee-hee-hee. C’est celui de la vente par correspondance qui est finalement arrivé hier. Je voulais l’essayer depuis longtemps. Le motif sur la doublure est aussi très mignon. Il est important d’avoir un long ourlet, car comme cela cache à peine la jupe de l’uniforme scolaire, c’est comme si je ne portais que des collants ! Mais c’est moins cher que ce que je pensais. C’est une ligne secondaire de West Langobard, et c’est une grande marque. Asagi m’a tout raconté ! »

« Vraiment… »

Non pas que Kojou ait vraiment compris tout ce que Nagisa disait, mais il fit semblant. Sa tendance à noyer les gens dans les mots était l’un des rares défauts de sa petite sœur.

Kojou attendit une pause dans le débit rapide de paroles de Nagisa et demanda ensuite franchement : « Mais pourquoi un tel manteau ? La saison n’est pas encore tout à fait terminée… »

Grâce à la combinaison de chaleur et d’humidité de l’île d’Itogami, vous aviez rarement besoin d’un manteau, même en plein « hiver ». En vérité, Nagisa transpirait déjà à cause du manteau qu’elle portait dans la maison.

Cependant, il s’agissait de Nagisa qui avait eu l’air surprise. « De quoi parles-tu ? On est déjà en novembre. Il fait froid sur le continent. Ce sera l’hiver d’un moment à l’autre. »

« Eh bien, sur le continent, bien sûr… »

« Bon sang… Tu es sans espoir, Kojou. As-tu oublié l’année dernière ? » Pendant que Nagisa parlait, elle soupira, complètement hors d’elle.

« L’année dernière… ? » Kojou plaça une main sur son front en essayant de saisir quelques vagues souvenirs. L’année dernière, Kojou était en troisième année du collège, comme Nagisa maintenant. C’était avant qu’il ne porte le titre absurde de « Quatrième Primogéniteur ». Quant aux événements qui s’étaient déroulés à l’époque —

« Attends! Veux-tu parler du voyage de classe du collège ? » demanda Kojou.

« Enfin, c’est plus comme une sortie éducative qu’une sortie de classe… » Nagisa sortit sa langue, déçue.

Le voyage de classe du collège de l’Académie Saikai donnait aux élèves du Sanctuaire des Démons, qui étaient isolés du reste du monde, l’occasion d’étudier et d’observer la société régulière dans son état naturel. Les destinations n’étaient pas des attractions touristiques célèbres, mais plutôt des gratte-ciel, des usines et autres. Il n’y avait pratiquement pas de temps « libre » là-dedans.

Malgré tout, cela signifiait voyager et passer des nuits avec des camarades de classe, et les collégiens n’avaient donc en aucun cas trouvé que c’était une corvée.

« Cela fait un moment que je ne suis pas retournée sur le continent, peut-être depuis l’école primaire ? Ce n’était pas juste que tu puisses y aller quand ton club avait des matchs. »

Kojou fronça un peu les sourcils en répondant. « Non pas que ce soit agréable, mais oui… »

Après tout, il fallait onze longues heures de bateau pour se rendre sur le continent depuis l’île d’Itogami. Bien sûr, un petit club d’athlétisme au budget modeste allait choisir des bateaux de seconde classe avec les chambres les moins chères. Il fallait une demi-journée pour se rendre sur le lieu du match de basket, puis ils rentraient directement au port dès la fin du match. Après avoir pris un bateau jusqu’à l’île, ils avaient alors le privilège d’aller à l’école le lendemain sans un seul instant de sommeil. Ce n’était pas un mode de vie qu’il pouvait recommander aux autres. Il se souvenait en comparaison de la sortie scolaire du collège comme d’un paradis.

En voyant le sourire de Kojou, Nagisa lui déclara avec une certaine fierté. « Je vais te rapporter un souvenir. »

« Oui, c’est ce que tu feras sûrement, venant de toi. Eh bien, si c’est tout… »

Alors, vas-y, pensa Kojou, en renvoyant la fille d’un geste de la main alors qu’il se remettait sur le lit. Il se glissa sous le drap pour se cacher.

« Hé, ne te rendors pas ! » s’écria Nagisa.

Nagisa s’était empressée de saisir Kojou et de le ramener à la lumière. Alors que Kojou tentait désespérément d’échapper à son agression, un petit coin de son espace de tête pensait paresseusement à une collégienne totalement différente : celle qui s’appelait « l’Observatrice du quatrième Primogéniteur », qui lui collait comme de la colle.

Bien sûr, elle ne pourrait pas le surveiller si elle se trouvait en dehors de l’île d’Itogami lors d’une excursion d’échange culturel, alors que prévoyait Himeragi — ?

***

Partie 2

District six de l’île du Nord — .

L’installation avait été construite dans un quartier de recherche profondément enfoncé dans le sol, coupé du soleil toute l’année.

Il s’agissait d’un petit bâtiment gris et crasseux. Ses fenêtres étaient recouvertes de plaques d’acier, l’entrée était barbelée. Même à première vue, il ne ressemblait en rien à un simple bâtiment abandonné.

Cependant, les humains sensibles à la magie remarqueraient sûrement la présence de pièces à plusieurs niveaux répartis sur la propriété. Il s’agissait de puissantes salles d’aversion, à tel point que les êtres humains normaux ne pouvaient même pas s’en approcher.

Le bâtiment était la propriété privée de la Corporation de Management du Gigaflotteur — l’organisation qui administrait le Sanctuaire des Démons. Il s’agissait d’un refuge pour la dissimulation et la protection des démons qui n’étaient pas enregistrées pour certaines raisons et des criminels qui avaient conclu des accords avec les forces de l’ordre.

En tant que prison de facto, elle disposait d’une sécurité intérieure stricte. Des agents de sécurité armés patrouillaient dans l’établissement 24 heures sur 24, 7 jours sur 7, empêchant tout le monde d’entrer, sauf le personnel restreint.

Le silence de cette planque avait été rompu par un grondement de tirs furieux, semblable au tonnerre.

Malgré les tirs de mitraillettes des gardes, le bâtiment tremblait de façon instable, car un trou était creusé dans le mur intérieur. Les tirs n’avaient duré qu’un seul instant, puis l’écho de Phobos et de Deimos, les dieux grecs de la peur, était venu dans son sillage.

Enfin, alors que le silence revenait dans le couloir du bâtiment, il ne restait plus que les pas d’un seul homme.

Ses chaussures ne faisaient pas les mêmes bruits que celles des gardiens. En fait, alors qu’il marchait, la cloison du couloir, verrouillée par un sort magique, était violemment déchirée. Lentement, l’intrus qui avait éliminé les gardes s’était approché du centre de l’établissement.

Jusqu’à ce que finalement, la dernière cloison soit détruite, et que l’intrus se révèle.

Il s’agissait d’un jeune homme mince. Il portait un manteau blanc pur avec une chemise rouge, et sa cravate et son chapeau arboraient un motif à carreaux rouge et blanc. Dans sa main gauche, il portait une canne en argent avec un crâne gravé sur la poignée. Dans l’ensemble, il avait l’air d’un magicien de scène louche.

Le magicien toucha le bord de son chapeau en regardant autour de lui. La partie la plus profonde de l’installation isolée avait été transformée en un laboratoire étonnamment futuriste. C’était un bureau de recherche en ingénierie de sorcellerie, équipé des derniers outils de diagnostic.

Dans le bureau se trouvaient plusieurs automates agissant comme assistants, et un homme. L’homme avait un visage sombre et était d’âge moyen, avec une solennité qui ressemblait à celle d’un ecclésiastique.

Regardant sans réaction la cloison déchirée, l’homme parla d’un ton posé : « … C’est une façon trop violente de frapper à ma porte, n’est-ce pas ? »

Face à un tel sarcasme mordant, le jeune homme avait affiché un sourire d’autodérision. « Je suppose que oui. C’était un accueil plutôt rude. »

Parlant comme s’il faisait des tours de magie, le jeune homme avait soudain ouvert sa main droite. Sa paume tenait une petite touffe de métal qui était tombée sur le sol avec un bruit aigu.

Il avait laissé tomber une masse de balles anti-démon en alliage d’argent et d’électrum, au moins quarante ou cinquante balles. Le jeune homme s’était calmement dirigé vers lui, malgré le fait que les gardes lui avaient tiré dessus.

Le jeune sorcier affichait un sourire insouciant alors qu’il continuait. « Je présume que vous êtes Kensei Kanase ? Ancien ingénieur sorcier du palais d’Aldegia, la centrale de fabrication de sorcellerie ? Je me souviens de votre thèse sur la conversion de la matière spirituelle. Quel concept révolutionnaire ! Vous avez pris un vrai risque rien qu’en publiant ce truc, n’est-ce pas ? »

Les sourcils de Kensei Kanase n’avaient même pas bougé. « Je suppose que vous n’êtes pas venu ici juste pour parler boutique ? »

« Je suppose que c’est vrai. » Le jeune homme ferma les yeux froidement. « Ce n’est certainement pas de l’argent que je veux. »

« Qu’est-il arrivé aux gardes qui vous ont “accueilli” ? »

« Oh, je ne les ai pas tués, » déclara le jeune homme, en faisant un signe de la main dans le couloir derrière lui. « Bien que je ne sois pas sûr que vous puissiez les appeler vivants… »

Cinq gardes se tenaient dans le couloir, inconscients. Aucun ne présentait de blessures externes évidentes ni même de signes de perte de sang. Cependant, ils étaient immobiles avec leurs armes encore dégainées, comme s’ils avaient été figés sur place. La peau exposée par les trous dans leurs uniformes présentait un éclat métallique terne, ils étaient impossibles à distinguer des statues grises.

« Que c’est drôle ! Comme si une bande de crétins comme ça allait arrêter un individu comme moi ? Pour être honnête, c’était beaucoup plus difficile de percer les cloisons de ces salles. »

En regardant les gardes qui avaient été transformés en statues de métal vivantes, Kensei Kanase avait murmuré. « Je vois… Un alchimiste… »

« Un novice encore en formation, mais oui. Vous pouvez m’appeler Kou — Kou Amatsuka. »

« Kou Amatsuka… ? Ainsi, vous êtes l’un des apprentis de Nina Adelard. »

« Vous êtes vraiment à l’écoute de tout. » Le jeune homme qui se fait appeler Amatsuka fit recroquevillé les coins de ses lèvres dans un ricanement appréciatif. « Alors vous savez pourquoi je suis ici. Remettez-moi l’héritage de mon maître. Maintenant. »

« Que voulez-vous dire ? » répondit froidement Kensei Kanase.

Les lèvres souriantes du jeune homme s’étaient tordues de rage. « Ne faites pas l’idiot, » il s’était fâché. « Je veux le noyau de sang spirituel que vous avez scellé il y a cinq ans. Pour commencer, c’est le mien, et je veux le récupérer. »

Kanase était resté impassible. « Je regrette de ne pouvoir faire une telle chose. En tant qu’apprenti d’Adelard, vous en connaissez sûrement la raison. »

« Je ne vous demande pas ce qui vous convient ! » cria Amatsuka. Simultanément, un flot malveillant d’énergie magique avait jailli de son corps, libérant un gémissement aigu.

Depuis un coffre-fort situé au fond de la pièce, un dispositif magique scellé avait résonné en réponse. Un sourire féroce s’était emparé de l’intrus.

« Hah, je vous ai trouvé. »

« J’ai dit que je ne vous le remettrai pas, » grommela Kanase, dessinant du bout du doigt un petit cercle magique dans l’air.

Il s’agissait du sort de « Création de Golem », insufflant une vie artificielle à un objet humanoïde et le transformant en son fidèle serviteur. Un moment après le déclenchement du sort, des coups de feu avaient éclaté derrière Amatsuka.

C’était venu des gardes. Leur chair s’étant transformée en métal, le sort de Kanase les avait réanimés comme s’ils étaient les siens.

Amatsuka n’avait aucun moyen d’échapper à l’attaque-surprise, même si les individus étaient encore immobiles. Sa blouse blanche s’était déchirée en lambeaux sous les innombrables impacts des balles.

Malgré tout, le jeune homme se moqua d’eux, riant. « Et voici donc Kensei Kanase. Quand je pense que vous pouvez encore utiliser un sort comme celui-ci avec votre pouvoir magique scellé… »

L’expression du vieil homme se resserra. L’alchimiste avait signalé un fait gênant : en tant que criminel en détention, le pouvoir magique de Kensei Kanase avait été fortement limité par la Corporation de Management du Gigaflotteur. Il ne pouvait pas utiliser la grande majorité de l’énergie magique dont il disposait en tant qu’ingénieur en sorcellerie.

« Quel dommage ! Vous ne pouvez pas me tuer avec de telles ruses. »

« Nn... !? »

Amatsuka avait levé sa main droite en l’air. Un liquide métallique noir et visqueux s’écoula du revers de sa manche. Le fluide, s’étendant jusqu’à la longueur d’un fouet, s’était instantanément transformé en une lame tranchante et polie. Il faucha les statues de golem.

Puis, ayant perdu ses serviteurs, Kanase fut lui aussi abattu. Coupé à l’épaule presque jusqu’au cœur, le sang de l’ingénieur avait jailli alors qu’il s’effondrait silencieusement sur le sol.

« Une décision stupide. Si vous me l’aviez juste poliment remise, je n’aurais pas eu à vous faire de mal… » En regardant l’homme au sol, Amatsuka s’avança au cœur du laboratoire.

Maintenant exposé à la lumière, son bras droit, recouvert d’un fluide métallique, présentait un éclat humide.

Non — son bras n’était pas couvert par le liquide, son bras droit était en métal. Le liquide noir métallique, qui avait la consistance du mercure, imitait simplement une main humaine.

Réalisant la nature de la forme d’Amatsuka, Kanase avait gémi de douleur. « Je vois… Le sang du sage… C’est ce qui a détruit à l’époque l’abbaye d’Adelard… »

L’alchimiste n’avait pas répondu. Il n’avait fait que lui lancer un sourire haineux.

« Désolé… Je reprends la moitié de mon corps que le Maître m’a volé. »

Amatsuka découpa en tranches l’épais coffre-fort métallique avec facilité, comme si c’était du papier.

Les alchimistes pouvaient librement construire et déconstruire tout ce qui était fait de métal. Même les alliages les plus durs devenaient aussi fragiles qu’une boîte de conserve sous leur contact, aussi léger soit-il.

Accroupi, Amatsuka retira du coffre-fort une boule d’une cinquantaine de centimètres de diamètre — une pierre précieuse écarlate transparente. Lorsqu’il la tendit à la lumière, un sourire satisfait s’afficha sur son visage.

Alors que le jeune alchimiste partait finalement de là, cela fut au son de sa canne qui tapait avec rythme sur le sol.

Lorsque Kensei Kanase entendit les pas de l’homme s’éloigner, ses lèvres frêles avaient formé un seul mot :

« Kanon… »

Alors qu’il s’enfonçait dans une mare de sang, il ne prononça que le nom de sa fille, implorant son pardon.

***

Chapitre 1 : La fête du chien de garde

Partie 1

Yukina Himeragi se réveilla à la première lueur blafarde du matin, rampant à l’horizon oriental.

En sortant du lit, silencieuse comme un chat, elle brossa ses cheveux ébouriffés par le sommeil et elle laissa échapper un petit bâillement non surveillé. Des larmes lui piquaient les coins des yeux et elle les essuya avec une manche.

Bien que beaucoup de gens aient pensé le contraire, Yukina n’était pas vraiment une personne du matin. En fait, à ce moment précis, elle arborait un regard vide, alors que son esprit était encore flou. Mais dans des moments comme celui-ci, elle avait l’air beaucoup plus jeune que lorsqu’elle affichait son visage froid et mature habituel.

Sans fanfare, Yukina se dévêtit et elle jeta la chemise blanche qu’elle portait comme chemise de nuit avant de se diriger directement vers la salle de bain. Comme il semblait qu’elle pouvait s’assoupir à tout moment, elle prit une douche froide pour se réveiller, petit à petit.

