Le manuel du prince génial pour sortir une nation de l’endettement – Tome 4

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Chapitre 1 : Hé, que diriez-vous de vous en remettre à ma petite sœur ?

Partie 1

Les générations futures apprendront que cet incident leur est tombé dessus comme un été précoce.

Ils ne seraient pas loin de la vérité : Le Royaume de Natra avait été brûlé par les flammes bien avant que les premiers signes de l’été n’apparaissent.

La source était un incident majeur impliquant les royaumes de Natra et de Cavarin.

Tout avait commencé lorsque le prince héritier Wein Salema Arbalest avait été invité pour assister au Festival de l’Esprit à Cavarin pour célébrer la religion de Levetia, la religion qui comptait le plus grand nombre de fidèles dans la partie occidentale du continent. Ce festival coïncidait avec le Rassemblement des Élus, une réunion cérémoniale à laquelle participaient les personnalités les plus influentes de la religion.

C’était le plus grand événement de l’année, attirant les regards de tout le continent sur le royaume. Mais au milieu de tout cela, Ordalasse, le roi de Cavarin et l’un des membres de la Sainte Élite, avait été assassiné de sang-froid.

Il était totalement inédit qu’un dirigeant accueillant une conférence internationale soit assassiné dans son propre pays. Et comme si ce n’était pas vraiment étonnant, le général Levert avait eu le culot d’accuser Wein du crime après s’être vu accorder une autorité temporaire sur la nation en deuil.

Le peuple de Natra avait été stupéfait — et il avait ensuite explosé de rage ! Après tout, Wein était très aimé dans leur royaume, connu pour se distinguer de tous les souverains de la longue histoire de l’État en gouvernant avec bienveillance et intégrité. L’accusation ne leur convenait pas.

Une fois que Wein avait réussi à s’échapper de la capitale de Cavarin, il avait fermement défendu sa position et insisté sur le fait que l’accusation était fausse. En joignant leurs forces à celles de l’armée restante de Marden, ancien ennemi de Natra et plus récemment de Cavarin, ils avaient réussi à repousser les forces du général Levert.

Et une fois Cavarin libéré du joug de Levert, toutes les parties s’étaient finalement réconciliées. Avec son territoire rendu au peuple, Marden avait déclaré sa vassalité à Natra.

Rien ne pouvait freiner la vague de ferveur à Natra après que la nouvelle de cette victoire historique se soit répandue comme une traînée de poudre.

« Son Altesse est au coude à coude avec — Non, il surpasse le roi Salema lui-même ! »

« En effet. Avec lui comme dirigeant, on nous a promis un âge d’or pour les cent prochaines années ! »

« C’est tout à fait exact ! Un million de soldats feraient pâle figure face à Son Altesse. »

« À Son Altesse ! »

« Aux cent prochaines années ! »

« « «  Santé ! » » »

Le Royaume de Natra, vieux de deux cents ans, avait finalement étendu son territoire, laissant ses habitants avec des pieds dansants et des cœurs battants.

 

+++

Donc…

« Comment cela a-t-il pu arriver ? »

Dans son bureau privé, le prince héritier, loué par les masses comme quelqu’un ayant plus de potentiel que leur grand fondateur, avait hurlé jusqu’à ce que sa voix soit à vif — Wein Salema Arbalest.

« C’est vraiment impressionnant. Tout le monde chante tes louanges, » souligna son assistante, Ninym Ralei, avec ses cheveux blancs et ses yeux rouges. Elle avait l’air vraiment épuisée. « Le “fondateur renaissant”, » avait-elle parodié. « Le “meilleur stratège du continent”. Le souverain le plus sage du monde… Tu sais, certaines personnes ont vraiment pris de l’avance en t’appelant un roi-dieu. »

Ninym haussa les épaules. Et tu n’es même pas monté sur le trône, semblaient dire ses épaules.

« Ta popularité a vraiment augmenté après la guerre de l’année dernière contre Marden, mais ce n’était rien comparé à ça, » ajouta-t-elle. « En toute honnêteté, il n’y a aucun moyen d’empêcher que ça prenne des proportions démesurées. »

Les gens étaient tellement enflammés que toute tentative d’éteindre leur ferveur se transformerait en vapeur.

Dans des circonstances normales, la plupart des héritiers du trône seraient heureux d’avoir une bonne réputation.

« Non ! Ce n’était pas prévu dans le plan ! Pourquoi Marden nous a-t-il juré allégeance !? »

Malheureusement pour lui, Wein avait une situation sur les bras qui était tout sauf normale.

Après tout, même s’il avait réussi à faire porter le chapeau de l’assassinat au général Levert pour des « raisons politiques », Wein était celui qui avait assassiné le roi Ordalasse. Il devait y avoir quelques personnes parmi la Sainte Élite qui savaient instinctivement qu’il était le vrai tueur, bien qu’aucun ne puisse produire de preuve solide.

Maintenant que Wein avait assassiné un membre de la Sainte Élite et semé la pagaille lors du Rassemblement des Élus, il y avait de fortes chances que l’organisation lui cause des ennuis — et par extension, sa patrie, Natra. Mais il avait inclus cette possibilité dans ses calculs, et il avait bien l’intention de faire revivre Marden en tant que nation indépendante après avoir chassé les forces de Cavarin avec l’Armée restante. De cette façon, Marden servirait de tampon entre son peuple et le reste de l’Occident, protégeant Natra du désordre qu’ils avaient provoqué. En d’autres termes, la stratégie était très… eh bien… vous savez.

Cependant, pendant que Wein était occupé à poursuivre son propre agenda, Marden avait avancé de son côté.

Au train où vont les choses, il est évident que Natra allait profiter de Marden. Mais sans l’aide de Natra, ils ne seraient pas en mesure de reconstruire leurs terres récupérées. Prise dans ce dilemme politique, la princesse Zenovia avait décidé, en tant que représentante de Marden, de prêter allégeance à Natra.

Alors que Wein se concentrait sur son rétablissement après la guerre, Zenovia avait préparé le terrain pour obtenir l’acceptation de la fine fleur de Natra et l’avait ensuite présenté à Wein avec aplomb.

« Elle nous a eus. Elle nous a vraiment eus. »

« C’est toi qui me dis ça ! »

C’était une attaque-surprise. Les vassaux du royaume étaient ravis d’étendre le territoire de leur nation d’un seul coup. Il n’y avait aucun moyen pour Wein d’exprimer son opposition.

« Maudit sois-tu, Zeno. Quand on s’est rencontrés, elle était toute timide, mais maintenant elle montre à quel point elle peut être rusée… ! »

« Je me demande où elle a trouvé ça. »

« Je ne peux pas l’imaginer. Il devait y avoir un véritable escroc qui lui tournait autour. »

« Regarde-toi dans un miroir, » s’exclama Ninym.

« Wôw, regarde-moi ce beau gosse ! »

« Bizarre. Ça doit être un miroir de maison de plaisir, » déclara Ninym.

« … Même ça, ça ne peut pas lui enlever sa beauté ! »

« Tu ne sais jamais quand il faut abandonner. » Ninym lui adressa un sourire en coin. « Blague à part, quel est le plan ? »

« Tout ce qu’on peut faire, c’est de laisser passer cette foutue chose, » répondit Wein avec un soupir. « Dès que Marden a juré fidélité, leur peuple est devenu le nôtre. En tant que nation d’immigrants, nous minerons nos valeurs fondamentales si nous ignorons leur détresse. Rien qu’en se basant sur la géographie, Marden va prendre le gros des prochaines attaques. Nous n’avons pas d’autre choix que de les aider. »

« Ajoutons cela à nos dépenses. »

« Nous devrons également ajuster l’équilibre des forces au niveau national. Argh… Qu’est-ce que je vais faire de Marden… ? »

Le royaume de Natra était un état féodal, un ramassis de seigneurs. Si leur puissance collective en tant que nation pouvait être quantifiée en cent points, la famille royale d’Arbalest en détenait la moitié. Les points restants appartenaient aux seigneurs féodaux subordonnés au sein de la nation. Bien que la famille royale puisse leur ordonner d’agir de certaines manières, les Arbalest n’avaient pas eux-mêmes ce pouvoir. Pour utiliser la pleine puissance du royaume, ils devaient être en bons termes avec les autres seigneurs.

Si un seul seigneur contrôlait dix points, cela représenterait un dixième de la puissance collective de la nation et l’équivalent d’un cinquième de celle des Arbalètes. Cela suffirait à assurer leur place dans la haute noblesse, ce qui signifie que même la famille royale ne pourrait pas se permettre de les négliger.

Naturellement, les familles royales voudraient orchestrer soigneusement les mariages entre les familles nobles. L’impensable se produirait si une union fortuite donnait naissance à un seigneur qui pourrait rivaliser avec le roi. Du point de vue de la famille royale, la noblesse était plus commode lorsqu’elle restait aussi inoffensive que des moutons bêlants.

Wein ne pensait pas différemment. Afin de garder la noblesse à sa place, il avait maintenu avec vigilance un équilibre entre lui et ses nobles.

Puis Marden était arrivé. Ils étaient à l’origine une nation féodale de taille comparable. Natra les avait aidés à regagner les terres qu’ils avaient perdues au profit de Cavarin, ce qui avait conduit Marden à jurer fidélité au royaume de Wein.

Le problème ici était que Marden avait du pouvoir. Beaucoup de pouvoir.

Bien sûr, ce n’est pas comme si leur terre volée leur était revenue en un seul morceau. Dans le traité de paix avec Cavarin, Marden avait perdu une partie de son territoire, tandis que d’autres régions avaient été intégrées à Natra. Mais même alors, ils avaient trente points de pouvoir dans cette analogie, ce qui signifiait qu’ils pouvaient rivaliser directement avec la famille Arbalest. Pour Wein, c’était comme si un sanglier avait traversé la bergerie où se trouvaient ses seigneurs méticuleusement entretenus.

« Si nous continuons à traiter Marden comme une entité étrangère, ils seront totalement écrasés, ce qui est exactement ce qu’ils veulent éviter. D’où leur intention de rejoindre immédiatement notre camp, » expliqua Wein.

Le moyen le plus rapide et le plus facile de faire partie de la nation était d’épouser un membre de la famille royale ou de la haute noblesse. Les liens du sang étaient primordiaux dans cette société.

« Mais même s’ils avaient tout le pouvoir du monde, j’imagine que la vieille noblesse refusera d’autoriser le mariage entre la famille royale et les nouveaux vassaux qui étaient des étrangers jusqu’à très récemment, » indiqua Ninym.

Et Natra était l’une des plus anciennes nations du continent. Il y avait pas mal de familles nobles qui étaient fières de soutenir un tel royaume durable pendant une grande partie de sa vie. Même si ces familles individuelles représentaient une menace moindre que Marden, leur opposition collective serait difficile à ignorer.

« Et en tant que membre de la famille royale, je veux apaiser toutes les parties, » déclara Wein.

Il serait damné s’il le faisait, mais il serait également damné s’il ne le faisait pas. C’était le problème à portée de main.

« Si la princesse Zenovia était un garçon, tu aurais pu envisager de marier la princesse Falanya. Mais elles sont toutes deux des filles, ce qui rend la chose impossible, » ajouta Ninym.

« Peut-être que c’est un garçon, » suggéra Wein avec espoir.

« Pourquoi ne lui demandes-tu pas la prochaine fois ? Je parie que tu auras droit à une grimace. »

Pas ça. Ça ferait vraiment mal, pensait Wein.

« Mettons la question en suspens pour le moment. Nous pourrons y réfléchir à nouveau après en avoir parlé avec Zeno et les nobles. »

« Compris, » répondit Ninym. « Ensuite, nous devons décider ce que nous allons faire des territoires des seigneurs qui ont mené la rébellion. Et puis préparer nos défenses contre les incursions étrangères. De plus, nous devons intégrer la culture, les coutumes et le mode de vie que le peuple de Marden a apportés, maintenant qu’ils font partie de notre nation. Et puis nous devrons arranger les choses entre l’armée et le général Hagal, puisqu’il ne faisait que suivre nos ordres. Et cetera, et cetera. Par quoi veux-tu commencer ? »

« D’abord, laisse-moi pleurer de ce surmenage. »

« Hmm, des larmes de joie ? En tant que ton vassal, je suis honorée. Et afin de continuer…, » déclara Ninym.

« Veux-tu dire qu’il y en a d’autres !? » s’écria Wein.

En tant que prince régent, Wein avait dès le départ déjà un emploi du temps extrêmement chargé, mais après que la taille du royaume se soit encore accrue, son travail ne s’était littéralement jamais arrêté. Un jour de congé n’existait que dans le domaine de la fantaisie.

« … Hé, qu’est-ce que c’est ? »

Ninym lui avait remis une lettre scellée, pas une pile de documents.

« Une invitation. À une fête. »

« Pendant la période la plus chargée de ma vie ? De qui ? » demanda Wein, en déchirant l’enveloppe de la lettre.

Ses yeux s’étaient agrandis lorsqu’il en avait lu son contenu.

En face de lui, Ninym avait souri gentiment.

« — De la part de Son Altesse, la Princesse Lowellmina. »

***

Partie 2

L’État de Systio était l’une des provinces de l’Empire Earthworld, nichée au centre du continent. Sa situation en faisait un point idéal pour la circulation des marchandises, bien qu’il soit surtout connu pour la ville de Mealtars.

Le continent de Varno était divisé en deux parties, l’est et l’ouest, par l’Épine dorsale du géant. Il y avait de grandes routes dans les régions du nord, du sud et du centre qui permettaient le passage entre les deux côtés. Mealtars était positionnée sur cette artère centrale.

C’était un endroit crucial d’un point de vue militaire et commercial. Mealtars était considérée comme une ville particulièrement propice aux affaires, et la ville s’était montrée à la hauteur de cette réputation.

Cette soirée allait se dérouler dans cette même ville.

« … Voici donc la boisson qui fait fureur à Mealtars », observa la princesse Lowellmina, deuxième née de l’empire Earthworld.

Ses yeux avaient suivi le liquide alors qu’il était versé dans la tasse. Elle fronça les sourcils.

