Strike the Blood – Tome 5

***

Prologue

« Rien n’est encore terminé. Rien — »

Laissant ces mots derrière elle, la jeune fille avait tourné le dos à l’aristocrate vampire.

C’était une petite fille, qui semblait avoir atteint la moitié de l’adolescence. Elle avait l’air jeune pour son âge, mais ce n’était pas extrême. Si l’on devait nommer des choses qui se distinguaient chez elle, tout ce qui comptait vraiment, c’était ses cheveux longs, son style original et son visage amical. En d’autres termes, c’était une collégienne ordinaire, de tous les jours.

Elle portait une robe noire d’une seule pièce avec une queue attachée. Sur la tête, elle portait un bandeau avec ce qui ressemblait à des oreilles de chaton. Il s’agissait sans doute d’un costume destiné à évoquer un chat noir. C’était une tenue voyante et mignonne qu’une fille pouvait porter pour un festival.

Cependant, les yeux écarlates et grands ouverts de la jeune fille ne reflétaient aucune émotion. Seules ses lèvres formaient les moindres traces d’un sourire. L’expression qu’elle portait semblait quelque peu… inhumaine.

On avait l’impression que le corps d’une fille très ordinaire était partagé par un monstre inhumain.

D’un côté, c’était une image appropriée pour un habitant de cette ville : celle d’un sanctuaire de démons, foyer du bizarre. Une métropole au crépuscule éternel, où humains et démons vivaient côte à côte.

Un bel homme blond aux yeux bleus avait appelé la jeune fille alors qu’elle s’éloignait.

« — Où pensez-vous aller, douzième ? »

La jeune fille s’arrêta tranquillement et renvoya un regard froid sur l’homme.

Il s’appelait Dimitrie Vattler, un noble et envoyé de l’Empire du Seigneur de Guerre. C’était un vampire de sang pur, descendant direct du Premier Primogéniteur, le Seigneur de guerre perdu.

Servi par neuf vassaux démoniaques, le beau monstre était réputé être « la chose la plus proche d’un Primogéniteur ».

Cependant, le costume blanc trois-pièces qu’il portait était brûlé et en lambeaux, son corps entier était couvert d’innombrables cicatrices, comme s’il avait été déchiré en lambeaux. En d’autres termes, les blessures qu’il avait subies lors de l’attaque de la jeune fille n’étaient pas encore complètement cicatrisées.

Son sang, bouillant sous l’effet de la chaleur du frottement, dégageait une odeur nauséabonde, ses os et ses tendons étaient encore exposés à travers les fissures de sa peau à moitié régénérée. Malgré cela, un sourire féroce l’envahissait lorsqu’il regardait derrière lui.

La surface de la mer scintillait, baignée par la lumière du soleil. Une minuscule île, entourée de rochers nus, flottait sur elle. Au sommet de la terre se dressait une ancienne cathédrale en pierre. C’était la terre scellée où les criminels diaboliques étaient bannis dans un autre monde, la forteresse qui protégeait la soi-disant « Barrière pénitentiaire ».

Mais la cathédrale géante était déjà à moitié détruite, comme si la porte de l’enfer elle-même avait été ouverte. Il n’était pas encore clair si Natsuki Minamiya, la clef du sceau, était morte ou vivante — .

Les railleries de Vattler se poursuivirent :

« Ça a l’air amusant là-bas, n’est-ce pas ? Êtes-vous sûre de vouloir vous en aller ? Ou peut-être que vous ne pouvez pas mettre la main dessus ? »

La jeune fille en tenue de chat noir fixait uniformément le jeune aristocrate, impassible.

« Souhaitez-vous être à nouveau soufflé en cinq morceaux, Maître des Serpents ? »

Au milieu des rayons éblouissants du soleil couchant, une illusion géante, translucide comme un glacier, s’était à nouveau élevée au-dessus de la tête de la jeune fille.

La moitié supérieure ressemblait à une femme humaine, la moitié inférieure, au corps et à la queue d’un beau poisson. Des ailes sortaient de son dos. Elle avait des griffes se terminant par des serres acérées. Elle ressemblait à une nymphe glacée ou peut-être même à une sirène.

C’était une masse d’énergie magique si vaste qu’elle avait pris une forme physique. C’était une bête invoquée, une créature d’un autre monde qui vivait dans le propre sang d’un vampire. C’était une bête qui servait, en d’autres termes, un vassal bestial.

Celui-ci était Alrescha Glacies, la princesse de glace d’azur, le douzième vassal bestial au service du vampire le plus puissant du monde, le quatrième primogéniteur — .

Le beau vassal bestial, couleur de glace, comme si le zéro absolu prenait une forme physique, avait levé le poing.

Vattler avait calmement levé les yeux vers ce poing et avait souri. « Non. J’ai le regret de vous informer que vous ne m’intéressez plus. C’est ennuyeux de se battre contre un adversaire que je sais que je vais battre. Ce n’est pas le moment de jouer avec vous. Vous devriez retrouver votre pouvoir, le plus tôt sera le mieux — . »

Le vassal bestial avait déclenché son attaque avant même que le jeune homme n’ait fini de parler. L’air s’était ouvert avec un tintement aigu et destructeur.

Avec Vattler au centre, la zone avait été anéantie sans laisser de traces. En un seul instant, la surface artificielle avait été gelée jusqu’au zéro absolu, et l’impact qui en avait résulté avait brisé la nouvelle substance fragile en minuscules morceaux.

La destruction massive avait été exceptionnellement rapide, silencieuse et impitoyable. Il ne restait plus qu’un épais brouillard blanc et le sol gelé. Cependant, il n’y avait aucun signe que Vattler avait été blessé par ce brouillard. Le jeune seigneur blessé s’était transformé en brume dorée et s’était enfui un instant avant que l’attaque du vassal bestial ne s’active.

Confirmant elle-même que son aura était désormais lointaine, les yeux de la jeune fille étaient restés sans émotion alors qu’elle abaissait ses épaules. C’était un comportement étrangement humain qui rappelait le véritable propriétaire de ce corps.

☆☆☆

La jeune fille habillée comme un chat noir avait employé un vassal bestial contre l’aristocrate vampire.

L’onde de choc à basse température avait fait craquer l’air même. Des cristaux comme de la neige transparente avaient dansé dans le ciel, gelant la surface de la mer en blanc.

Quelqu’un qui se tenait dans une voiture arrêté au sommet d’un quai éloigné avait observé la belle scène. C’était une femme au visage de chérubin portant un manteau blanc froissé.

Son visage était plus « mignon » que « beau », elle n’était ni petite ni grande. Cependant, elle avait de très gros seins.

Elle finissait de manger une sucette glacée avec toute la ferveur d’une droguée.

Peut-être était-elle à moitié endormie, vu la façon dont ses longs cheveux étaient ébouriffés et ses paupières à moitié fermées. Mais même sans ce regard vide, il était clair au premier coup d’œil qu’elle était une adulte très paresseuse.

« Fuahhh… »

Faisant ce qui ressemblait à un bâillement très détendu, elle essuya l’humidité des coins de ses yeux.

Elle jeta la sucette glacée dans le cendrier de la voiture et en elle en prit une fraîche dans une glacière sur le siège à côté d’elle. Elle avait ensuite ouvert la porte côté conducteur et était sortie de la voiture, visiblement ennuyée.

Lorsqu’elle se leva, ses gros seins se balancèrent fortement. Apparemment, elle ne portait pas de soutien-gorge là-dessous. Cependant, elle n’avait montré aucun signe de l’avoir remarqué. Au lieu de cela, elle avait rempli sa bouche de sucré, en y passant sa langue comme pour en savourer le goût. Cela avait semblé particulièrement sexuel.

Elle leva la tête lorsqu’elle remarqua des pas qui s’approchaient.

Une adolescente vêtue d’une tenue évoquant un chat noir était apparue dans la brume neigeuse qui planait.

Remarquant que la femme en blanc semblait l’attendre, la jeune fille s’était arrêtée de marcher. Ses grands yeux sans émotion regardèrent la femme.

La fille aux chats avait posé une question précise :

« Vous… avez vu, n’est-ce pas ? »

« Mhmm, » dit la femme en blanc en souriant. Elle fit rouler la glace dans sa bouche. Une fois qu’elle avait été certaine que le corps de la fille n’avait pas de blessures externes, elle avait rétréci un peu les yeux.

« Vous l’avez protégée… merci. »

La jeune fille semblait un peu décontenancée par le geste de remerciement, en répondant :

« … J’ai simplement agi en conformité avec le pacte. Vous n’avez pas à me remercier pour cela. »

C’était comme si elle avait beaucoup plus de mal à traiter avec cette femme qu’avec l’aristocrate.

Voyant la réaction de la jeune fille, la femme en blanc avait sorti une nouvelle glace de la glacière.

« Mhmm. .. en voulez-vous ? »

En regardant la gâterie qui lui était offerte, la fille qui avait commandé le vassal bestial de glace claqua la langue, apparemment consternée.

L’instant suivant, la lumière semblait disparaître de ses yeux. C’était comme si la puissante volonté qui s’était emparée de sa petite carrure s’était évanouie. La jeune fille s’était mise à boiter complètement, comme une marionnette dont les cordes avaient été coupées, et elle tomba doucement.

La femme en blanc avait fait un sourire douloureux en soutenant le corps tombé.

« Mon, mon Dieu… »

La femme en blanc regardait le ciel scintiller sans relâche.

La surface de la mer, illuminée par le soleil couchant, scintillait en rouge comme une flamme fumante. Les bâtiments voisins projetaient de longues ombres, mais la terre artificielle d’acier et de résine était teintée d’un noir bleuté. C’était la Ville d’Itogami, le Sanctuaire des Démons flottant à quelque 330 kilomètres au sud de Tokyo.

Cependant, les foules de l’humanité qui remplissent les rues ne montraient aucun signe de vouloir diminuer en nombre, même si le soleil se couchait rapidement.

Les bâtiments, illuminés par des feux d’artifice, avaient été coulés dans une myriade de couleurs, ce qui n’avait fait qu’ajouter à l’agitation des commerces aux côtés de la foule bruyante rassemblée sur la place.

C’était le dernier jour d’octobre : la nuit de la fameuse célébration du Sanctuaire des Démons, le festival de la Veillée Funèbre.

Les festivités ne faisaient que commencer.

☆☆☆

Après un strict balayage de sécurité biométrique, la cloison en alliage métallique super solide s’était ouverte. La fille qui avait utilisé son passe pour sortir par la porte était une adolescente.

Elle avait une coiffure extravagante, et ses vêtements étaient accessoirisés avec un sens raffiné de la mode.

Son visage l’avait marquée comme une lycéenne. Cependant, à ce moment, un air de fatigue flottait sur tout son corps, elle ressemblait à quelqu’un enfin libre après avoir travaillée jusqu’à l’os.

« Aaah… si… fatiguééééeeee… »

Asagi Aiba se le murmura à elle-même en s’étirant vers le haut, avec peu de vigueur derrière le geste.

Ses yeux avaient des poches dessous alors qu’elle regardait les rayons du soleil couchant, se reflétant sur les fenêtres de l’immeuble où elle se trouvait.

C’était la pyramide inversée géante connue sous le nom de la Porte de la Clef de Voute, à peu près en plein milieu de l’île d’Itogami. Des patrouilleurs armés de la Garde de l’île s’étaient relayés à la fois pour bloquer le passage des citoyens errants et des curieux rassemblés dans le hall du bâtiment.

Le toit de ce bâtiment géant, le plus haut de l’île d’Itogami, était un territoire occupé par l’ennemi et détenu par les sorcières criminelles internationalement recherchées, les sœurs Meyer, quelques dizaines de minutes plus tôt seulement. Même si le blocus était finalement levé, ses effets se faisaient encore sentir.

« Aww, mon dieu, ça craint vraiment. Pourquoi ai-je dû rester bloqué à mon travail à temps partiel même pendant les vacances ? C’est des conditions de travail inhumaines, ce n’est pas juste ! »

Asagi tenait son smartphone dans sa main droite alors qu’elle dirigeait vers lui son ressentiment amer. Une voix synthétique à la pointe du sarcasme lui avait répondu depuis le téléphone : « Non, non, nous sommes sérieusement reconnaissants pour cette fois-ci. Nous aurions été bloqués sans vous, ma petite dame. »

L’orateur était l’intelligence artificielle qu’elle avait surnommée Mogwai, c’était l’avatar des cinq superordinateurs qui contrôlaient l’île d’Itogami. En échange de capacités extrêmement élevées, l’IA de soutien avait été considérée comme extrêmement excentrique et difficile à gérer, mais pour une raison inconnue, Asagi s’y était habituée, ce qui la rendait prête à faire un effort supplémentaire pour l’obtenir.