En sortant de la salle de bain, elle se sécha avec une serviette et se regarda ensuite dans le miroir. Elle était en parfaite condition physique, il ne restait aucune fatigue des combats meurtriers qu’elle avait subis pendant le festival de la Veiller Funèbre. Cependant, en voyant son corps svelte inchangé, elle soupira par inadvertance. Peut-être devrais-je boire plus de lait, pensa-t-elle distraitement.

Après ça, il y eut la maintenance de son arme, le Loup de la Dérive des Neiges. Il s’agissait d’une lance en argent brillant qu’elle polissait, et qu’elle considérait comme synonyme de son propre être.

Tout comme les bêtes sauvages ne faisaient pas d’exercices matinaux dans la nature les Chamane Épéistes de l’Organisation du Roi Lion ne subissaient pas de conditionnement particulier. En premier lieu, un peu de musculation n’allait pas rendre une personne plus apte à combattre à armes égales un démon. Au contraire, ils avaient entraîné leurs sens et leurs réflexes de manière approfondie. Pour Yukina, la respiration, la marche et d’autres activités banales de la vie quotidienne étaient l’entraînement qui lui permettait d’augmenter sa force énergétique rituelle.

En peu de temps, l’appartement à côté du sien était lui aussi devenu beaucoup plus vivant.

Apparemment, la fille de la résidence Akatsuki avait giflé son frère aîné pour le réveiller un peu plus tôt que d’habitude. Yukina avait souri en imaginant le va-et-vient entre le frère et la sœur — ils s’entendaient très bien.

« Ah — ! »

Tout à coup, son sourire doux et charmant s’était transformé en un regard acéré de Mage d’attaque. L’énergie rituelle de quelqu’un envahissait les barrières que Yukina avait érigées autour de son appartement.

Du ciel, l’intrus avait dansé, jusqu’à ce qu’il s’arrête juste devant sa fenêtre.

Yukina serait désavantagée en utilisant une lance à l’intérieur, alors elle avait mis son arme de côté et elle avait sorti un couteau qu’elle avait caché au fond de son cartable. Bien que moins puissante que la lance, cette arme enchantée était néanmoins imprégnée d’un féroce pouvoir d’exorcisme, ce qui était la norme pour des Chamanes Épéistes.

Se tenant sur la défensive avec son couteau levé, Yukina se déplaça et elle força l’ouverture de la fenêtre en un seul mouvement.

Mais il n’y avait pas d’ennemis là-bas.

Au lieu de cela, un seul oiseau de proie se tenait devant ses yeux, avec la lueur de l’acier froid dans son regard.

Mais sous les yeux de Yukina, il avait soudainement changé de forme — en un simple morceau de papier. Ce devait être un shikigami — un familier — et assez solide pour passer facilement dans la défense de Yukina. Même l’Organisation du Roi Lion comptait peu de praticiens capables d’utiliser un shikigami d’une telle puissance. Pour un simple devoir de messager, le sort ritualisé était complètement exagéré.

Cependant, elle ne ressentait aucune hostilité de la part de l’auteur.

C’était un mystère, mais Yukina avait pris la lettre et l’avait quand même ouverte.

Cette fois, elle avait été tellement choquée que sa voix était sortie malgré elle.

« Eh… !? »

Les rayons du soleil à l’extérieur de la fenêtre brillaient déjà énormément. Il semblerait que l’île d’Itogami allait connaître une nouvelle journée de chaleur.

***

Partie 2

Le paysage côtier coulait à flots devant la fenêtre du wagon de train.

Kojou et Yukina avaient pris le monorail pour se rendre à l’école. Grâce à l’embarquement plus tôt que d’habitude, ils étaient dans un wagon moins bondé. L’espace supplémentaire semblait rendre l’air conditionné plus efficace.

Cependant, ce qui était vraiment différent de l’habitude était le comportement de Yukina lorsqu’elle se tenait à ses côtés.

Elle avait sa lance en argent dans l’étui à guitare sur le dos, comme elle le faisait toujours lorsqu’elle surveillait Kojou. Mais elle semblait lointaine, d’une certaine manière, de temps en temps, elle semblait regarder au loin en soupirant.

Kojou, conscient de cela, se pencha près de son oreille et appela. « Himeragi ? Hum, la Terre à Himeragi… ? »

Mais elle n’avait pas répondu. Tout ce qu’elle avait fait, c’est réfléchir à quelque chose, elle n’avait même pas répondu quand il avait agité la main devant ses yeux. L’absence de réaction de son visage parfaitement modelé lui donnait la nette impression de parler à un hologramme.

« Hé, vas-tu bien… ? Ou peut-être que tu ne te sens pas bien ? »

Elle a peut-être de la fièvre, pensa Kojou avec inquiétude en regardant le visage de son observatrice.

Curieux, il avait mis sa main sur le front de Yukina, caché sous sa frange. Sa peau était agréablement fraîche au toucher — mais dès que la paume de Kojou avait enregistré cette sensation, son champ de vision s’était littéralement retourné.

« Eh !? »

Kojou n’avait aucune idée de ce qui se passait alors que son corps s’envolait dans les airs. Il s’est avéré que Yukina avait pivoté sur place, utilisant le poids et le mouvement du corps de Kojou pour le lancer comme au judo.

Son visage toujours aussi neutre que celui d’une poupée, Yukina avait procédé à la mise sous clé du bras de Kojou. Il s’agissait d’une technique d’arts martiaux utilisée par les Chamane Épéistes, expertes en combat anti-démonique. Kojou, dit le vampire le plus puissant du monde, ne pouvait rien faire pour résister à son incroyable puissance. Face à une douleur dépassant de loin ce que l’on attendrait normalement d’une fille de cette taille, Kojou avait pathétiquement crié à la pitié.

 

 

« Nuooo ! J’abandonne, j’abandonne — !! »

« Ah… !? »

Les cris plaintifs de Kojou semblaient avoir finalement ramené Yukina à la raison. Elle libéra le bras droit de Kojou de sa torsion assez peu naturelle et s’accroupit à la hâte près de lui alors qu’il gémissait d’agonie.

« Senpai… vas-tu bien ? »

Un sourire creux s’était emparé de Kojou pendant qu’il parlait, de façon plutôt sarcastique. « … Tu es en meilleure santé que je ne le pensais. C’est bien. »

Le toucher de Kojou avait fait passer le corps de Yukina en mode d’autodéfense sans aucune pensée consciente. Une fois de plus, il avait pris douloureusement conscience des capacités de combat hors normes d’une Chamane Épéiste. Note à moi-même : Si jamais je croise Yukina en train de dormir, NE TOUCHE PAS.

Mais ce qui avait fait encore plus mal, c’est qu’aucun des passagers n’avait levé le petit doigt pour aider Kojou pendant que Yukina lui faisait une clef de bras. La grande moitié des passagers affichaient des regards qui disaient qu’ils ne pensaient pas que cela en valait la peine, si tôt le matin, les autres regardaient Kojou comme s’il avait fait quelque chose pour le mériter. Les pensées de la société humaine étaient vraiment laides.

L’air sérieusement embarrassé, Yukina avait baissé sa tête en s’excusant sincèrement auprès de son camarade de classe. « Je suis désolée. J’étais en train de penser à quelque chose. »

Eh bien, c’était aussi de mauvaises manières de ma part, s’était dit Kojou, en souriant à ses propres dépens.

« Quelque chose te préoccupe ? » demanda-t-il.

« Quelque chose… En un sens, oui, il y a quelque chose. »

Kojou plissa les sourcils devant cette étrange formulation. « En un sens ? »

Mais le va-et-vient avec sa petite sœur ce matin-là lui était venu à l’esprit. « Oh oui, les collégiens vont bientôt partir pour une sortie éducative prolongée sur le terrain. Es-tu prête pour ça, Himeragi ? »

« Sortie éducative prolongée sur le terrain… »

L’expression de Yukina s’assombrit encore. Ai-je dit quelque chose de mal ? Kojou se le demanda nerveusement.

Yukina n’était pas n’importe quelle étudiante, elle était un mage d’attaque envoyé par l’Organisation du Roi Lion pour veiller sur Kojou. En ce sens, l’Académie Saikai n’était qu’un lieu où elle observait le quatrième Primogéniteur selon son devoir. Il était tout à fait possible qu’elle ne puisse pas participer à une excursion sans rapport avec sa mission.

Si c’était le cas, il pourrait comprendre pourquoi elle rumine.

« Ne veux-tu pas dire que tu n’y vas pas ? — L’Agence t’a-t-elle dit que tu ne pouvais pas ? »

« Non, c’est… Ce matin, j’ai reçu… ceci. »

Yukina avait sorti un morceau de papier à lettres bizarrement plié de son cartable.

« Qu’est-ce que c’est ? Une sorte de lettre… ? » demanda Kojou.

La page était si blanche qu’elle ressemblait à de l’argent scintillant, mais l’écriture était anglaise dans un style très fleuri. Il ne semblait pas être écrit en code, mais malgré cela, Kojou avait du mal à lire le contenu.

« Il est écrit, » expliqua Yukina, « Organisation du Roi Lion, pour votre information : le Loup de la Dérive des Neiges sera scellé pendant quatre jours à partir de demain minuit. Assurez-vous de le rendre avant cette heure — . »

« “Loup de la Dérive des Neiges”… n’est-ce pas ta lance ? Et “sceller”, ça veut dire… »

Le ton de Yukina était grave. « Oui, cela signifie que je suis relevée de mon devoir de gardien du quatrième Primogéniteur. »

Sa lance, baptisée le Loup de la Dérive des Neiges, avait été appelée à juste titre Lance d’assaut de type sept pour purger les démons, alias Schneewaltzer, l’arme secrète de l’Organisation du Roi Lion. La lance, capable d’annuler tout pouvoir magique et de franchir n’importe quelle barrière, était considérée comme l’arme anti-démon ultime, assez puissante pour détruire un Primogéniteur vampirique. Lorsque Yukina était devenue l’Observatrice du quatrième Primogéniteur, on lui avait accordé le droit de massacrer Kojou à volonté. Le Loup de la Dérive des Neiges était le symbole même de ce droit.

En d’autres termes, sceller la lance signifiait décharger Yukina de son devoir d’observatrice. Mais quatre jours à partir du lendemain — c’était la même durée que le voyage de l’Académie Saikai au collège.

« … Ça veut dire que tu es en vacances, » murmure Kojou. « Heureusement pour toi, hein ? »

Apparemment, les membres de l’Organisation du Roi Lion avaient pensé que c’était une bonne idée d’arranger les choses pour que Yukina puisse participer à la sortie éducative.

Ce n’était peut-être qu’une simple décision tactique, ayant infiltré l’Académie Saikai tout en gardant son identité secrète, participer au voyage lui permettrait de garder sa couverture intacte. Malgré cela, l’essentiel était qu’elle puisse prendre du temps libre et le passer avec des amis de son âge — ce qui est certainement une bonne chose du point de vue de Yukina.

Mais pour une raison inconnue, Yukina affichait un regard étrangement maussade en regardant Kojou de travers, mécontente.

« Chanceuse… dis-tu ? »

« C’est une bonne chose, n’est-ce pas ? De toute façon, c’est bien que tu n’aies pas à me surveiller pendant ce temps. Rester proche toute l’année signifierait ne jamais avoir un moment de tranquillité. »

Le sourire de Kojou était assez vif lorsqu’il parlait.

Cela faisait un peu plus de deux mois que Yukina était entrée dans sa vie. Pendant ce temps, elle avait été aux côtés de Kojou tout au long de cette période, le surveillant sans relâche. Prendre des congés de temps en temps et vivre avec ses camarades de classe ne ferait sûrement pas de mal.

Bien sûr, Kojou était également heureux de ce sursis temporaire. Quelle que soit la beauté de Yukina, le fait qu’un harceleur approuvé par le gouvernement se promène avec une arme mortelle et le surveille 24 heures sur 24 et 7 jours sur 7 lui pesait lourdement dans la tête.

Mais la réaction de Kojou avait provoqué un mécontentement encore plus grand sur le visage de Yukina.

« Cela semble te faire plaisir, Senpai. »

« … Hein ? »

« Je ne savais pas que tu trouverais si agréable de ne pas m’avoir à tes côtés. Est-ce que c’est si… Je suis un peu surprise, pour être honnête. »

Après avoir entendu Yukina exprimer sa douleur, Kojou s’était empressé de s’excuser. « Euh, non, ce n’est pas que ce soit agréable, je pense juste que je peux, tu sais, déployer mes ailes un peu plus pendant que tu n’es pas là — . »

« C’est ce qui m’inquiète ! » Yukina semblait réfléchir à la question, baissant les yeux comme si elle faisait appel à une puissance supérieure. « Je veux dire, vraiment, que feras-tu quand je n’aurai pas les yeux sur toi, Senpai — ? »

« Je ne ferai rien ! Les choses redeviendront comme elles étaient avant ton arrivée. Il n’arrivera rien si tu me quittes des yeux pendant trois ou quatre jours, bon sang ! »

Kojou avait dû s’opposer à ce que l’on parle de lui comme s’il était un criminel diabolique. Cependant, Yukina l’avait regardé avec des yeux étroits, presque en faisant la moue.

« L’autre jour, n’as-tu pas fini par boire le sang de Yuuma et de Sayaka en seulement trois ou quatre heures, alors que tu étais hors de ma vue ? »

Kojou était devenu tout rouge. « Tu vas parler de ça ici !? »

En premier lieu, les pulsions vampiriques d’un vampire étaient déclenchées par la luxure — en d’autres termes, l’excitation sexuelle. Grâce à la mention de Yukina, il avait eu des flash-back vifs en se souvenant de ce qui s’était passé entre lui, Sayaka et Yuuma cette nuit-là.

« C’était une urgence, tu sais ! Une chose aussi importante n’arrive pas tous les jours ! »

« … Je suppose que tu as raison. Ce serait bien si rien ne se passait. » Yukina soupira, encore un peu inquiète. « Mais est-ce que ça va vraiment aller, Senpai ? Nagisa ne sera pas non plus avec toi cette fois-ci, n’est-ce pas ? Vas-tu te réveiller à l’heure demain matin ? Ensuite, il faut fermer la nuit et vérifier les risques d’incendie — . »

« De quoi parles-tu ? Je peux m’occuper de tout pendant quelques jours. » Kojou avait forcé un sourire rassurant, exaspéré. « Ça va aller. Si l’Organisation du Roi Lion dit qu’il est normal de faire une pause, tu n’as aucune raison de t’inquiéter pour moi, Himeragi. Pas besoin d’en faire trop. »

La déclaration désinvolte de Kojou était un effort pour calmer l’imagination débordante de Yukina.

L’émotion avait disparu des yeux de Yukina, qui étaient alors devenus glacés. Elle n’avait cessé de faire écho à une phrase dans sa bouche, encore et encore :

« … Normal, dis-tu ? Pas besoin d’en faire trop, dis-tu… ? Est-ce bien ça ? »

« Ah… euh… Mlle Himeragi… ? »

Incapable de comprendre la cause de sa colère, Kojou avait appelé Yukina, une fois de plus, perplexe.

À peu près à ce moment-là, le monorail était arrivé au terminal le plus proche de l’école.

***

Partie 3

Un parfum teinté de beurre frit traversait la classe. Des oignons tranchés grésillaient alors qu’ils avaient été placés dans la poêle bien chauffée.

Il s’agissait d’un stage de cuisine, la classe étant divisée en plusieurs équipes. Le menu prévoyait une salade César, des omelettes au riz et un ragoût de bœuf pour un ensemble de trois pièces très calorique. D’une main experte, Kojou contrôlait la poêle à frire tout en versant l’assaisonnement sur le dessus, ce qui avait permis à Yaze de laisser échapper un sifflet d’admiration. « Whoa, c’est plutôt bien, Kojou. »

Rin Tsukishima, la représentante de la classe, avait suivi le mouvement, donnant l’impression de louer un animal de compagnie pour avoir fait un bon tour. « En effet. Il est assez bon. »

Habillée d’un tablier et mangeant des croûtons de salade, Asagi Aiba déclara. « Je suppose que tous les êtres humains ont quelque chose à quoi ils sont bons. »

Sans interrompre sa cuisine, Kojou répondit en criant. « Oh, taisez-vous, les gars ! Ne regardez pas comme si ça n’avait rien à voir avec vous. Pourquoi est-ce que je dois tout faire moi-même !? »

Les trois autres le regardaient de façon énigmatique. Leur regard disait : « Pourquoi ne demande-t-il l’évidence que maintenant… ? »

Yaze soupira en secouant la tête de façon exaspérée. « Hmph, question stupide, Kojou… Je ne sais pas pour Tsukishima, mais si Asagi et moi aidions, cela signifierait plus de travail pour toi. »

« Ce n’est pas une phrase que tu devrais dire comme si tu étais fier, tu sais ? » rétorqua Kojou à voix basse.