« Oui. Fabriqué à partir de fèves récoltées dans la région sud-ouest du continent. Les haricots sont grillés et leur essence est extraite, » répondit un homme plus âgé assis en face d’elle.

Lowellmina lui jeta un coup d’œil, puis revint à la tasse d’eau noire, essayant de rassembler le courage de la boire.

Elle prit une gorgée.

« … C’est amer. »

« C’est ce qui fait que les gens reviennent pour en avoir plus. » L’homme haussa les épaules quand il la vit froncer le nez. « Mais si c’est trop pour votre palais, vous ne devez pas vous forcer à le finir. »

« Ça ne me dérange pas. Je suis enfin à Mealtars. Je veux m’immerger dans une autre culture, » expliqua Lowellmina en prenant une autre gorgée. Si les masses pensaient que c’était bon, on pouvait vraiment développer un palais pour n’importe quoi. « Ceci mis à part, Maire Cosimo, il semble que vous ayez reçu des nouvelles d’un grand nombre de nos invités. »

« Oui. À l’approche de la date, les participants importants sont déjà arrivés dans la ville. C’est la preuve que l’Empire a encore de l’influence, » répondit l’homme, Cosimo, en passant ses doigts dans sa barbe.

Comme Lowellmina l’avait mentionné, il était le maire de Mealtars.

« Et nos trois invités d’honneur ? » avait-elle demandé.

« Ils attendent patiemment l’événement sans aucun signe de désaccord. Vous aviez raison, Votre Altesse. Il était sage de les placer dans des maisons d’hôtes séparées. »

« Ma plus grande inquiétude était qu’ils gâchent tout avant la fête. Si le fait de leur laisser de l’espace réduit les risques, je ferai tout ce qu’il faut pour que cela arrive. » Lowellmina sourit faiblement. « Il semble que nous pouvons commencer sans risque… notre sommet avec tous les enfants impériaux. »

Le Sommet des Enfants Impériaux. Il avait nécessité le rassemblement des trois princes impériaux et de Lowellmina, qui détenaient tous le droit d’hériter du trône de l’Empire Earthworld. Cette discussion pour régler leur héritage allait essentiellement décider de l’avenir de l’Empire dans sa totalité.

« Cependant, Votre Altesse, nous avons seulement fini de remplir les conditions préalables à cette réunion de bon augure. Si nous ne pouvons pas résoudre les problèmes à l’amiable, nous ne serons pas en mesure de réprimer le chaos dans l’Empire. »

« Je le sais. Mais ce n’est pas quelque chose que je peux faire toute seule. »

Les invités d’honneur étaient les trois princes impériaux. Si leur torrent de pensées ne convergeait pas toutes, la réunion se terminerait en catastrophe. Lowellmina ne pouvait pas garantir en toute confiance la probabilité qu’ils parviennent à un accord.

« N’importe quoi, » rassura Cosimo, prenant sa réponse pour un signe d’anxiété. « C’est vous qui avez aidé l’Empire à éviter la guerre civile et qui avez persuadé les princes impériaux de participer à cette réunion. En tant que vassal de l’Empire, je vous exhorte à exercer ce pouvoir une fois de plus et à apporter une solution pacifique au Sommet des Enfants Impériaux. »

Sa voix était empreinte de tristesse, comme s’il parlait au nom de tous les habitants de l’Empire.

Cependant, Lowellmina avait remarqué quelque chose d’autre : alors qu’il se présentait comme un sujet loyal, il y avait une lueur tranchante indubitable dans ses yeux.

Bien sûr. C’était Mealtars. Une ville marchande. Un champ de bataille où le fait d’avoir une pièce de cuivre de plus que son adversaire était un réel avantage, où chaque nouveau jour signifiait plus de magouilles et de transactions. Et c’était l’homme qui était responsable de cette ville, ce qui signifiait qu’il était forcément un défi.

« Mais bien sûr. Pour l’Empire et ses citoyens, j’ai l’intention de faire de mon mieux, » Lowellmina avait lâché une réponse inoffensive avec un sourire.

Si elle faisait une remarque imprudente ici, elle pourrait se retourner contre elle plus tard.

À ce moment-là, quelqu’un frappa à la porte. C’était une femme — Fyshe Blundell, l’aide de Lowellmina.

« Excusez-moi. Princesse Lowellmina, une délégation vient d’arriver de Natra. »

« J’ai entendu dire qu’ils pourraient être en retard, mais ils sont à l’heure. Où sont-ils maintenant ? »

« Au manoir qui a été préparé pour eux. Ils ont dit qu’ils viendraient ici pour vous saluer après s’être changés en tenue plus formelle. »

Il y avait d’autres invités au sommet en plus des princes impériaux. La délégation de Natra était l’une d’entre elles.

« Hmm. Le prince des rumeurs a aussi fait une apparition, hein. » Cela avait attiré l’attention de Cosimo.

Après avoir battu Marden l’année précédente, Natra avait remporté une victoire dans la récente guerre contre Cavarin, faisant ainsi progresser ses intérêts sur plusieurs fronts. En tant que marchand toujours à l’affût d’une opportunité, Cosimo voulait en savoir plus sur ce personnage clé originaire du pays qui faisait des progrès historiques.

« Je crois me souvenir que vous discutiez d’un mariage potentiel avec le prince héritier. »

« Oui. Mais cela a été mis de côté avec cette pagaille interne. »

« Dans ce cas, cette réunion pourrait bien se terminer par une fête pour décider du prochain empereur et de vos fiançailles. »

« Cela me ferait plaisir. »

Lowellmina et Cosimo avaient échangé de petits sourires avant que le maire ne se lève.

« Eh bien, j’espère que vous me pardonnerez pour la journée. Je souhaite saluer le prince si l’occasion se présente. Veuillez me présenter le moment venu. »

« Oui, bien sûr. »

Cosimo s’était incliné et avait quitté la pièce.

Lowellmina attendit qu’il soit loin avant de vider le reste de sa tasse.

« Hffff — . » Elle avait laissé échapper un soupir épuisé.

« Excellent travail, Princesse Lowellmina. »

« Je suis fatiguée. Je dois vraiment rester sur mes gardes avec ce maire. » Lowellmina s’était effondrée sur le bureau.

Fyshe continua à parler à côté d’elle. « Le seigneur Cosimo est le maire depuis de nombreuses années. Et en tant que marchand, il sera naturellement enthousiaste à l’égard de toute piste potentielle d’affaires. »

« C’est exactement pour cela qu’il a été très utile. Il nous a rendu un grand service en organisant cette réunion, » admit Lowellmina. « Ça ne le rend pas moins pénible, » grommela-t-elle dans un murmure quand elle entendit quelque chose dehors.

« Il semble que nos invités de Natra soient arrivés, » fit observer Fyshe en regardant par la fenêtre.

Lowellmina sauta sur ses pieds. « Je devrais aller à leur rencontre. »

« Êtes-vous sûre que c’est la bonne décision ? Si vous les saluez personnellement, on pourrait vous accuser de faire preuve de trop de favoritisme envers leur petit pays. »

« Mais c’est nous qui avons lancé l’invitation, et ce sont d’importants visiteurs d’une nation alliée. Si nous ne les accueillons pas, nous signalerons que nous ne respectons pas les bonnes manières dans l’Empire. Et si je les salue personnellement, je peux cimenter notre relation étroite. Ai-je tort ? »

« Mes excuses. Il m’a fallu trop de temps pour comprendre pleinement votre clairvoyance. » Fyshe acquiesça formellement.

Lowellmina sourit. « J’admets que la raison principale est de contempler le visage malheureux de Wein. »

« … »

« Hee-hee. Oh, je ne peux pas attendre. Tout le monde va penser que j’ai des liens avec Natra tant qu’il vient me voir. Mais en tant qu’invité, il n’y a aucun moyen pour lui de ne pas me saluer. Je peux pratiquement voir le visage de Wein se déformer de douleur. »

« Si vous pouvez déjà l’envisager dans votre tête, peut-être n’y a-t-il aucune raison de faire un détour pour le rencontrer. »

« Je commence à oublier tous les détails de son visage, et j’aurais besoin d’un rafraîchissement. »

« Je vois. »

Fyshe avait récemment commencé à comprendre la vraie nature de sa maîtresse. Elle n’offrait rien de plus. Si Fyshe détournait les yeux de tous les petits détails, Lowellmina était un maître merveilleux.

« On y va ? »

Lowellmina et Fyshe avaient quitté la pièce et s’étaient dirigées vers la résidence. Elles sont arrivées au moment où la délégation de Natra faisait son entrée.

« Merci d’avoir fait le long voyage jusqu’à Mealtars, » salua Lowellmina en s’approchant. « De la part de tout l’Empire Earthworld, je souhaite la bienvenue… »

C’est alors que les yeux de Lowellmina avaient enregistré une certaine figure au centre du groupe.

« … Hein ? Pourquoi ? Est-ce ? Vous ? » Lowellmina avait réussi à terminer.

Après tout, Wein n’était pas celui qui se tenait devant elle. C’était une jeune fille d’environ deux têtes de moins.

« Je tiens à vous exprimer ma gratitude pour cette invitation. »

Lowellmina cligna des yeux sous le choc lorsque la jeune fille baissa la tête.

« Mon nom est Falanya Elk Arbalest. Je suis venue saluer Votre Altesse à la place de mon frère aîné, Wein. »

 

Les futurs historiens admettent volontiers la perspicacité du prince Wein Salema Arbalest, même s’ils devaient être ses plus durs détracteurs au monde.

Mais à ce moment précis, sa réputation était encore en jeu. L’Ouest affirmerait que la Sainte Élite possédait les plus grands esprits du continent, l’Est se tournerait vers les enfants impériaux, et le Sud soulevait ses candidats notables.

Mais dans le Nord, il y avait une autre bête endormie dont le nom sera connu de tous les futurs historiens.

Falanya Elk Arbalest.

Jusqu’à ce moment, elle n’était connue que comme la petite sœur de Wein. Mais tout cela allait changer alors qu’elle entrait dans l’histoire.

C’est l’événement qui allait tout déclencher : le sommet des enfants impériaux.

***

Chapitre 2 : La résolution de Falanya

Partie 1

« — Nous devons parler de la rencontre entre les enfants impériaux. »

Rembobinons un peu la scène jusqu’à une salle de réunion du palais de Natra où ne se trouvent que les vassaux les plus importants. Ils ne regardaient qu’une seule chose : le prince héritier Wein assis en bout de table.

« Je pense que vous en avez déjà entendu parler, mais les enfants de la famille impériale se réuniront dans la ville de Mealtars, située au centre du continent. Sur le papier, notre invitation concerne une autre cérémonie organisée dans la ville au même moment pour divertir les acteurs les plus influents de toute cette région, y compris Natra. »

Wein ne s’était même pas arrêté une seconde. « Ne vous méprenez pas. Cette réunion est incroyablement importante. Il serait plus approprié que ce soit moi qui y assiste. Mais malheureusement, nous sommes en train de nous remettre de la guerre. C’est pourquoi je vous en parle. Laissez-moi entendre votre avis sur l’opportunité de ma présence. »

Wein jeta un coup d’œil à ses vassaux, demandant à chacun d’eux son avis.

Ils avaient alors commencé à donner leur avis.

« Comme vous l’avez dit, Prince Wein, nous sommes au milieu d’une période de transition en tant que nation. Nous devons faire preuve de prudence. Les choses pourraient prendre une mauvaise tournure si vous quittiez maintenant le royaume, Votre Altesse. »

« S’il vous plaît. Il n’y a pas que les enfants impériaux qui seront présents. Les plus grands esprits de chaque nation seront également présents. Si le prochain empereur est choisi lors de cette réunion, cela se reflétera sur nous en tant que royaume allié si nous n’envoyons pas un représentant approprié. »

« Comment savoir s’ils vont réellement mettre quelqu’un sur le trône ? Cela vaut-il la peine de négliger son pays pour une simple hypothèse ? »

« Alors nous pouvons soutenir la nation en l’absence de Son Altesse. Ou bien n’y a-t-il rien d’utile dans votre crâne ? »

« Qu’est-ce que c’est que ça ? »

« Silence, s’il vous plaît. Vous vous tenez devant la famille royale. »

La salle de réunion s’était remplie d’opinions diverses qui volaient à gauche et à droite. Wein écouta dans leurs paroles combatives comme si c’était une pépite de sagesse.

On dirait que c’est du Cinquante-Cinquante.

Si cela s’était produit un an auparavant, ils auraient très probablement insisté pour qu’il y assiste. Cependant, en peu de temps, l’Empire avait perdu du pouvoir et Natra avait gagné du territoire. Les choses s’amélioraient. Cela avait rendu les vassaux un peu trop confiants.

— À ce rythme, ils vont décider que je dois m’abstenir ! pensa Wein avec jubilation.

Il n’avait jamais eu l’intention d’y aller. Il y avait plusieurs raisons à cela, notamment qu’il était tout simplement trop occupé, surtout depuis que la guerre contre Cavarin avait conduit à l’expansion du territoire du royaume. Rien de tel ne s’était jamais produit de mémoire d’homme, ce qui signifiait qu’ils n’avaient actuellement aucun système en place pour y faire face.

C’est pourquoi il y avait des rapports de confusion et de désordre dans le territoire nouvellement gagné. C’était comme assembler des engrenages qui n’allaient pas ensemble. Wein était vraiment occupé.

Une autre raison était Lowellmina. Toutes les nations environnantes pensaient que Natra était du côté de sa faction, parce qu’il avait participé à la répression de l’insurrection civile en Earthworld.

Naturellement, Wein n’avait pas l’intention de rejoindre son camp. Cependant, s’il acceptait l’invitation, il savait pertinemment que Lowellmina utiliserait toutes les méthodes à sa disposition pour l’amener à servir sa cause.

Et il n’y a absolument aucune chance que je laisse cela se produire ! La soutenir serait plus de problèmes que ça n’en vaut la peine !