Ce même partenaire avait brusquement baissé la voix et avait dit à Asagi : « Nous sommes reconnaissants, mais pourriez-vous rester à la société un peu plus longtemps ? »

Une expression très prudente s’était emparée de la jeune fille humaine.

« À propos de quoi ? »

Elle se souvenait que c’était cette même IA à la personnalité minable qui l’avait appelée à la Corporation de Management du Gigaflotteur et loin de ses amis jouant les touristes sans souci.

À cause de cela, Asagi était très tendue après avoir passé toute la nuit à écrire un programme extrêmement long pour inverser le calcul de coordonnées à partir des courbes dans l’espace créées par les sorcières. À cause de cela, l’une de ses précieuses journées de fête avait complètement été gâchée.

Il n’était pas question qu’elle fasse bientôt un travail à temps partiel plus horrible comme celui-là.

« Que diable se passe-t-il ? La Garde de l’île s’est chargée des sorcières qui occupaient le toit de la porte, non ? » demanda-t-elle.

Malheureusement, Mogwai s’était exprimé sur un ton sérieux qui ne lui correspondait pas du tout : « Eh bien, je suppose que c’est le résultat final… Mais un sous-marin non enregistré est apparu dans une crique de l’île du Nord. Nous ne savons toujours pas ce que les gens de la Bibliothèque recherchent. J’ai un mauvais pressentiment à ce sujet. »

Asagi était hors d’elle. Elle soupira.

« Attends un peu… tu n’es qu’un avatar informatique avec une personnalité tordue. Ne t’avise pas d’utiliser une expression comme “mauvais sentiment” lorsque tu transmets des informations. Mince… »

Son partenaire semblait vouloir en dire plus, mais elle l’avait ignoré et avait coupé l’alimentation du smartphone.

Il était déjà plus de cinq heures du soir. Il faisait encore trop clair pour voir les étoiles dans le ciel, mais l’atmosphère avait déjà commencé à sentir la nuit. Le festival de la Veillée Funèbre entrera bientôt dans sa phase d’événements nocturnes.

L’augmentation du nombre de spectateurs et de spectatrices dans la rue portant des yukata était sans doute liée au prochain feu d’artifice. Même sans cela, la zone autour de la Porte de la Clef de Voute était l’un des points chauds de l’île pour les couples. L’existence de tant de couples harmonieux se délectant du festival avait étrangement énervé Asagi.

Peut-être qu’à cette époque, Kojou Akatsuki s’entendait bien avec son amie d’enfance… ?

Dans un accès de colère aiguë, Asagi s’était dirigée vers la gare du monorail en marmonnant : « Rien que d’y penser, ça me donne mal au ventre… Et alors que je devais au moins aller jeter tout ça… ! »

Elle aurait pu choisir de retrouver Kojou et son groupe dans un élan de jalousie, mais elle voulait au moins rentrer chez elle et changer de vêtements avant. Kojou ne s’en rendrait même pas compte, mais la fierté d’Asagi ne lui permettrait pas de le rencontrer dans les mêmes vêtements que ceux qu’elle portait depuis la veille. De plus, Yuuma Tokoyogi était une ennemie redoutable. Asagi devait être en pleine forme pour pouvoir l’affronter.

La Porte de la Clef de Voute, au centre de l’île d’Itogami, était desservie par deux monorails : la Ligne du Nord et la Ligne de la Boucle. Il ne fallait même pas quinze minutes à Asagi pour se rendre à la gare la plus proche de sa maison via la Ligne de la Boucle.

Cependant, à son arrivée à la gare, elle avait réalisé qu’elle avait été naïve.

Elle avait fait un « Wôw ! » sans réfléchir. La foule à l’intérieur de la gare était bien plus importante que tout ce qu’elle avait imaginé.

Il y avait une file de clients qui ne pouvaient même pas monter sur le quai qui menait à la billetterie. La foule de clients était si bruyante et agitée que le personnel du train était inaudible.

Asagi s’était arrêtée dans un magasin au coin de la gare pour acheter une boisson et avait demandé à l’un des employés, « … Le monorail n’est pas encore en service ? »

Une employée d’âge moyen à l’air affable avait envoyé un regard sympathique à Asagi. « Il semble qu’ils reprennent le service au Sud et à l’Est, mais je pense que le Nord pourrait prendre un peu de temps. Il y a des rumeurs étranges qui circulent. »

« Des rumeurs ? »

Les épaules de la femme tremblèrent fortement, comme si le fait même de dire les mots la terrifiait. « Vous avez entendu parler de la “Barrière pénitentiaire” ? On dit qu’elle est apparue. »

Bien sûr, Asagi connaissait la Barrière pénitentiaire. C’était une légende urbaine célèbre sur l’île d’Itogami.

Selon la légende, c’était une prison abominable construite en secret quelque part sur l’île artificielle pour isoler le pire de tous les criminels-sorciers. On raconte qu’un homme innocent qui y était emprisonné l’avait maudit et que maintenant, il ne pouvait plus être vu, d’autres disaient qu’il faisait maintenant partie du monde souterrain lui-même. D’autres encore disaient que le geôlier du quartier de la prison était une Faucheuse qui ressemblait à une belle poupée…

C’était une histoire de fantôme très répétée, mais l’entendre avait fait ressentir à Asagi un étrange pincement dans sa poitrine alors qu’elle soulevait ses sourcils.

« En y repensant, Mogwai a bien dit quelque chose de bizarre comme ça, n’est-ce pas… ? »

L’AI lui avait déclaré qu’un sous-marin non enregistré était apparu. Elle ne pensait pas vraiment que le sous-marin pouvait être la Barrière pénitentiaire, mais s’interrogeait sur la véritable raison pour laquelle les sorcières du LCO avaient déclenché cet incident, ce qui la rongeait.

Alors qu’Asagi se demandait avec inquiétude, je me demande ce qu’ils cherchent vraiment, l’employée lui avait offert une bouteille de boisson gazeuse froide.

« Revenez ici. Oh, et un petit cadeau. »

Alors qu’Asagi tendait la main pour accepter la bouteille, la femme d’âge moyen avait saisi plusieurs morceaux de bonbons. Mais alors même qu’Asagi acceptait la friandise avec un « merci », elle inclina légèrement la tête. C’était un peu trop pour un bonbon gratuit.

« C’est tellement bondé, assurez-vous de ne pas vous séparer de votre enfant. »

Asagi était sérieusement perplexe devant la déclaration de la femme. « Hein ? Enfant… ? »

Mais de quoi parle la vieille dame… ?

Mais…

Sentant une soudaine traction sur sa jupe, Asagi avait déplacé son regard vers ses propres pieds.

« Eh !? »

Ses yeux s’écarquillaient, car il y avait là une toute petite fille d’un âge tendre.

Elle ne devait pas avoir plus de quatre, voire cinq ans, la petite fille avait les cheveux longs et portait une robe de style occidental, semblable à celle d’une poupée.

Asagi s’était soudain inquiétée de la perte de la jeune fille. Si c’est le cas, ce n’était pas une mince affaire : il y avait une foule dense. Il serait très difficile de trouver le tuteur de la jeune fille.

De plus, la femme travaillant au magasin avait apparemment confondu Asagi avec la mère de la jeune fille. Certes, Asagi avait l’air très mature pour son âge, mais c’était quand même un grave malentendu.

Je dois à tout prix éclaircir ce point, pensa Asagi, qui dévisageait l’employée, mais l’instant d’après, la petite fille s’était accrochée au bras d’Asagi.

Les yeux humides de la jeune fille avaient regardé Asagi, et d’une voix frêle et collante, elle avait annoncé :

« … Maman ! »

Toute l’agitation autour d’eux avait soudain disparu, remplacée par un bref silence.

La vieille dame du magasin avait hoché la tête, comme pour dire : « Comme je le pensais. Bonté divine, ces jeunes filles de nos jours… ! »

Asagi était devenue blanche alors que la petite fille continuait à la tenir dans ses bras. L’évolution trop inattendue de la situation l’avait rendue incapable de prononcer les mots : Vous vous trompez de personne !

Avec la petite fille qui semblait si mal à l’aise, Asagi ne pouvait pas non plus se contenter de l’ignorer. Même en regardant tout autour, désespérée d’être secourue, on ne voyait pas (mais bien sûr) la vraie mère de la petite fille.

Totalement incapable de comprendre ce qui se passait, Asagi avait levé les yeux vers le soleil couchant…

« Ehhhhhh !? »

Son cri avait été avalé par la grande foule à l’intérieur de la gare et avait disparu.

***

Chapitre 1 : Absence de la Sorcière

Partie 1

L’effondrement — .

La cathédrale s’effondrait.

Des murs de pierre empilés à perte de vue tombaient comme s’ils étaient frappés par une avalanche, l’impact faisant frémir le sol artificiel. Des fragments de poussière et de roche dispersés étaient aveuglants, et l’intérieur du bâtiment était devenu d’une obscurité chaotique. Ce spectacle de destruction pouvait faire croire à la fin du monde.

Kojou n’avait pas été en mesure de réagir face à l’effondrement trop intense.

À ce rythme, il serait bientôt enterré sous un énorme amas de pierres, il ne faisait guère de doute qu’il périra. Ce qui avait sauvé Kojou était venu avec un sentiment étrange, flottant, ressemblant à un vertige. C’était un effet secondaire de la téléportation.

Quelqu’un avait plié l’espace pour transporter Kojou et les autres individus hors de la cathédrale en ruine.

Face aux rayons éblouissants du soleil couchant qui l’illuminèrent soudainement, Kojou détourna instantanément les yeux.

« Argh… »

Yukina, lance d’argent à la main, s’était retrouvée juste à côté de lui. Ils n’étaient pas particulièrement éloignés de la cathédrale. Le saut de téléportation n’avait fait que quelques centaines de mètres. C’était assez loin pour qu’ils aient échappé aux effets de l’effondrement de la cathédrale, mais de justesse.

C’était probablement le maximum que le lanceur pouvait faire.

Yukina avait poussé un court cri. « Yuuma !? »

Derrière Kojou, on aurait dit que quelque chose était tombé sur le sol. C’était une jeune femme vêtue d’un costume de sorcière d’Halloween. Elle était trop mignonne pour être traitée de garçon, avec un visage parfaitement symétrique.

Cependant, tout son corps était taché de sang, et elle n’était que la pâle ombre de sa vivacité normale.

Elle — Yuuma Tokoyogi — semblait à l’agonie lorsque Kojou se mordit la lèvre et se précipita à ses côtés.

« Yuuma… ! Pourquoi as-tu fait quelque chose d’aussi imprudent… !? » demanda Kojou.

Sa poitrine portait une profonde blessure d’épée. Quand Kojou avait touché son bras, il était froid comme de la glace.

Yuuma était une sorcière. C’était une humaine à qui un pacte avec un démon avait conféré un énorme pouvoir magique. Elle avait utilisé son pouvoir pour déformer l’espace et sauver Kojou et les autres de l’effondrement de la cathédrale.

Cependant, la téléportation imprudente avait mis le corps de Yuuma à rude épreuve.

Dans la bataille qui s’était terminée quelques instants auparavant, elle avait déployé un pouvoir magique au-delà de ses limites, son corps subissant au passage de profondes blessures. Une personne normale aurait très bien pu mourir à tout moment dans l’état où elle se trouvait.

Malgré cela, Yuuma s’était levée et avait forcé un sourire sur son visage.

« Tu as tort, Kojou… Ce n’était pas seulement mon pouvoir. La sorcière du néant m’a aussi prêté le sien…, » répondit Yuuma.

Les paroles inattendues de Yuuma avaient fait que Kojou avait fixé ses deux bras en état de choc.

« Natsuki ? Alors où… est-elle… !? » demanda Kojou.

L’expression de Yukina s’était également durcie.