On ne le reconnaissait pas à son apparence ou à son attitude décontractée, mais Yaze était le fils d’une famille qui dirigeait un conglomérat. Kojou pouvait comprendre pourquoi Rin et Asagi n’avaient aucune expérience en matière de cuisine, étant les filles de familles étonnamment haut placées. Mais ne pas du tout aider, est-ce vraiment mieux que de ne rien faire… ?

« Si naïf, » Yaze pontifiait. « Ce gâteau qu’Asagi a fait en cinquième année était une arme de destruction massive qui a envoyé quatorze garçons à l’hôpital. Heureusement, je m’y attendais, j’ai donc pu m’en sortir indemne. Mais… »

« Quoi, tu vas faire remonter cette vieille histoire maintenant… !? » Asagi couina alors que son visage était rouge vif.

À en juger par son comportement, l’histoire tragique de Yaze était vraie. Remarquant les regards de ses camarades de classe qui lui tombaient dessus, Asagi s’était empressée de s’éclaircir la gorge. « … Je veux dire, ne jugez pas comme ça les gens sur des informations datant d’il y a des années. Je peux maintenant cuisiner aussi bien que la plupart des gens. »

« Hein… »

« Qu’est-ce que c’est que ce regard de doute !? »

Alors que l’expression de Yaze projetait un manque total de confiance dans son histoire, Asagi attrapa l’huile près de sa main et l’éclaboussa avec. C’était de l’huile de pépéroncino, que Kojou utilisait pour l’ingrédient secret de son plat. Baignée dans l’huile épicée d’ail et de poivron rouge, c’était la munition parfaite pour que Yaze puisse presser ses mains sur son visage et s’évanouir dramatiquement après une agonie.

Avec une expression très mature, Rin avait froidement interrogé les deux amis d’enfance alors qu’ils se tiraient dessus.

« C’est bien, n’est-ce pas, Akatsuki ? Je pense que c’est merveilleux pour un garçon de se spécialiser dans la cuisine. N’est-ce pas, Asagi ? »

Le sujet lui ayant été brusquement jeté dessus, la voix d’Asagi était devenue stridente. « Eh !? Eh bien, c’est certainement une théorie… Bien que ce ne soit qu’un point de vue populaire parmi d’autres ! »

Cependant, Kojou était trop impliqué dans sa cuisine pour remarquer sa réaction maladroite.

« … Que ce soit cool ou pas, il n’y a aucune chance que je puisse faire ça à temps tout seul. Au moins, faites la vaisselle, bon sang ! » s’écria-t-il.

Rin se mit à rire et à sourire tout en ajoutant. « En y repensant, la petite sœur d’Akatsuki est une grande cuisinière. »

Ah, oui je suppose, Kojou avait accepté avec hésitation.

Les compétences culinaires de Nagisa étaient sans aucun doute à la hauteur des normes du collège. C’était dû au fait que leur mère était si souvent absente de la maison, ce qui l’obligeait à faire le ménage. Kojou savait lui-même à peu près cuisiner, mais Nagisa et lui n’étaient pas dans la même catégorie.

« C’est parce qu’elle a dû faire beaucoup de cuisine ces derniers temps. En plus, la pizza surgelée est la seule chose que notre mère sait cuisiner. »

« Si je t’épousais, je pourrais peut-être profiter de la cuisine de cette petite sœur pour le restant de ma vie, » déclara Rin. « Une pensée agréable… »

Kojou, incapable de comprendre, soupira et se mit à la réfuter. « … Euh, non, ça n’a pas de sens. »

Yaze en essuyant son visage imbibé d’huile, exprima silencieusement son accord avec Kojou. « Je veux dire, Nagisa va aussi se marier à un moment donné. »

La voix de Kojou s’était écrié. « Mariée… !? » Il se battit pour rester calme, mais il ne parvint pas à cacher complètement son malaise. « Il n’y a aucune chance que Nagisa… Il n’y a personne qui se mariera — bon sang ! »

Asagi, en regardant Kojou perdre complètement son sang-froid avec un mépris évident, elle murmura. « Wow… Il a pris ça au sérieux, dégueulasse ! »

Elle n’avait pas vraiment dit « Maudit soit son complexe de sœur et lui, », mais son regard glacé l’avait transmis directement à son esprit, haut et fort.

« Taisez-vous ! C’est seulement parce que vous avez dit tous ces trucs ! »

Contrairement à Kojou, qui semble prêt à s’enfuir, Rin s’interrogeait sereinement. « La sortie scolaire de la troisième année du collège ne va-t-elle pas commencer ? Que feras-tu pour te nourrir en attendant ? »

Kojou avait essuyé la sueur de son front. « Oh, oui, ça. Euh… Je n’ai pas pensé à quelque chose en particulier, mais je vais juste acheter quelque chose de bon et le manger. C’est difficile de cuisiner pour une seule personne, tu sais. »

« Hmm… » Rin plissa ses yeux, et se réjouit encore plus en regardant Asagi, le menton dans les paumes de ses mains. « C’est l’occasion parfaite, Asagi. Et si tu lui faisais quelque chose ? »

Cette fois, c’était la voix d’Asagi qui avait couiné. « Qu-Quoi ? »

Kojou était horrifié en voyant comment Rin, qui était normalement froide et peu sociable, semblait vibrante et pleine de vie lorsqu’elle tournait le couteau dans la plaie d’Asagi.

« Pourquoi dois-je — !? »

« Tu es bonne en cuisine maintenant, n’est-ce pas, Asagi ? La nourriture n’est pas aussi bonne quand on la mange seul, alors je pensais que tu pourrais dîner avec Akatsuki, juste vous deux — . »

« J-juste nous deux… ? »

Asagi jeta un regard vers Kojou comme pour l’inciter à réagir. Cependant, Kojou ne fit aucun mouvement. Tout son système nerveux était consacré à écumer les restes de son ragoût de bœuf.

« Je ne ferai pas une telle chose… ! » continua Asagi. « Non pas que ça me dérangerait de manger quelque part ensemble… »

Kojou avait laissé les paroles maussades de sa camarade de classe lui rouler dessus. « Hm, bien sûr. »

Pour une raison inconnue, Rin et Yaze s’étaient regardés. Ils sont désespérants, ils avaient soupiré ensemble.

Après une brève pause, Yaze demanda autre chose pour rétablir l’ambiance. « Hé, Kojou, est-ce que cette élève transférée du collège va aussi participer à la sortie scolaire ? »

Selon ses critères, il affichait une expression étrangement grave. Kojou trouva cela plutôt suspect alors qu’il leva les yeux du ragoût.

« Himeragi a dit qu’elle allait le faire, mais… Et alors ? »

Yaze était immédiatement revenu à son ton frivole habituel en passant une main dans ses cheveux hérissés et peignés.

« Ahh… Non, j’étais juste un peu jaloux. C’est une occasion unique de l’apprécier dans ses vêtements de ville, son visage endormi, en prenant une douche… »

Asagi, en écoutant le bavardage des garçons, avait grommelé. « Vous êtes tous les deux des abrutis complets. »

« Hé, je n’ai rien dit ! » Kojou se plaignit à voix haute en cassant un œuf. Il avait une expression inhabituellement sérieuse alors qu’il s’apprêtait à faire cuire l’œuf à feu doux pour le mélange d’omelette et de riz.

En regardant Kojou de côté, Asagi commença à grignoter de la laitue hachée. Elle murmura, presque inaudible. « Je vois… Elle va partir, elle aussi… Je vois… »

Peu de temps après, le téléphone portable de Kojou signala l’arrivée d’un texto.

***

Partie 4

Imprégnant les rayons du soleil couchant, Nagisa Akatsuki laissa sortir sa voix dans une admiration envoûtante.

« Ahh… Miam… »

Elle s’était assise à la table extérieure d’une terrasse de café dans un centre commercial du quartier, léchant un cornet de glace géant à trois saveurs. C’était une extravagance presque indescriptible, alourdie par tant de garnitures qu’elle tenait à peine sa forme.

Kojou et Yukina s’étaient assis à la même table qu’elle, avec une fille aux cheveux argentés et aux yeux bleu pâle. Elle avait un beau visage nord-européen, loin des normes japonaises, avec une douceur qui lui donnait l’air d’un ange. C’était Kanon Kanase, « la Sainte du collège ».

Nagisa s’était noyée dans une glace comme le ferait un enfant. « Oui, la glace de Lulu est la meilleure. Le goût est luxueux et fond tout simplement dans la bouche. »

Dès le départ, la petite sœur de Kojou aimait beaucoup parler, mais elle était particulièrement bavarde pendant les repas.

Tu es quoi, une critique gastronomique ? Kojou grognait intérieurement, le menton dans la paume de sa main. Son visage indiquait visiblement qu’il était consterné.

« Bon sang… Je me demandais ce qu’était cette “grande faveur”, mais ce n’est rien d’autre que d’être ta mule. Pourquoi penses-tu que tes aînés sont là ? » continua-t-il.

« C’est la raison pour laquelle je t’offre une glace, n’est-ce pas ? Tu peux au moins venir faire des courses quand c’est ta mignonne petite sœur qui te le demande. On ne peut pas prendre notre temps dans les magasins si on traîne tout ça, n’est-ce pas ? »

Pendant que Nagisa parlait, elle montrait du doigt les grands sacs qui se trouvaient aux pieds de Kojou. Il y avait des vêtements de ville et des sacs pour trois personnes. Il y avait assez de bagages pour qu’on puisse penser qu’elle déménageait.

« Si tu avais besoin d’un sac de voyage, nous en avons un à la maison. » Kojou avait pointé le plus grand sac de courses en parlant. C’était un bagage que Nagisa avait acheté sur un coup de tête, en remettant une somme extravagante au comptoir.

Cependant, Nagisa grimaça, le nez retroussé. « Veux-tu parler du sac de sport que tu utilisais avant ? Pas du tout. Ce truc pue tous les maillots du vestiaire des garçons. »

« Oh, allez, ça ne pue pas tant que ça ! » répondit Kojou d’un ton maussade.

Yukina, incapable de se contenir plus longtemps alors que le frère et la sœur se disputaient, avait laissé échapper un petit rire.

Nagisa gonfla ses joues d’une moue emphatique. « Tu te plains trop, Kojou. De plus, tu le fais devant ces filles ! Beaucoup de mecs changeraient de sexe si cela signifiait pouvoir sortir avec Yukina et Kanon. »

Kojou s’agrippa la tête en gémissant. « Je pense que c’est un peu exagéré… Les collégiens ne sont pas si perturbés, n’est-ce pas… ? »

Il pensait qu’elle devait plaisanter, mais le fait qu’il ne pouvait pas l’ignorer complètement le terrifiait. Dès le départ, l’apparence de Yukina et de Kanon était assez belle pour être difficile à approcher, mais —

remarquant que Kanon regardait dans l’espace plutôt que de se joindre à la conversation, Kojou demanda. « Qu’y a-t-il, Kanase ? Tu es dans la lune. »

Kanon avait un peu rougi. Elle secoua la tête, balançant ses cheveux argentés apparemment transparents. « Je suis désolée, cette délicieuse glace m’a rendue si heureuse. »

Son sourire et sa joie de vivre dans une chose aussi ordinaire avaient complètement captivé Kojou.

Née en tant qu’enfant illégitime de l’ancien roi d’Aldegia, elle n’avait pas conscience de l’énorme pouvoir spirituel exclusif à la lignée royale dont elle avait hérité. En l’absence de tout souvenir de l’un ou l’autre de ses parents, elle avait été élevée depuis son enfance comme orpheline dans une abbaye. Mais elle avait perdu ce foyer à la suite d’un incident et son père adoptif l’avait transformée en un monstre appelé Faux-Ange — le passé de Kanon était une série d’expériences douloureuses presque insupportables.

Pourtant, elle avait pu malgré tout sourire avec un tel bonheur. Son expression douce était vraiment digne du surnom utilisé par les autres : Sainte.

Le visage rouge et les yeux détournés, Kojou avait offert la boule de glace restante dans sa tasse.

« Tu peux prendre ça aussi, si tu le veux… »

Il y avait trop de glace de ce magasin que Nagisa aimait pour que l’estomac de Kojou puisse en manger.

Les yeux de Kanon semblaient scintiller de plaisir.

« Je vais prendre une bouchée, puis… En fait, j’aime beaucoup la fraise. »

« C’est bon à entendre. »

Voyant Kanon aussi heureuse qu’un chiot, Kojou soupira de soulagement, lorsque soudainement — .

« Ah, Akatsuki, tu as de la glace sur le visage. »

« Hein ? »

Pendant que Kanon parlait, elle essuya les lèvres de Kojou avec une serviette. Kojou, surpris, sentit plusieurs regards perçants venant des alentours. Nagisa et Yukina le regardaient en effet, sans qu’il sache pourquoi.

« Euh… Les filles… vous voulez aussi une fraise ? »

« Ce n’est pas cela. »

« Idiot ! »

Les deux filles lui avaient donné des réponses glaciales. Kojou avait fait une grimace sans aucune idée de ce qui se passait.

Nagisa, cédant à sa colère, avait englouti la glace qui lui restait.

« Oh oui, là ! On va dans ce magasin ! »

Lorsque Kojou et Yukina avaient repéré le magasin que Nagisa leur indiquait, ils s’étaient exclamés pratiquement au même moment :

« Eh !? »

La vitrine était ornée de mannequins portant de magnifiques lingeries. Cela ressemblait à un magasin de sous-vêtements, quelle que soit la façon dont on le découpait.

Quel genre de rancune ont-elles à mon égard ? Kojou fronça les sourcils, mais l’intérêt qui se manifestait sur les visages de Yukina et de Kanon montrait qu’elles étaient intriguées. Apparemment, ce n’était pas un désintérêt total pour le groupe.

« Et puis, il y a aussi une vente. Je veux dire, on ferait mieux d’avoir les bons sous-vêtements pour la sortie, vous ne croyez pas ? »

« Hé, je pense que celui-là te va bien, Yukina ! » annonça Nagisa. « Tu peux aussi me laisser choisir le tien, Kanon. Je vais faire une super coordination. Oh, et Kojou, tu restes dehors ! »

« Je n’entrerais pas même si tu me le demandais ! »

Nagisa avait attrapé les filles hésitantes et les avait tirées dans le magasin de sous-vêtements.

En regardant les filles partir, Kojou soupira, mort de fatigue.

Il se sentait toujours épuisé lorsqu’il faisait des courses avec Nagisa, mais elle semblait encore plus tendue que d’habitude. Elle attendait sans doute avec impatience la sortie scolaire. Car, même s’il avait du mal à la suivre, il savait que Nagisa avait une autre raison d’être excitée : quatre ans plus tôt, des démons l’avaient gravement blessée lors d’un incident, ce qui avait entraîné une hospitalisation prolongée. C’était son premier voyage à l’étranger depuis sa sortie de l’hôpital — bien sûr, elle dansait sur un nuage.

J’espère que rien de mal n’arrivera si elle est aussi imbue d’elle-même, s’était dit Kojou. Lorsqu’il avait levé la tête, il remarqua qu’un homme inconnu s’approchait.

Il portait une veste d’un blanc pur, sa cravate et son chapeau étaient couvert d’un motif à carreaux rouge et blanc. Sa main gauche tenait une canne en argent. De l’extérieur, il semblait avoir une vingtaine d’années, à peu près, mais il semblait pouvoir être beaucoup plus âgé — ou plus jeune — que cela.