Cela dit, une chance de rencontrer les princes impériaux serait énorme. Wein voulait leur parler s’il le pouvait. Mais s’il acceptait l’invitation, il devrait se ranger du côté de Lowellmina, ce qui signifierait se faire instantanément des ennemis des trois princes. Et ce ne serait pas bon du tout.

Ce n’est pas comme s’ils allaient de toute façon décider de l’empereur.

Le sommet était l’occasion de discuter de qui serait le prochain empereur. Mais Wein pouvait dire que cet événement était surtout un spectacle.

Les luttes intestines avaient nui à la réputation de l’Empire, et le peuple s’inquiétait de l’absence d’un nouvel empereur. Cette réunion était censée les apaiser, faire savoir au peuple que la famille impériale voulait décider qui hériterait du trône avec des mots plutôt que par la violence. Elle devait également montrer que l’Empire avait encore le pouvoir de rassembler toutes les grandes puissances en un seul endroit.

Si le trône impérial devait rester vide, Wein pourrait s’en vouloir plus tard d’avoir décliné l’invitation en utilisant des stratégies diplomatiques. Pour toutes ces raisons, Wein avait finalement décidé de décliner la demande.

Heh. Je peux pratiquement voir la tête de Lowa quand elle apprendra que je ne viens pas.

Alors que Wein continuait à penser aux choses les plus futiles, il s’était soudain rendu compte qu’une paire d’yeux était braquée sur lui. Ils appartenaient à une jeune fille qui était assise à une courte distance de lui — sa jeune sœur, Falanya.

Wein n’était pas le seul membre de la famille royale à être présent, puisqu’il avait été rejoint par la princesse héritière.

Hmm ? Qu’est-ce qu’il y a ?

Elle le fixait comme si elle voulait dire quelque chose, mais avait du mal à exprimer son idée. Wein envisagea toutes les possibilités avant que l’idée ne lui vienne.

Oh, je parie qu’elle pense que j’aurai le temps de jouer avec elle si je refuse cette invitation.

Maintenant qu’il y pensait, il réalisait que Falanya avait récemment trouvé une raison de suivre Wein. Elle devait se sentir seule, car elle n’avait pas attiré son attention. Bien qu’il ait été occupé, Wein était déçu en tant que grand frère de ne pas s’en être rendu compte plus tôt.

Repose-toi bien, Falanya. Je trouverai un moyen de trouver du temps pour toi.

Ils pourraient peut-être s’adonner ensemble à une danse ou à la poésie. Ils pourraient aussi faire une longue promenade à cheval.

Wein s’était tourné vers sa jeune sœur et avait souri.

 

+++

Ces derniers jours, Falanya Elk Arbalest n’avait qu’une crainte : ne rien pouvoir faire pour l’aider.

La source de ses inquiétudes était Wein, qui était franchement surmené.

Depuis qu’il avait assumé le rôle de prince régent, il avait été chargé d’un grand nombre de tâches. Il ne s’agissait pas seulement du travail habituel nécessaire au fonctionnement de la nation. Il devait s’occuper de la diplomatie étrangère, orchestrer des guerres et accomplir tout un tas d’autres tâches diverses.

Dans l’espoir d’alléger son fardeau, Falanya s’était appliquée à étudier la politique et à assister à sa place aux réunions. Ces tâches lui avaient donné une modeste confiance en elle.

Mais même cela avait été écrasé lorsque leurs frontières s’étaient agrandies et que la charge de travail de Wein avait augmenté de façon exponentielle.

Je ne peux même pas gérer 10 % de son travail… Je dois trouver quelque chose que je peux faire… !

Avec son sens aigu du devoir, Falanya avait choisi de suivre Wein. Elle se tenait à l’écart de son chemin, cherchant quelque chose qu’elle pourrait faire à sa place.

Je me demande si je peux assister au sommet à la place de Wein…

Elle était la princesse héritière de Natra. Cela lui donnait le droit d’y assister. Cela permettrait également à Wein de se concentrer sur la politique interne du royaume tandis qu’elle s’occuperait des affaires extérieures. Cet arrangement serait mutuellement bénéfique.

Mais…

C’était une théorie de salon. En plus de ne jamais avoir parlé à d’importants officiels étrangers, Falanya n’avait jamais quitté Natra. Peut-on lui faire confiance en tant que diplomate ?

Que pense Wein… ?

Falanya jeta un coup d’œil sur lui. C’était son grand frère. Il devait savoir ce qu’elle pensait. Tout ce qu’elle voulait, c’était qu’il dise qu’elle devait y aller à sa place. Alors elle pourrait acquiescer sans hésiter.

Wein avait dû remarquer son regard, car ses yeux s’étaient dirigés vers les siens.

— gh ! Falanya avait été stupéfaite.

Les yeux de son frère, habituellement gentils et doux, s’étaient rétrécis alors qu’il l’évaluait. C’était comme un parent qui attendait que son enfant se lève pour la première fois. C’était à la fois affectueux et solennel.

Je suis si faible, Falanya s’était grondée intérieurement.

En souhaitant qu’il soutienne sa décision, elle avait pratiquement fait porter la responsabilité du choix à Wein. Cela ne se ferait jamais dans des réunions avec des dignitaires étrangers.

L’esprit de Falanya s’emballa. Wein attend… que je pense et agisse par moi-même !

 

Wein étouffa un bâillement. Merde, j’ai failli m’endormir.

Ninym se tenait consciencieusement derrière lui. Je pense qu’il y a eu un grave malentendu…

Alors que les seigneurs continuaient à se crier dessus, Falanya s’était levée avec résolution.

« — Je participerai au sommet à la place de Wein. »

Sa déclaration avait pris les vassaux par surprise. Les globes oculaires de Wein s’étaient pratiquement ratatinés et étaient presque sortis de son crâne. Ninym fixait le plafond.

Ce moment avait cimenté les débuts de Falanya sur la scène diplomatique.

 

***

Partie 2

Je n’aurais jamais imaginé que la princesse Falanya serait la première à venir… Le cerveau de Lowellmina s’agita en regardant Falanya assise en face d’elle.

Après que la jeune sœur de Wein ait terminé les formalités, Lowellmina avait proposé qu’elles discutent autour d’un thé. Les choses s’étaient bien passées jusque-là, mais cette conversation ne menait nulle part.

« Comment s’est passé votre séjour à Mealtars ? Avez-vous été surprise par la différence de temps par rapport à Natra ? »

« En effet. »

« Je recommande vivement de visiter nos marchés pour voir les marchandises que nous importons de tout le continent. »

« Si l’occasion se présente, je le ferais. »

« … »

C’était l’essentiel.

Il y avait plusieurs raisons pour expliquer ce comportement. Falanya était nerveuse. Il était difficile de trouver un sujet d’intérêt commun. Mais c’était surtout parce que Falanya avait toutes ses défenses levées contre Lowellmina.

J’en ai eu un aperçu quand je l’ai rencontrée avant. Mais…

Ce n’était pas la première fois que Lowellmina rencontrait Falanya. Elles avaient parlé à l’occasion lorsque la princesse impériale était à Natra, bien que leurs échanges se soient limités à un mot ou deux. Mais c’était parce que Falanya s’était occupée des affaires intérieures de l’État pendant que Lowellmina et Wein étaient occupés à diriger l’effort de guerre.

Cela avait contribué au mystère. Pourquoi était-elle si prudente ? Elle n’avait aucune raison d’aimer ou de ne pas aimer Lowellmina.

Wein ou Ninym auraient pu lui dire quelque chose.

Lowellmina jeta un coup d’œil derrière Falanya, droit vers son assistant debout. C’était l’assistante de Wein, Ninym. Sous ses ordres, elle avait accompagné Falanya en tant qu’assistante temporaire.

Lowellmina et Ninym étaient des amies d’enfance. Mais en ce moment, il semblait que Ninym n’agirait pas de la sorte, même si Lowellmina la regardait affectueusement.

Donc elle ne veut pas arbitrer cette discussion avec la Princesse Falanya, hein. Eh bien, c’est un désordre royal…

Ce devait être l’œuvre de Wein. Cela ne la choquerait pas s’il avait dit à Falanya tout un tas de mensonges et l’avait avertie de rester sur ses gardes. Peut-être quelque chose du genre :

Tu ne trouveras personne avec une plus mauvaise personnalité qu’elle sur tout le continent.

Elle est du genre à te poignarder en arborant un énorme sourire.

Tu sais, je parie qu’elle porte un soutien-gorge push-up.

Il ne faisait que se mêler de ses affaires. Lowellmina espérait éviter d’aigrir sa relation avec le représentant du royaume qu’elle souhaitait voir rejoindre sa faction.

On peut commencer par parler de Wein pour la décoincer.

Clairement, Falanya avait un faible pour Wein.

Avec l’intention de l’utiliser pour ouvrir leur conversation, Lowellmina avait commencé à parler.

 

+++

Il s’est avéré que les hypothèses de Lowellmina étaient largement correctes.

Après avoir été choisie comme représentante de Natra, Falanya commença immédiatement à examiner tous ce qui pouvait être un tant soit peu pertinent pour la réunion, ce qui incluait évidemment des informations sur Lowellmina. Falanya repensa à leur petite leçon.

« Commençons par la princesse impériale. » Wein s’était tourné vers Falanya, qui était perchée sur une chaise dans la salle de réunion. « Après qu’elle ait réussi à arrêter la révolte dans l’Empire, suffisamment de citoyens ont afflué à ses côtés pour qu’ils soient reconnus comme sa propre faction. »

Il poursuit. « La princesse aurait pu les mener et déclarer son droit au trône — . »

« Mais elle ne l’a pas fait, n’est-ce pas ? » demanda Falanya.

Wein acquiesça.

Même si Lowellmina avait parlé à Wein et Ninym de monter sur le trône, elle n’avait pas annoncé officiellement qu’elle envisageait d’exercer son droit. De toute évidence, ce n’était pas à cause d’un changement d’avis. La vraie réponse était d’une logique choquante.

« Le peuple s’est rangé du côté de la princesse uniquement parce qu’il est fatigué de la lutte qui se déroule entre les trois princes. Ce n’est pas parce qu’ils soutiennent sa vision ou souhaitent particulièrement la voir sur le trône. Je pense qu’elle sait que si elle fait savoir à la population qu’elle est en lice pour le poste, ils vont la faire taire et l’accuser d’essayer de prolonger les querelles intestines. En fait, elle a fait de sa faction une faction patriotique. »

La principale préoccupation de ce groupe était l’avenir de l’Empire. Lowellmina avait rassemblé ces amoureux de l’Empire sous sa bannière en cachant ses propres ambitions. Leur but était extrêmement simple. Il fallait éviter que les princes ne se brouillent, car cela ferait resurgir le conflit civil et fracturerait l’Empire. Ils avaient fait le tour de tous les seigneurs, les convainquant de se réunir pour décider du prochain empereur.

« Comparée aux princes, sa faction a une force militaire négligeable. Mais elle utilise cela à son avantage, se positionnant comme celle qui ne se soucie que de l’avenir de l’Empire. Si quelqu’un essaie de la faire taire par la force, il deviendra un ennemi public. »

Lowellmina avait raison. La population pensait que la question devait être résolue de manière diplomatique, mais les trois princes en étaient incapables. Après tout, chacun était convaincu qu’il serait le meilleur empereur.

Et elle seule avait réussi à trouver une approche logique. Les princes n’avaient pas les moyens de prétendre qu’elle avait tort, et ils ne pouvaient pas non plus recourir à la violence, de peur de devenir l’objet de censure. Ils étaient dans une impasse.

Lowellmina avait à elle seule sapé l’autorité des princes, tandis que sa propre réputation montait en flèche. Elle entrait pratiquement dans une phase éclatante avec son taux d’approbation élevé.

« … C’est la pire. »

« C’est toi qui le dis, » dit Wein, en hochant la tête face à son observation.

C’est toi qui le dis ! Lowellmina aurait crié si elle avait été dans la pièce.

« Quand les princes toucheront enfin le fond, cela déclenchera quelque chose chez les loyalistes, et elle pourra entrer en scène en se présentant comme la remplaçante. Je suppose que c’est son plan à long terme. »

« Cela signifie-t-il que ce sommet est destiné à donner une mauvaise image des princes ? »

« Je pense que c’est l’une des choses qu’elle recherche. Je doute que ce soit toute l’histoire. En tout cas, Falanya, méfie-toi de Lowellmina. Elle est du genre à te poignarder en arborant un grand sourire… »

 

+++

— Cela avait conclu leur petite discussion avant son départ.

Selon Wein, la princesse Lowellmina est une femme trop ambitieuse qui en veut au trône…

C’est ce que son frère bien-aimé lui avait dit. Falanya n’avait aucune raison de douter de lui. De plus, elle avait deux autres raisons de se méfier particulièrement de Lowellmina.

Il n’y a aucune chance que je la laisse épouser Wein !

C’en était une.

Entre Wein et Lowellmina, il avait été question de mariage. Les circonstances de l’époque avaient empêché toute décision concrète, mais cela ne signifiait pas que l’idée était complètement écartée. Il était possible qu’elle devienne un jour la femme de Wein.

Je ne laisserai jamais cela arriver ! La place de Wein est avec Ninym !

Wein était un grand frère digne du plus grand respect. Et Falanya savait que la seule personne qui méritait de se tenir à ses côtés était Ninym. Elle était comme une grande sœur pour Falanya, sans compter que tout le monde pouvait voir qu’il y avait un lien profond entre Wein et son assistante. Y avait-il de la place pour que d’autres s’interposent entre eux ? Aucune chance.

En fait, Falanya avait mis Wein avec Ninym. Une romance avec Lowellmina ne serait jamais canon. Compte tenu des derniers développements, certaines personnes espéraient que Wein et Zenovia pourraient se mettre en couple, mais Falanya était entièrement dévouée à soutenir Wein et Ninym comme le seul vrai couple !