Ayant été transpercée par l’épée du Gardien, Natsuki Minamiya avait sûrement été blessée encore plus gravement que Yuuma. Aurait-elle vraiment pu prêter son pouvoir à Yuuma pour sauver Kojou et son groupe dans cet état ?

Cependant, bien que Kojou l’ait portée dans ses bras, elle était introuvable. Si Natsuki avait envoyé Kojou ainsi que les autres personnes à proximité à l’extérieur, mais qu’elle était même maintenant restée elle-même dans la cathédrale…

Abasourdie, Yukina avait levé les yeux vers l’endroit où la cathédrale aurait dû se trouver.

« Senpai… ! »

C’était une forteresse militaire aux épais murs d’acier bordés de barbelés — non, une prison.

Kojou leva les yeux vers la forteresse oppressante, déconcerté.

« C’est… la vraie Barrière pénitentiaire… ? Alors quel était le bâtiment qui était là jusqu’à présent !? » demanda Kojou.

Par rapport à la cathédrale solennelle et démodée de Natsuki, cette forteresse était remplie d’une malveillance qui convenait bien mieux au mot prison. Cependant, toute l’installation vacillait, à moitié matérialisée, dans la poussière, elle semblait encore repousser tous les intrus.

Ce qui arriva ensuite aux oreilles confuses de Kojou, ce furent des échos métalliques et une voix féminine sinistre. C’était la voix malveillante d’une sorcière plus avancée.

« C’est… la même… chose, Quatrième Primogéniteur. »

L’oratrice se tenait au sommet de la porte géante de la forteresse.

Ses cheveux étaient si longs qu’ils atteignaient ses pieds. Elle portait une robe de cérémonie de noble femme qui semblait provenir de la période Heian. La tenue était très décorative, mais la façon dont elle était teinte uniquement en blanc et noir lui donnait l’air de porter un costume de Faucheuse. Son visage était jeune et beau, mais ses yeux étaient de la couleur des flammes — du feu. Ce regard, qui faisait partie d’un doux sourire, était de mauvais augure, indiquant qu’elle était bien au-delà des limites de l’humanité.

« — En rêvant, il n’y a pas de ligne de démarcation nette entre l’homme et le papillon. Cette cathédrale vide est la forme que prend la Barrière pénitentiaire lorsqu’elle fait partie du rêve de Natsuki Minamiya. »

La Barrière pénitentiaire était un monde virtuel qui avait été construit dans le rêve de Natsuki par la magie. Le spectateur du rêve pouvait librement modifier sa forme par la pensée. Les détenus qui s’y trouvaient, qui existaient dans le rêve d’un autre être, n’avaient absolument aucun moyen de s’échapper. C’est pourquoi il s’agissait d’une prison redoutée, utilisée pour enfermer uniquement des criminels sorciers de la plus haute classe.

« Cependant, » poursuit la sorcière aux yeux de feu, « La sorcière du néant s’est réveillée de son rêve éternel, et la Barrière pénitentiaire est devenue réalité. Maintenant qu’elle est dans l’espace réel, s’échapper d’ici n’est pas un grand exploit pour… tous. Pour moi, au moins… »

Ceci dit, elle avait ri avec un plaisir apparent.

Cette voix était la même que celle qu’ils avaient entendue provenant du Gardien de Yuuma — la voix de la criminelle sorcière Aya Tokoyogi, qui avait sacrifié sa propre fille pour plonger son épée dans Natsuki Minamiya. Mais…

Une voix désespérée sortait des lèvres ensanglantées de Yuuma. « M... ère… ? »

C’est de la folie, criait Kojou dans son esprit. « Est-ce la mère de Yuuma… !? »

Il n’avait pas voulu l’accepter, mais n’importe qui là-bas aurait compris instantanément que la sorcière aux yeux de feu était liée à Yuuma par le sang. Après tout, les deux femmes étaient le portrait craché de l’autre.

À part la longueur de leurs cheveux et la couleur de leurs yeux, il était difficile de les distinguer. Même leurs visages audacieux et leur âge apparent étaient identiques…

« Elle a… le même visage que Yuuma…, » déclara Kojou.

Comme pour se moquer du garçon secoué et des autres, Aya avait montré du doigt une Yuuma blessée et elle avait déclaré. « Bien sûr. Cette fille est une copie produite de moi par parthénogenèse. Elle n’est que mon ombre, construite dans le seul but de briser le sceau de la Barrière pénitentiaire. Elle et moi sommes le même être — c’est pourquoi je peux faire… ceci. »

À ce moment, le sang avait jailli de la gorge de Yuuma alors qu’elle criait.

« U… a... aaaaaaaaaaaaa… ! »

Derrière elle, une ombre de forme humaine, matérialisée par un pouvoir magique, flottait. C’était un chevalier sans visage, vêtu d’une armure. C’était un familier du diable accordé dans le cadre d’un pacte — en d’autres termes, le Gardien d’une sorcière.

Le corps en entier du chevalier bleu semblait être rongé par des symboles macabres qui ressemblaient à des artères noires. C’était comme si le droit de commandement de Yuuma sur son gardien lui était retiré par la force — .

Kojou et Yukina étaient abasourdis, leurs voix tremblaient.

« Yuuma !? » s’écria Kojou.

« … Ce n’est pas possible… voler le Gardien d’une sorcière… ? » s’exclama Yukina.

Grâce à un énorme pouvoir magique et à un lien de sang plus puissant que tout autre sort, Aya Tokoyogi interférait avec le Gardien de Yuuma… et ni Kojou ni Yukina n’avaient aucun moyen de l’arrêter.

Si Kojou attaquait Aya Tokoyogi avec son vassal bestial, ou Yukina avec sa lance, les dégâts se répercuteraient sûrement sur Yuuma. Pourtant, même si Yuuma gémissait de douleur devant leurs yeux, ils ne pouvaient rien faire.

Yuuma avait plaidé d’une voix faible. « Non… Mère… Arrête… ! »

La femme aux yeux de feu la regardait simplement avec un sourire cruel.

« Je reprends le pouvoir que je t’ai prêté… ma fille. »

Aya Tokoyogi avait levé sa main gauche. À cet instant, un bruit sourd comme celui d’un arbre que l’on brisait résonna autour d’elle, et tandis que Yuuma se penchait en arrière, quelque chose lui était arraché.

« Noooooooooooooooooooooooo ! »

L’énergie magique qui coulait dans ses voies spirituelles coupées jaillissait comme du sang frais.

L’armure bleue du gardien de Yuuma était maintenant complètement teintée en noir.

Le chevalier sans visage avait alors rugi comme une bête libérée de sa chaîne. Sa forme ondulait comme un mirage alors qu’il se déplaçait derrière Aya Tokoyogi. Elle lui avait complètement volé le Gardien de Yuuma.

« Yuuma! » cria Kojou.

Le corps de Yuuma avait alors roulé sur le sol, jeté comme une poupée cassée. Quand Kojou l’avait ramassée alors qu’elle était tombée, son souffle s’était coincé. Elle respirait peut-être à peine, mais les yeux ouverts de Yuuma étaient complètement défocalisés. La façon dont elle tremblait comme une enfant effrayée et impuissante était complètement différente de celle de Yuuma que Kojou connaissait.

Yukina avait levé sa lance dans une colère visible. « Comment… pouvez-vous… ! »

Sa pointe argentée était pointée droit sur Aya Tokoyogi, qui les regardait calmement depuis sa position au sommet de la porte de la prison.

Pour une sorcière comme Yuuma, un Gardien n’était pas seulement un familier ou une arme, c’était ce qu’un diable accordait en échange de l’âme. En échange de l’abandon de son humanité, elle devenait une partie de sa propre chair et de son sang.

Et pourtant, Aya Tokoyogi avait volé même ceci à Yuuma. Elle n’avait apparemment pas la moindre trace d’affection pour sa propre fille, qu’elle considérait comme un simple outil pour s’échapper.

La femme aux yeux de feu avait ce qui semblait être un sérieux doute sur son visage.

« Quatrième Primogéniteur, Chamane Épéiste de l’Organisation du Roi Lion… de quoi vous offensez-vous ? Cette fille est une poupée de ma propre… création. Ne suis-je pas libre de l’utiliser à ma guise ? »

Kojou serra les dents, saisi par une colère qui donnait l’impression que chaque goutte de sang dans son corps coulait à l’envers. Il semblait brûler d’une incroyable poussée d’énergie démoniaque qui accompagnait l’hostilité émanant de son intérieur.

 

 

« … Ne jouez pas avec moi… ! » Kojou grogna.

L’énergie magique, semblable à une flamme, qui jaillissait de lui brillait et prenait la forme d’une ombre géante. L’un des vassaux bestiaux du quatrième Primogéniteur s’éveillait en réponse à la rage de Kojou.

« Vous avez fait subir à mon amie une chose pareille, et c’est tout ce que vous avez à dire… !? » s’écria Kojou.

« … ! »

Baignés par la tempête d’énergie magique de Kojou, les sourcils d’Aya Tokoyogi s’agitèrent. La puissance du pouvoir démoniaque du quatrième Primogéniteur perturbait même son calme.

Cependant, avant que le vassal bestial ne se matérialise complètement, le corps de Kojou s’était soudainement balancé — et lourdement. Des étourdissements l’assaillirent alors qu’il tombait à genoux, il toussa violemment et cracha du sang. La force s’écoulait de tout son corps, minant la colère qui l’habitait.

Alors que Kojou pressait sa main droite sur sa poitrine, le sang frais s’était transformé en brume et s’était écoulé. L’hémorragie avait coïncidé avec ce qui semblait être l’effondrement de son pouvoir même de vampire.

Le visage de Yukina était devenu pâle quand elle réalisa que Kojou gémissait de douleur.

« Senpai !? »

C’est Yukina qui avait infligé cette blessure à Kojou. Elle avait empalé Kojou avec Loup de la dérive des neiges pour le reprendre à Yuuma : la lance purificatrice qui pouvait annuler toute énergie magique et était, dit-on, capable de détruire même un Primogéniteur vampirique — .

Lorsqu’elle avait compris pourquoi Kojou était en mauvaise posture, Aya avait murmuré, sans aucun signe de jubilation, « Je vois. Tu as été blessé par le Schneewaltzer, quatrième Primogéniteur. »

Puis ses yeux de flamme rétrécis se tournèrent vers Yukina dans la joie.

« Les rusés ratons laveurs de l’Organisation du Roi Lion ont donc finalement trouvé un manieur pour cette… lance. Je pense que le traitement que j’ai réservé à ma fille était très gentil comparé au vôtre. »

« … !? »

Le visage de Yukina se raidit alors que les paroles d’Aya résonnaient comme une malédiction.

Yuuma était née pour servir d’outil à l’évasion de sa mère de la prison, tandis que Yukina avait été élevée comme Chamane Épéiste dès son plus jeune âge, indépendamment de sa volonté — il y avait certainement des similitudes entre les deux cas. Dans la mesure où aucune des deux filles n’avait eu le choix, Aya Tokoyogi et l’agence n’étaient pas si éloignées l’une de l’autre.

Cependant, elle ressentait quelque chose d’encore plus malin dans les mots qu’Aya avait utilisés. Ce Loup des neiges n’avait pas été accordé à Yukina, mais Yukina avait été acquise pour le Loup des neiges — .

C’est ce qu’on aurait dit, comme si la sorcière se moquait d’elle.

Kojou, dont l’instinct lui disait qu’il ne pouvait pas laisser Yukina écouter les paroles trompeuses de la sorcière, s’était mis debout de force.

« … Taisez-vous… maintenant ! »

Un pâle éclair avait alors jailli de sa main droite ensanglantée. C’était une attaque électrique de Regulus Aurum, l’un des trois vassaux bestiaux que Kojou avait à peine réussi à dompter.

La blessure dans sa poitrine était encore ouverte. Même s’il pouvait invoquer un vassal bestial dans cet état, il n’y avait aucune garantie qu’il puisse le contrôler. Cependant, Kojou n’avait aucun autre moyen d’arrêter Aya Tokoyogi tel qu’il était maintenant.

Aya était une puissante sorcière avec assez de pouvoir brut pour arracher le Gardien de Yuuma. Il doutait que des demi-mesures aient une chance de la vaincre.

Mais comme pour se moquer du durcissement féroce de sa détermination, Aya avait montré du doigt ce sur quoi elle se tenait en dessinant un sourire narquois.