Quoi qu’il en soit, la silhouette dégageait l’air d’un magicien de scène. En fait, il s’était arrêté juste devant Kojou et avait incliné son chapeau en guise de salutation.

« Bonjour. »

Kojou se leva et rendit le salut. « Bonjour à vous. »

Par réflexe, il était retombé dans sa vieille habitude du club d’athlétisme de toujours retourner poliment un salut. L’homme avait peut-être trouvé la réaction de Kojou inattendue, puisqu’il avait rétréci les yeux, mais il avait souri de plaisir.

Ses yeux étaient terriblement rouges, comme la couleur du sang frais — .

« Cette fille aux cheveux argentés à l’instant. Elle est jolie, n’est-ce pas ? »

« Eh bien, oui. »

Bien que l’attitude suspicieuse de l’homme ait mis Kojou sur ses gardes, il avait rapidement accepté. Il n’avait aucune raison de dire non.

« Vous semblez bien vous entendre avec elle… Elle ne serait pas votre amante, par hasard ? »

Un malentendu aurait été gênant, alors Kojou avait répondu honnêtement. « Non, juste un élève de l’école. C’est l’amie de ma petite sœur. »

Kojou s’était empêché d’en dire plus. Il commençait à sentir une aura malveillante autour de cet homme. C’était… l’odeur du sang.

« Alors, qui êtes-vous ? Vous n’avez pas l’air de recruter pour le cirque, alors… ? »

« Moi ? Je suis celui qui cherche la vérité. »

Kojou était momentanément perdu. « … Hein ? »

Brusquement, quelque chose du bras droit de l’homme avait jailli comme un serpent.

C’était un métal scintillant sur toute sa longueur, un liquide visqueux de couleur acier. Il serpentait autour du bras de Kojou et commençait à envahir la chair même de Kojou. On avait l’impression que sa peau se dissolvait, lui donnant un profond malaise, et pourtant, une sensation étrangement agréable — .

Mais une seule couche de la peau de Kojou avait été dissoute lorsque le liquide avait soudainement semblé bouillir et se remettre à couler. Il avait explosé et s’était dissipé, incapable de résister à l’immense énergie magique de Kojou, un peu comme si on l’avait électrocuté après avoir touché un fil sous tension.

Kojou regardait fixement ceci, renfrogné par l’étrange sensation collée à sa chair.

« Qu’est-ce que c’était que ça ? »

Kojou ne voulait sérieusement pas imaginer ce qui lui serait arrivé s’il avait été un être humain ordinaire et que ce liquide avait complètement corrodé son corps, il était certain que cela aurait été un désastre.

L’homme avait regardé son propre bras droit, en le scrutant.

« Hmmm. Vous avez réussi à l’arrêter. J’ai eu tout à l’heure un sentiment étrange à votre sujet, mais… Vous n’êtes pas humain, n’est-ce pas ? Un démon non enregistré… Un vampire, oui ? Il semblerait cependant que vous ne soyez pas une sorte de garde du corps envoyé par la famille royale d’Aldeghi. Je voulais vous tuer tranquillement sans attirer l’attention, mais… »

« Euh — !? »

L’homme avait levé son bras droit une fois de plus.

Le liquide argenté avait jailli du bout de ses doigts. Il s’était transformé en une lame fine et tranchante, frappant horizontalement vers Kojou avec une force incroyable. Même avec sa vitesse de réaction vampirique, Kojou n’avait pas pu suivre complètement l’attaque.

Alors qu’il heurtait le sol, un lampadaire derrière lui avait été coupé proprement en deux.

Ce n’était pas un simple liquide. C’était un métal liquide, d’un poids comparable au mercure, transformé en une lame à haute densité. Son propre poids et la force centrifuge en faisaient une arme puissante.

Kojou avait désespérément esquivé la deuxième attaque de l’homme alors qu’il répliquait, d’une voix forte, « Attendez… Êtes-vous ici pour kidnapper Kanase… !? »

L’agresseur connaissait les relations de Kanon avec la famille royale d’Aldeghi. Les chances qu’il tente de la kidnapper pour obtenir une rançon ou l’utiliser comme un pion politique étaient élevées. Le but de l’invasion de la chair de Kojou était simplement de le forcer à s’écarter, afin que le type puisse approcher Kanon sans soupçon.

Cependant, l’homme s’était contenté de rire, se moquant carrément de la suggestion.

« Kidnapping ? Vous voulez dire la traîner quelque part… ? Pour un vampire avec autant de pouvoir magique, vous vous concentrez sur les choses les plus banales ! Cette fille n’ira nulle part. Je pensais juste qu’elle ferait un bon sacrifice. »

« Sacrifice… !? »

« Quoi, vous ne savez pas ? »

L’homme avait craché sur le sol, comme si l’ignorance l’offensait.

« On dirait que vous ne savez pas non plus ce qui s’est passé à l’abbaye d’Adelard il y a cinq ans. »

***

Partie 5

Fuyant les attaques, Kojou était venu se cacher à l’ombre du bâtiment. « Qu’est-ce que vous racontez ? » cria-t-il en retour, irrité.

La puissance offensive de la lame d’acier de l’homme était une menace, mais il n’était pas de taille face à Kojou. Si Kojou invoquait un vassal bestial, il pouvait sans doute le faire exploser en un instant.

Les vassaux bestiaux étaient des bêtes convoquées qui habitaient dans le sang même des vampires, tant leur puissance était incroyable, encore plus pour les vassaux bestiaux du quatrième Primogéniteur, le vampire le plus puissant du monde.

Mais c’est précisément pour cela que Kojou ne pouvait pas les utiliser : il ne savait pas quel genre de dégâts ils feraient, en libérant leur puissance au milieu d’une ville comme celle-ci. Un seul faux mouvement et Nagisa et les autres, toujours à proximité, pouvaient être pris entre deux feux.

Heureusement, les clients et le personnel du café de la terrasse avaient couru vers les collines dès que l’homme avait attaqué — ils étaient résidents dans un sanctuaire de démons. Ils étaient habitués à ce genre de choses.

Bien qu’il soit reconnaissant qu’ils n’aient pas attiré de spectateurs, Kojou ne douta pas que quelqu’un appellera les autorités, la garde de l’île sera sur place en un rien de temps. Lui, un vampire non enregistré, n’avait aucune envie de s’embrouiller avec les gardes… Non pas qu’il puisse faire quoi que ce soit. Actuellement incapable de lancer une véritable contre-attaque, tout ce que Kojou pouvait faire était de transpirer et d’attendre l’arrivée de la cavalerie.

« Il n’y a rien dont vous devez vous préoccuper. Vous mourrez avant de connaître la vérité ! »

« Argh — !? »

La lame d’acier s’était détachée, découpant un mur de béton. Les fragments qui étaient tombés avaient bloqué le chemin de fuite de Kojou.

Il avait fait une bévue en se cachant derrière un bâtiment. Kojou était maintenant coincé dans une ruelle étroite, sans aucun moyen d’échapper à la prochaine attaque.

L’épée de l’homme s’était abattue sur la tête de Kojou avec la force d’une guillotine —

— Quand soudain la lame d’une longue lance, scintillant d’argent, l’avait interceptée. Traçant un bel arc de cercle, l’argent avait coupé l’acier comme du beurre, sauvant momentanément Kojou du péril.

« Himeragi — !? » Kojou cria.

Elle, l’observatrice du quatrième Primogéniteur, avait réalisé qu’il était en danger et elle s’était précipitée hors du magasin.

Yukina avait atterri sur le sol avec sa jupe qui voltigeait. Elle avait adopté une attitude combative, ne détournant jamais son regard du mystérieux agresseur.

« Vas-tu bien, Senpai ? » demanda-t-elle.

Kojou expira faiblement, l’air épuisé. « Oui, merci. J’ai sauvé mes fesses. »

Sans un mot, l’homme en costume à carreaux rouges et blancs regarda son nouvel adversaire. Son bras droit avait disparu au-delà de son poignet, et la lame liquide que Yukina avait sectionnée avait maintenant fusionné avec sa propre chair.

« Senpai… Qui est-ce ? »

« Qui sait, » répondit Kojou en grognant. « Il dit qu’il est “Celui qui cherche la vérité”. »

Kojou pensait que c’était un titre plutôt stupide, mais bon, c’est comme ça que le gars s’était appelé.

Il pensait que Yukina serait bouleversée, mais au lieu de cela, elle l’avait accepté sans hésiter. « Un Sourcier. Je vois… »

Le fait qu’elle l’ait pris au sérieux avait rendu Kojou encore plus nerveux. Il ne connaissait aucun emploi important correspondant à cette description, mais — .

Parlant avec lassitude, l’homme s’était accroupi. « Un Schneewaltzer… À propos de ça, il y avait une rumeur selon laquelle l’Organisation du Roi Lion avait envoyé une Chamane Épéiste pour surveiller le quatrième Primogéniteur, n’est-ce pas ? »

Le lampadaire coupé avait roulé jusqu’à s’arrêter à ses pieds. C’était un poteau en acier de trois ou quatre mètres de long et il devait être lourd. Pourtant, à l’instant où le bras droit de l’homme l’avait touché, le poteau avait fondu et s’était effondré.

Devant leurs yeux, sa surface s’était transformée en quelque chose comme du sang couleur acier. Puis, alors que Kojou et Yukina regardaient, abasourdis, le bras de l’homme l’avait absorbé.

« Qu’est-ce que… !? Son bras est… ! »

Devant leurs yeux, sa main droite, sectionnée quelques instants auparavant, avait été restaurée. L’homme avait récupéré la partie de son corps perdue en fusionnant avec le poteau métallique.

« Comme je le pensais, » chuchota Yukina, horrifiée. « Un alchimiste — ! »

Le souffle de Kojou s’était arrêté. Comme tout autre résident du Sanctuaire des Démons, Kojou savait bien sûr que les alchimistes existaient. Ils contrôlaient la composition de toutes sortes de matières pour produire de l’or massif. Ils étaient également considérés comme des blasphémateurs contre Dieu, ceux qui cherchaient la réponse à l’énigme de la vie éternelle — et pourtant celui-ci avait immédiatement exposé son identité à Kojou.

« Eh bien, » dit l’alchimiste, « même mes chances sont mauvaises contre le quatrième Primogéniteur et une Chamane Épéiste. Je suppose qu’il est préférable de reporter l’élimination de Kanon Kanase… »

Avec cela, il avait tourné le dos à la paire. Il semblait avoir l’intention de s’enfuir.

« Hé ! Ne bougez plus, l’homme à carreaux — ! »

« Non, Senpai ! Ne fais pas — ! »

Kojou l’avait poursuivi en toute hâte. Il était trop dangereux de laisser l’homme s’enfuir alors qu’ils n’avaient toujours aucune idée de qui il était vraiment.

« Wow !? »

Une masse de métal était tombée juste sous les yeux de Kojou.

L’alchimiste avait transformé en métal massif l’un des arbres géants plantés le long de la rue. Ses innombrables branches étaient devenues des épines acérées, chaque feuille s’était transformée en lame. Kojou ne pouvait pas s’y enfoncer et en sortir indemne. Il frappa la terre et roula, réussissant à peine à éviter d’être écrasé en dessous.

Lorsque Kojou, maintenant débraillé, se leva, l’alchimiste était introuvable.

« Merde, » grommela-t-il, en frappant le tronc de l’arbre d’acier qui lui barrait la route. « Mais qu’est-ce qu’il a ce type… !? »

La douleur lui traversa le pied après avoir donné un coup de pied sur un morceau de métal.

Il semblait que l’alchimiste pouvait transformer des arbres adultes en acier d’un simple toucher — mais non, c’était sûrement bien plus que des arbres. Il pouvait probablement manipuler librement la composition de n’importe quel morceau de matière solide.

Un tel pouvoir serait absolument odieux s’il était entre de mauvaises mains.

La lame en métal liquide avait fait une arme assez effrayante, mais ce sort de transmutation était beaucoup plus dangereux. Si la propre chair et le sang de Kojou étaient transformés en métal, il n’y avait aucune garantie que même lui, un vampire immortel et immuable, puisse être réanimé. Si l’alchimiste avait utilisé la transmutation sur lui dès le début, Kojou aurait pu mourir au moment de leur rencontre.

En abaissant sa lance, Yukina demanda. « … Cet alchimiste en avait après Kanase, n’est-ce pas ? »

Kojou fit un signe de tête, en grimaçant. « Il a dit quelque chose à propos de l’incident qui s’est produit il y a cinq ans au couvent, mais il n’en a pas plus dit. »

« Le couvent… »

Les récits de Kanon, sur le couvent, sur ce qui s’était passé cinq ans auparavant avaient inondé l’esprit de Kojou. Il était clair que c’était le fil conducteur qui les rapprocherait d’une réponse.

Cinq ans plus tôt, l’abbaye où vivait Kanon Kanase avait subi un grand nombre de pertes et avait fermé ses portes — peut-être la raison pour laquelle l’alchimiste s’était approché de Kanon était-elle directement liée à cela.

Autrement dit, l’incident d’il y a cinq ans était leur seule piste pour savoir qui il était vraiment.

Kojou s’était affalé contre un mur voisin et s’était tourné vers Yukina. « Quoi qu’il en soit, nous nous occuperons de ça plus tard… Merci, Yukina. Tu m’as vraiment aidé là-bas. »

La zone autour du café de la terrasse était un beau désordre. De nombreux arbres décoratifs jonchaient le sol, plusieurs façades de magasins étaient à moitié détruites. La réparation allait probablement coûter des centaines de millions de yens. Mais ils avaient eu la chance que la destruction se soit limitée à cela.

Si Yukina n’était pas arrivée et que l’attaque de l’alchimiste avait réussi à tuer Kojou, ses vassaux bestiaux se seraient probablement mis en colère et auraient réduit les environs en cendres. Dans le pire des cas, l’île d’Itogami elle-même aurait pu être mise en danger.

Yukina, qui avait bien sûr compris tout cela, soupira doucement d’épuisement. « J’ai fait ce que l’on attend de moi, Senpai. Je suis ton observatrice, après tout. »

« Oui, mais quand même, merci. »

Face à la franche reconnaissance de Kojou, Yukina avait caché son visage rougissant. « C’est bien… »

Puis Kojou avait réalisé quelque chose d’extrêmement important. Son cœur battit plus vite et la sueur coula sur tout son corps.

La situation était mauvaise — très mauvaise.

« A -Attends, donc, euh, Himeragi, qu’en est-il de Nagisa et Kanase… ? »

« Elles vont bien. Elles sont toutes deux allées dans les vestiaires. Si je me dépêche de revenir, je ne pense pas qu’elles le remarqueront. »

« Les vestiaires… Tu étais donc aussi dans l’un d’eux… ? »

« Non, j’ai simplement demandé au personnel de mesurer ma taille, donc je n’y suis pas allée — . »

Comme Yukina s’apprêtait à le dire, elle avait haleté en regardant sa propre poitrine. La chemise de son uniforme scolaire était encore complètement déboutonnée.

Elle avait sans doute quitté le magasin de sous-vêtements en toute hâte lorsqu’elle avait senti que Kojou était dans un combat. Sa peau d’une pâleur éblouissante se mariait parfaitement avec sa chemise entièrement ouverte, révélant visiblement une partie de son soutien-gorge.

Laissant échapper un cri inaudible, Yukina s’était accroupie sur place. « Heeee !? »

Elle rentra soigneusement son col en regardant Kojou avec ressentiment.

« S-Senpai… depuis combien de temps as-tu remarqué !? »

« Remarqué… ? »

La réponse de Kojou était aussi monotone que celle d’un robot. Son instinct lui avait fait comprendre que la seule façon de surmonter cette crise était de faire semblant de n’avoir rien vu.