« Bien que je me sente privilégié de profiter de cette occasion pour vous voir, Princesse Falanya, il est regrettable que le Prince Wein ne se joigne pas à nous. Il aurait été merveilleux de vous voir tous les deux côte à côte. »

« Mon frère est un homme très occupé. »

« J’ai entendu dire que Natra a pris le contrôle de Marden après la guerre. Votre frère est très actif sur de nombreux fronts. Vous devez être très fière, princesse Falanya. »

« Oui… »

« En y repensant, saviez-vous que nous étions camarades de classe lorsque le prince Wein étudiait à l’étranger ? Même à notre académie militaire, il était incroyablement… »

Lowellmina n’avait pas remarqué la faible réaction de Falanya et avait continué à parler de Wein. Falanya avait compris son véritable objectif : en faisant l’éloge de Wein, elle essayait de faire tomber la barrière qui les séparait.

Heh. Comme c’est bête. Vous pensiez que ça allait me faire baisser ma garde ?

Le fait de recevoir des éloges sur Wein rendait Falanya aussi heureuse que si elle était elle-même complimentée. Mais tout le monde faisait l’éloge de Wein ces derniers temps. Et elle était fatiguée d’entendre des flatteries vides.

Je ne suis pas prudente uniquement en raison de l’avertissement de Wein et de mes préoccupations personnelles.

La troisième raison était qu’elle avait un devoir à remplir.

C’était la première incursion de Falanya dans la diplomatie, et il serait irréaliste de s’attendre à ce que quelque chose de significatif en sorte. Falanya était bien consciente que si elle essayait de négocier avec les princes impériaux ou tout autre personnage important, ils la manipuleraient probablement pour lui faire promettre quelque chose d’étrange.

C’est pourquoi Wein lui avait strictement ordonné de se contenter d’assister à la cérémonie et de rentrer directement chez elle. Satisfaire ce strict minimum était suffisant comme diplomatie pour l’instant. La barre avait été placée très bas.

Lorsqu’elle était arrivée à Mealtars, son devoir était déjà à moitié accompli. Après cela, tout ce qu’elle avait à faire était de rester tranquille jusqu’à ce que la réunion se termine en toute sécurité. Il n’y avait pas besoin de se lier d’amitié avec Lowellmina. Cela expliquait pourquoi Ninym avait supervisé sans mot dire le déroulement des événements.

Il paraît que la princesse voulait être en bons termes avec Natra, mais Wein a vu clair dans son jeu. Pauvre princesse. Falanya avait pensé cela.

Vous regretterez de me considérer comme le genre de fille facile qui se laisse influencer à la mention du nom de Wein… !

***

Partie 3

Dix minutes plus tard.

« Et puis le prince Wein a traduit le grand livre hiéroglyphique de l’Église et s’en est servi pour prouver la nature corrompue des prêtres. Il a dispersé les preuves dans toute la ville pour les menacer. »

« Bonté divine. Est-il vraiment allé si loin ? »

« Absolument. Mais alors que nous étions en train d’essayer de négocier avec eux, notre camarade de classe Glen a frappé un prêtre par pure indignation. Il y a tellement de rebondissements dans cette histoire et… »

Lowellmina parlait de ses jours d’école avec animation tandis que Falanya s’accrochait à chaque mot.

— Elle a un don pour le dépistage des caractères !

Falanya s’était déjà rendue.

Sa vigilance d’antan n’était plus de mise. Elle était totalement réceptive à tout ce que Lowellmina avait à dire.

L’éloquence de Lowellmina était à blâmer. Elle avait une grande facilité de conversation et parlait avec un charme indéniable. De plus, Falanya connaissait peu de choses de l’époque où Wein était à l’école. Il était compréhensible qu’elle se soit rapidement passionnée pour ces histoires.

Lowellmina avait peint Wein comme une figure particulièrement impressionnante. Il était audacieux et intrépide, calme et posé. Mais même lui, il lui arrivait de faire des erreurs et d’être parfois espiègle.

Falanya savait que ce portrait humanisant de lui était exact.

Ces derniers jours, il semblait que tout le monde à Natra avait quelque chose de bon à dire sur son frère. Cela réjouissait Falanya, mais il y avait quelque chose qu’elle avait toujours voulu dire.

— Vous êtes tous en retard à la fête ! Et vous n’avez fait qu’effleurer la surface !

Falanya savait que Wein était vraiment incroyable depuis qu’elle était toute petite. Mais il semblait que le public ne faisait que commencer à le découvrir par lui-même. Ils étaient en retard sur leur temps ! C’est ce qu’elle avait essayé de retenir.

 

 

Comme si cela ne suffisait pas, Wein n’avait été félicité que pour ses nombreuses réalisations, ce qui était totalement superficiel.

Ils se sont tellement trompés ! Ce n’est pas ce qui rend Wein génial !

Après tout, ce n’était rien d’autre qu’une question de chance. Il y aurait inévitablement des moments où il échouerait, même s’il faisait tout bien, où le destin et les circonstances conspiraient contre lui.

Mais l’échec a-t-il rendu son frère moins étonnant ? Apparemment pas.

Il avait pris la position de prince régent à un jeune âge et avait assumé la responsabilité de la politique nationale. Pendant des années, il avait enduré la pression et les attentes de ceux qui l’entouraient. Il n’y avait aucune chance qu’il ne soit pas extraordinaire.

Elle savait que sa vraie grandeur venait de sa capacité à sourire, même dans les jours les plus sombres.

Et c’est exactement comme ça que Lowellmina parlait de lui.

« Il m’a constamment surprise par ses pensées et ses actions. C’est comme s’il allait au-delà des attentes des gens. »

Euh-hein.

« Eh bien, parfois, ça le met dans des situations difficiles. »

Je le sais !

« Mais il parvient toujours à sourire, même dans les situations les plus désagréables. C’est une personne forte. Ce doit être son véritable pouvoir. »

Je suis tout à fait d’accord !

Falanya ne pouvait pas rejeter ce qu’elle disait. Il était évident qu’elle s’entendrait avec cette fille, Lowellmina qui était aussi une fan de son frère.

Eh bien, je n’accepte toujours pas le mariage.

C’était deux choses distinctes.

Falanya avait doucement mis cette question de côté dans son cœur.

« Maintenant que j’y pense, » commença Lowellmina, « J’aimerais entendre parler de Wein avant qu’il ne vienne à l’académie. J’ai entendu dire qu’il était sage depuis ses débuts. »

« Quand il était plus jeune ? » Falanya avait fouillé dans ses souvenirs. « Mon frère ne change jamais. Wein a toujours été gentil et fiable, aussi loin que je me souvienne. J’ai toujours été fière de lui. On peut aussi dire qu’il était un rat de bibliothèque quand nous étions enfants, bien qu’il soit trop occupé maintenant pour s’y adonner. »

Tout le monde à Natra louait les capacités de Wein comme un talent naturel, mais la vérité était que la plupart de ses réalisations n’étaient possibles que grâce à la grande quantité de livres qu’il avait consommés.

En tant que l’une des nations les plus anciennes du continent, Natra avait archivé de nombreux documents traitant de la gouvernance : les succès et les échecs des industries — y compris les détails sur les budgets, les calendriers et le personnel nécessaires — les enregistrements de l’opinion publique, les plans qui s’étaient déroulés sans heurts, les plans qui avaient conduit à l’inimaginable, etc. Ces documents étaient les plans de leurs prédécesseurs, et ils avaient joué un rôle énorme dans la formation de Wein.

« Il a aussi étudié l’épée, débattu avec les vassaux, fait des recherches sur les méthodes d’agriculture… »

« Je vois. Il est aussi extraordinaire que le disent les rumeurs. »

« Oui, mais —, » Falanya réalisa qu’elle avait parlé sans réfléchir et retint désespérément les mots.

« Y a-t-il un problème ? »

« … Ce n’est rien. » Falanya toussa puis elle referma ses lèvres.

Naturellement, Lowellmina l’avait remarqué. Une fois qu’elle avait confirmé que Falanya avait presque fait une gaffe verbale, la princesse s’était empressée de réfléchir à un moyen de faire sortir l’information.

« — Veuillez m’excuser d’interrompre votre conversation. » La voix de Ninym l’avait interrompue comme si elle essayait de lui couper la parole. « Je crains que le soleil ne se couche bientôt. Nous devons nous préparer pour la cérémonie, et je crois qu’il serait préférable que vous retourniez à votre manoir. »

« Ah… vous avez raison. Il semble que nous parlions depuis un certain temps, » déclara Falanya avec surprise en regardant par la fenêtre.

Le temps avait filé pendant le goûter dont elle s’était d’abord méfiée.

Ninym et Lowellmina se lancèrent des regards perçants tandis que Falanya continuait à regarder dehors. Quelques secondes plus tard, Lowellmina soupira, signalant sa défaite.

« Je suis réticente à me séparer de vous, mais il semble que le moment soit venu. Cette conversation n’a fait que confirmer que Natra est un allié irremplaçable pour l’Empire. » Lowellmina avait souri et tendit la main.

« Pour l’amitié entre nos nations, j’espère bien que nous pourrons discuter à nouveau un jour, princesse Falanya. »

« Bien sûr, Princesse Lowellmina. » Falanya avait tendu la main, et les deux femmes s’étaient fermement serré la main.

Ninym les surveillait de près.

 

+++

« Wôw — je suis fatiguée. »

Falanya s’était écroulée sur le lit dès qu’elles avaient regagné sa chambre dans le manoir.

« Vous avez fait un excellent travail aujourd’hui, princesse Falanya. Bien que là, cela soit à la limite de l’indignité pour une dame. »

Falanya s’était roulée sur le lit. « C’est bon. Tu es la seule présente qui regarde, Ninym. »

« J’ai bien peur que ce ne soit pas le cas. N’est-ce pas, Nanaki ? »

Lorsque Ninym l’avait appelé, un garçon aux cheveux blancs avait surgi de l’ombre.

Nanaki Ralei. Le garde et l’aide de Falanya.

« M’as-tu appelé ? … Whoa. » D’une main, il avait attrapé le coussin qui lui fonçait dessus.

Il retraça le parcours du projectile jusqu’à sa source et aperçut Falanya, rouge vif, en train de fixer l’ourlet de sa tenue.

« Argh ! Sors, Nanaki ! »

« … » Nanaki tendit l’oreiller à Ninym en se disant que c’était terriblement injuste, vu qu’il n’était sorti que parce qu’on l’avait appelé.

« Argh… Parfois, j’oublie que Nanaki est juste là. »

« C’est la preuve qu’il est un excellent garde, bien que je doive le mettre en garde contre certaines choses en tant qu’aide. » Ninym afficha un sourire sec en rendant l’oreiller à Falanya.

La princesse l’avait serré dans ses bras. « … Hé, Ninym, la conversation entre moi et la princesse Lowellmina s’est-elle bien passée ? »

« Bien sûr. Je n’étais là qu’au cas où. Mais en tant que vassal, j’ai admiré la façon dont tu as gardé la tête haute même devant la princesse Lowellmina. »

« Mais j’ai été vraiment aspirée dans la conversation… Wein n’avait-il pas dit que je devais garder mes distances avec elle ? »

« Oui. La princesse Lowellmina souhaite que Natra rejoigne sa cause. Mais il serait plus prudent, en tant que royaume, de garder une distance de sécurité dans cette lutte pour le trône. Cela dit, la seule chose importante maintenant est que tu assistes à la cérémonie et que tu rentres au pays en toute sécurité. À cette fin, le prince Wein a dit que cela ne le dérangeait pas même si nous devenions un peu distraits dans le processus. »

« C’est vrai, mais… »

Si cela était possible, Falanya voulait que Wein la félicite pour sa performance admirable. Elle était sa petite sœur, après tout.

Ninym l’avait compris. « Bien sûr, je trouve merveilleux que tu t’efforces de faire de ton mieux, et je ferai tout ce que je peux pour te soutenir. Mais nous parlons du prince Wein. Il sera heureux de pouvoir compter sur toi, même s’il y a quelques revers. »

« … Le penses-tu vraiment ? »

« C’est le cas. » Ninym hocha la tête avec confiance.

Falanya lui avait alors montré un sourire timide. « Hee-hee. OK. Je vais alors laisser Wein me faire plaisir. »

« C’est mieux comme ça. » Ninym avait souri en retour. « Il se fait tard. Vas-tu bientôt te coucher ? »

« Pas encore. J’aimerais rester debout un moment. Ninym, veux-tu rester ici et discuter ? »

« Compris. Je peux nous apporter quelque chose à boire. »

« Merci. »

Ninym s’inclina et se glissa silencieusement hors de la pièce.

Falanya serra son oreiller et s’allongea sur le lit. « Je sais que je viens de dire ça, mais je veux vraiment apporter de bonnes nouvelles à Wein. »

Pour ce faire, elle devait rester forte, même lors de sa toute première cérémonie à l’étranger. Elle ne pouvait pas tomber dans le piège des mots doux comme aujourd’hui.

« … Ah oui… »

Falanya s’était souvenue de quelque chose lors du goûter.

Elle était si reconnaissante que Ninym soit intervenue avant qu’elle ne laisse accidentellement échapper quelque chose à Lowellmina.

Ce n’était pas quelque chose qui devait être dit devant un dignitaire étranger.

« Je ne peux pas lui dire que j’avais peur de mon frère parce qu’il semblait à peine humain…, » se murmura-t-elle à elle-même.

Personne n’était là pour entendre sa confession, les faibles mots s’estompant dans la nuit de Mealtars.

La cérémonie qui prouvera bientôt qu’il s’agissait d’une ville aux idées divergentes était de plus en plus proche.

***

Chapitre 3 : Trois princes impériaux

Partie 1

« Permets-moi de m’expliquer à nouveau. »

Quelques jours avaient passé depuis leur goûter avec Lowellmina. Le carrosse se balançait en traversant la ville. Ninym s’adressait à Falanya, qui était assise en face d’elle.

« Tu vas assister à la cérémonie de commémoration du cinquième anniversaire de l’union de Mealtars avec l’Empire. »

« Pas pour le sommet de la famille impériale. »

Ninym acquiesça. « C’est un rassemblement exclusif pour eux. Les étrangers ne peuvent ni participer ni observer. Ce qui signifie qu’il n’y a pas de réelle raison pour que tout le monde soit là. Mais les princes ont souhaité réunir les personnes les plus influentes du pays en un même lieu. Cette cérémonie sert de prétexte pour convoquer tout le monde. »

C’était ce que les invités importants savaient. Ils étaient venus pour d’autres raisons : pour nouer des liens avec les princes impériaux, pour évaluer leur concurrence, pour satisfaire leur curiosité, et cetera.