« En es-tu certain, quatrième Primogéniteur ? Certes, il serait facile pour ton pouvoir de me frapper, mais la Barrière pénitentiaire ne s’en sortirait pas indemne. Nul doute que le rêveur qui contrôle la barrière paierait un prix proportionnel ? »

« … Voulez-vous dire Natsuki !? » s’écria Kojou.

Kojou s’était à nouveau mis à genoux en regardant la forteresse d’acier derrière Aya.

Il ne savait toujours pas où se trouvait Natsuki. Cependant, le fait que la Barrière pénitentiaire, une création de son propre sort, continuait d’exister était la preuve que Natsuki était vivante quelque part.

Avec la Barrière pénitentiaire servant de bouclier contre lui, Kojou n’avait plus de cartes à jouer. Les vassaux bestiaux de Kojou étaient tout simplement trop forts pour attaquer Aya sans infliger de dommages à la prison.

Aya Tokoyogi, en regardant derrière elle, avait eu un sourire amusé. « — Il y a pourtant ceux qui seraient heureux d’un tel résultat. »

C’est la première fois que Kojou avait remarqué qu’Aya Tokoyogi n’était pas la seule à le regarder d’en haut.

Il y avait un certain nombre de visages inconnus en haut du bâtiment de la barrière de la prison.

La façon impassible dont ils regardaient Kojou et les autres individus leur donnait l’impression de regarder les vers.

Sans réfléchir, le corps de Kojou s’était raidi et un froid intense l’avait transpercé.

« Qui sont ces types ? »

Il y avait six personnages au sommet de la forteresse noire. L’un était un vieil homme, l’autre une femme, l’un, un homme en armure, l’un, un type de gentleman portant un chapeau de soie. L’un était un adolescent de petite taille, le dernier était un jeune homme à l’allure svelte. Leurs âges et leurs tenues n’avaient rien en commun, et leur apparence n’avait rien de particulièrement repoussant. Mais d’une certaine manière, c’était encore plus effrayant.

Yukina avait repris sa lance, comme pour défier l’atmosphère épouvantable. « Ils ne peuvent pas être… »

Kojou avait immédiatement compris ce que Yukina n’avait pas dit.

Il était impossible qu’Aya Tokoyogi ait été la seule à être emprisonnée dans cette barrière géante. Si Aya Tokoyogi pouvait s’échapper, il n’y avait aucune raison que d’autres ne puissent pas le faire aussi bien.

C’était les plus diaboliques des criminels sorciers, que tous les moyens normaux n’avaient pas réussi à réprimer…

Alors qu’il protégeait Yuuma blessée, Kojou avait fait une grimace. « C’est… le pire des cas, n’est-ce pas… ? »

La douleur de sa blessure à la poitrine s’était intensifiée. Le sang qui s’écoulait de là avait trempé sa chemise.

***

Partie 2

Le premier à parler fut le monsieur qui portait le chapeau de soie.

« Aya Tokoyogi… la sorcière de Notaria, oui ? Tout d’abord, laissez-moi vous remercier d’avoir ouvert cette abominable barrière. »

Il semblait avoir une quarantaine d’années, plus ou moins, et lui aussi, il était plutôt solidement bâti. Mais il dégageait un air doux et intellectuel — c’était peut-être les vêtements qui faisaient l’homme. Il n’aurait pas semblé déplacé parmi les clients d’un salon de luxe ou les invités d’un opéra.

Cependant — .

Une hostilité vive et manifeste émanait de tout son corps. Ses yeux brûlaient de haine pour Kojou et les autres personnes concernées par le bien-être de Natsuki Minamiya.

Pour les détenus de la Barrière pénitentiaire, c’était des camarades de la sorcière du néant, celle qui les avait capturés et enfermés dans un autre monde, la colère des prisonniers était sûrement assez grande pour que déchirer ces intrus membre par membre ne semble pas tout à fait suffisant.

Baignée dans la soif de sang des détenus, Aya s’était retournée vers eux et leur avait demandé très calmement. « Vous n’êtes que six… Qu’est-il arrivé aux autres ? »

Le petit jeune homme au sommet du mur avait répondu crûment à la question d’Aya : « Rien n’est arrivé ! Regardez-moi ce salaud ! »

Ses cheveux étaient des dreadlocks courts, et il portait une chemise somptueusement couverte par-dessus une autre, associée à un jean ample. C’était la mode de la rue, mais d’après son apparence, il ne semblait pas plus âgé que Kojou.

Mais lui aussi était en effet l’un des criminels diaboliques détenus dans la Barrière pénitentiaire. La preuve en est que, même à ce moment-là, des menottes métalliques grises couvraient son avant-bras gauche.

Le jeune homme aux dreadlocks cria férocement alors que son bras droit se déplaçait.

« Regardez ! »

Kojou n’avait pas pu comprendre ce qui s’était passé à l’instant suivant. Ce qu’il avait compris, c’est l’éclaboussure de sang massive qui s’était échappée du corps de l’homme qui se tenait devant le jeune homme.

« Schtola D, pourquoi vous — ! »

L’homme cracha du sang en se tournant vers l’agresseur, le bombardant d’un regard plein de colère.

D’après sa tenue et l’air qui l’entourait, Kojou avait deviné que le plus âgé était un sorcier, en outre, un criminel-sorcier qui avait commis des crimes si graves qu’il avait été envoyé dans la Barrière pénitentiaire. Aucune attaque médiocre n’aurait pu pénétrer le puissant mur magique qui protégeait sa chair physique. C’est précisément pour cette raison que de tels archicriminels avaient été enfermés dans un autre monde.

Mais l’attaque du jeune homme avait tranché ses défenses comme du papier, le corps sans défense du monsieur avait subi de graves blessures presque mortelles. Son front avait été fendu de l’épaule jusqu’au ventre. Il était tombé à genoux sur place, incapable de se défendre.

« Ha-ha — ! Ne me déteste pas, sorcier, déteste ton corps fragile ! » cria son adversaire avec excitation. « … Et le voilà ! »

Les menottes qui entouraient l’avant-bras gauche du jeune sorcier commencèrent à briller. D’innombrables chaînes jaillirent des menottes grises comme une cascade, enveloppant sans relâche le corps gravement blessé et le traînant dans les airs. Sa destination était sans doute l’intérieur de la Barrière pénitentiaire.

L’homme blessé avait désespérément tenté de résister.

« Guoooooooh — ! »

Cependant, il n’avait plus le pouvoir de tisser un sort qui pouvait trancher les chaînes. Il avait été avalé par l’air lui-même, comme s’il s’enfonçait dans un marécage sans fond. Et puis, il avait disparu.

« … Ah. Le système de la Barrière pénitentiaire fonctionne toujours…, » fit remarquer Aya.

Ni elle ni les autres évadés n’avaient affiché la moindre émotion face à la disparition du sorcier. Naturellement, ils n’avaient pas non plus ressenti de colère à propos de l’attaque du jeune homme aux dreadlocks. Ils se trouvaient justes dans la même prison, ils ne partageaient pas la moindre parcelle de camaraderie.

Celui qui s’appelait Schtola D avait simplement répondu avec un sourire sombre.

« Il semble que nous ne serons pas complètement libres tant que nous n’aurons pas tué la sorcière du néant et que la Barrière pénitentiaire n’aura pas complètement disparu, » déclara une jeune femme aux cheveux violets à Aya, reprenant là où le jeune aux dreadlocks s’était arrêté. « Tee-hee... si vous le savez, pourriez-vous nous dire où elle est ? Une sorcière comme vous devrait avoir une ou deux idées, non ? »

C’était une belle femme avec un air décadent, dégageant un sentiment de sexualité corrompue. Elle portait de la lingerie très exposée sous un long manteau, elle avait en quelque sorte l’air d’une prostituée à l’ancienne.

Mais les yeux avec lesquels elle regardait Aya Tokoyogi étaient teintés d’une intense soif de sang. Aya écarta calmement l’hostilité et secoua lentement la tête.

« Malheureusement, je ne le sais pas. Si vous voulez tuer cette femme, par tous les moyens, cherchez-la vous-mêmes. »

Schtola D avait recroquevillé ses lèvres dans un sourire militant. « C’est ainsi. Ça a l’air intéressant, Mlle la Leader du LCO. Dans ce cas, tu ne sers plus à rien. »

Il regarda Aya et leva la main droite de la même manière qu’il avait attaqué le gentleman au chapeau de soie. Il est clair que si Aya ne voulait pas coopérer, il la tuerait aussi. Il considérait probablement tout être humain qui ne lui était pas utile comme son ennemi.

Mais la petite sorcière avait un air apathique, car elle aussi levait son bras gauche devant Schtola D, sa longue manche l’enveloppant. Elle tenait un vieux tome.

« Ne soyez pas hâtif, impétueux… Je ne sais pas où se trouve Natsuki Minamiya, mais je n’ai pas refusé de vous aider, » déclara Aya.

Schtola D avait cessé de bouger, laissant son bras en l’air. « Ahh ? »

Il semblait déconcerté, incapable de saisir le sens des mots d’Aya.

À la place de Schtola D, un jeune homme à l’allure svelte avait hoché la tête, les yeux s’étaient plissés alors qu’il regardait ça. « Grimoire n° 014… Histoire personnelle, oui ? Je vois… très intéressant. »

« Qu’est-ce que ça veut dire, Meiga ? »

Le jeune homme appelé Meiga avait replacé ses lunettes dans un déplaisir apparent alors qu’il jetait un coup d’œil à Schtola D.

« Je préférerais que vous ne vous adressiez pas à moi de façon aussi désinvolte… mais, ah bon. En fin de compte : C’est une malédiction. Aya Tokoyogi a utilisé le pouvoir du grimoire pour jeter une malédiction sur la sorcière du néant. Natsuki Minamiya est probablement amnésique en ce moment même… n’est-ce pas, Aya Tokoyogi ? »

« C’est… exact. Plus précisément, je n’ai pas seulement volé ses souvenirs, mais le temps qu’elle a vécu, » déclara Aya.

« Voler à la chair et au sang d’autrui le temps accumulé… tel est la capacité du grimoire permise au seul chef du LCO, » répondit le jeune homme après y avoir réfléchi. « Je vois… ce qui est le plus fascinant… »

Schtola D avait reniflé en s’immisçant dans la conversation. « Voler sa mémoire et son temps… alors, qu’est-ce que ça veut dire en fait ? »

Un sourire cruel s’était glissé sur les lèvres de Meiga. « Cela signifie que Natsuki Minamiya ne peut actuellement pas utiliser la magie. Elle ne peut probablement pas non plus utiliser le pouvoir de son Gardien. »

Natsuki Minamiya était une sorcière qui pouvait librement manipuler l’espace. Le prix terrible de ce pacte était d’être la gardienne de la Barrière pénitentiaire, mais c’est précisément à cause de ce coût qu’on lui avait accordé un énorme pouvoir magique dépassant de loin la norme. Et ses plus de dix ans d’expérience de combat contre les démons l’avaient transformée en une mage d’attaque rusée. Il ne fait aucun doute que tous les détenus de la prison savaient à quel point elle pouvait être effrayante.

Mais le grimoire d’Aya Tokoyogi lui avait volé la source du pouvoir de Natsuki.

Saisissant enfin la situation, Schtola D s’était tordu les lèvres avec un plaisir évident.

« Et alors ? Le grimoire a pris son pouvoir… Non, il lui a pris le temps et l’expérience nécessaires pour obtenir ce pouvoir, alors…, » déclara Schtola D.

Aya Tokoyogi caressa les pages de son grimoire bien-aimé en se parlant à elle-même. « Il a fallu dix ans de préparation, en utilisant le corps de ma propre fille comme leurre, pour que la sorcière du néant baisse enfin sa garde un seul instant pour un… coup. Mais cela a été suffisant pour activer mon… grimoire. »

Aya était bien consciente qu’il ne pouvait pas s’échapper de la Barrière pénitentiaire à moins que Natsuki Minamiya ne soit vaincue.

C’est pourquoi elle avait attendu que Natsuki révèle un seul moment de faiblesse, lui donnant le temps de jouer son atout : l’effet de son grimoire.