« Ne me dis pas que le “merci” de tout à l’heure était — . »

« N — non ! Ce n’est pas comme si je te remerciais de m’avoir montré quelque chose de mignon — ! »

« C’est bien. Je comprends. Tu es juste une saleté. »

« Non, tu ne comprends pas ! Tu ne comprends rien du tout ! »

Kojou avait désespérément essayé de plaider son innocence, mais Yukina, les joues gonflées, ne voulait même pas le regarder dans les yeux. Alors même qu’elle sentait l’aura de Kojou s’agiter derrière elle, Yukina se murmurait à elle-même d’une voix minuscule :

« C’est pourquoi tu me donnes de l’anxiété quand je te quitte des yeux ! Franchement… ! »

***

Partie 6

Le lendemain matin — .

Kojou, qui était arrivé à l’école plus tôt que d’habitude, s’était dirigé vers le bâtiment du personnel. Plus précisément, il se dirigeait vers l’étage le plus élevé, vers le bureau de Natsuki Minamiya.

Soit dit en passant, Yukina n’était pas avec lui parce qu’elle avait refusé de lui parler depuis l’incident du chemisier ouvert la veille. Mais c’était d’autant mieux pour Kojou : Yukina était en vacances à partir d’aujourd’hui. Il voulait qu’elle parte en excursion avec le moins de soucis possible.

Kojou avait ouvert l’épaisse porte en bois et avait regardé dans la chambre de Natsuki. « Désolé, Natsuki. Je voulais te demander un petit quelque chose — . »

L’instant d’après, Kojou s’était arrêté sur ses pas et s’était protégé la tête par réflexe. Oh, mon Dieu !

Natsuki Minamiya, vingt-six ans, professeur d’anglais à l’Académie Saikai, avait une si petite silhouette qu’elle ressemblait à une petite fille, malgré — non, à cause de quoi — elle détestait la façon dont les élèves la traitaient. Ils l’appelaient Natsuki au lieu de Mme Minamiya. C’était une enseignante violente qui infligeait constamment des châtiments corporels aux élèves qui lui manquaient de respect, il était donc naturel pour Kojou de se protéger après cette erreur.

Pour une raison inconnue, cependant, le jour semblait se moquer de Kojou pour sa prudence : peu importe combien de temps il avait attendu, l’attaque attendue ne s’était jamais produite. Au lieu de cela, ce qu’il entendait de l’intérieur de la pièce était une voix plate et très posée :

« Bonjour, Quatrième Primogéniteur. »

« … Astarte ? »

Vêtue d’un costume de bonne, la jeune fille svelte se tenait près d’une fenêtre avec un rideau qui s’enroulait. Comme toujours, sa peau semblait presque transparente. Ses grands yeux étaient légèrement bleus, et son visage était parfaitement symétrique. Pour Kojou, elle ressemblait moins à un être vivant qu’à une œuvre d’art. C’était Astarte — un homoncule.

Dans le passé, elle avait été créée par un apôtre armé lotharingien et employée par lui comme une arme, mais elle travaillait maintenant à l’Académie Saikai sous la tutelle de Natsuki. Le port d’une tenue de femme de chambre malgré son appartenance au personnel était purement une question de goûts personnels de Natsuki.

Kojou regarda dans la pièce et il demanda. « Hein, il n’y a que toi ici ? Où est Natsuki ? »

Son bureau était extravagant, comme en témoigne le tapis épais et luxueux qui ornait le sol. Cependant, on ne voyait pas sa propriétaire assise sur sa chaise antique bien-aimée.

« Le maître est absent. Auparavant, elle est partie à la demande de la police. »

« La police… ? »

La réponse d’Astarte avait donné à Kojou un sentiment de malaise.

L’autre chapeau que portait Natsuki était un Mage d’attaque fédéral. Les établissements d’enseignement du Sanctuaire des Démons étaient tenus par la loi d’employer un certain pourcentage de mages d’attaques qualifiés pour la protection des étudiants.

Cependant, Natsuki était aussi connue comme la Sorcière du Vide, et en plus de cela, elle était instructrice de combat pour la Garde de l’île et l’un des plus puissants individus de l’île d’Itogami.

Kojou s’était inquiété du moment où la police appelait soudainement quelqu’un du niveau de Natsuki. Il ne pouvait pas s’empêcher de penser que cela avait quelque chose à voir avec le grabuge de la veille au café de la terrasse.

Alors qu’Astarte regardait Kojou pâlir, elle demanda. « Quelque chose vous inquiète, Quatrième Primogéniteur ? »

Kojou secoua la tête. « Ce n’est pas vraiment un problème, je voulais juste lui parler un peu. Des trucs privés. »

« Compris. Je serais heureuse de discuter avec vous si vous le souhaitez. »

« Ah… tu l’es ? Eh bien, il y a quelque chose que je voudrais savoir, mais — . »

« La réponse est : “Vos perspectives romantiques sont très fortes cette semaine. Il serait sage de faire tout un spectacle en ramenant la fille de votre classe à la maison et en la draguant pendant que la petite gardienne est absente”. »

L’homoncule avait commencé à lui donner d’étranges conseils avec un regard sérieux lorsque Kojou l’avait arrêtée de force. « Qui a dit de donner des conseils d’amour ! »

Astarte continua à regarder Kojou avec des yeux sans émotion. « Je crois que c’est le genre d’orientation que recherchent de nombreux écoliers au printemps de leur jeunesse ? »

« Euh, eh bien, c’est peut-être ce qui préoccupe beaucoup de gens, mais euh — comment cela s’est-il transformé en incitation au crime ? »

« Le Maître croit que la plupart de ceux qui demandent conseil aux autres ont déjà leur réponse. Par conséquent, la personne qui offre des conseils n’a qu’à donner un léger coup de pouce à la personne qui demande déjà ce qu’elle veut faire. »

« Eh bien, je suppose que même Natsuki peut dire quelque chose de civilisé de temps en temps, mais… Attends, comment as-tu conclu que je veux faire des avances à Asagi ici !? »

« Voulez-vous dire que vous préféreriez le faire avec une autre fille ? »

Kojou respirait fortement en se serrant la tête. « Cette partie n’est pas le problème ici ! »

Le fait qu’Astarte ne se soit pas livrée à des sarcasmes ou à des plaisanteries, mais qu’elle soit plutôt très sérieuse 24 heures sur 24, 7 jours sur 7, la rendait très difficile à gérer.

« En tout cas, prenez un thé, s’il vous plaît, » avait-elle déclaré.

Astarte apporta une tasse du meuble du bar. À l’aide d’une théière, elle versa du thé noir qui venait de finir d’infuser, faisant flotter autour d’eux un parfum riche et parfumé.

Kojou porta la coupe à ses lèvres. « C’est vraiment délicieux, » avait-il déclaré, surpris.

Natsuki, notoirement pointilleuse sur son thé noir, avait confié à Astarte le soin de faire le sien, et il était d’une saveur choquante. Kojou n’était pas un connaisseur, mais ce thé était dans une dimension différente de tous ceux qu’il avait déjà goûtés.

Même si elle avait vu Kojou si ému, l’expression d’Astarte était restée largement neutre. Cependant, il avait l’impression que les yeux bleus de la jeune fille brillaient un peu plus.

Après s’être calmé après avoir bu le thé, Kojou était finalement passé à ce dont il voulait vraiment parler.

« Hé, Astarte… Les homoncules sont faits avec de l’alchimie, non ? »

Astarte resta sans expression lorsqu’elle hochait la tête. « Affirmatif. À l’époque moderne, la création d’homoncules est fortement influencée par la biotechnologie et la science médicale, mais la théorie de base est néanmoins directement issue de l’alchimie. »

Kojou la regarda et lui demanda. « Alors, sais-tu ce que les alchimistes recherchent ? »

Astarte, elle-même issue de l’alchimie, avait une connaissance fondamentale de la science qui lui était imposée avant même sa naissance. Kojou pensait avoir une bonne chance de trouver un indice de sa part — un indice sur l’alchimiste à carreaux et au chapeau.

« Les praticiens de l’alchimie opèrent à de nombreux niveaux différents, mais le but ultime de l’alchimie est de dépasser les limites humaines et de se rapprocher de “Dieu”. »

Astarte avait rétréci les yeux, comme si elle cherchait dans de vieux souvenirs, même si sa réponse était désinvolte.

« Dieu ? N’est-ce pas pour transformer le fer et le plomb en or ? »

« La transmutation n’est rien d’autre qu’un effet secondaire du rapprochement des alchimistes de “Dieu”, car le principe directeur de l’alchimie est de transformer tout ce qui est imparfait en une existence parfaite. »

Kojou se souvint que l’alchimiste rouge et blanc avait instantanément transformé des arbres en acier massif. « Je vois… Si un homme peut se transformer en dieu, transformer le plomb en or est un jeu d’enfant, hein ? »

Selon la logique alchimiste, un arbre vivant qui finirait par périr devait sembler moins parfait qu’un morceau de métal presque indestructible.

« Mais comment tout cela fait-il de toi une divinité… ? »

« Je ne peux pas répondre, car “Dieu” est un mot dont la définition est vague. Cependant, le passé comporte deux exemples de vie presque éternelle obtenue en conservant un corps de chair et de sang. »

La facilité avec laquelle Astarte avait répondu avait surpris Kojou. « Des exemples ? »

« Vous en êtes un exemple, Kojou Akatsuki. Vous êtes né en tant qu’humain, mais vous avez acquis les pouvoirs vampiriques du quatrième Primogéniteur, bien que cela vous place à l’opposé de “Dieu” — . »

Les épaules de Kojou s’étaient affaissées. « Eh bien, ça me fait passer pour un échec lamentable, » murmura-t-il avec ressentiment.

Certes, les vampires étaient immortels et sans âge, mais la source de ce pouvoir était une force vitale « négative » diamétralement opposée aux bénédictions de Dieu, les rendant incapables de mourir et d’aller au ciel, de se réincarner ou de trouver la paix spirituelle. C’était comme une maladie qui les faisait continuer à vivre. Même s’ils vivaient pendant des milliers d’années, il était totalement impossible pour un vampire d’évoluer en une divinité de lumière. Si tel était le but, ils n’étaient certainement que des échecs incomplets.

« Quel est l’autre exemple ? » demanda Kojou.

« Le Sang du Sage. »

Kojou n’en avait jamais entendu parler auparavant. « Qu’est-ce que c’est que ça ? »

Astarte secoua lentement la tête. « Les détails ne sont pas clairs. Cependant, on dit que Nina Adelard a utilisé le pouvoir du Sang du Sage, sa propre création, pour obtenir un corps immuable au pouvoir magique infini. »

Kojou avait repris son souffle.

« Adelard… !? »

Au fond de son esprit, il se rappelle que l’alchimiste avait prononcé ce nom la veille. L’abbaye d’Adelard, où l’incident s’était produit cinq ans auparavant — c’est ce qu’il avait dit.

« Le grand alchimiste d’autrefois. C’est une personne de légende. Si elle était encore en vie, elle aurait plus de deux cent soixante-dix ans maintenant, mais… »

Astarte avait sombré dans le silence. Apparemment, c’était tout le savoir dont elle avait été imprégnée. Mais Kojou avait trouvé l’indice qu’il cherchait désespérément.

La cloche avait sonné pour le début des cours. Cependant, Kojou restait silencieux, ne bougeant pas un muscle. Sa tête était un vrai fouillis. Il avait besoin de temps pour mettre de l’ordre dans les informations.

« Tenez, prenez un peu de thé. »

Astarte avait rempli la tasse de Kojou. L’homoncule assis en face de lui semblait vraiment s’amuser un peu — juste un peu — plus que d’habitude.

***

Partie 7

La bouche d’Asagi était emplie de pâtes quand elle inclina un peu la tête et demanda. « Halelaid Halley... ? »

Elle était à la cafétéria de l’école pendant la pause déjeuner. Avec des élèves affamés qui se pressaient autour d’eux, Kojou et elle étaient assis côte à côte à une table étroite.

 

 

« Ah… En y repensant, ça aurait pu s’appeler comme ça. N’est-ce pas la maison hantée au fond du parc ? »

Kojou garda la voix basse lorsqu’il demanda. « Que fait un couvent, à être nommé d’après un alchimiste ? »

Ainsi, l’abbaye où Kanon Kanase avait vécu avait vraiment été nommée en l’honneur d’un grand alchimiste des temps passés. Un alchimiste et un couvent, ça ne lui convenait pas du tout.

Mais Asagi ne semblait pas y prêter une attention particulière.

« Peut-être que cet alchimiste l’a fondée ? Ou peut-être que c’était le nom de l’abbesse… ? »

« Pour commencer, n’est-ce pas bizarre pour un alchimiste de fonder un couvent ? »

« Pas du tout. Les alchimistes sont fortement influencés par la magie païenne, et beaucoup de sorts sont interdits parce que trop dangereux. Beaucoup font donc de lourds dons aux rois et aux églises pour éviter d’être persécutés. »

N’as-tu pas lu cela en classe d’histoire au collège ? ajouta-t-elle alors qu’elle était en état de choc, silencieuse, mais Kojou ne répondit pas. Il avait le vague souvenir d’avoir entendu quelque chose comme ça, apparemment c’était des connaissances de niveau débutant qui faisaient partie du programme de base d’un Sanctuaire de Démons.

« Je suppose que l’argent fait vraiment tourner le monde… »

« À peu près. En fait, les membres de la famille royale et les fonctionnaires de l’église, qui sont à court d’argent, recrutent eux-mêmes des alchimistes. Cela arrive souvent. »

Alors qu’Asagi disait ça, elle s’était dirigée vers une deuxième assiette avec des pâtes empilées sur le dessus. Pour une fille aussi mince, elle était une vraie gourmande. Deux portions de pâtes étaient pratiquement des rations faméliques selon ses critères. Assis à côté d’elle, Kojou avait l’impression d’être rassasié rien qu’en la regardant.

« Il y a eu un gros incident à cet endroit il y a longtemps, n’est-ce pas ? Ne sais-tu pas ce qui l’a provoqué ? » avait-il demandé.

« Oui, je ne m’en souviens pas beaucoup. Je veux dire, j’étais à l’école primaire à l’époque — ils disaient que c’était dangereux, donc je ne m’en suis pas trop approchée. »

« Oui… C’est après tout il y a cinq ans… » Kojou s’était affaissé, visiblement découragé.

Il y a cinq ans, Kojou était à l’école primaire et n’était même pas encore arrivé sur l’île d’Itogami. Peu de ses camarades de classe l’auraient su à l’époque. Kojou avait un peu mis ses espoirs dans Asagi, qui avait vécu toute sa vie dans le Sanctuaire de Démons, mais il semblait que les choses ne seraient pas aussi faciles.

« Ah ? »

Asagi, s’affairant avec son smartphone tout en mangeant d’une seule main, avait fait un bruit en regardant fixement l’écran. Elle essayait de se renseigner sur l’incident, mais apparemment cela ne se passait pas bien.

« Quoi ? »

« Ma recherche ne donne aucun résultat… Les données ont-elles été effacées ? »

« C’est un incident ancien, alors peut-être qu’il n’y a tout simplement pas de données pour cela ? »

Asagi avait écarté cette idée. « Ce sont les archives de la Corporation de Management du Gigaflotteur. Il s’agit des archives de la Corporation de Management du Gigaflotteur, qui enregistre tout jusqu’au nombre de pains de viande cuits à la vapeur achetés dans les magasins de proximité de l’île chaque jour. »

Kojou s’était gratté le visage, trouvant ces mots carrément inquiétants. « Ça craint. C’est comme si on nous observait. »

« Quel est le problème ? » C’est une société de l’information, déclarait son regard.

« Mais alors, pourquoi seules ces données manquent-elles ? »

« Quelqu’un l’a effacé exprès, j’en suis sûre. Si je vérifiais les registres de la Corporation de Management du Gigaflotteur, je pourrais trouver qui... Mais il vaut peut-être mieux ne pas mettre mon nez là-dedans. C’est un peu dangereux. »

« Cela signifie que la Corporation de Management du Gigaflotteur pourrait être celle qui tire les ficelles ici… ? »

« Ou alors, il pourrait s’agir d’un groupe encore plus dangereux. »

Cela dit, Asagi avait coupé l’alimentation de son smartphone.

Seuls quelques proches le savaient, mais la spécialité d’Asagi était le piratage. Elle possédait un niveau de compétence génial au point que le département de sécurité de la Corporation de Management du Gigaflotteur payait des honoraires particulièrement élevés pour ses services. Si Asagi disait que c’était mal, c’était sans doute vrai.