« La cérémonie consiste en une simple salutation et un discours de félicitations. L’événement principal est le dîner pour les invités d’honneur et les invités. Là, on tentera de saluer les stars de la soirée : le prince aîné, Demetrio, le prince du milieu, Bardloche, et le prince cadet, Manfred. Quant à leur apparence et aux idéaux attendus… »

« Ce n’est pas grave. Je me souviens de ce que Wein m’a dit, » dit Falanya avec un courageux hochement de tête.

Sa nervosité se lisait sur son visage.

Ninym l’avait légèrement réprimandée. « Ce n’est qu’une salutation. Pas besoin d’être si nerveuse. »

« … Je sais, mais je ne peux pas m’en empêcher. » La princesse fit la moue. « Si je pouvais, j’empêcherais aussi mes mains de trembler. Mais ensuite, je commence à me demander si je peux réussir tout ça, et je… »

Ce n’était pas surprenant, vu qu’elle était sur le point de se lancer dans la première aventure importante de sa vie. Cependant, Ninym ne pouvait pas laisser la jeune fille s’effondrer sous la pression.

« Dans ce cas, et si tu te faisais passer pour le Prince Wein ? »

« Que veux-tu dire par là ? »

« Comment penses-tu qu’il agirait dans ce scénario ? »

« Hmm… » Falanya se remémora tous ses souvenirs d’observation de Wein dans les coulisses.

Son frère était gentil et fiable. Même quand il était complètement acculé, elle ne l’avait jamais vu trembler de peur comme elle. Son dos était toujours très droit lorsque les situations devenaient plus difficiles. Il gardait la tête haute, bombait le torse et souriait.

« … » Falanya avait remonté les coins de sa bouche avec ses doigts. « … Qu’est-ce que tu en penses ? Est-ce que je souris comme Wein ? »

« C’est un peu tendu. »

« … Je vais devoir m’entraîner. »

« On dirait que tes mains ont cessé de trembler. »

Falanya avait vérifié si c’était vrai. Il y avait encore de la tension dans son cœur, mais ses doigts ne tremblaient plus.

« Ninym, je ferai de mon mieux et je m’assurerai de mener à bien ce projet. »

« Je suis certaine que tu le feras, » dit respectueusement Ninym. « Ni moi ni le prince Wein ne doutons que tu rempliras ton rôle. »

La voiture s’était lentement arrêtée. Elles pouvaient voir un grand bâtiment par la fenêtre. C’était la maison d’hôtes de l’État, un point de repère à Mealtars. Les gens se rassemblaient déjà à l’intérieur. Alors que Falanya regardait avec étonnement cette structure étrangère, des serviteurs de la ville avaient ouvert la porte de la calèche.

« Y allons-nous, Votre Altesse ? » demanda Ninym.

Falanya prit une profonde inspiration et acquiesça fermement.

 

+++

Dès qu’elles avaient mis le pied à l’intérieur de la salle, c’était comme si elles étaient entrées dans un autre monde.

Chaque surface disponible des murs était méticuleusement décorée de pièces complexes. Le lustre ressemblait presque à une gemme suspendue au plafond, suscitant l’émerveillement de tous devant sa qualité d’exécution. Il baignait la pièce dans une lumière douce, donnant aux sols polis un éclat indescriptible.

C’était un banquet. Les tables étaient recouvertes de nappes croustillantes et décorées de centres de table floraux. Elles devaient être importées. Leur doux nectar chatouillait le nez des invités, remplissant la salle d’un parfum inconnu.

Même les participants étaient élégants pour l’occasion, mais on s’y attendait.

Après tout, ce sommet était intimement lié à l’avenir de l’Empire et des nations environnantes. Devraient-ils faire confiance à l’Empire ou l’abandonner ? Qui ferait un bon allié ? Qui pourrait devenir une menace ? Les personnes présentes étaient ici pour régler ces questions.

« Ne vous sentez pas découragé, Votre Altesse, » chuchota Ninym par-derrière.

« Oui, je le sais. » Falanya avait fait un pas en avant.

Souris, Falanya. Pense à Wein.

Deux pas. Puis trois. Elle avait redressé son dos et arboré son plus beau sourire.

Les gens autour d’elle avaient commencé à chuchoter.

« Quelle belle femme ! D’où vient-elle ? »

« Je ne pense pas l’avoir déjà vue. Mais elle semble bien élevée. »

« Accompagné d’une préposée Flahm. Une rareté. »

« En parlant des Flahms, j’ai entendu dire qu’ils occupent des postes vitaux qui servent la famille royale de Natra. »

« Alors elle doit être… »

« Princesse Falanya. » Une paire de chaussures avait produit un petit bruit devant elle. « Je ne vous ai pas vue depuis notre goûter. Comment allez-vous ? »

C’était la princesse de l’empire Earthworld, Lowellmina.

La foule avait vraiment commencé à s’agiter. Bien sûr. Elle était l’un des invités d’honneur. Toutes les personnes présentes observaient attentivement chacun de ses mouvements. Et toute gaffe ici serait impardonnable.

« Oui, bien sûr. De façon assez embarrassante, j’ai un peu trop d’énergie, » répondit Falanya après avoir pris une profonde inspiration.

Lowellmina avait souri. « Je vois. J’étais inquiète pour votre santé quand j’ai appris que c’était votre première visite dans une nation étrangère. Mais je vois que mes inquiétudes n’étaient pas fondées. »

« Je vous suis reconnaissante de votre sollicitude. Mon séjour dans l’Empire a été très agréable jusqu’à présent. »

Falanya avait réussi à trouver cette réponse inoffensive lorsqu’une troisième voix s’était fait entendre.

« — En tant que citoyen de Mealtars, je ne pouvais recevoir de plus grand honneur. »

C’était un homme d’âge moyen. Il n’avait pas l’air familier.

Alors que Falanya se demandait qui il pouvait être, Lowellmina le présenta. « Voici le maire de Mealtars, Cosimo. »

Il s’était incliné. « C’est un plaisir de faire votre connaissance, Princesse Falanya. »

Falanya avait fait une révérence en réponse. « C’est merveilleux de vous rencontrer, Maire Cosimo. Merci de m’avoir invitée à cette cérémonie. »

« En tant qu’allié de l’Empire Earthworld, il est naturel que vous receviez une invitation. Il est regrettable que nous ne puissions pas rencontrer le prince héritier dont tant de rumeurs parlent, mais… » Il avait offert un doux sourire. « Je n’aurais jamais pensé que sa doublure serait si charmante. Je dois demander à mes subordonnés d’offrir un accueil plus cordial. »

« Mon Dieu. Vous me flattez. Comme on peut s’y attendre de la part du maire d’une ville marchande. »

« Non, pas du tout. Dans ma jeunesse, je n’étais pas le meilleur dans mon travail. Après tout, il me manquait la compétence la plus essentielle pour tout marchand : la capacité à mentir au client. » Cosimo haussa les épaules en plaisantant, ce qui fit ricaner Falanya et Lowellmina.

« Princesse Falanya, ne le laissez pas vous tromper. Vous savez ce qu’on dit : étudiez une religion pour connaître Dieu, et étudier sous l’armée impériale pour savoir se battre ? Eh bien, vous devriez étudier sous les ordres de Cosimo pour devenir riche. »

« Et pour ces jeunes curieux, je leur dis : faites des affaires honnêtes. »

« Hee-hee. Si c’était vrai, votre registre n’aurait qu’une couverture, maire Cosimo. »

« C’est la chose la plus étrange. Si je le quitte des yeux ne serait-ce qu’une seconde, toutes les pages de mon registre disparaissent. Les fées doivent me jouer un tour. »

Falanya avait éclaté de rire.

À côté d’elle, Lowellmina avait fait un sourire malicieux. « Oh, j’ai entendu parler de ces fées. Si je me souviens bien, elles rendent visite aux marchands malhonnêtes la nuit. »

« Je vois ! Eh bien, j’ai entendu dire qu’ils sont connus pour choisir la mauvaise cible à l’occasion. » Cosimo secoua la tête avec consternation.

Lowellmina gloussait en se penchant vers Falanya. « Qu’est-ce que vous en pensez ? Vous devriez vraiment faire attention à ne pas baisser votre garde en présence du maire Cosimo. »

Falanya toucha les épaules de Lowellmina. « C’est bien ce qu’il semblerait. Si vous lui en donnez l’occasion, il vous trompera avant que vous vous en rendiez compte. »

Alors que les deux femmes le dévisageaient, Cosimo esquissa un sourire en coin et leva les mains en signe de défaite.

« Je crains d’être tombé en votre défaveur. Je vais me retirer jusqu’à ce que mes affaires financières soient en ordre. Profitez du banquet, Vos Altesses. »

Avec une révérence, Cosimo laissa les deux femmes et il alla se mêler aux autres invités.

Falanya laissa échapper un soupir interne de soulagement. Elle avait été surprise de se retrouver soudainement mêlée à une conversation, mais comme on pouvait s’y attendre de la part d’un maire, il était intelligent et plein d’esprit. L’interaction l’avait finalement mise à l’aise.

« Eh bien, » dit Lowellmina, interrompant ses pensées. « Maintenant que nous avons passé un moment agréable avec le maire Cosimo, Princesse Falanya, permettez-moi de vous guider vers nos invités d’honneur puisque vous avez fait tout ce chemin. »

Cette proposition semblait sortir de nulle part.

Les invités d’honneur. Les trois princes impériaux. Falanya jeta un coup d’œil vers le centre de l’aire de réception. Cela grouillait de monde depuis qu’elle était arrivée. Elle imaginait que les princes se trouvaient au milieu de tout cela.

… Qu-Qu’est-ce que je dois faire ?

Pour atteindre son objectif, elle devait pénétrer dans cette foule et se tenir devant elle. Mais la mer de personnes était composée de figures influentes avec des réputations établies. Falanya s’inquiétait de savoir si elle pouvait réellement s’introduire dans cette conversation.

Mais le banquet n’allait pas durer éternellement. Les princes devaient avoir leurs propres préparatifs à faire avant le sommet. Si elle était négligente, elle laisserait passer sa chance. Mais si Lowellmina servait d’intermédiaire, Falanya pouvait tirer le meilleur parti de cette situation. D’un autre côté, si Lowellmina était celle qui la présentait, les autres participants remarqueraient la relation étroite entre Natra et la princesse impériale.

Doit-elle donner la priorité à son objectif ? Ou doit-elle chercher à résoudre les choses par elle-même ?

Falanya fut prise d’une indécision momentanée, mais avant qu’elle ne puisse se décider, Lowellmina lui saisit doucement la main.

« Eh bien, allons-y. »

« Attendez. Qu’est-ce que… »

Lowellmina agissait comme si ce n’était pas grave, et Falanya commença à suivre par réflexe. Deux ou trois pas plus tard, la jeune princesse réalisa qu’elle n’avait pas le choix.

Elle m’a eue… !

Avec Lowellmina qui l’entraînait, la princesse Falanya se dirigeait vers les princes. Cela semblait simple de l’extérieur. Mais il y avait de multiples couches et implications à la situation.

Lowellmina avait réussi à faire baisser la garde de Falanya en prenant son parti pendant leur conversation avec Cosimo. Et quand cela s’était produit, Lowellmina avait bondi.

Furieuse, Falanya tordit le cou pour regarder Ninym, qui secoua la tête. Si la princesse écartait la main de Lowellmina, elle attirerait l’attention de tous ceux qui l’entouraient. Cela ne ferait qu’entraîner des complications inutiles.

U-um… Je devrais trouver une bonne raison de laisser tomber…

Falanya essaya de penser à quelque chose, mais Lowellmina avait déjà une longueur d’avance sur elle.

« Princesse Falanya, que savez-vous de mes frères aînés ? »

« E-Euh, un certain nombre de choses. »

« Oh, vraiment ? Comment sont-ils perçus à Natra ? »

« Hum, eh bien… »

Lowellmina commença à lâcher un flot de sujets aléatoires.

Falanya essayait de répondre et en même temps qu’elle essayait de penser à un bon plan. Mais ça ne s’était pas très bien passé.

Assez ! Je n’arrive pas à rassembler mes pensées ! Falanya criait à l’intérieur.

Lowellmina s’insinuait dans le cerveau de Falanya en la surchargeant d’informations. Et le pire, c’est que Falanya savait qu’elle ne pouvait rien faire.

C’est la pire ! Falanya avait ressenti une bouffée d’indignation et elle l’avait regardée fixement.

Sans surprise, Lowellmina avait l’air calme.

***

Partie 2

Pendant cet échange, elles étaient arrivées à l’avant de la foule. Falanya observa la foule qui se sépara lorsqu’elle remarqua Lowellmina. Trois hommes se tenaient devant eux.

« — Mes chers frères. Puis-je avoir un moment de votre temps ? » Lowellmina les appela.

Tous les regards s’étaient portés sur elle.

Falanya n’avait pas d’autre choix que d’accepter. Elle s’était endurcie.

« Qu’y a-t-il, Lowellmina ? » demanda l’un des hommes.

On aurait dit qu’il était de mauvaise humeur, mais Lowellmina avait fait semblant de ne pas le remarquer.

« Je veux vous présenter quelqu’un, » dit-elle en poussant Falanya vers les trois hommes.

Ce sont les princes de l’Empire —

Le prince le plus âgé, Demetrio. Ses vêtements étaient les plus voyants. Il semblait les regarder de haut, elle et Lowellmina.

Le prince du milieu, Bardloche. Il avait la carrure d’un militaire et une profonde cicatrice sur le visage. Il les fixait avec des yeux perçants.

Le plus jeune prince, Manfred. Il était jeune, peut-être un peu plus âgé que Wein, avec des traits élégants. Il l’avait regardée avec curiosité.