« Il semble que Natsuki Minamiya ait fui juste avant de perdre complètement son énergie magique, » le jeune homme à lunettes avait acquiescé d’un ton froid et recueilli. « Mais elle ne pourra plus utiliser la magie tant que le grimoire restera actif. Ce qui signifie que tout ce que nous avons à faire est de la retrouver pendant qu’elle est en fuite et de lui porter le coup de grâce. Et vous, Aya Tokoyogi ? »

Aya n’avait rien dit. Sa posture avait dit. Fais comme tu veux.

La femme aux cheveux violets regarda les menottes de son avant-bras gauche et fit un rire coquet. « Si c’est comme ça, tu devrais nous donner un coup de main, Aya Tokoyogi. Nous tous ici voulons la tuer — Ou bien, peut-être que le premier qui l’atteint gagne ? »

Schtola D, pendant ce temps, boudait en levant la main sur ses dreadlocks. « Keh, quel emmerdeur, mais bon. Mon corps s’est ramolli à cause de toute cette vie en prison. Je parie que ça va être une bonne rééducation. »

Les autres évadés avaient hoché la tête en silence, apparemment en accord.

Ils chercheraient Natsuki qui était en fuite et l’élimineraient. Il semblerait que le consensus parmi les évadés était qu’ils étaient du même côté, ne serait-ce que jusque-là.

La magie de Natsuki était encore scellée par Aya Tokoyogi. Même si elle avait fui avant de perdre son pouvoir, elle n’était sûrement pas allée bien loin. Natsuki était probablement quelque part sur l’île d’Itogami. Si tous les évadés partaient à sa recherche, la retrouver était très probablement une question de temps.

Dans son état amnésique actuel, Natsuki avait déjà été poussée au bord du gouffre. Elle n’aurait pu être en état de combattre les condamnés.

Tu te moques de moi, pensa Kojou, les lèvres pincées alors qu’il s’avançait. Il laissa une Yuuma ensanglantée à Yukina et fixa les êtres magiques.

« Attendez. Croyez-vous qu’on va vous laisser partir après avoir entendu tout ça ? » demanda Kojou.

Schtola D, comme s’il se rappelait enfin que Kojou avait même existé, lui avait jeté un regard de contrariété. « Ah ? Est-ce que le morveux vient de dire quelque chose… ? »

Même en couvrant sa blessure à la poitrine, Kojou n’avait jamais détourné ses yeux.

La Barrière pénitentiaire n’avait pas été complètement brisée. Il était encore possible de les sceller une fois de plus. Mais pour ce faire, ils devaient protéger Natsuki, maintenant en fuite. Ils ne pouvaient pas laisser les évadés la rattraper.

Le jeune homme à lunettes acquiesça calmement. « Ah oui, vous étiez là aussi, quatrième Primogéniteur. Peut-être devrions-nous d’abord nous débarrasser de vous… »

La femme au manteau avait plissé ses beaux yeux en regardant Kojou.

L’homme en armure avait passé sa main à l’épée dans son dos sans un mot. Le vieil homme, lui aussi, écarta ses bras apparemment ratatinés en souriant.

Pas un seul d’entre eux ne craignait Kojou. Ils croyaient, bien sûr, qu’ils allaient gagner, même contre le vampire le plus puissant du monde.

Malgré cela, Kojou avait sa propre raison de les arrêter. Après tout, c’était le pouvoir démoniaque du quatrième Primogéniteur qui avait été utilisé pour briser la Barrière pénitentiaire. Kojou ne pouvait pas s’empêcher de se sentir responsable de cela, d’autant plus qu’il savait maintenant quel prix Natsuki avait payé pour protéger le sceau de la Barrière pénitentiaire.

Schtola D avait parlé avec mépris alors qu’il sautait de la tour. « Mince… tu penses vraiment qu’un simple Primogéniteur va pouvoir m’arrêter, moi? »

Il y avait plus de dix mètres entre lui et Kojou. Une attaque à mains nues n’aurait pas pu l’atteindre.

Quoi qu’il en soit, Schtola D avait balancé son bras droit bien au-dessus.

Kojou avait ressenti la libération d’une féroce soif de sang, mais très peu d’énergie magique du bras droit de Schtola D. Jugeant qu’il s’agissait d’un simple bluff, Kojou ne fit aucun geste pour s’enfuir. Mais — .

« — Non, Senpai ! » s’écria Yukina, avec une expression frénétique alors qu’elle se jetait devant Kojou en guise de bouclier.

Un instant plus tard, une rafale si puissante que la terre gronda et trembla s’abattit sur Yukina. La lance d’argent qu’elle portait avait pris le coup de vent que Schtola D avait déclenché en plein dessus.

Un grondement métallique se répercutait sur l’arme, comme si un maillet s’était abattu sur elle. Yukina tomba à genoux sous l’effet d’un poids incroyable et invisible.

« Himeragi !? » cria Kojou, alors que les séquelles de l’onde de choc la dépassaient et le touchaient lui aussi.

C’était une attaque tranchante invisible qui pouvait attaquer des adversaires à plus de dix mètres de distance. Cela semblait être la capacité du jeune homme appelé Schtola D. Le gentleman sorcier de tout à l’heure avait probablement été gravement blessé par la même technique.

Cependant, ce qui avait surpris Kojou, c’est le fait que Yukina n’avait pas été en mesure de bloquer complètement son attaque. Sa lance aurait dû être capable d’annuler tout pouvoir magique existant. Ainsi, l’attaque de Schtola D avait pu briser même la défense de Loup de la dérive des neiges…

Mais le sorcier du dessus était tout aussi secoué qu’eux.

« … Quelle est cette lance ? Elle a arrêté ma hache du tonnerre !? »

Son visage semblait crier : Comment une petite fille impuissante comme elle ose-t-elle arrêter mon attaque ?

Schtola D hurla en levant une fois de plus le bras. « Maintenant que tu l’as fait, tu as blessé ma fierté, bon sang ! Et si je devenais sérieux !? »

L’incroyable soif de sang, bien au-delà de celle d’avant, leur avait dit ce qu’il préparait.

Yukina s’était appuyée sur sa lance alors qu’elle se levait. Elle semblait être au bout du rouleau. « Senpai… laisse-moi faire. Prends Yuuma et cours, s’il te plaît. »

Pendant un instant, Kojou avait été sous le choc. Schtola D représentait à lui seul une telle menace, mais il n’était que l’un des criminels présents.

Ils ne savaient pas ce que les autres pouvaient faire, y compris Aya Tokoyogi. Aussi excellente que soit l’attaque, Yukina ne pensait pas pouvoir les vaincre tous indemne. En plus de cela, Yukina était épuisée par la lutte contre les sorcières du LCO et Yuuma. Il n’était pas le seul à être encore blessé.

« Non, Yukina ! Si quelqu’un reste derrière, ce sera —, » commença Kojou.

« Non, Senpai. Tu ne dois pas utiliser tes vassaux bestiaux dans un endroit comme celui-ci, » répondit Yukina.

Kojou n’avait rien à dire en réponse à cette réfutation calme et posée.

Ses vassaux bestiaux étaient trop forts, ils détruiraient entièrement la Barrière pénitentiaire, même si tout ce qu’ils visaient était un sorcier. De plus, son état instable faisait du simple contrôle des vassaux bestiaux une chose hasardeuse.

Yukina tourna le dos à Kojou. « Je vais te faire gagner du temps jusqu’à ce que tu puisses t’échapper. S’il te plaît, prends Yuuma et pars ! »

« Himeragi ! »

« Dépêche-toi, s’il te plaît. Ou bien as-tu l’intention de laisser mourir Yuuma et Mme Minamiya ? » demanda Yukina.

« Cela ne veut pas dire que je peux te quitter ! » Kojou répondit en criant sans réfléchir.

La façon dont Yukina avait calmement décidé qu’il était naturel qu’elle se sacrifie l’avait vraiment énervé.

Les yeux de Yukina s’élargirent et elle se figea, comme si la réaction de Kojou l’avait vraiment surprise.

Au début, Kojou avait l’air têtu, mais ses joues étaient teintées, comme s’il rougissait un peu. Pendant un seul instant, les deux regards silencieux s’étaient échangés — .

Mais c’est à l’instant suivant que Schtola D avait posé les yeux sur Kojou et Yukina et avait libéré une autre frappe tranchante invisible vers eux.

« Ha-ha! Je vais t’écraser comme un insecte, Quatrième Primogéniteur — ! » déclara-t-il.

Kojou et Yukina avaient réagi trop lentement pour esquiver l’attaque de Schtola D. Alors — .

Alors que les deux individus retenaient leur souffle, un éblouissant faisceau cramoisi avait rempli leur champ de vision.

***

Partie 3

L’explosion qui s’était déversée près de Kojou avait engourdi ses tympans. Il vacilla de façon instable alors que la terre ondulait.

Le cratère qui en résulta dans le sol s’était largement effondré, soulevant suffisamment de poussière pour obstruer complètement sa vision. Les débris soufflés dans l’air s’étaient déversés à la surface comme de la grêle.

Cependant, l’attaque de Schtola D n’en était pas la cause. Pour preuve, il avait lui aussi eu une expression abasourdie lorsque des débris s’étaient mis à pleuvoir autour de lui.

« Qu’est-ce que c’était que ça? » demanda-t-il.

Schtola D se lamenta en regardant le ciel rouge du soir. Une énorme masse de flamme s’était envolée de l’air pour perturber son attaque. C’était un sort d’attaque à longue distance.

Il avait dû penser que c’était l’œuvre d’un autre prisonnier, mais ce n’était pas le cas. En fait, le public s’était contenté de rire froidement.

Bien sûr, ce n’était pas non plus le fait de Kojou. Cependant, Kojou avait une idée de qui avait déclenché l’attaque, car il avait déjà vu une magie très similaire auparavant — une magie avec un pouvoir destructeur écrasant qui rivalisait avec celui d’un vassal bestial de vampire.

Il s’agissait d’un barrage de magie noire créé par une malédiction dont l’intensité dépassait de loin celle que les cordes vocales et les poumons humains pouvaient tolérer. C’était un projectile magique tiré par l’arme de suppression de zone de l’Organisation du Roi Lion, Der Freischötz.

« … Moi, Danseuse du Lion, Archère du Grand Dieu, je vous en conjure. »

Kojou et Yukina avaient entendu le chant solennel d’une jeune femme derrière eux. Alors que la montagne de décombres s’effondrait, Sayaka Kirasaka émergea, un arc métallique de style occidental à la main.

Ses cheveux, portés en queue de cheval, s’agitaient alors qu’elle se tenait à l’intérieur d’un choix de véhicule inattendu. C’était un char qui rappelait ceux des anciens peuples des steppes, tiré par un cheval de guerre géant. Cette vision était tellement absurde que même Schtola D avait fini par ne rien faire d’autre que de la fixer du regard.

« Le plus brillant des chevaux flamboyants, l’illustre Kirin, celui qui gouverne le tonnerre céleste, transpercez ces mauvais esprits de votre colère… ! »

Saisissant l’occasion, Sayaka avait achevé son chant et avait lancé sa flèche vers les cieux.

La flèche sifflante spécialement construite avait navigué, émettant un son monstrueux qui criait comme une malédiction déclenchée. Le son avait résonné jusqu’à ce que la flèche se transforme finalement en un éclair incandescent, se déversant d’en haut sur les prisonniers évadés.

Des explosions géantes avaient éclaté à travers la Barrière pénitentiaire.

Sayaka n’avait guère d’espoir d’abattre de tels adversaires avec une attaque de cette ampleur, mais elle était persuadée que cela permettrait au moins de cacher Kojou et son groupe de leur vue. Schtola D était furieux de l’intrusion dans son combat, mais seules des bribes de sa diatribe pouvaient être entendues.

Pendant ce temps, le char de Sayaka avait violemment déchiré la surface du sol devant Kojou et son groupe alors qu’il s’arrêtait.

« Yukina, monte ! Oh, toi aussi, Kojou Akatsuki ! » cria l’archère d’un ton qui ne laissait aucune place aux chicanes, alors qu’elle lâchait d’autres flèches maudites.

Avec un certain décalage, d’innombrables explosions s’abattirent sur les prisonniers évadés, entravant leur poursuite.

Sayaka continua de respirer avec rage tandis que Kojou la regardait, hésitant par instinct.