D’abord l’alchimiste rouge et blanc de la veille, puis la révision des données de la Corporation de Management — apparemment, l’incident de l’abbaye d’Adelard avait caché derrière lui des secrets plus importants que ce qu’il avait prévu.

Asagi pinça ses lèvres en exprimant ses plaintes. « Alors, pourquoi m’avoir appelée pour parler d’un incident qui s’est produit il y a plusieurs années ? N’avais-tu rien d’autre à me demander ? Comme, ah, des plans pour demain peut-être — . »

« Ah…, » murmura Kojou en guise de réflexion après coup. « Désolé, Asagi. Il y a eu un imprévu. Il faut que j’y aille. »

Stupéfaite, elle regarda Kojou se lever avec son plateau.

« Désolé, pourrais-tu me trouver une bonne excuse pour que je manque les cours de l’après-midi ? »

« Kojou, juste un… ! Hé, toi, attends !! »

Asagi avait englouti le reste des pâtes dans son assiette et s’était mise debout. Elle avait rattrapé Kojou avant qu’il n’atteigne le casier à chaussures à l’entrée, avec des foulées dont un sprinter médaillé d’or serait fier.

« Pourquoi me suis-tu ? » siffla-t-il.

« Et toi, pourquoi penses-tu que tu quittes l’école ? »

Asagi avait renforcé le ton de sa voix sur la fin avec un regard perçant qui donna le frisson. Kojou détourna les yeux en essayant de trouver les mots.

« Je vais juste aux ruines de l’abbaye. J’ai quelque chose en tête, alors je vais aller voir. »

Kojou avait rapidement fait sa déclaration et s’était immédiatement dirigé à l’extérieur du bâtiment du campus.

Cependant, Asagi avait mis ses chaussures et l’avait suivi. « Que veux-tu dire par “quelque chose en tête” ? »

« Euh, et bien, euh… des chats. »

« Hein ? Des chats ? »

L’humeur d’Asagi s’était détériorée face à cette réponse. Maintenant qu’elle était en pleine crise de nerfs, il n’était plus possible de la persuader. Kojou ne doutait pas qu’elle garderait les yeux sur lui jusqu’à ce que ses objectifs soient atteints, même si cela la tuait.

Ce n’est pas si mal, pensa Kojou.

Kojou avait deux objectifs à l’abbaye. Le premier était de vérifier le lieu de l’incident. Après tout, même si cinq ans s’étaient écoulés, il pourrait encore trouver une sorte d’indice.

Les chats, cependant, étaient son autre objectif.

Dans le passé, Kanon avait soigné des chatons abandonnés à l’abbaye en ruine. À l’époque, Kojou et Nagisa avaient aidé à trouver de nouveaux foyers pour tous.

Cependant, plusieurs semaines s’étaient écoulées depuis lors. Compte tenu de la personnalité de Kanon, rien ne garantissait qu’elle n’avait pas ramassé d’autres animaux errants. Ce serait mauvais. Après tout, il y avait aussi cet alchimiste.

Si l’alchimiste rouge et blanc savait que Kanon entrait et sortait de nouveau de l’abbaye en ruine, il l’attaquerait sans doute avec joie. Kojou voulait à tout prix empêcher cela — même si pour l’instant il ne pouvait voir que s’il y avait des chats. S’il y en avait, il n’aurait qu’à les emmener ailleurs que dans les ruines.

D’une manière ou d’une autre, c’était une opération à faible risque. Le fait qu’Asagi soit avec lui ne devrait pas poser de problème. Avec de telles pensées en tête, Kojou avait gravi une colline avec une vue splendide, quand — .

« Yeowch !? »

— Un impact avait soudainement assailli le flanc de Kojou et avait fait voler son corps. Un instant plus tard, un bruit sourd se répercuta à l’intérieur de son crâne.

C’était un impact invisible qui s’était produit sans aucun avertissement, comme si quelqu’un avait envoyé un objet contondant pour l’écraser.

Asagi s’était précipitée à ses côtés alors qu’il s’effondrait au sol.

« K-Kojou !? »

Elle n’avait pas du tout remarqué cette mystérieuse attaque. Elle avait dû penser que Kojou, qui marchait normalement, avait simplement trébuché sur une sorte de végétation.

« Reste en arrière ! » cria Kojou, essayant de tenir Asagi à distance. Mais son visage s’était figé lorsqu’il remarqua une silhouette au bord même de sa vision.

« Asagi — ! »

Avec Kojou la tirant soudainement par la main, Asagi avait complètement perdu l’équilibre.

« Eh !? Ehh !? »

Kojou l’avait maintenue à terre, le dos contre le sol, et il lui avait mis une main sur sa bouche. Alors qu’Asagi se tortillait et essayait de parler, Kojou lui chuchota brutalement à l’oreille. « Tais-toi et ne bouge pas ! »

« On ne peut pas… Pas dans un endroit comme… »

Les paroles et les mouvements d’Asagi n’avaient pas offert beaucoup de résistance. Ses yeux étaient légèrement larmoyants alors qu’elle regardait Kojou avec tendresse.

Cependant, Kojou ne lui avait pas prêté la moindre attention.

Perplexe face à son manque de réaction, Asagi se mit à râler et à grogner. « … Kojou ? »

« Qu’est-ce qui se passe avec ces gars ? »

« Hein ? »

La jeune femme tourna lentement la tête et suivit le regard de Kojou.

C’était un petit parc verdoyant, rempli d’arbres, pratiquement à la porte de l’Académie Saikai. Elle pouvait y voir un petit bâtiment gris. C’était l’abbaye où Kojou et Asagi se rendaient.

Et elle pouvait voir des hommes armés et munis de gilets pare-balles encercler l’endroit. À en juger par leur équipement et leur conscience de la situation, il est clair qu’ils étaient bien entraînés au combat.

Les deux étudiants, perplexes, avaient entendu une voix calme venant de l’arrière dire. « … Les soldats de la garde de l’île. »

La voix avait un léger zézaiement, un ton étrangement charismatique et une présence mystérieusement forte. Lorsque Kojou se retourna, ses yeux aperçurent la vue d’une femme portant une robe extravagante accessoirisée d’un parasol à froufrous.

« N-Natsuki !? »

Tandis que Kojou faisait bouger sa bouche, Natsuki Minamiya lui enfonça son éventail dans le front. L’attaque ne semblait pas très puissante, mais Kojou avait fait un bruit de guoah, gémissant alors que sa tête retombait en arrière.

Natsuki parla avec un air de sarcasme. « Tu as beaucoup de cran, Kojou Akatsuki, de faire l’école buissonnière et de draguer une camarade de classe dans un endroit comme celui-ci. Je pensais que tu étais maladroit sur ces questions, mais je dois revoir mon opinion sur toi… d’un point de vue critique. »

Apparemment, c’était une attaque de sa part qui avait fait trébucher Kojou. Si elle n’avait pas attaqué, ils auraient été découverts par les gardes qui surveillaient l’abbaye, ce qui aurait sans doute conduit à une enquête gênante. Il avait supposé qu’elle les avait aidés… techniquement.

Non pas que cela ait changé, il avait été pris en train de sécher les cours par son professeur principal.

« Aiba, tu devrais vraiment choisir quelqu’un de mieux. C’est bien la raison pour laquelle tu es sur la bonne voie pour devenir une vierge à vie, avec rien d’autre qu’une belle apparence… »

« Argh, laisse-moi tranquille, » murmura Asagi. « Et je ne suis pas une garce… »

Apparemment, même si c’était une chose horrible à dire, elle n’avait pas pu la réfuter complètement.

Kojou, laissant partir Asagi maintenant qu’elle s’était calmée, avait rapidement continué. « De toute façon, Natsuki, que se passe-t-il ici ? Que fait le garde de l’île dans un endroit comme celui-ci ? »

Natsuki s’était mise à renifler avec dédain. « C’est mauvais pour toi de fouiller maladroitement la zone, alors je vais te le dire. Ne le dis à personne d’autre, surtout pas aux collégiens. »

Cela dit, elle l’avait de nouveau frappé avec son éventail. Un petit animal était tombé à ses pieds en faisant un bruit d’écrasement.

Quand Kojou avait regardé de plus près, il avait vu qu’il s’agissait d’un écureuil en papier origami. Des sorts complexes et des symboles magiques étaient dessinés sur les côtés du papier, dans l’écriture méthodique de Yukina. Apparemment, son shikigami surveillait Kojou et Asagi depuis le moment où ils avaient quitté l’école.

Natsuki l’avait frappé pour éviter que Yukina n’entende ce qui allait suivre.

« Te souviens-tu de Kensei Kanase, oui ? »

La question abrupte de Natsuki avait rappelé à Kojou le visage d’un ingénieur sorcier à l’air sombre. « C’est le père de Kanase, n’est-ce pas ? J’ai entendu dire qu’il avait plaidé coupable et obtenu une réduction de peine ? »

« C’est exact. En tant que suspect dans l’incident impliquant les Masqués, il a été condamné à une période de probation dans un établissement de la Société de Management. »

Kojou avait un mauvais pressentiment en murmurant. « Est-il arrivé quelque chose au vieil homme ? »

Pourquoi Natsuki a-t-elle maintenu le père de Kanon dans un endroit comme celui-ci — ?

« Avant-hier, Kensei Kanase a été attaqué par quelqu’un. Il est vivant, mais gravement blessé. »

« Attaqué ? »

Kojou s’était levé en raison de la surprise. Si Kensei Kanase avait été attaqué, puis le lendemain, sa fille avait été visée… il n’y avait aucun doute que les deux étaient liés.

« … Un alchimiste aux vêtements à carreaux rouges et blancs l’a-t-il fait ? »

Natsuki avait plissé les sourcils en signe de surprise. « Tu connais Kou Amatsuka ? »

« Je ne connaissais pas son nom, mais je l’ai rencontré hier. On dirait qu’il en avait après Kanase. »

« Je vois… Compris. J’ai Kanon Kanase sous ma garde, mais ne lui fais pas savoir que Kensei a été attaqué. Je veux qu’ils partent en excursion exactement comme prévu. C’est probablement plus sûr ainsi. »

Je vois, pensa Kojou. « Alors, ça les met hors de l’île et hors de danger… »

L’île d’Itogami était isolée, à plus de trois cents kilomètres au sud du continent et elle était entourée d’eau profonde. Des contrôles de sécurité stricts étaient effectués dans chaque aéroport et port. Si Kanon sortait de l’île, il était quasiment impossible pour l’auteur des faits de le suivre. Ce n’était pas du tout un mauvais plan.

« En tout cas, elle ne sera pas autorisée à voir son père, Kensei Kanase, pendant qu’il purge sa peine. Lui faire savoir qu’il a été blessé ne fera que l’inquiéter. De plus, sa sécurité passe avant tout ici. »

« Si c’est le cas, je ne lui dirai pas… Mais si le coupable n’est pas attrapé avant qu’elle ne revienne, ne serons-nous pas au point de départ ? »

La commissure des lèvres de Natsuki se recroquevilla légèrement d’amusement en regardant Kojou. « Et alors ? »

« N’y a-t-il rien que je puisse faire ? » répondit Kojou avec un rare empressement. « Que dois-je faire ? »

Natsuki gloussa en se raclant la gorge. Son sourire était ensuite ironique.

Asagi avait serré la tête. Aah, espèce d’idiot, pourquoi as-tu dû — ?

Mais il était déjà trop tard.

« Je vois, tu veux être utile ? » demanda Natsuki. « Je me disais justement que ce serait bien que tu prennes des cours de rattrapage pendant trois fois plus de temps que tu n’en as passé hors de la classe. »

« Pas ça ! »

Un regard pathétique s’était abattu sur Kojou alors qu’il se penchait lui aussi, abattu de tristesse.

Asagi avait frappé Kojou sur le côté, puis elle avait regardé le ciel en soupirant. La petite boucle d’oreille dans son oreille gauche scintillait doucement en reflétant la couleur du ciel.

***

Partie 8

Ce jour-là, après l’école, Kojou avait enfin réussi à terminer ses cours supplémentaires et quittait le campus lorsqu’il trouva une jeune femme qui l’attendait à la porte. Le soleil, tombant toujours plus bas dans le ciel, brillait vivement sur ses joues — et l’étui à guitare sur son dos.

Son visage presque trop parfait était toujours aussi beau, mais son aura distante et froide était encore plus forte que d’habitude. Apparemment, elle était toujours d’humeur irritable.

Que se passe-t-il donc ? Je devrais peut-être faire semblant de ne pas le remarquer et passer juste devant elle. Hésitant, il réfléchissait encore à moitié à cette idée lorsque la jeune fille s’était d’elle-même approchée, le privant de toute possibilité de se retirer.

La voix de Yukina était calme et sans émotion. « Tu es plutôt en retard aujourd’hui, Senpai. »

Kojou, un peu décontenancé par le froid qu’elle dégageait, acquiesça brièvement.

« Oui, oui. À la fin, Natsuki m’a traîné dans la classe et elle m’a fait faire des leçons supplémentaires, alors — . »

« Des leçons supplémentaires, c’était… ? Tout seul avec Aiba, c’est ça ? »

« Eh bien, je suppose que techniquement, j’étais seul avec elle, mais —, » remarquant que les sourcils de Yukina étaient plissés de façon maussade, Kojou s’était rapidement corrigé. « Errr, elle a fini sa partie très vite et est partie quelque part toute seule. Donc pour la plupart, j’étais seul, oui. »

« Vraiment ? » demanda Yukina en expirant doucement. « Au fait, à quoi pensais-tu quand tu as séché l’école pour aller à l’abbaye ? »

« Je m’inquiétais pour les chats et tout ça. Je me suis dit que ce serait dangereux si Kanon gardait encore des chats errants, car elle pourrait tomber sur quelqu’un comme Amatsuka — euh, l’alchimiste d’hier. »

« Et qu’allais-tu faire si tu avais vraiment rencontré quelqu’un ? »

« Hmm… »

N’ayant jamais envisagé cela, Kojou ne savait plus quoi dire. Il avait maintenant l’impression de comprendre ce qui avait mis la fille dans un tel état d’esprit.

La capacité de Kou Amatsuka à transmuter la matière en faisait un adversaire extrêmement dangereux à combattre. Après tout, il n’avait besoin que d’un seul toucher pour transformer son ennemi en métal. S’il était pris dans une embuscade, même Kojou risquait de tomber d’un seul coup. Et pourtant, il avait pris sans réfléchir Asagi, une personne ordinaire plutôt qu’un mage de l’attaque, à un endroit où un homme aussi dangereux pourrait se cacher — .

« Désolé, Himeragi. Je n’ai pas bien réfléchi. »

Kojou se sentait extrêmement coupable en penchant sa tête de honte. Yukina, en revanche, ressemblait à une assistante maternelle qui grondait un enfant d’âge préscolaire mal élevé. « Non, ce n’est pas vrai. Réfléchis à cela, s’il te plaît. »

« Oui, madame. »

« Si tu étais à nouveau attaqué, c’est Asagi qui aurait été mise en plus grand danger. »

« Probablement, oui. Désolé. »

« Et tu ne dois pas sauter tes cours et quitter l’école comme ça. »

« Eh bien, c’est vrai aussi… »

« En outre, tu as un peu trop misé sur Asagi ces derniers temps, Senpai. Au déjeuner, vous étiez ensemble tout le temps, parlant avec vos visages extrêmement proches comme ça — . »

« Eh !? »

Kojou s’était faiblement opposé à la tournure de la conversation. « Je n’ai pas pu m’en empêcher. La cafétéria était bondée et cette table était exiguë… »

« Réfléchis ! À ! Ceci ! S’il te plaît ! »

« Euh… Désolé. » Kojou, pas tout à fait convaincu, avait néanmoins succombé à l’attitude autoritaire de Yukina et avait baissé la tête. Il avait facilement cédé aux réprimandes.