« — C’est un plaisir de vous rencontrer. Je suis la princesse héritière du royaume de Natra, Falanya Elk Arbalest. »

En s’inclinant devant les princes, elle s’était souvenue d’une conversation avec Wein avant son départ.

 

+++

« — après ça, les princes impériaux. »

Après l’avoir informée sur Lowellmina, Wein avait enchaîné sur le sujet suivant.

« Tout d’abord, le prince le plus âgé, Demetrio. En tant qu’aîné des trois, il a le soutien des familles nobles les plus conservatrices. En fait, ils le soutiennent seulement parce qu’il est l’aîné. Il n’y a rien de remarquable dans ses capacités ou sa personnalité. Eh bien, ce n’est pas vraiment le fils prodigue. »

« … Un peu comme Lord Geralt, qui est décédé après ce récent accident. »

« Il n’est pas si mauvais… enfin, je l’espère. » Les joues de Wein s’étaient contractées. Cet incident avait été trop inattendu, même pour lui.

« Ensuite, le prince du milieu, Bardloche. Ses principaux soutiens viennent de l’armée. Apparemment, c’est un grand combattant, puisqu’un soldat de renom l’a formé dès son plus jeune âge. Il a même mené ses forces au combat en tant que général. »

« Hmm… Hé, Wein, pourquoi ne peut-il pas être l’empereur ? »

Bardloche correspondait à l’image d’un empereur fort que beaucoup dans l’Empire désiraient.

Mais Wein secoua la tête. « Il se concentre trop sur les affaires militaires au détriment de tout le reste, peut-être à cause de son histoire personnelle. Et il a tendance à manquer de respect aux fonctionnaires civils. Il veut être plus ferme avec les provinces qui ne rentrent pas dans le rang, ce qui lui a valu quelques ennemis. »

Falanya trouva cette réponse convaincante. En observant Wein, elle avait commencé à développer une vague compréhension de l’importance de l’équilibre dans la gestion d’une nation.

« Le dernier est le plus jeune, Manfred. Son soutien vient des nouveaux riches. Ça aide qu’il ait une langue d’argent. Il ne cesse de faire des promesses aux gens qu’il tiendra “une fois qu’il sera empereur”, c’est ainsi qu’il a réussi à s’assurer la coopération de nombreuses provinces. »

« Est-ce que… cela peut fonctionner ? »

« Qui sait ? Peut-être qu’il tiendra ses promesses, ou qu’il les déclarera nulles et non avenues une fois qu’il sera sur le trône… C’est le plus difficile à lire des trois. Tu devrais vraiment te méfier de lui. »

Wein haussa les épaules et poursuivit. « Eh bien, les princes sont tous dans le même bateau. Leur soutien a faibli, parce qu’ils se sont plantés avec une rébellion bâclée alors que la princesse s’est très bien comportée. Ils considèrent le sommet comme leur chance de faire leur retour en force. Ils prévoient d’en profiter pour persuader les participants importants, ceux de Mealtars et Lowellmina de rejoindre leurs factions. »

« Ah, c’est vrai. Les princes n’ont pas encore réalisé son véritable objectif et la voient toujours comme quelqu’un à conquérir. »

Cet oubli pourrait être attribué au fait que Lowellmina s’était positionnée de la bonne manière. Ils l’auraient écrasée si elle avait été une rivale évidente qui leur disputait le trône. Mais elle avait réussi à se présenter comme une princesse qui agissait simplement par amour pour sa nation. Chaque prince complotait pour l’avoir de son côté, afin que la réputation de sa faction monte en flèche. Pour cette raison, elle ne pouvait pas se permettre d’agir imprudemment. Falanya pensait que c’était diabolique.

« De plus, ils ne rassemblent pas autant d’acteurs majeurs juste pour les convaincre : ils veulent exercer leur domination sur l’Empire alors qu’il est en pleine tourmente. »

Cela faisait un an que l’Empire Earthworld avait perdu son empereur. Mais les princes étaient toujours dans l’impasse, et le prochain souverain n’avait pas encore été choisi. Naturellement, la nation entière était dans un état d’anxiété perpétuelle.

Ils avaient invité à ce sommet des personnes qui n’auraient normalement été présentes qu’à la suite de l’invitation de l’héritier légitime du trône, afin de prouver que leur influence n’avait pas faibli — et de montrer qu’ils étaient assez mûrs pour résoudre ce problème avec des mots.

« En tout cas, cela résume à peu près les trois princes. Lorsque tu les rencontreras, j’imagine qu’ils t’étudieront de près pour jauger la relation entre Natra et Lowellmina — et voir s’ils peuvent la miner. »

« Et même s’ils essaient, je ne les laisserai pas faire. »

« Exactement. »

Wein avait caressé les cheveux de Falanya.

« Veille à rester sur tes gardes. Tu seras entouré de personnes que tu ne connais pas, tu seras donc soumise à une forte pression. Et n’oublie pas de faire attention à l’extérieur. Comme tu es si mignonne, j’imagine que les hommes vont essayer de te draguer en dehors de la sphère politique. Refuse-les. »

« S’il te plaît, Wein. Tu n’as pas besoin de me le dire deux fois. » Les joues de Falanya se gonflèrent alors qu’elle faisait face à son frère surprotecteur.

« Je le sais. Mais les grands frères s’inquiètent toujours de ce genre de choses, » dit Wein, en continuant à lui caresser les cheveux.

 

+++

Retour au présent.

Avec les yeux des princes et de la foule murmurante braqués sur elle, Falanya comprit enfin pourquoi les craintes de Wein n’étaient pas infondées.

Falanya était apparue devant sa part de grandes foules lors de bals et autres événements à Natra. Mais le poids qu’elle sentait actuellement sur ses épaules menaçait d’écraser ces humbles expériences.

… Mais…

Son frère lui avait confié une tâche importante. Ce n’était pas le moment d’avoir peur.

Falanya regarda les princes droit dans les yeux.

« — Eh bien, c’est une surprise. »

Le premier à prendre la parole fut le plus jeune prince, Manfred.

« J’avais entendu votre nom, Princesse Falanya, mais je ne m’attendais pas à ce que vous soyez si belle. J’aurais aimé que nous fassions connaissance plus tôt, » avait-il noté avec l’éloquence légère et facile d’un maître musicien.

« Oh ! » s’était-il alors exclamé théâtralement. « Veuillez me pardonner. Je suis le plus jeune prince de l’empire Earthworld, Manfred Earthworld. C’est un plaisir de vous rencontrer, Princesse Falanya. »

« C’est un plaisir de faire votre connaissance, Prince Manfred. »

Le suivant se présenta à voix basse.

« Je suis Bardloche, le deuxième prince… Je vois que la jeune sœur du prince des rumeurs Wein est venue à sa place. »

« Je suis terriblement désolée. En tant que prince régent, il ne pouvait s’absenter de ses nombreux devoirs. »

« C’est ce que j’ai entendu. On dirait qu’il a vraiment montré à l’Ouest une chose ou deux. Je pensais avoir la chance de lui parler. C’est dommage. »

Le dernier à offrir ses commentaires avait été le prince aîné hostile.

« … Je suis le prince aîné des Earthworld, Demetrio. »

Quelque chose dans sa voix indiquait qu’il était mécontent.

« Merci d’être venus du grand nord. Mais c’est un événement crucial pour l’Empire et nos nations alliées. Le fait d’envoyer la princesse héritière… »

Ses yeux s’enfoncèrent dans Falanya.

« … me porte à croire que vous nous regardez de haut. »

« Non, nous n’aurions jamais… »

Cela avait laissé Falanya perplexe. Elle s’attendait à ce qu’il se montre accueillant pour convaincre les gens, mais Demetrio venait de lui prouver le contraire.

La nuée d’invités influents semblait tout aussi surprise. Ils devaient s’attendre à ce qu’il coupe leur alliance ou fasse quelque chose de tout aussi radical, car ils avaient prêté une attention toute particulière à cette conversation tendue.

 

 

« De toutes les choses à dire —, » Lowellmina l’avait interrompu.

« Nous avons invité Natra à une cérémonie pour célébrer l’unité entre Mealtars et l’Empire. Je sais qu’il est regrettable que nous ne puissions pas rencontrer le prince Wein, mais je pense qu’il est sans cœur de la juger indigne de ton temps. »

Tout le monde connaissait le véritable but de ce rassemblement : le sommet des enfants impériaux, une question de la plus haute importance pour l’Empire. Mais dans la sphère publique, ils s’étaient réunis pour une autre raison — pour cette cérémonie — que Lowellmina venait de rappeler à Demetrio.

Il l’avait regardée en silence, mais elle n’avait pas bronché, croisant son regard et le pressant davantage.

« N’es-tu pas d’accord, Manfred ? » demanda-t-elle à un autre prince.

Se retrouvant dans la conversation, Manfred avait rapidement examiné la scène et avait haussé les épaules.

« Il semble que nous ayons surpris Demetrio de mauvaise humeur. Maintenant, Princesse Falanya. Venez avec moi. Parlons-en. »

Il semblerait que Manfred avait décidé qu’il serait plus stratégique de se rapprocher de Natra que de suivre l’exemple de Demetrio. Manfred tendit doucement la main vers Falanya.

Cependant, Bardloche n’allait pas laisser passer cela sans commentaire.

« Attends, Manfred. J’ai envie d’entendre ce que Natra a à dire. »

« Bardloche, tu vas être confronté à la réalité : je sais que tu es un crétin belliciste, mais as-tu déjà entendu parler de “l’attente de ton tour” ? »

« Dans ce cas, tu devrais céder face à moi, petit frère. »

Alors que Lowellmina avait aidé Falanya à éviter l’agression verbale de Demetrio, la princesse impériale avait introduit une nouvelle source de tension entre Bardloche et Manfred. Falanya n’arrivait pas à suivre tous ces rebondissements.

« — Votre Altesse, » lui chuchota Ninym à l’oreille par-derrière. « — Si nous restons ici, nous serons pris dans leur dispute. Nous devrions partir dès maintenant. »

« M-Mais qu’est-ce que je dois dire ? »

« Que diriez-vous d’un truc comme ça… ? » suggéra Ninym.

Falanya hocha la tête et se tourna vers Manfred.

« Prince Manfred, je suis flattée de votre invitation, mais je vous demande d’accorder cet honneur à quelqu’un d’autre pour aujourd’hui. »

« Me trouvez-vous un interlocuteur désagréable ? »

« Certainement pas —, » déclara Falanya avant de prendre la main de Lowellmina. « J’ai déjà promis à la princesse que je réserverais du temps pour lui parler. »

« Quoi ? » Lowellmina avait eu l’air surprise.

« Hmm…, » grogna Manfred, cherchant un véritable motif.

Comme Lowellmina avait été celle qui avait fait l’introduction, Falanya aurait déjà eu du mal à nier qu’il y avait une relation étroite entre Natra et Lowellmina. Vu la situation, Falanya avait décidé qu’il valait mieux y aller à fond et utiliser Lowellmina comme excuse pour partir.

Compte tenu de leur politique actuelle qui consistait à rester à l’écart de la lutte pour le trône, c’était un dernier effort pour Natra. Mais c’était aussi le meilleur moyen de s’en sortir.

« — C’est vrai. Je suis vraiment désolée, Manfred, » dit Lowellmina.

« Je vois… Eh bien, une promesse est une promesse. »

Les princes avaient supposé que Falanya avait fait partie de la faction de Lowellmina depuis le début. Ce n’était pas une demande étrange. De plus, Lowellmina profitait de faire semblant d’être dans une allégeance établie. Il n’y avait aucune raison pour qu’elle laisse passer cette opportunité.

« Eh bien, maintenant que je vous ai présenté à mes frères, poursuivons notre chemin, princesse Falanya. »

« Oui, bien sûr. Veuillez m’excuser. »

Falanya s’inclina et rejoignit Lowellmina. Elles marchèrent ensemble jusqu’aux bords de la salle. Dès qu’elles furent hors de portée de voix, Lowellmina se mit à glousser.

« Hee-hee. Vous avez très bien fait de nous sortir de là. »

« … »

Même si elles n’avaient réussi à s’éclipser que parce que Lowellmina avait suivi son plan, c’était sa faute en premier lieu pour avoir traîné Falanya auprès des princes. La jeune princesse se sentait en conflit avec toute cette histoire.

« Eh bien, Princesse Falanya, que faisons-nous maintenant ? Cela ne me dérangerait pas que nous discutions. »

Falanya avait réussi à se présenter aux princes. Lowellmina avait réussi à afficher une relation étroite avec Natra. En d’autres termes, les deux femmes avaient atteint leurs objectifs. Il ne restait plus qu’à profiter de l’offre culinaire du banquet et à se mêler aux invités habituels, et Falanya serait enfin libre ! Mais pour être honnête, la conversation avec les princes avait déjà épuisé toute son énergie.

Elle devait être un livre ouvert, car Lowellmina lui avait adressé un sourire sec.

***

Partie 3

« Il serait préférable que vous vous reposiez un moment. Je vais aller parler avec les autres invités. Mes frères sont piégés par leurs partisans, et j’imagine qu’ils ne vous dérangeront plus dans la salle de réception. Je vous reverrai plus tard, » dit Lowellmina avant de partir.

Quand elle fut hors de vue, Falanya poussa un lourd soupir.

« Hff… »

« Princesse Falanya, vous avez correctement agi, aujourd’hui, » avait déclaré Ninym à ses côtés avec gentillesse.

Falanya était devenue timide. « Hé, Ninym, je, hum… »

« Pas besoin de faire une telle tête. Vous vous êtes merveilleusement bien comportée. »

« … »

Le visage de Falanya s’était détendu pendant un instant, mais elle était rapidement devenue insatisfaite.

Lowellmina avait pris le dessus sur elle. En tant que petite sœur de Wein, Falanya avait espéré rapporter quelque chose de valable, mais maintenant elle était pleine de regrets.

Mais c’était après tout la première fois que Falanya avait affaire à la diplomatie étrangère. C’était le résultat attendu lorsqu’on se trouvait face à des personnes importantes et expérimentées.