« K-Kirasaka… !? Euh, es-tu sûre de ça… ? »

De près, le char était vraiment écrasant. La tête du cheval de guerre était recouverte d’un casque d’acier, ses sabots continuant à résonner violemment. La couleur du chariot ressemblait beaucoup à celle d’une tache de sang. Des pointes de métal faisaient saillie sur les roues, ce qui ajoutait encore à son aspect sinistre. Il est clair que ce n’était pas quelque chose que les gens sains d’esprit devraient monter.

Cependant, elle représentait également leur seul moyen d’évasion.

« Senpai, nous devons sauver Yuuma ! » cria Yukina, en soutenant la jeune fille blessée par-dessus son épaule.

Au diable tout cela, se décida Kojou, à moitié désespéré, en aidant les filles à monter à bord de l’étrange char. Kojou lui-même suivit, sautant la marche jusqu’au compartiment. Sayaka avait violemment serré les rênes dès qu’elle l’avait vu faire.

« Nuaaaaa !! Je vais tomber, je vais tomber ! »

Kojou avait poussé un cri pathétique à l’occasion de ce déplacement incroyablement difficile. L’une des roues avait roulé sur un gros débris et avait bondi si violemment que cela avait menacé de projeter Kojou au loin alors qu’il était sur le bord du char basculant.

Alors qu’il s’accrochait à Sayaka par-derrière, elle aussi avait poussé un cri alors que son corps tremblait et se figeait.

« Hya… !? Où… où me touches-tu ? » s’écria Sayaka.

Même alors, le char continua d’accélérer, la cabine tremblait avec une véhémence de plus en plus grande.

Kojou s’était excusé d’une voix stridente : « Eh bien, il n’y a rien d’autre à quoi s’accrocher ! »

S’il lâchait prise maintenant, il était pratiquement certain qu’il serait éjecté de leur véhicule.

Sayaka, qui avait les deux mains occupées à tenir son arc, ne pouvait rien faire pour repousser Kojou, et tout ce qu’elle pouvait faire était de se tortiller.

« Cela ne veut pas dire que tu peux le faire pendant que Yukina surveille — En tout cas, plus bas ! Si tu veux t’accrocher, fais-le plus — PAS SI BAS — !! Ne pousse pas ton visage vers moi — ! » s’écria Sayaka.

« Je ne le fais pas exprès ! C’est la faute du char qui a trop basculé ! Et de toute façon, pourquoi un char ? » demanda Kojou.

« Quelqu’un l’a laissé sur le bord de la route, alors je l’ai emprunté ! Ce n’est pas comme si j’avais un autre moyen de me déplacer ! » déclara Sayaka.

« Bon sang ! Personne ne laisse une chose pareille sur le bord de la route ! » s’écria Kojou.

« Eh bien, quelqu’un l’a fait, alors voilà ! » déclara Sayaka.

N’ayant aucune idée de la gravité de la situation, Kojou et Sayaka avaient continué à se crier dessus au sommet du char à bascule exigu. Yukina les regarda tous les deux avec douceur, en soupirant.

Même avec quatre personnes à bord, le cheval de guerre qui tirait le char galopait à toute vitesse. C’était une vitesse qui semblait aberrante pour un seul animal.

Les mots COISTE BODHAR étaient gravés sur le casque qui couvrait la tête du cheval. Apparemment, c’était le nom du cheval de guerre. C’était le nom de la monture préféré du Cavalier sans tête — le Dullahan — d’après un mythe européen datant du Moyen Âge.

Juste au moment où Kojou se rappelait ce fait, il avait entendu un grand craquement.

La barre d’acier qui couvrait la tête du cheval de guerre s’était fendue et était tombée sur la route, faisant ainsi claquer les rênes de la main de Sayaka.

Kojou, le regard abasourdi par la poursuite du galop du cheval de guerre, haleta de terreur.

« La… la tête est… !? »

C’était justement ça : il n’y avait pas une tête sous le casque du cheval de guerre. C’était comme si une grande hache avait tout arraché du cou. Un cheval sans tête tirait le char de Sayaka.

« Qu’est-ce qu’il a ce cheval… !? De toute façon, où diable as-tu eu cette chose !? » s’écria Kojou.

Yukina avait redirigé son attention calmement, même si elle continuait à s’accrocher à une Yuuma inconsciente. « S’il te plaît, calme-toi, Senpai ! Ce cheval est probablement une machine. »

Le visage devenant pâle, Sayaka elle-même avait regardé en arrière mécaniquement. « M-Machine… !? Est-ce un robot !? »

« Attends, ne l’avais-tu pas non plus remarqué !? » cria Kojou à Sayaka, en lançant un regard furieux.

« On ne s’attendrait pas à ce qu’un cheval robot soit placé sur le bord de la route, » s’excusa Sayaka, les joues gonflées.

Yukina soupira, abandonnant. « C’est très probablement pour la parade du festival de la Veillée Funèbre… »

Kojou avait soupiré avec soulagement, retrouvant enfin son état d’esprit. « Parade… D-D’accord… Pour la parade… »

Le festival de la Veillée Funèbre, en cours et très apprécié, était un événement du Sanctuaire des démons sur le modèle d’Halloween. La ville était décorée de motifs de fantômes et de monstres et de nombreux touristes costumés y participaient.

Il y avait des défilés nocturnes avec de grands chars et beaucoup d’éclairage orné. Ce char à cheval sans tête devait être l’un des chars.

Comme on ne pouvait pas dire que ce n’était pas un vrai cheval, à part l’absence de tête, cela aurait pu être une sorte de publicité d’une société de Sanctuaire des Démons qui voulait montrer sa technologie. Apparemment, Sayaka s’était enfuie avec lui sans le savoir.

Elle fait vraiment bouger les choses. Kojou ne pouvait pas s’empêcher de penser, les faits étaient les faits : le char avait sauvé leur vie. Une voiture ou une moto normale n’aurait jamais pu les sortir de cette île artificielle couverte de décombres.

Sayaka avait tordu ses lèvres en une moue et avait plissé ses sourcils comme si elle venait de se souvenir de quelque chose. « Au fait, Kojou Akatsuki… Es-tu de retour dans ton propre corps maintenant ? »

***

Partie 4

Maintenant que Kojou y avait pensé, il avait été échangé avec Yuuma la dernière fois qu’il avait rencontré Sayaka.

Kojou s’était mordu la lèvre, mortifié, en tournant sa tête pour regarder Yuuma, qui était couchée sur le côté au fond de la voiture. « Oui, d’une certaine façon. Mais grâce à ça, elle est… »

Les yeux de Yuuma, trempés de sang, étaient restés ouverts, mais elle n’avait montré aucun signe de mouvement. Sa respiration semblait irrégulière et incertaine, sa température corporelle avait considérablement baissé. L’épuisement de son corps était plus profond que les blessures visibles. C’était l’état dans lequel son gardien l’avait laissée.

« … N’était-elle pas une criminelle du LCO ou quelque chose comme ça ? » demanda Sayaka avec hésitation, alors qu’elle jetait elle aussi un coup d’œil à Yuuma.

Kojou avait secoué la tête. « Elle était juste utilisée… Par sa propre mère. »

« Mère? Qu’est-ce que tu veux dire ? » demanda Sayaka.

« Cette criminelle d’Aya Tokoyogi. Elle était enfermée dans la Barrière pénitentiaire. C’est une sorcière, et elle a poignardé Natsuki à travers Yuuma. Aw, merde, si on ne trouve pas Natsuki, on est foutus…, » déclara Kojou.

« Hein ? Hein ? Natsuki, tu veux dire Natsuki Minamiya… ? Quelqu’un a poignardé la sorcière du néant ? » demanda Sayaka.

L’explication maladroite de Kojou n’avait fait que semer la confusion chez Sayaka. Yukina avait l’air en conflit alors qu’elle était forcée d’intervenir :

« Aya Tokoyogi est une criminelle emprisonnée dans la Barrière pénitentiaire. Elle est considérée comme le chef du LCO, » déclara Yukina.

« La grande bibliothécaire du LCO… ? Et c’est sa mère… !? » demanda Sayaka.

« Oui. Elle a utilisé le pacte de sorcière de Yuuma pour s’évader de prison, » répondit Kojou.

« Et elle a fait cela à sa propre fille une fois son utilité terminée !? Quelle — ! » s’exclama Sayaka.

Les lèvres de Sayaka s’étaient pincées lorsqu’elle l’avait finalement compris. Elle jeta un regard furieux sur la forteresse d’acier située loin derrière eux.

Yukina avait baissé les yeux et avait tranquillement expliqué. « Les prisonniers évadés sont à la recherche de Mme Minamiya pour mettre fin à la Barrière pénitentiaire. Nous devons la mettre en sécurité avant que cela n’arrive, mais… nous ne pouvons pas non plus abandonner Yuuma… »

Sayaka soupira gravement. « Eh bien, ce n’est pas bon… Elle pourrait ne pas durer longtemps à ce rythme. »

« Ne peux-tu rien faire, Kirasaka ? » supplia Kojou à Sayaka. « Tu sais, comme tu l’as fait avant… ? »

Une fois auparavant, Sayaka avait prodigué les premiers soins à Astarte, gravement blessée, et lui avait sauvé la vie.

Cependant, une expression de douleur s’était emparée de leur conductrice alors qu’elle secouait légèrement la tête.

« Ne sois pas absurde. Cette fois-là, j’ai arrêté la perte de sang, mais réparer les chemins spirituels arrachés est bien au-delà de ce que je peux faire. Sans une puissante sorcière ou un médecin sorcier…, » déclara Sayaka.

Kojou avait levé la tête en se répétant les paroles de Sayaka. « Un médecin sorcier… hein… ? »

Le char dans lequel Kojou et son groupe se trouvaient avait déjà quitté le quartier du port et était entré dans la ville proprement dite. C’était l’île du Sud — le quartier de la recherche et du développement couvert d’installations d’entreprises et d’universités. Le manque de piétons était sans doute dû au fait que les employés étaient en vacances pendant la durée du festival de la Veillée Funèbre.

Ils ne pouvaient plus voir la Barrière pénitentiaire qui flottait au sommet de l’entrée. Il semblait que Schtola D et les autres n’avaient pas l’intention de les poursuivre plus loin.

Après l’avoir confirmé lui-même, Kojou avait parlé avec détermination. « Kirasaka. Arrête-toi au prochain feu, veux-tu bien le faire ? »

« Euh… pourquoi ? » Sayaka avait répondu avec du doute dans sa voix.

« Je crois que je connais quelqu’un qui peut soigner Yuuma… Elle devrait être dans ce bâtiment blanc là-bas, » déclara Kojou.

« C’est donc ça ? » répondit Sayaka alors que des sueurs froides ruisselaient sur son front. « Mais, euh… afin d’arrêter ce truc… Comment, exactement ? »

Elle présenta timidement ses mains avec le peu qu’il restait des rênes arrachées qui s’y trouvaient.

Un cheval bien entraîné pouvait être arrêté en tirant légèrement sur les rênes. Cependant, Coiste Bodhar, le cheval de guerre qui tirait le char, n’avait pas de tête, donc bien sûr il n’y avait pas de bride à laquelle attacher les rênes.

Kojou avait pâli lorsqu’il avait saisi les implications.

« Qu’est-ce que tu vas faire ? Comment vas-tu arrêter ce cheval ? » demanda Kojou.

« Ne me le demande pas, je n’en ai aucune idée… ! » répondit Sayaka.

« Ce n’est pas le moment de discuter ! » déclara Yukina.

Apparemment, le cheval s’était mis en colère dès que le casque avait été enlevé. Maintenant hors du contrôle de Sayaka, le char se dirigeait férocement vers le quartier de la recherche et du développement.

Les piétons et les conducteurs des véhicules qui venaient en sens inverse avaient été choqués lorsqu’ils avaient remarqué le char conduit par un cheval sans tête, mais Kojou et son groupe n’avaient pas de place pour leur épargner des soucis.

Leur véhicule avait plongé vers une intersection avec un feu rouge, où il avait fait une embardée à la dernière minute de son propre chef pour éviter de justesse une collision frontale. Le virage soudain avait arraché le char de la route et des étincelles s’étaient violemment détachées de ses roues. Le char avait effleuré le passage piétonnier surélevé, alors que des morceaux s’étaient éparpillés tout en mordant dans l’asphalte.

Kojou s’accrochait à nouveau aux hanches de Sayaka.