« Mon Dieu, il ne faut vraiment pas que je m’inquiète comme ça. L’important, c’est que tu sois sain et sauf. »

En disant cela, Yukina avait légèrement abaissé ses épaules. Kojou, qui gardait la tête baissée, sentait que son humeur s’était un peu améliorée.

« Je serai avec Kanase pendant la visite sur le terrain. Alors, s’il te plaît, tiens-toi bien, Senpai. Ne mets pas ton nez dans des choses que tu ne devrais pas, même par souci. »

Le visage de Kojou s’était tordu. Il acquiesça tout de même de la tête et assura d’un ton hésitant : « D... d’accord. Je vais faire ça. Merci. »

Il avait l’intention de garder Yukina dans l’ignorance de l’attaque sur Kensei Kanase. Tout comme Kanon, Yukina devait s’absenter de l’île d’Itogami pendant quatre jours à partir du lendemain matin. Lui donner des informations inutiles ne ferait que l’inquiéter, il leur suffirait d’attraper l’alchimiste sans eux, et avant que les filles ne reviennent.

Yukina, perspicace comme toujours, avait réprimandé Kojou une fois de plus. « Bien sûr, tu ne dois pas boire le sang des autres filles pendant mon absence. »

« J’ai compris. C’est bon. Je te le promets. On peut parier sur ça si tu veux. »

La déclaration de Kojou était claire comme le jour. Ce n’était pas comme s’il avait l’intention de boire le sang de quelqu’un de toute façon, donc même miser de l’argent dessus n’était pas un problème. Il avait ajouté, très sérieusement. « Cela fait longtemps que tu n’as pas fait de pause, alors va t’amuser et ne t’inquiète pas pour les autres, d’accord ? Et assure-toi que Nagisa ne tombe pas dans le piège de la folie, s’il te plaît. »

Son Observatrice semblait avoir finalement baissé sa garde. Yukina ricana un peu à la vue de l’intérêt sincère de Kojou pour sa petite sœur.

« Compris, » dit-elle. « Maintenant, il y a une faveur que j’aimerais que tu me rendes d’abord, Senpai. »

« Une faveur ? »

« Il y a un endroit où j’aimerais t’emmener. »

Cette demande avait été une surprise. Ce n’était pas souvent que Yukina était celle qui demandait quelque chose à Kojou.

Elle avait poursuivi. « Cependant, cela pourrait prendre un peu de temps… Deux, trois heures tout au plus. »

« Ça ne me dérange pas vraiment, mais… où allons-nous ? »

« Nous descendrons à la prochaine gare. Ce n’est pas une longue marche de là. »

« D-D’accord. »

Kojou avait suivi les indications de Yukina et était descendu à une station de monorail particulièrement fréquentée.

Yukina avait confirmé leur itinéraire sur la carte guide de la station et ils avaient emprunté une voie sinueuse. Il y avait peu de gens qui passaient, mais la route vallonnée était néanmoins remplie d’une aura de tranquillité. Le visage de Kojou s’était mis à trembler alors qu’il continuait à marcher aux côtés de Yukina.

Des lignes d’hôtels entouraient la route que Kojou et Yukina empruntaient. Mais ce n’était pas des lieux d’hébergement pour les voyageurs, c’était le genre d’hôtels que les hommes et les femmes fréquentaient pour des affaires plus amoureuses.

« Himeragi, hum, cette rue est… »

Yukina baissa les yeux en parlant, la voix raide. « Je suis désolée, Senpai. Je suis un peu nerveuse, moi aussi. C’est la première fois que je viens ici. »

Qu’est-ce que c’est que tout cela, pensa Kojou, complètement hors de lui. Cela allait beaucoup trop vite. Il se demandait si cela avait quelque chose à voir avec son avertissement précédent de ne pas boire le sang des autres filles.

Le déclencheur des pulsions vampiriques était la luxure. En d’autres termes, si la luxure était satisfaite, les pulsions vampiriques ne se produiraient pas. C’était peut-être pour cela que Yukina avait amené Kojou dans un endroit comme celui-ci, pour qu’elle offre son propre corps afin de satisfaire sa luxure… ?

« Himeragi, est-ce que le fait de m’amener ici est une sorte d’ordre de l’Organisation du Roi Lion ? »

Yukina avait répondu sur le ton habituel des affaires. « Oui. C’était détaillé dans le message qui est arrivé hier. »

C’est donc ça, pensait Kojou, en se mordant la lèvre.

« Hum, tu sais, je pense que tu n’as pas besoin de pousser aussi loin. Ou plutôt, c’est quelque chose que tu devrais faire quand le moment est venu, pas tout d’un coup ? Ouais. Tu devrais avoir un peu plus de respect pour toi-même ici. »

Yukina soupira. « Je me rends compte que c’est soudain, mais il faut s’en occuper avant que je quitte l’île d’Itogami. »

« S-S’en occuper de… ? »

Kojou ne pouvait pas dissimuler sa confusion face à l’attitude désinvolte de Yukina. Peut-être que cette tournure des événements ne l’avait pas vraiment dérangée, même si elle avait été stimulée par des événements extérieurs ?

Kojou n’avait certainement aucun dégoût pour la fille. Bien sûr, il la trouvait charmante. Mais il trouvait désagréable que l’Organisation du Roi Lion ait ordonné une telle chose. Et plus que cela, il y avait quelque chose d’extrêmement mauvais dans la personnalité de Yukina. Même si elle était une spécialiste de la surveillance accréditée au niveau national, elle n’avait aucune idée de l’ampleur de la surveillance de sa propre vie privée dès le jour où ils avaient établi ce genre de relation.

Je devrais vraiment la repousser, pensait Kojou, mais dès qu’il avait durci sa détermination — .

Yukina avait pris la main de Kojou et l’avait interrompu.

« Senpai… Je suis désolée, peux-tu fermer les yeux un instant ? »

C’était suffisant pour vider la tête de Kojou de toute pensée. La main de Yukina était plus petite, plus douce, et beaucoup plus agréable à sentir qu’on ne le pensait. Ce n’était pas comme si elle serrait sa main, mais il n’avait toujours pas la force de la secouer.

Kojou avait senti une pulsation et une odeur métallique se répandre dans sa bouche — je suis peut-être complètement foutu à ce rythme — mais au moment où Kojou avait désespéré, il avait été frappé par un impact désagréable qui avait ressemblé à une secousse silencieuse.

« Tu peux ouvrir les yeux maintenant, Senpai. Nous sommes arrivés. »

Et juste comme ça, Yukina avait lâché la main de Kojou.

Kojou était à moitié dans les vapes lorsqu’il avait regardé le bâtiment devant lui. C’était comme une poche d’air dans le quartier des hôtels, un petit bâtiment construit avec des briques. Les fenêtres étaient de vieux vitraux d’école, il y avait un panneau en bois patiné au-dessus de la porte. Apparemment, c’était la véritable destination de Yukina.

Kojou était encore un peu confus lorsque Yukina lui avait expliqué pourquoi elle lui avait tenu la main.

« Il y a un sort pour faire fuir les gens. Je t’ai fait entrer parce qu’il est possible que l’énergie magique d’un démon de classe primogéniteur puisse détruire le sort s’il le force. »

Kojou avait senti toutes ses forces s’épuiser alors qu’il s’abaissait vers l’avant. Il était si gêné par ses suppositions arbitraires qu’il pensait mourir sur le coup.

Finalement, Kojou avait jeté un coup d’œil à l’enseigne du magasin et avait demandé. « Quel est cet endroit ? Une sorte de magasin d’antiquités… ? »

Basé sur la façade du magasin, c’était un magasin d’antiquités spécialisé dans les meubles importés de la vieille école. Il n’était pas sûr de savoir quelle était la demande dans un sanctuaire de démons ultramoderne, mais cela semblait être le genre d’endroit pour Natsuki Minamiya.

Cependant, Yukina secoua lentement la tête en entendant les paroles de Kojou. La tension marquait son visage, mais alors qu’elle glissait l’étui de guitare de son dos et en sortait la lance en argent, elle souriait d’une manière qui semblait faire penser qu’elle avait un peu le mal du pays.

« … C’est l’Organisation du Roi Lion. »

***

Chapitre 2 : Le deuil prématuré

Partie 1

Un nuage de fumée noire s’élevait au-dessus de la cuisinière à gaz, dégageant une odeur inquiétante. Dans la poêle à frire remplie d’huile, une masse amorphe s’effondra, sa forme originale n’étant pas claire. La camarade de classe d’Asagi, Yuuho Tanahara, criait à pleins poumons :

« Asagi, la poêle à frire ! C’est en train de brûler ! Brûle ! »

« Eh !? Ah !? »

Asagi s’était précipitée vers la cuisinière. Là, elle avait mené une bataille perdue d’avance, baguettes de cuisine à la main, alors que la chose qui avait été des ingrédients de cuisson sautait partout et s’enflammait.

« Daaah !? C’est si chaud ! »

Regardant froidement la panique d’Asagi, Yuuho avait silencieusement éteint la flamme de la cuisinière. Le feu dans la casserole s’était finalement éteint. Elle avait sorti un bac à glace du réfrigérateur et l’avait lancé à Asagi.

« Tiens, de la glace. Rafraîchis-toi, tu veux ? »

« Ermm... Désolée, Tanahara. Merci. »

Asagi, vêtue d’un tablier, était restée assise sur le sol, les épaules affaissées.

Yuuho était non seulement membre du club d’économie domestique, mais aussi vice-présidente, même si elle était en première année. Asagi avait demandé à la jeune fille de lui apprendre à cuisiner. C’était censé être des plats simples et faciles que même un amateur ne pouvait pas rater. Alors, qu’est-ce qui se passe avec tout ça ?

Yuuho offrit à sa camarade un sourire tendu, mais étrangement doux en parlant. « Bonté divine. Je me demandais ce qui se passait quand tu m’as demandé tout à coup de t’apprendre à cuisiner… Tu es plus maladroite que je ne le pensais. »

Asagi l’avait regardée et avait répondu d’un air maussade. « Je n’y peux rien, je n’ai pas l’habitude de tout ça. Et je veux dire, bon sang, c’est quoi cette recette, de toute façon ? Je l’ai fait dans les règles de l’art, n’est-ce pas ? Pourquoi ce truc demande-t-il des cuillères à soupe de ceci et un tas de cela ? Mettez-le en grammes, pour l’amour de Dieu ! »

« Euh, c’est un peu comme ça que la cuisine fonctionne… Mais c’est le marchandage maladroit d’une fille gâtée… Hm, tu corresponds vraiment à ce type, n’est-ce pas… ? »

Asagi n’avait pas réalisé que ses yeux vacillaient alors qu’elle jouait l’idiote.

« Qu… de quoi parles-tu ? »

Asagi n’avait pas dit à Yuuho la vraie raison pour laquelle elle avait demandé à apprendre à cuisiner. Avec la petite sœur de Kojou qui partait en voyage, elle voulait entrer de force dans son appartement et lui offrir un repas fait maison. C’était une ambition dont elle était sûre qu’elle était encore secrète.

Mais Yuuho avait alors répondu. « Oui, Akatsuki est un chien chanceux, n’est-ce pas ? »

Apparemment, Yuuho l’avait repérée dès le début. D’une main experte, elle avait nettoyé les ustensiles de cuisine éparpillés partout et avait tendu un sac à pain à Asagi.

« Bon, laissons tomber les trucs brûlés faits maison et essayons un sandwich ? Même toi, tu peux réussir à couper du pain et fourrer des œufs entre les tranches. Si tu te blesses, cela affectera aussi ton travail à temps partiel, n’est-ce pas ? »

Asagi avait baissé les yeux sur ses deux mains abîmées. Elle hocha la tête et répondit faiblement, « Ermm... Je vais le faire. Merci, Tanahara. »

En raison de son manque de familiarité avec la cuisine, les doigts d’Asagi étaient tous couverts de pansements. Il est certain que tout autre dommage rendrait difficile l’utilisation d’un clavier.

« Tu es la bienvenue ! » Yuuho avait rayonné, quand elle avait soudainement regardé les oreilles rougies d’Asagi.

« Maintenant que j’y pense, ça fait un moment que je me pose la question, mais… Asagi, qu’est-il arrivé à ta boucle d’oreille ? »

« Boucle d’oreille ? »

Asagi avait touché ses lobes d’oreille et s’était soudainement arrêtée. Il manquait une de ses boucles d’oreille. Seule la gauche était en place.

« Q-Quoi — !? »

« As-tu oublié de la mettre ? Aujourd’hui, c’était l’EPS, pourtant… Tu l’as peut-être fait tomber quelque part ? »

Le sang avait quitté le visage d’Asagi. Elle perdait souvent ses boucles d’oreilles, et celle-ci n’était même pas chère. Mais cette boucle d’oreille était spéciale.

« Ah… Au parc… Quand Kojou m’a fait tomber… »

« Akatsuki… t’a fait tomber… ? »

La voix d’Asagi était devenue stridente alors qu’elle essayait de se corriger.

« Eh !? Non, non !! Je veux seulement dire renversé dans un sens physique… »

Mais un regard de Yuuho sur le visage rougissant d’Asagi lui avait fait décider que c’était bien plus et elle avait commencé à applaudir.

« Félicitations. Je suis heureuse que les choses se passent mieux que prévu entre vous deux… »

« Je te l’ai dit, ce n’est pas ça !! »

***

Partie 2

Immobile devant le magasin d’antiquités, Kojou demanda. « Une succursale de l’Organisation du Roi Lion… ? »

Il s’agissait d’un bâtiment en briques de style ancien, comme on en voit rarement sur l’île d’Itogami. Mais même si elle avait dit qu’il s’agissait d’un établissement lié à l’Organisation du Roi Lion, ça n’en avait pas l’air. Cela ressemblait juste à un magasin de bric et de broc en désuétude.

Mais Yukina avait répondu par un hochement de tête ferme. « Oui, il n’y a pas d’erreur. C’est le bureau qui s’occupe de la communication et du soutien aux membres. »

« … Bureau, hein ? Je veux dire, c’est une agence fédérale, bien sûr qu’elle en a un peu partout, mais dans ce cas, pourquoi l’enseigne dit que c’est un magasin d’antiquités ? »

« Camouflage. Même si c’est une organisation gouvernementale, ça reste une agence spéciale. »

Son explication avait du poids. Certes, ils ne pouvaient pas annoncer de manière grandiose, Pour tous vos besoins en matière d’espionnage et d’antiterrorisme magique. Mais s’ils l’appelaient un magasin d’antiquités, cela n’éveillerait pas les soupçons même si les gens entraient et sortaient avec des épées et des lances.

« Alors c’est une façade ? » insista Kojou.

« Oui. En outre, il vend des objets confisqués et autres pour payer les frais de fonctionnement du bureau — . »

« Donc c’est aussi un commerce normal !? Et quand tu parles d’objets confisqués, tu ne veux pas dire des trucs maudits ou hantés, n’est-ce pas… ? »

« C’est bon, on exorcise tout avant. »

« Hé !! »

« C’était une blague. »

Yukina l’avait dit avec un air très sérieux avant d’avoir un petit sourire amusé et un petit rire. Kojou fronça silencieusement les sourcils. Comme d’habitude, il ne pouvait pas dire si la jeune femme plaisantait vraiment.

Mais il était apparemment vrai que la boutique d’antiquités fonctionnait sans crainte de faillite. Il n’avait pas l’air de traiter avec une clientèle normale, mais…

« Ne me dis pas que ton organisation n’a pas de budget… ? »

« Euh… Je n’en sais rien… »

Yukina avait évasivement baissé les yeux en posant sa main sur la porte du magasin d’antiquités. La porte en bois avait grincé en s’ouvrant, l’air portant une odeur de poussière que l’on ne trouve que dans les vieux bâtiments.

Simultanément, une sonnette solennelle avait retenti, et une voix de femme avait dit. « Bienvenue. Que puis-je faire pour vous aujourd’hui ? »

« … Eh !? » s’était exclamé Kojou.

Comme dans un salon de thé à l’ancienne, une jeune femme se tenait là pour les accueillir. Elle était jolie, avec un physique svelte. Elle avait une longue queue de cheval d’un brun plus clair, comme si des cheveux plus foncés étaient traversés par la lumière du soleil. Son apparence élégante et belle, comme un cerisier en fleurs, était très familière à Kojou.