Cela avait poussé Ninym à dire : « La diplomatie est souvent embrouillée par des pensées individuelles et des émotions fortes, il est donc raisonnable que les choses ne se passent pas toujours comme prévu. Pour l’instant, nous devrions nous réjouir d’avoir atteint notre objectif. »

« … Tu as raison, Ninym. »

Falanya comprenait que les résultats n’étaient jamais certains. Elle se sentait coupable, mais cela ne la mènerait nulle part.

« Je pense que je vais me reposer pour l’instant. Et quand je me sentirai mieux, nous pourrons réfléchir aux moyens d’aider Wein. »

« Oui, c’est le but. » Ninym sourit avant que ses yeux ne se dirigent soudainement vers la salle de réception. « … Princesse Falanya, j’ai peur de devoir vous quitter pour un moment. »

« Qu’est-ce qui ne va pas ? »

« J’ai des affaires à régler. Je reviendrai bientôt. Ne vous inquiétez pas… Nanaki, veille sur la princesse jusqu’à mon retour. » Ninym tourna les talons et courut vers le hall.

Nanaki était apparu instantanément à ses côtés, et Falanya inclina la tête en signe de confusion.

« Je me demande ce qui dérange Ninym ? »

« Je ne sais pas. »

« Hmm… Hé, Nanaki, qu’est-ce que tu manges ? »

« Une pâtisserie. Ils en ont d’autres là-bas. Elles sont plutôt bonnes. »

« J’en veux une, » déclara Falanya, puis elle avait marché avec Nanaki jusqu’à la table.

 

+++

Au-delà de la salle de réception se trouvait un sentier que Ninym avait suivi. Après un moment, elle était arrivée à un jardin.

Une femme seule se tenait à l’entrée. Ninym connaissait bien son visage. C’était la préposée de Lowellmina, Fyshe Blundell.

En remarquant que Ninym se dirigeait vers elle, Fyshe fit un pas de côté et indiqua l’intérieur du jardin. Ninym était entrée. À côté de la fontaine se trouvait Lowellmina.

« Si ce n’est pas Ninym. Quelle coïncidence que nous nous rencontrions ici ! » Lowellmina avait vraiment l’air choquée.

Ninym soupira. « Dis celle qui n’arrête pas de me lancer des regards. »

Lorsque Lowellmina s’était séparée de Falanya, elle avait jeté un regard significatif à Ninym du coin de l’œil.

Il était assez facile pour Ninym de décoder cela comme un signal pour qu’elle vienne et rencontre Lowellmina seule.

« Hee-hee, je plaisante. Ai-je raison d’imaginer que c’est toi qui as mis au point le plan de la princesse Falanya ? »

« Wein m’a dit de lui donner autant d’espace que possible, mais dans une telle situation… »

« Je parie que tu étais surprise que Demetrio ose lui dire de telles choses en face. »

« Notre alliance a failli s’effondrer. Honnêtement, à quoi pensait-il ? »

Ninym pourrait comprendre si cela était arrivé après que l’Empire se soit calmé. Dans ce cas, il aurait pu se battre contre Natra pour quelque chose d’aléatoire et les détruire à sa guise. Mais il avait essayé de se faire plus d’ennemis alors que les braises de la guerre civile étaient encore chaudes. C’était de la folie.

Lowellmina répondit à sa question de manière impeccable. « C’est simple : c’est le fils aîné. Wein se débrouille bien à Natra, et la petite sœur de Wein est venue à sa place. »

« … Je ne comprends toujours pas. »

« C’est une question de fierté. Il est le prince aîné de l’Empire Earthworld — la plus grande puissance du continent oriental ! Mais sa réputation n’est pas des meilleures, et il semblerait que ses jeunes frères puissent l’évincer. En plus de cela, leur allié du Nord a de bons résultats à l’Est et à l’Ouest ! De plus, le prince héritier Wein est plus jeune que lui ! Et pour couronner le tout, le Prince Wein a envoyé sa jeune sœur au rassemblement où Demetrio pourrait être couronné empereur ! Mon grand frère doit trouver cela intolérable. »

« … Je ne dirais pas que c’est rationnel. »

« S’il était né avec un cerveau, il serait assis sur le trône à l’heure qu’il est, » déclara Lowellmina en ricanant.

Ninym laissa échapper un autre soupir et changea de sujet.

« Bien, restons-en là. Qu’est-ce que tu me veux ? Je ne veux pas laisser la princesse Falanya seule trop longtemps. S’il te plaît, sois brève. »

« Hé ! Qui est le plus important pour toi : moi ou la princesse ? »

« La Princesse Falanya. Cela devrait être évident. »

« Aïe ! Comment as-tu pu, Ninym ? »

« … » Ninym resta silencieuse et tourna sur son talon.

« Ah, attends. Temps mort. J’étais juste en train de plaisanter. »

« Je suis occupée. »

« Je n’arrive pas à croire que tu sois si froide après que nous soyons restées si longtemps sans nous voir. Mais c’est ce que j’aime chez toi ! — Oh, s’il te plaît, ne pars pas ! »

« Si tu ne vas pas droit au but, je vais signaler à Wein que Fattymina a doublé de volume. »

« C’est du harcèlement ! … Bien. Il n’y a évidemment qu’une seule chose pour laquelle je t’appellerais : veux-tu faire un marché ? »

« Quel genre d’accord ? »

« Je veux que la princesse Falanya déclare ouvertement que Natra me soutient. »

Ninym plissa les yeux. « N’est-il pas déjà connu que tu as des liens avec Natra ? »

« Oui, grâce à vous. Mais j’ai besoin d’un coup de pouce supplémentaire. Cela aurait été une chose si le chef par intérim de Natra était effectivement venu faire la même chose que la princesse Falanya. Mais tout le monde est amené à se demander si elle représente la position officielle de Natra. »

« … »

Ninym comprenait où elle voulait en venir. C’était la première incursion de Falanya dans la diplomatie. D’un autre côté, c’était la première fois que d’autres nations avaient une chance de s’engager avec elle.

En d’autres termes, personne ne connaissait sa position en tant que diplomate — ou même si elle avait la capacité d’influencer sa propre nation.

Si elle avait tenu une promesse faite à une autre nation en tant que représentante de Natra, elle aurait plus de valeur en tant que diplomate. D’un autre côté, si elle n’avait pas son mot à dire dans la politique internationale, Falanya serait réduite à un spectacle pour les yeux et pas grand-chose d’autre.

Bien sûr, il serait difficile d’imaginer qu’une personne de la famille royale n’ait pas d’impact… mais les autres nations doivent penser qu’elle ne peut pas représenter pleinement le royaume, puisque Wein est le chef officiel.

C’est pourquoi cette dernière poussée était nécessaire. Lowellmina voulait que Natra déclare publiquement qu’elle serait de son côté. Si un membre de la famille royale faisait une telle annonce, il n’y aurait pas de place pour le doute.

« Penses-tu que tu pourrais glisser un mot en ma faveur, Ninym ? Si cela venait de toi, je pense qu’elle serait encline à accepter. S’il te plaît ? » Lowellmina avait donné l’impression qu’elle demandait une petite faveur.

Avec ses traits fins, elle avait certainement l’air très douce.

Mais Ninym était restée calme. « Qu’aurons-nous en retour ? J’imagine que tu as préparé quelque chose pour tenir ta part du “marché”. »

« Bien sûr. Au fait, qu’est-ce que tu crois que c’est ? Si tu réponds correctement, je te donnerai une information supplémentaire. »

« Je m’en fiche. Dis-le-moi simplement. »

« Hmph. C’est comme ça. » Lowellmina pinça ses lèvres en signe de déception. Et l’instant d’après, ses yeux abritaient quelque chose de terrible.

« C’est à propos du sommet. » Ses lèvres s’étaient retroussées en un sourire en coin. « Ne veux-tu pas en savoir plus sur la réunion à laquelle seuls les princes et moi assisterons ? »

« … »

Si Ninym avait été un autre gros bonnet étranger, elle se serait jetée sur ça sans hésiter.

Après tout, ils parlaient de la réunion privée qui pouvait littéralement décider du sort de l’Empire. Quels accords seraient conclus ? Où leurs choix les mèneraient-ils ? Il n’était pas exagéré de dire que chaque mot qui passait derrière ces portes fermées valait une fortune.

C’était audacieux de la part de Lowellmina de choisir ce moment pour jouer son jeu. Il était clair qu’elle avait les yeux sur Natra et que c’était la meilleure occasion de négocier avec sa cible.

« … Vous tous, vous êtes tous très intelligents. »

« Je ne dirais pas ça, » répondit Lowellmina par réflexe. Un instant plus tard. « … “Vous tous” ? »

Lowellmina s’était immédiatement mise sur la défensive.

Ninym était soudain tout sourire. « Tu sais, Wein a préparé une réponse au cas où tu viendrais nous voir avec un marché, Lowa. »

Il y avait deux voies possibles. L’une était celle où Falanya dévierait les avances de Lowellmina et se tiendrait à l’écart de la bataille pour le trône. L’autre était celle où Lowellmina prendrait le dessus et où Natra serait considérée comme son alliée potentielle.

Wein s’attendait à ce que Lowellmina évoque cette monnaie d’échange, quel que soit le chemin qu’ils empruntaient.

« … Qu’est-ce qu’il a dit ? »

Ninym avait offert la réponse de Wein. « Je vais te le dire textuellement : “Recule. Je n’ai pas besoin d’un accord.” »

« … » Lowellmina était restée silencieuse pendant quelques secondes. « Je vois… Wein considère l’événement le plus important pour l’Empire comme un tremplin pour sa jeune sœur. »

Puis elle jeta un regard à Ninym — et à Wein à travers sa procuration. « Il semblerait que nous ayons été snobés. »

Ninym grogna avec dérision. « Si vous ne voulez pas être traités de la sorte, accélérez le rythme et choisissez un empereur. Sinon, rien ne changera même si vous continuez à parler, candidate impériale. »

Elles se fixèrent d’un regard glacial pendant quelques secondes, ce qui était plus que suffisant pour que les faibles d’esprit se recroquevillent. Lowellmina fut la première à rompre son regard.

« C’est malheureux, mais je suppose que vous ne me laissez pas le choix. Si c’est le cas, je suppose que je vais reporter mon attention sur la solidification de mes projets au sommet. »

 

 

« Je t’y encourage. »

« Wow. Quelle sincérité ! »

« Mon cœur est déjà pris. Si tu n’as rien d’autre à dire, je vais rentrer. »

« D’accord — Oh, juste un moment. » Lowellmina avait retenu Ninym avant qu’elle ne puisse se retourner. « Tu as fait tout ce chemin, alors je vais te donner cette information supplémentaire dont j’ai parlé. »

« Même si je n’ai pas répondu correctement ? »

« Appelle ça un prix de participation. Prête-moi ton oreille. » Lowellmina lui murmura quelque chose de presque inintelligible.

Les yeux de Ninym s’écarquillèrent de surprise. « Vraiment ? »

« C’est le cas. » Lowellmina acquiesça en souriant de façon malicieuse. « Ces deux-là sont en route pour venir ici. »

***

Partie 4

« Hmm… »

Se tenant dans un coin de la salle de réception, Falanya gémissait comme un petit animal.

« Alors ? As-tu trouvé la solution ? » demanda le garçon à côté d’elle, Nanaki.

« En quelque sorte… » Les yeux de Falanya s’étaient fixés sur un groupe à l’extrémité droite de la pièce. « Il semble que l’homme là-bas ait parlé tout le temps, mais que les gens autour de lui ne soient pas intéressés. »

« Tu as raison, » répondit Nanaki. « Les participants ont l’habitude de sauver les apparences. Mais ils ont tendance à mettre toute leur énergie à maintenir leur expression — et négligent de se soucier de la position de leurs pieds. Regarde comme ils sont tous orientés dans des directions différentes. C’est un signe que leur esprit est à l’arrêt. »

Nanaki avait raison. Aucune des personnes autour de l’homme qui parlait n’avait les pieds tournés vers lui. La plupart étaient dirigés vers le centre de la salle, vers les princes impériaux.

« Es-tu toujours en train de regarder les gens, Nanaki ? »

« Je suis un garde. C’est le métier qui veut ça, » répondit-il sèchement. « De toute façon, pourquoi me demandes-tu soudainement de t’apprendre à lire le langage corporel ? »

« N’est-ce pas évident ? Je veux aider Wein, » répondit Falanya, comme si c’était la seule réponse logique. « J’ai échoué cette fois-ci. Cela doit être parce que j’ai laissé la princesse Lowellmina contrôler le flux de la conversation. Je veux observer les autres invités pour apprendre comment prendre et garder l’initiative dans une discussion. Ainsi, je pourrai l’utiliser à la prochaine occasion. N’est-ce pas ? »

« Tu ne sais même pas s’il y aura une “prochaine fois”. »

« Mais si c’est le cas, je pourrai me tenir debout. Je veux me venger de la princesse Lowellmina. »

Les yeux de Falanya brûlaient d’un sentiment de devoir.

Nanaki n’avait pas l’air du tout intéressé. « Dans ce cas, » avait-il proposé, « regarde ce groupe là-bas. Tu peux probablement apprendre quelque chose d’eux. »

Il désigna un groupe serré de personnes sur le côté gauche. Bien que plus petit que celui autour des princes impériaux, une foule considérable s’était rassemblée autour d’une personne.

« Hmm… Contrairement à l’autre homme, tous les pieds sont tournés vers celui du milieu. »

« L’orateur est petit, non ? Être grand t’aide à te démarquer, mais cela signifie aussi que c’est difficile si tu es petit. »

« Pour attirer cette foule, cette personne doit être un grand orateur, non ? »

« Et grâce à une gestuelle astucieuse, l’orateur a su capter l’attention de leur vue et de leur ouïe. Conquérir deux des cinq sens, c’est énorme. »

Maintenant qu’il l’avait mentionné, Falanya se souvenait de la façon dont Wein utilisait le langage corporel pour faire passer des messages lors de ses propres réunions. C’était un bon rappel pour étudier ses manières quand elle serait à la maison.

Falanya s’était avancée. « Nanaki, allons écouter. »

« Attends, en face de… »

« Hein ? — Meep. » Elle avait senti quelque chose rebondir sur son visage.