« Whoa! C’était moins une ! N’y a-t-il pas un frein de secours sur ce truc ? » demanda Kojou.

Yukina tenait désespérément une Yuuma inconsciente pour qu’elle ne soit pas jetée hors du véhicule.

« Cela pourrait être… mauvais…, » murmura Sayaka.

« Qu’est-ce… !? »

Les yeux de Kojou s’étaient gonflés lorsqu’il avait remarqué le mur de béton qui se trouvait sur leur chemin. Il s’agissait d’une enceinte solide entourant un laboratoire d’entreprise, bloquant complètement le passage du char.

Sans moyen de ramener le char sous contrôle, ils n’avaient aucun moyen d’éviter de s’y écraser.

« Sayaka, l’écaille brillante ! Lâche le cheval — ! » s’écria Kojou.

« Pourquoi est-ce que je reçois des ordres de toi… ! » s’écria Sayaka.

La bouche de Sayaka se plaignit, mais elle descendit son épée bien-aimée — Der Freischötz en mode épée — comme Kojou lui avait dit de le faire.

La lame argentée était descendue et avait facilement sectionné le manche reliant le cheval sans tête au char. Le cheval de guerre, libéré du lourd chariot, accéléra avec une grande force et sauta avec agilité par-dessus le mur d’enceinte qui se profilait devant eux.

D’autre part, le char où Kojou et les trois filles se trouvaient étaient entrés en contact avec le sol. Il avait glissé sur le côté tout en perdant de la vitesse, s’arrêtant à un angle d’environ quatre-vingt-dix degrés. Les traces distinctes des roues laissées sur le sol dégageaient une fumée blanche et putride.

Kojou poussa un soupir de soulagement en regardant le mur d’enceinte sur lequel ils avaient à peine évité de s’écraser. Un seul faux mouvement et ils auraient eu un accident majeur. Il n’était pas sûr que Sayaka les ait sauvés, ou qu’elle ait failli les faire tous tuer, ou les deux.

Cela dit, lorsqu’il avait regardé Sayaka et qu’il avait vu à quel point elle était épuisée, il n’était pas d’humeur à la critiquer. Elle avait été engagée dans un combat avec les sorcières du LCO juste avant de venir les sauver, en tirant avec Der Freischötz en succession rapide pour les sauver d’un grave danger. Il aurait dû la remercier, pas se plaindre.

Kojou s’était extirpé du char renversé et avait levé les yeux vers le bâtiment qui se dressait devant eux. « … Au moins, nous sommes arrivés ici en un seul morceau. »

Il s’agissait d’un complexe de laboratoires géant composé de plusieurs bâtiments. Tous les murs étaient blancs, évoquant en quelque sorte l’atmosphère d’un hôpital.

Yukina avait soudain levé la tête et avait demandé. « Ne serait-ce pas… le laboratoire MAR, n’est-ce pas… ? »

MAR — Magna Ataraxia Research Incorporated—était un conglomérat géant ayant des ramifications dans tout l’Extrême-Orient. Il s’agissait d’un groupe d’entreprises formé d’un certain nombre de fabricants de produits de sorcellerie ayant une portée mondiale.

« Oui. Il y a une maison d’hôtes pour les visiteurs dans le bâtiment central. Allez. »

Kojou avait pris une Yuuma endormie et il avait franchi la porte d’entrée du laboratoire. Yukina l’avait suivi sans un mot. Sayaka, maintenant laissée toute seule, s’était dépêchée de le rattraper.

« Kojou Akatsuki. Comment sais-tu quelque chose comme ça ? » demanda-t-elle.

Kojou avait fait une grimace.

« Si elle n’est pas rentrée chez elle, elle est probablement encore ici…, » déclara Kojou.

Sayaka cligna curieusement des yeux et inclinait légèrement la tête. « Qui ? »

Pour une raison inconnue, Kojou avait l’air un peu confus lorsqu’il s’était gratté la joue en regardant Sayaka. « Mimori Akatsuki. Ma mère. »

***

Partie 5

La nuit tombée, les touristes avaient rempli les rues. Des flotteurs ornés d’innombrables petites lumières et une myriade de danseurs défilaient également. C’était la première nuit du festival de la Veillée Funèbre, et la célèbre parade nocturne avait commencé.

Asagi Aiba poussa un profond soupir en regardant le spectacle scintillant par une grande fenêtre.

Elle était assise dans la pièce principale d’un restaurant familial. En face d’elle se trouvait une petite fille dans une jolie robe d’une pièce, avec un gros ruban sur la tête. Elle était assise sur une chaise qui semblait être à la bonne hauteur pour elle.

C’est à peu près à cette époque que la serveuse leur avait livré leurs repas. « Merci d’avoir attendu. Voici votre assiette de hamburger du festival de la Veillée Funèbre, à durée limitée, avec un grand riz et un combo de crêpes pour enfants. »

La serveuse était habillée dans une tenue de style Halloween, alors qu’elle portait des assiettes pleines à deux mains.

La petite fille avec le ruban s’agita en regardant la nourriture qui lui était apportée.

« Profitez-en ! »

Alors que la jeune fille portant le ruban regardait la serveuse faire une remarque agréable et s’en aller, elle avait regardé Asagi avec des yeux levés, apparemment pour juger de la réaction d’Asagi, à savoir si c’était bien d’en manger.

Asagi avait fait un sourire un peu douloureux alors qu’elle tendit à la jeune fille un couteau et une fourchette.

La fille au ruban les avait acceptés et avait commencé à découper ses crêpes sans se soucier de la sécurité. Sa petite bouche s’ouvrit aussi largement que possible pour accueillir les crêpes trempées dans le sirop et le beurre.

« Délicieux ? » Asagi n’avait pas pu s’empêcher de sourire, alors qu’elle le lui avait demandé.

La jeune fille hocha la tête, ses joues gonflées comme si elle était une sorte d’écureuil.

Asagi soupira profondément avant de parler. « Ah. C’est bien. »

Cela l’avait fait réfléchir à nouveau : comment les choses en sont-elles arrivées là ?

Elle s’occupait de ses propres affaires la veille du festival de la Veillée Funèbre quand elle avait été brusquement appelée par la Corporation de Management du Gigaflotteur, passant toute la nuit à gérer les problèmes qui avaient abouti à ce que des criminels s’emparent du toit de leur propre immeuble de bureaux et qu’elle se retrouve coincée à l’intérieur. Puis, alors qu’elle pensait que l’incident avait enfin été réglé, une mystérieuse petite fille était apparue et s’était glissée contre elle — et c’est là que les choses en étaient encore là.

Elle pensait que c’était trop de malheur, même pour elle.

Asagi s’était dit que pendant qu’elle souffrait ainsi, Kojou, cette étudiante transférée, et sa belle amie d’enfance s’amusaient comme des fous au festival. Le simple fait de l’imaginer lui donnait mal au ventre.

La jeune fille qui portait le ruban parla d’un ton monotone alors qu’elle regarde Asagi avec inquiétude.

« Maman… es-tu contrariée ? »

Asagi avait haleté et avait retrouvé ses sens.

« Hein ? Ahh non, pas du tout. Ce n’est pas du tout comme ça… Je pensais juste à quelque chose, » déclara Asagi.

Elle souriait plus qu’à l’accoutumée et secoua la tête. Elle s’était rendu compte qu’elle devait tenir compte des sentiments de la petite fille. Après tout, la petite fille traversait une période beaucoup plus difficile qu’Asagi. Le fait de voir Asagi perdue dans ses pensées avait sans doute déstabilisé la petite fille.

La jeune femme baissa les yeux au même niveau que ceux de la petite fille et elle lui avait gentiment demandé. « Hé, tu te souviens de quelque chose maintenant ? Comme, peut-être, ton nom ? »

Mais sa partenaire de dîner n’avait fait que secouer la tête en silence.

Asagi avait déjà posé la même question plusieurs fois, mais la jeune fille n’avait pas pu donner son nom ni son lieu de résidence. Elle avait l’air bien assez intelligente, alors ce n’est sûrement pas qu’elle n’ait pas compris la question. Peut-être avait-elle perdu la mémoire.

Asagi avait continué à poser sa question suivante. « Te souviens-tu du nom de ta mère ? »

Cette fois, la réponse avait été immédiate.

« Asagi Aiba ! »

« Comment en est-on arrivé là… ? » demanda Asagi

Asagi s’était dégonflée comme un ballon et elle avait commencé à grignoter sa nourriture.

Pendant un seul instant, elle avait pensé à la possibilité que la jeune fille était vraiment sa propre fille, peut-être une fille à laquelle Asagi avait donné naissance dans le futur et qui avait en quelque sorte voyagé dans le temps.

Euh, non, certainement pas. Elle ne pouvait pas comprendre l’intérêt d’envoyer une jeune fille comme elle dans le passé toute seule, et en premier lieu, elle ne pouvait pas être la fille d’Asagi, elle ne ressemblait en rien à Asagi ou à Kojou. Attends, cela n’a rien à voir avec Kojou !

Les pensées d’Asagi étaient descendues dans une boucle floue.

« Oh, d’accord. C’est pour ça que j’ai cette impression de déjà vu…, » déclara Asagi.

En regardant la petite fille se bourrer les joues de crêpes, Asagi avait finalement réalisé à qui elle ressemblait. La fille avec le ruban dans les cheveux ressemblait à son professeur principal, Natsuki Minamiya. Robe à froufrous, cheveux longs, visage de poupée — elle avait déjà tout vu.

Sans s’en rendre compte, Asagi avait baissé la voix jusqu’à un murmure. « Le nom de Natsuki Minamiya te dit-il quelque chose ? Peut-être que c’est le nom de ta vraie mère… »

Lors de sa première rencontre avec Natsuki Minamiya, presque tout le monde l’avait considérée comme une élève de l’école primaire, mais elle avait quand même prétendu avoir vingt-six ans. À cet âge, elle aurait très bien pu donner naissance à une fille de quatre ou cinq ans.

Si la petite fille avec le ruban était vraiment la fille de Natsuki, il était certainement possible qu’elle connaisse le visage d’Asagi à partir des photos de classe ou d’autres données. Ce serait une explication de la façon dont la fille s’était accrochée à Asagi.

Mais la fille au ruban s’était arrêtée de manger en murmurant avec difficulté. « Natsuki… Minamiya… »

Elle regardait Asagi avec de grands yeux, ses émotions étant illisibles. Soudain, ses yeux avaient beaucoup vacillé, alors que des larmes claires en sortaient. Le grand flot de larmes fit un bruit audible lorsqu’elles tombèrent sur la table. La vue avait fait perdre à Asagi son sang-froid en toute hâte.

« Attends un… Qu’est-ce qu’il y a… ? » demanda Asagi.

La jeune fille avec le ruban secoua doucement la tête. « Je ne sais pas… »

Asagi pouvait sentir l’écho de tristesse dans la voix de la jeune fille. La jeune fille elle-même ne semblait pas savoir pourquoi elle pleurait.

Mais avec cela, Asagi pouvait fermement affirmer que la possibilité était exceptionnellement élevée que la fille qui portait le ruban soit apparentée à Natsuki Minamiya. Cela signifiait qu’Asagi n’était pas une observatrice désintéressée. Apparemment, c’était son destin inévitable de s’occuper de la jeune fille.

« Aww, franchement… »

Il faut que je le fasse, pensa Asagi, soupirant par pur entêtement alors qu’elle prenait plusieurs serviettes. Elle tendit la main vers les joues de la jeune fille qui portait le ruban et essuya ses larmes.

« Ok, compris. Voilà ce que nous allons faire. À partir de maintenant, ton nom est Sana, » déclara Asagi.

« Sana ? »

« C’est vrai. C’est ton surnom jusqu’à ce que tu puisses te souvenir de ton vrai nom. Ça devient difficile si je n’ai rien pour t’appeler, tu vois, » déclara Asagi.

La fille avait cligné des yeux, confuse, pendant qu’elle écoutait le plan d’Asagi. Mais finalement, ses joues brillèrent de mille feux lorsqu’un charmant petit sourire lui vint aux lèvres.

« Sana… c’est mon nom…, » déclara-t-elle.

Un large sourire s’était emparé d’Asagi lorsqu’elle avait vu par elle-même que « Sana » était heureuse de ce surnom.