« Kirasaka ? »

L’employée ressemblait beaucoup à une certaine Sayaka Kirasaka, qui portait le titre de Danseur de guerre chamanique de l’Organisation du Roi Lion. En effet, elle était le portrait craché de la fille, mais…

« Non, vous ne l’êtes pas… Qui êtes-vous ? »

C’était seulement son apparence qui était identique. L’aura qui l’entourait n’était pas celle de la Sayaka que Kojou connaissait. Il n’y avait aucune chance que Sayaka regarde Kojou et qu’un sourire poli et d’affaire apparaisse sur son visage.

 

 

C’était Yukina qui avait répondu à la question de Kojou. « C’est le shikigami de Maître Shike. Je crois qu’elle l’a modelé d’après Sayaka. »

Yukina, cependant, semblait également déconcertée par l’apparence de l’employée.

« C’est impossible que ce soit un shikigami. Je veux dire, elle ressemble à Kirasaka… » Kojou avait regardé le visage de la fausse Sayaka avec étonnement. Il avait vu les shikigami de Yukina et de Sayaka un certain nombre de fois jusqu’à présent, ils étaient au niveau de l’artisanat de papier joliment fait, mais pas plus que cela. Mais la Sayaka en face d’eux était à un tout autre niveau. On pouvait la regarder de près et ne pas la considérer autrement que comme un être humain vivant et respirant. Il pouvait sentir les battements de son cœur, la chaleur de sa chair, et même le parfum de ses cheveux qui flottait autour d’elle.

« Et pourtant, tu pouvais dire en un coup d’œil que ce n’était pas Sayaka, n’est-ce pas ? »

Le ton de Yukina était conversationnel, bien qu’un peu mystifié et pourtant un sous-texte qui semblait être un reproche d’une certaine façon. Peut-être que c’était juste la culpabilité de Kojou qui parlait, après tout, il avait bu le sang de Sayaka une deuxième fois quand Yukina avait eu le dos tourné.

Kojou avait rapidement trouvé une excuse pour faire passer la culpabilité dans son cœur.

« Eh bien, ah, la Sayaka que je connais est, tu sais, plus idiote, des trucs comme ça… »

Certes, la Sayaka charmante, souriante et fausse était belle, mais il n’aimait pas l’absence totale de personnalité. Il pensait que la fille était bien plus attirante lorsqu’elle criait et affichait ses émotions sur son visage comme… comme d’habitude.

« De plus, » poursuit Kojou, « la vraie Kirasaka entrerait dans une violente colère si elle me voyait la regarder dans cette tenue. Elle crierait qu’elle m’arracherait les yeux ou quelque chose comme ça. »

« … C’est bien possible. » Yukina soupira en signe de sympathie, avec quelque chose de lourd présent dans son esprit.

Il avait imaginé que la réplique de Sayaka portait techniquement un uniforme de magasin. Elle avait une jupe courte et évasée et une forte dose de décolleté. La taille serrée rendait le gonflement de ses seins encore plus proéminent. C’était moins la tenue d’une employée de magasin d’antiquités que celle d’une serveuse dans un café de jeunes filles. Pour ce qu’il en savait, peut-être que les servantes et les magasins d’antiquités étaient étonnamment bien assortit.

« Au fait, pourquoi porte-t-elle cette tenue ? Pour attirer les clients ? »

« Non… Il n’y a pas vraiment d’intérêt à cela avec un sort d’aversion en place. » Yukina avait incliné sa tête en parlant. Puis, soudainement, elle avait jeté un regard glacial à Kojou. « Plus important encore, tu fixes excessivement sa poitrine depuis tout à l’heure. Ton regard est si indécent ! »

« Quoi — !? Pas du tout, je me demande juste pourquoi diable elle porte un tel accoutrement, OK !? » Kojou avait réfuté désespérément les accusations.

Il n’avait pas l’intention de la fixer, mais la façon dont la tenue mettait en valeur sa poitrine avait apparemment attiré son regard sans qu’il s’en rende compte.

Yukina avait fixé Kojou avec un regard impitoyable, sans émotion.

« C’est encore plus effrayant que tu n’essaies même pas de regarder. C’est criminel, en fait. »

« Je ne lui jetais pas un regard aussi indécent ! Et ce n’est même pas Kirasaka, elle n’est même pas humaine, tu sais ? »

Yukina avait couvert sa propre poitrine en disant soudainement. « Tu aimes vraiment les seins à ce point ? »

Kojou toussa, avec force. « P... personne n’a rien dit à ce sujet, d’accord !? »

« Mais tu les aimes, n’est-ce pas ? »

« Eh bien, je pourrais… les aimer un peu, mais… » La réponse de Kojou avait semblé se volatiliser dans l’éther. Yukina avait pincé ses lèvres avec un son maussade.

L’instant d’après, une nouvelle voix féminine se fit entendre dans la boutique. Le ton était incroyablement peu enthousiaste, mais semblait aussi clair et beau que le son de deux pierres précieuses se touchant.

« — Vous faites un sacré boucan. Qu’est-ce qui vous prend ? »

En remarquant la voix, Yukina s’était rapidement pliée sur un genou et avait baissé la tête.

« Maître… ! »

Il n’y avait personne à l’endroit où Yukina parlait — seulement un chat noir assis sur une plate-forme de danse surélevée. Le chat avait un pelage magnifiquement lisse, et ses yeux présentaient un éclat doré. Des pierres de la même couleur étaient incrustées dans son collier élancé.

Yukina avait salué le chat avec révérence. « Ça fait un moment, maître. Yukina Himeragi, au rapport. »

Les yeux du chat s’étaient rétrécis de façon taquine. « Ça fait un moment, Yukina. Ce n’est pas souvent que tu es agacée au point d’élever la voix comme ça. »

« Mes humbles excuses. J’ai été négligente. »

« Pas du tout, je parle en termes de louanges. »

Le chat avait émis un petit gloussement de type humain en levant une patte avant. Apparemment, cela signifiait que les salutations excessivement formelles étaient inutiles ici.

« Et la lance ? » demanda le chat.

« C’est juste là. »

***

Partie 3

Yukina avait donné la lance à la réplique de Sayaka, qui à son tour l’avait portée au chat noir.

Kojou avait saisi l’occasion pour demander à Yukina en chuchotant, « “Maître”… ? Un chat ? »

Yukina semblait assez tendue quand elle avait murmuré à l’oreille de Kojou. « C’est un familier. Le maître est sans doute dans la Forêt du Haut-Dieu en ce moment même. »

« La Forêt du Haut-Dieu ? » Kojou avait sifflé en réponse, choqué. « N’est-ce pas dans le Kansai !? Sérieusement… !? C’est quand même loin d’ici !? »

Le chemin le plus court de l’île d’Itogami à Honshu était d’environ trois cents kilomètres. L’institution nommée la Forêt du Haut-Dieu où Yukina et Sayaka s’étaient entraînées était plusieurs centaines de kilomètres plus loin encore. Kojou avait entendu dire que la distance physique n’était pas une barrière pour un sorcier expérimenté, mais même ainsi, il ne pensait pas qu’un praticien avec une compétence médiocre aurait pu réaliser un tel exploit.

« C’est donc la personne qui contrôle le chat et le sosie de Sayaka qui est ton véritable maître, non ? » avait-il demandé, rassemblant les pièces du puzzle.

« Oui. Son nom est Yukari Endou. »

« Est-ce un gros bonnet ? »

L’insolence de Kojou avait fait se raidir Yukina qui avait hoché la tête. « Dans une certaine mesure, oui. »

Yukina était une fille qui avait tenu tête à une princesse étrangère et à un aristocrate de l’Empire du Seigneur de Guerre sans la moindre timidité. Pour qu’elle fasse preuve d’un tel niveau de respect, son mentor était soit un gros bonnet sérieux, soit un despote capricieux — ou peut-être les deux. Apparemment, elle était un adversaire gênant, quelle que soit la manière dont on l’envisageait.

Mais peu importe la hauteur et la puissance qu’elle avait, Kojou ne pouvait pas la considérer autrement que comme un chat.

Le chat fixa la lance de Yukina alors qu’il parlait sans ambages.

« Je vais accepter le Loup de la dérive des neiges, pour le moment. Tes techniques sont rudimentaires, mais tes compétences en matière de lame sont… correctes. Cependant, je trouve inquiétant que tu sois trop dépendante de la vue de l’esprit. Je t’ai enseigné, n’est-ce pas ? Une Chamane Épéiste est une épée, mais pas une épée, un chaman, mais pas un chaman — seul un amateur voit l’avenir et se laisse ensuite emporter par lui. »

« Oui, Maître. »

Yukina avait écouté docilement et avec gratitude les remontrances du chat. Il ne fait aucun doute qu’il s’agissait d’un sujet profond et sérieux pour les deux individus, mais c’était une scène surréaliste pour une tierce personne.

Cela dit, cette Yukari Endou possédait apparemment une grande expérience du combat. Elle avait lu les tendances et les défauts de sa disciple à partir des griffures sur son arme et avait donné des conseils appropriés.

D’accord, j’appellerai par respect le chat noir Professeur Kitty, avait décidé Kojou silencieusement pendant que cela se passait.

Après avoir terminé son évaluation du Loup de la dérive des neiges, le chat noir avait regardé Yukina et il avait déclaré sèchement. « Très bien. La lance est entre mes mains. À partir de maintenant, tu es relevé de ton poste de gardien du quatrième primogéniteur. Il est bon pour toi de t’amuser comme un morveux normal de temps en temps. »

Cependant, Yukina continuait à regarder son maître en silence. Plusieurs fois, ses lèvres avaient tremblé comme si elle voulait dire quelque chose, mais elle s’était finalement ressaisie et avait dit. « … Je dois objecter, Maître. Même si ce n’est que pour quelques jours, je reste préoccuper par ce qui pourrait arriver à Senpai… euh, le quatrième Primogéniteur si je le quitte des yeux. Pourrais-tu me permettre de poursuivre mes fonctions d’observatrice ? »

« Oh-ho… »

Le chat gloussa d’amusement et sourit. Yukina, qui avait toujours été une enfant sérieuse, n’aurait probablement jamais exprimé d’opposition aux paroles de son Maître dans le passé. Le chat poursuivit : « Ce garçon est donc le quatrième Primogéniteur ? »

Qui est un « garçon » ? pensa Kojou, en fronçant les sourcils et en répondant, « On dirait que je le suis, techniquement. »

Même si c’était le mentor de Yukina, il ne pouvait pas se résoudre à être déférent envers un chat.

Cependant, le chat ne semblait pas spécialement s’en soucier. Il avait continué à parler, d’un ton très franc. « Désolé de vous appeler comme ça. Je voulais vous rencontrer et vous parler une fois, afin de pouvoir vous remercier un tant soit peu. »

« Me remercier ? »

La bouche du chat avait fait un grand sourire. « Pour avoir sauvé Avrora. »

À ce moment-là, Kojou avait eu l’impression que chaque goutte de sang dans ses veines coulait dans le mauvais sens. Il s’était souvenu d’une petite silhouette avec le ciel cramoisi derrière elle. Elle avait des cheveux si écarlates qu’ils semblaient enveloppés de flammes, et des yeux incandescents. Cela ressemblait vaguement au souvenir d’un cauchemar — jusqu’à ce que Kojou ressente une douleur féroce dans son crâne.

Sa respiration était féroce et irrégulière alors qu’il se rapprochait du chat. « Vous… êtes au courant pour elle… !? »

Le vertige assaillit ensuite Kojou, et Yukina se dépêcha de le soutenir. Le chat, regardant avec amusement comment les deux étaient pressés l’un contre l’autre, continua, « Je n’en sais pas assez pour que cela fasse une histoire à raconter. J’avais simplement un léger lien avec l’affaire. Tout de même, cette princesse endormie était une enfant tragique. C’est pourquoi je vous remercie de l’avoir sauvée. Ne soyez pas impatient, car vous aussi vous vous souviendrez en temps voulu… Bien que je doive dire que pour avoir convaincu non seulement Avrora, mais aussi l’intransigeante Yukina, vous êtes assez rusé pour quelqu’un qui a l’air d’un tel imbécile. Oui, en effet… »

« Il ne m’a pas convaincue ! » Yukina cria.

Kojou avait spontanément ajouté sa propre invective. « Espèce de chien errant galeux… »

Il avait banni l’image de la fille de sa mémoire trop tard. La sueur trempait désagréablement tout son corps, mais au moins le mal de tête s’était un peu calmé.

« Bien que je ne pense pas que vous soyez assez courageux pour commettre des actes méchants en l’espace de trois ou quatre jours, j’ai de la considération pour mon adorable élève. Je vais mettre une cloche à votre cou pour le moment. Si un observateur est présent, Yukina aura l’esprit un peu plus tranquille, n’est-ce pas ? »

Le chat avait levé sa patte droite. Le shikigami portant une tenue de femme de chambre était descendu de la plate-forme et s’était approché de Kojou et Yukina à ce moment précis.

Le malaise de Kojou était écrit sur son visage quand il avait demandé, « Une cloche… ? Attends, tu ne veux pas dire que tu vas utiliser le sosie de Kirasaka pour couvrir Yukina ? »

Le chat avait hoché la tête, comme si c’était évident.

« Un visage familier est bien plus pratique, oui ? J’ai mis tant de soin à la fabriquer, alors allez-y, promenez-la. Vous pouvez aussi tâter ses seins. Je ne dirai rien à la vraie Kirasaka. »

« Comme si j’allais le faire ! Et qu’est-il arrivé à Kirasaka, de toute façon !? Si quelqu’un doit la remplacer, pourquoi pas la vraie !? »

« Sayaka fait sa pénitence. Après tout, elle a utilisé l’Écaille Lustrée pour son usage personnel alors qu’elle n’était pas en service, épuisant au passage de précieuses flèches enchantées. Même si c’est une tape sur les doigts, elle restera au quartier général pendant un certain temps, pour écrire des lettres d’excuses ou autres. »

« … Pénitence ? »

Je me demandais pourquoi je ne l’avais pas vue depuis un moment. Donc c’est ce qui s’est passé.

Kojou avait ressenti un sentiment de culpabilité envers Sayaka. Après tout, si elle avait utilisé les armes de l’Organisation du Roi Lion, c’était pour le sauver (ainsi que d’autres) d’un incident dans lequel il l’avait entraînée.

« Je comprends pourquoi ton shikigami ressemble à Kirasaka, alors, mais c’est quoi cette tenue de soubrette ? »

Le chat avait répondu assez fièrement. « N’est-ce pas évident ? Un jeu d’humiliation pour les subordonnés qui font leur pénitence. Ça marche à merveille, je vous le dis. »

Quand Yukina avait entendu les mots « jeu d’humiliation », ses épaules avaient tremblé comme si elle frissonnait. Oh, je vois, avait pensé Kojou, comprenant maintenant. Elle avait si peur de son mentor parce que la dame avait une personnalité comme ça.

Le chat avait poursuivi. « Si vous n’aimez pas la tenue de soubrette, que diriez-vous d’un autre type d’uniforme ? Je prends les demandes. »

« Hum, des demandes… ? »

« Ou préférez-vous que j’envoie une autre Chamane Épéiste de la Forêt du Haut-Dieu ? En parlant de ça, il y a deux jeunes filles qui viennent d’être diplômées cette année. L’une a une grosse poitrine et l’autre une petite. Laquelle préférez-vous, Quatrième Primogéniteur ? »

« … Eh !? »

Tu demandes ça ici et maintenant !? Kojou avait frissonné. Il jeta un coup d’œil, mais Yukina le regardait déjà de côté. Il pouvait dire que faire le mauvais choix ici conduirait à de très mauvaises choses plus tard. Cependant, il ne savait pas quelle était la bonne réponse à donner.

Il y avait eu un long silence gênant pendant que Kojou essuyait la sueur de son front.

Ce qui avait brisé le silence était un son provenant du téléphone portable de Kojou.

Le nom affiché sur l’écran LCD allumé était ASAGI AIBA.

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