« Ouais. »

Elle ressemblait à une version plus petite de Natsuki, donc Asagi avait basé le surnom sur la « Petite Natsuki, » heureusement, la fille l’aimait apparemment.

Cela dit, elle n’avait rien fait pour résoudre les problèmes sous-jacents auxquels elles étaient confrontées.

Comme Sana ne se souvenait plus de son propre nom, il était impossible pour Asagi d’amener la fille chez elle. Le Centre des enfants disparus de la police était déjà en état de panique, elle ne pouvait donc pas non plus compter sur eux pour une résolution rapide.

Elle pourrait essayer d’utiliser Mogwai, mais même Asagi avait hésité à utiliser le système informatique principal de l’île d’Itogami juste pour retrouver la mère d’un enfant disparu.

Que faire ? Asagi se demandait avec angoisse alors qu’elle se fourrait un combo d’hamburgers dans la gorge. Mais c’est alors qu’elle avait réalisé que Sana regardait de temps en temps par la fenêtre.

« … Sana ? »

La jeune fille regardait une partie du défilé sur le bord de la route, et elle semblait particulièrement attirée par les gens qui dansaient en costume de mascotte animale sur un char particulier.

« Intéressée par le défilé ? »

La question d’Asagi avait fait frémir les épaules de Sana. Elle avait l’air d’un chaton effrayé lorsqu’elle avait tourné son regard vers Asagi et avait fait un petit signe de tête. Le comportement de Sana avait fait naître un sourire tendu sur le visage d’Asagi.

« Veux-tu y aller ? » demanda Asagi.

À l’instant où elle avait demandé, l’expression de Sana avait brillé de mille feux. Elle se mit rapidement à finir ses crêpes pour qu’elles puissent partir le plus vite possible.

Les épaules d’Asagi s’étaient affaissées en regardant le sourire innocent et rayonnant qui correspondait à l’âge de la jeune fille.

« Eh bien… elle est certainement mignonne… »

La très longue journée d’Asagi semblait devoir se prolonger encore un peu.

***

Partie 6

En raison de la taille même du site du laboratoire MAR, les innombrables bâtiments reliés entre eux formaient un gigantesque complexe tridimensionnel. Kojou était entré sans la moindre hésitation en transportant Yuuma, qui dormait profondément.

Finalement, ils étaient arrivés à un bâtiment en forme de cylindre dans un coin du complexe. Le bâtiment était une série d’appartements extravagants, de style station balnéaire.

À proprement parler, ces chambres étaient destinées à accueillir des invités et des chercheurs de l’extérieur de l’île, mais la mère de Kojou et Nagisa, Mimori Akatsuki, en avait pris une pour son usage personnel, y dormant la plupart du temps chaque semaine. Kojou pensait que cela posait un peu de problèmes pour un tuteur, mais il ne pouvait pas beaucoup se plaindre, étant donné la situation dans laquelle il se trouvait.

En pressant sa main sur un écran tactile à lecture palmaire, Kojou avait ouvert la porte du hall d’entrée de la pension. Il était entré dans un endroit avec une vue familière de son élégant hall décoré de sols en marbre.

L’expression de Sayaka était plutôt raide alors qu’elle suivait les autres. « Alors, Kojou Akatsuki, ta mère est là ? »

Kojou l’avait affirmé avec un soupir mélancolique.

« Ma mère est le chef de recherche du département de médecine de MAR. Elle est une pathologiste clinique certifiée en sorcellerie, et c’est aussi en quelque sorte une connaissance de Yuuma…, » répondit Kojou.

Kojou avait alors ajouté. « Je ne voulais pas impliquer ma mère dans cette affaire si je pouvais l’éviter. »

Kojou n’avait pas parlé à Mimori du fait qu’il était devenu un vampire. Il ne voulait pas que sa mère connaisse sa situation actuelle, bien que la raison en soit totalement distincte de la peur des démons de Nagisa.

Il n’y avait aucun doute dans l’esprit de Kojou que, s’il lui révélait négligemment qu’il était un vampire, sa mère serait heureuse de l’enfermer et d’examiner son corps dans les moindres détails. La connaissant, elle le découperait en morceaux pour voir ce qui le faisait marcher. Tu reviendras à la vie de toute façon, alors quel est le problème, dirait-elle.

Kojou s’était dit que ce n’était pas la première rencontre de Sayaka avec l’excentricité, donc il n’y avait pas de raison de lui dire cela.

Mais alors que Kojou se faisait des idées, Sayaka était juste derrière lui, se tortillant de tous côtés comme si elle avait été acculée dans un coin.

« Attends un peu… Je ne suis pas prête émotionnellement pour ça… ! » déclara Sayaka.

Kojou lui avait lancé un regard empli de doutes alors qu’ils entraient dans un ascenseur. « … Pourquoi diable es-tu si nerveuse ? »

Les joues de Sayaka s’embrasèrent et elle revint avec une voix stridente. « Je ne suis pas du tout nerveuse maintenant ! »

Kojou soupira un peu d’exaspération. « Même ton discours est en train de s’embrouiller. »

L’ascenseur de Kojou et des autres membres de son groupe étaient arrivés à destination. Yukina avait choisi ce moment pour demander avec hésitation. « Excuse-moi… Mais je me demande si nous allons gêner ? »

Yukina avait eu une perte de mots en jetant un coup d’œil à sa robe bleue et son tablier. Comme elle s’était engagée dans un combat féroce, ses vêtements étaient en désordre, poussiéreux et éraflé de partout. Sa lance argentée avait été tachée par des éclaboussures de sang, elle aussi, c’était un peu trop pour prétendre qu’elle faisait partie du costume du festival de la Veillée Funèbre. De toute façon, ce n’était pas un vêtement pour être présenté à la mère de quelqu’un. Yukina ne pourrait pas reprocher à la femme si elle appelait la police sur place.

Cependant, pour une raison inconnue, tout ce que Kojou avait fait, c’est d’afficher un faible sourire tendu et de faire la remarque suivante. « Oh, est-ce tout ? »

« Je pense que vous n’avez pas à vous inquiéter, » avait-il ajouté. « Je pense que vous comprendrez dès que vous la rencontrerez. »

« D-D’accord… »

Yukina et Sayaka étaient restées un peu perplexes, mais Kojou ne les avait pas écoutées en sonnant à la porte de l’appartement qui était maintenant le territoire occupé par Mimori. Avec un léger retard, une voix qui bâillait s’échappa de l’interphone :

« Oui, oui, qui cela peut-il être ? »

« C’est moi, maman. Désolé, j’ai une faveur à te demander —, » déclara Kojou.

Kojou s’était efforcé de garder son comportement aussi brutal que possible pour éviter d’être entraîné dans le rythme trop facile de sa mère. Cependant, Mimori interrompit le manque de plaisanteries de son fils par un ton enjoué.

« Ah, Kojou ? Bon, bon, attends, je vais ouvrir la porte maintenant. »

Ils avaient senti une foule de pas s’approcher de l’autre côté de la porte avant qu’elle ne la déverrouille. Voyant qu’elle l’avait fait, Kojou avait ouvert la porte.

À cet instant, un Jack-o’-lantern géant portant une robe blanche avait bondi hors de la pièce. La citrouille elle-même faisait plus d’un mètre de diamètre, ses deux yeux brillaient lorsqu’elle s’était jetée devant les yeux du groupe.

« Boo ! »

« Hyaaaaa !? »

Yukina et Sayaka, déjà tendues pour des raisons inconnues, avaient crié sur place à cause du choc. Elles s’accrochèrent à Kojou, une de chaque côté de lui, tout en serrant leurs armes.

Le Jack-o’-lantern en robe blanche avait émis un rire satisfait tout en observant la réaction. Mais bientôt, elle avait arraché sa tête de citrouille en se donnant un coup de poing. Une femme au beau visage émergea de l’intérieur.

En termes d’âge, elle paraissait vraiment assez jeune, mais cela pourrait bien être dû à son expression souriante totalement dépourvue de tension. Ou peut-être que son apparence correspondait simplement à son âge mental — .

Mimori Akatsuki avait fièrement bombé sa poitrine en demandant. « Hmm… Est-ce que je t’ai fait peur ? »

Kojou avait regardé avec agacement l’étalage de fierté de sa mère.

« Tu nous as fait peur ! Qu’est-ce que tu essaies de faire ici, bon sang ? » déclara Kojou.

« Eh bien, c’est le festival de la Veillée Funèbre aujourd’hui ! Et je voulais vraiment y aller. Trompez-nous ou mourez ! »

La respiration de Kojou était devenue instable alors qu’il lui criait dessus : « Je pense que tu te trompes sur certains points. Ce serait un festival vraiment effrayant ! »

Et c’est pourquoi il ne voulait pas que la femme soit impliquée dans tout cela. Il savait juste que cela allait arriver.

Pour sa part, Mimori avait noté que Yukina et Sayaka étaient maintenant blotties contre son fils.

« Oh mon Dieu, et vous deux, vous seriez… ? » demanda Mimori.

Un regard extrêmement satisfait l’avait rattrapée. Elle avait l’air d’une enfant qui venait de recevoir deux jouets tout neufs pour s’amuser. Alors que Mimori regardait partout Yukina et Sayaka, enracinées à cet endroit, et Yuuma, toujours dans les bras de Kojou, une pensée avait dû lui venir à l’esprit en enfonçant un coude dans le flanc de Kojou, avec force.

 

 

Kojou grogna en réponse.

« Qu’est-ce que tu crois que tu fais, bon sang… !? » s’exclama Kojou.

Mimori avait ignoré les protestations de son fils en exprimant sa nouvelle admiration : « Elles sont si mignonnes ! »

Et puis, elle avait murmuré à l’oreille de Kojou. « Qui sont-elles ? Laquelle est ta régulière ? L’as-tu déjà fait ? Oh, mon Dieu, vas-tu l’ajouter à la famille ? Est-ce que je vais devenir grand-mère dans un avenir proche ? »

Se sentant complètement impuissant face à cette agression, Kojou avait crié à sa mère. « Je ne l’ai pas fait et je ne vais pas le faire ! Écoute les gens pour une fois, bon sang ! »

Les joues de Mimori s’étaient gonflées en réponse, affichant une attitude amère.

Comment peux-tu agir ainsi à la trentaine ? pensa Kojou, tout cela lui donnant un léger mal de tête. Yukina et Sayaka étaient en état de choc complet, se tenant parfaitement immobiles comme s’il s’agissait de statues en bois.

En entendant le vacarme à l’extérieur de la porte d’entrée, une petite silhouette avait émergé de l’intérieur de l’appartement de Mimori. Ses longs cheveux et ses grands yeux étaient assez caractéristiques.

« Huhhh ? Kojou ? »

« Eh… !? »

La rencontre inattendue avec sa petite sœur avait laissé Kojou avec la bouche ouverte. Elle avait quitté l’appartement qu’ils partageaient sans un mot, et il n’y avait eu aucun contact entre eux depuis, il n’avait aucune idée de ce qu’elle faisait ici ni depuis combien de temps.

« Nagisa ? Qu’est-ce que tu fais — quand es-tu arrivée ici ? » demanda Kojou.

« Mimori a appelé ce matin et elle m’a demandé d’apporter des vêtements de rechange. » Nagisa, habillée en chat noir, avait répondu comme si elle ne savait pas pourquoi Kojou était surpris.

« Tu es donc ici depuis ? » demanda Kojou.

« C’est exact. J’ai nettoyé l’appartement et récupéré des vêtements au pressing. Ensuite, j’ai fait la cuisine. Si je laissais l’appartement à Mimori, il serait dans un état vraiment horrible, et son frigo était déjà vide…, » déclara sa sœur.

Kojou avait poussé un soupir de soulagement, même avec ses petites appréhensions sur le comportement de Nagisa. La disparition de Nagisa au moment même où l’incident de la Barrière pénitentiaire s’intensifiait sérieusement avait inquiété Kojou. Il n’avait pas à se plaindre tant que Nagisa était en sécurité. En outre, il ne pensait pas qu’elle lui mentait.

« Et toi, Kojou, qu’est-ce que tu as fait ? Tu étais avec Yukina tout le temps, n’est-ce pas ? » demanda Nagisa.

Kojou et les deux filles à ses côtés s’étaient raidis.

Un sourire s’empara de Yukina qui ressemblait à un tic nerveux, elle acquiesçait maladroitement. « Bonsoir. »

***

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