Le temps qu’elle réalise qu’elle s’était heurtée à quelque chose, elle était en train de tomber. Elle pouvait déjà imaginer l’impact de la chute… Mais l’instant d’après, un bras s’était enroulé autour de son dos et l’avait soutenue.

« Whoa. Êtes-vous blessée ? »

Il appartenait à un homme qui devait être militaire. Il n’avait pas perdu son équilibre en tenant Falanya d’une main. Sa tenue formelle pour la cérémonie semblait raide et inconfortable.

« O-Oui. Je vais bien. » Falanya corrigea sa posture et elle s’inclina devant l’homme. « Veuillez pardonner mon inattention. »

« Pas du tout. C’est mon erreur de ne pas l’avoir remarqué plus tôt. N’y pensez pas. » L’homme offrit un sourire joyeux. Son expression désinhibée soulageait le cœur de ceux qui posaient les yeux dessus.

Quelqu’un avait appelé vers eux. « Glen, qu’est-ce qui se passe ? »

Un autre homme était apparu, apparemment une connaissance du militaire, puisqu’ils se tutoyaient. Ce nouvel arrivant dégageait une ambiance complètement différente de celle de Glen.

Sa tenue de soirée lui allait comme un gant, et son regard était d’une intelligence vive. Si Glen était un militaire typique, il était un fonctionnaire civil typique.

« Oh, Strang. Pas de quoi s’inquiéter. As-tu fait ce que tu voulais ? »

« Oui, j’ai fini de parler avec le Prince Manfred — Et qui cela peut-il être ? » Strang s’était retourné pour regarder Falanya.

« Oh, c’est… » Glen s’était tu. « Attends. Je n’ai pas encore demandé. »

« … Il faut vraiment que tu te ressaisisses. » Strang avait l’air exaspéré. Il avait fait face à Falanya. « Pardonnez à mon compagnon. Je suis Strang Nanos, gouverneur général par intérim de la province impériale de Burnoch. Et voici… »

« Glen Markham, humble soldat de l’Empire. »

Ils s’étaient tous deux inclinés.

Falanya s’était présentée. « C’est un plaisir. Je suis la princesse héritière de Natra, Falanya Elk Arbalest. »

« « — » »

Falanya avait trouvé leurs réactions étranges. Pour une raison ou une autre, ils étaient devenus agités après avoir entendu son nom.

Elle avait d’abord pensé que c’était parce qu’ils étaient surpris par son rang, mais cela ne semblait pas être le cas. D’après leurs réactions, elle pouvait deviner que quelque chose d’autre les avait déstabilisés.

« Y a-t-il un problème ? »

Il s’agissait de Glen qui avait répondu, la voix tendue. « Ah, hum, non, c’est… Je m’excuse. Par Natra, vous voulez dire la nation où réside le prince Wein… ? »

« Oui. C’est mon frère aîné. »

Glen et Strang avaient échangé des regards.

Falanya avait penché la tête sur le côté. « Le connaissez-vous personnellement… ? »

Strang s’était éclairci la gorge. « Non… Il se trouve qu’il a le même nom qu’une connaissance. »

« Oui, oui. Bien qu’à en juger par l’excellente réputation de Prince Wein, il est audacieux d’évoquer les deux individus dans la même phrase. »

« Ah, je vois. »

Wein n’était pas un nom rare. Et si ces honnêtes hommes disaient du mal de leur connaissance, Falanya savait qu’il ne devait pas ressembler à son frère.

Hein. Je jure que le nom de Glen me dit quelque chose…

Où avait-elle pu l’entendre ? Ce n’était pas non plus un nom rare, donc ça devait venir d’un souvenir sans rapport.

Strang prit la parole. « Je suis terriblement désolé, Princesse Falanya. J’espère que vous pardonnerez cette présentation précipitée. Je crains que nous devions aller quelque part. Je suis réticent à l’idée de nous séparer ainsi, mais… »

« Oh, vraiment ? Ne faites pas attention à moi. »

« Merci. J’espère que nous aurons la chance de nous revoir… Glen. »

« Bien. À bientôt, Princesse. »

Les deux hommes avaient tourné les talons et étaient sortis de la salle de réception. Ils devaient avoir des affaires plutôt urgentes à régler.

« Ce Glen semble vraiment adroit, cependant l’autre gars est juste un sac d’os. »

« Oh, vraiment ? » Falanya le demanda à Nanaki.

« Mais je n’ai pas eu de mauvaises vibrations de sa part, » avait-il ajouté en hochant la tête.

Falanya n’avait jamais vu Nanaki combattre. Mais elle savait que Wein et Ninym avaient une haute opinion de ses compétences. Si Nanaki pensait que Glen était fort, ça ne pouvait pas être faux.

Tout à coup, Falanya avait ressenti le besoin de poser une question méchante. « Est-il plus fort que toi, Nanaki ? »

« Ça dépend. Il est assez fort pour que je ne puisse pas garantir comment un combat entre nous se terminerait, » répondit Nanaki.

Les joues de Falanya s’étaient gonflées à la suite de sa réponse classique.

« … Mais ce serait une autre histoire si tu étais impliqué, Falanya, » chuchota-t-il.

« Hmm ? As-tu dit quelque chose ? »

« Rien. » Nanaki avait détourné son visage.

Ninym était revenue à ce moment-là.

« Je m’excuse pour l’attente, Princesse Falanya… S’est-il passé quelque chose, Nanaki ? »

« Rien. Ne voulais-tu pas écouter ce groupe là-bas, Falanya ? »

« Ah, c’est vrai. Allons-y tous ensemble. »

Falanya était partie avec Nanaki qui le suivait.

Ninym hocha la tête en signe de confusion apparente et elle suivit derrière.

 

+++

Le soleil commençait à se coucher sur Mealtars. La ville était inondée de la lumière rouge du soir.

Et c’était le coucher du soleil, même dans les coins les plus au nord de Natra.

« … Ouf, » lâcha Wein, en jetant une liasse de documents sur son bureau après avoir terminé quelques travaux.

Il jeta un coup d’œil à côté de lui, là où Ninym se tenait normalement au-dessus de lui. Bien sûr, il n’y avait personne maintenant. Elle était à Mealtars, en tant qu’aide diplomatique de sa petite sœur.

« … Je suis inquiet, » avait-il accidentellement laissé échapper, à voix basse pour lui-même.

« JE SUIS ! SOUFFRANCE ! MALADE ! » Wein hurla comme si les vannes s’étaient ouvertes sur ses émotions refoulées.

« Ngh... Je me demande si Falanya va bien… Je sais que rien ne lui arrivera avec Ninym et Nanaki qui l’accompagnent, mais… Et si ? Non… À moins que… ? »

Wein avait fait le grand saut lorsqu’il avait envoyé Falanya avec la délégation à Mealtars. Elle avait voulu y aller, et il avait espéré que cela l’aiderait à grandir. Il ne regrettait pas sa décision. Aucun regret du tout. Mais cela ne voulait pas dire qu’il n’était pas inquiet.

« J’espère qu’elle ne se donne pas trop de mal… »

Si Falanya pouvait le voir maintenant, elle lui sourirait sèchement. Sur son visage, il y avait maintenant le même regard inquiet qu’elle avait chaque fois que Wein partait dans un pays étranger.

« Pardonnez-moi, Votre Altesse. » Quelqu’un frappa à la porte et entra après ça dans la pièce.

« Oh, Revan. J’ai fini la paperasse. »

Revan était le Flahm qui servait d’assistant au père de Wein, le roi Owen. Il était actuellement l’infirmier d’Owen pendant que le roi se rétablissait. Mais depuis que Ninym était partie avec Falanya, il avait rempli le rôle d’aide temporaire de Wein.

« S’il vous plaît, laissez-moi jeter un coup d’œil. » Revan rassembla les documents et les feuilleta rapidement. « … Tout semble être en ordre. Avec cet édit, le Général Hagal sera rétabli sur le papier et dans la pratique. »

Le sourire de l’aide était amer. « Vous avez été plutôt imprudent, Votre Altesse. Utiliser le général pour enfumer les rebelles et tout le reste. »

« C’était à l’origine un plan à long terme. C’est ma faute, j’ai laissé l’Ouest prendre le dessus sur moi… J’ai déjà reçu une tonne de critiques de Ninym à ce sujet. Essaie d’y aller doucement avec moi. »

« Ha-ha-ha. Il semble que vous ayez une bonne relation. Par respect, je n’en dirai pas plus sur le sujet, » dit Revan. « J’aimerais cependant porter quelque chose à votre attention. Ceux que nous avons purgés remplissaient généralement de petits rôles, mais nous avons maintenant quelques postes et domaines non remplis. Que conseillez-vous de faire ? »

« Il y a des Flahms qui ont du temps devant eux, non ? Déplacez certains d’entre eux pour le moment. »

Revan avait eu l’air surpris. « Assigner des Flahms à des postes de pouvoir suscitera l’opposition des non-Flahms. Et les Flahms qui occupent ces postes pourraient devenir vaniteux en s’habituant à leur nouveau statut. Est-ce que cela vous convient ? »

« Laisse-moi te le demander : penses-tu vraiment que Natra peut être difficile en matière de personnel ? »

« … » Revan était resté silencieux.

« Natra prend de l’ampleur — géographiquement et économiquement. Nous devons mettre à profit tout le capital humain disponible, même si cela implique de supporter des coupures, des meurtrissures ou des épines, ou nous ne parviendrons jamais à maîtriser notre situation. »

« Je comprends. Alors, comme vous voulez. » Il s’était incliné, puis il avait semblé se souvenir de quelque chose. « Selon notre planning, la cérémonie à Mealtars devrait avoir lieu aujourd’hui. »

« Tu as raison. Tant que ça s’est passé sans problème, ça devrait être fini maintenant. Eh bien, la vraie affaire vient après ça. »

La cérémonie n’était qu’un prélude, après tout. Le véritable cœur du problème était le Sommet des enfants impériaux qui allait suivre.

« J’espère vraiment que rien ne se passera…, » murmura Wein.

« Comme je m’y attendais. Vous êtes inquiet pour la princesse Falanya. »

« C’est toujours moi qui sors. J’ai enfin compris ce que ça fait d’être laissé pour compte. »

« Ha-ha-ha. Peut-être aimeriez-vous prendre le cheval le plus rapide et vous précipiter à ses côtés ? »

« … »

« … Votre Altesse, c’était une blague. »

« Je sais. Je calculais juste si c’était possible. »

Revan avait eu des sueurs froides. « S’il vous plaît, ne me faites pas peur comme ça… Prions simplement pour qu’elle revienne saine et sauve. C’est tout ce que nous pouvons faire. »

« … Tu as raison. Je suppose que c’est ça. »

Les rayons du soleil couchant passant par la fenêtre avaient commencé à s’atténuer.

La nuit sera bientôt sur eux.

 

+++

Le prince aîné, Demetrio.

Le prince du milieu, Bardloche.

Le plus jeune prince, Manfred.

Devant les trois princes impériaux, la princesse héritière Lowellmina avait fait sa déclaration.

« Discutons de l’avenir de l’Empire — . »

Dans une pièce secrète réservée à eux quatre, le rideau était sur le point de se lever sur le Sommet des Enfants Impériaux où le destin de l’Empire sera décidé.

***

Chapitre 4 : Un aperçu des liens familiaux

Partie 1

« Et enfin, nous devons parler des Mealtars. »

C’était juste avant qu’ils ne partent pour la ville. Wein avait terminé son explication sur les princes impériaux, il était sur le point de conclure.

« La ville de Mealtars, dans la province de Systio, était initialement alignée sur la faction du prince aîné, Demetrio. Cela pourrait être attribué à l’influence du gouverneur général qui venait d’être nommé à l’époque. »

« Cependant, » poursuit Wein, « après l’échec de la rébellion, Mealtars a présenté des preuves accablantes de contact avec l’Occident. »

« Pourquoi Mealtars ferait-elle cela ? »

« C’est le gouverneur général qui avait ordonné de communiquer avec l’Ouest, en menaçant le peuple et en les forçant à obéir. Ils voulaient que le gouverneur général paie — du moins c’est ce que prétend Mealtars. »

« … »

« Bien entendu, des rapports ont fait surface selon lesquels un don d’une somme énorme était attaché à cette preuve… En d’autres termes, ils ont utilisé le gouverneur général comme bouc émissaire et ont échappé à l’enquête. »

Ce n’était pas la première fois : Les Mealtars avaient prêté de l’argent à l’Empire sous de nombreux autres prétextes. En échange, ils recevaient certains privilèges. C’est pourquoi la ville était essentiellement une région autonome pour les marchands.

Naturellement, cela signifiait qu’il n’y avait pas de soldats de l’État stationnés dans la ville. Tout déploiement manifeste d’hommes armés aurait perturbé le flux quotidien de marchandises en provenance et à destination de l’Est et de l’Ouest. Au lieu de cela, la ville employait ses propres gardes.

Même à partir de cet exemple, il était évident qu’aucun étranger ne pouvait intervenir dans les opérations de la cité. Même l’Empire en était conscient. Mais en laissant Systio sans contrôle, la ville avait explosé en puissance et en valeur, tandis que le chaos dans l’Empire continuait de s’aggraver.

« Aucun des deux camps n’a pu se mettre d’accord sur le remplacement du gouverneur général Systio, qui a été démis de ses fonctions. Mealtars est essentiellement dans les limbes, non affiliée aux factions. C’est pourquoi les princes cherchent désespérément à ce que la ville rejoigne leur camp. »

Pour le peuple de Mealtars, la défense de leurs propres intérêts était devenue plus importante que jamais. Peu importait qui devenait le nouvel empereur, tant qu’il pouvait protéger leurs moyens de subsistance. Ce sommet des enfants impériaux leur permettrait de confirmer qui était le meilleur candidat pour eux une fois pour toutes.

« Vois les choses sous un angle différent. Mealtars a réussi à rassembler beaucoup d’acteurs majeurs en brandissant le nom de l’Empire. Cet événement sera une énorme opportunité pour les marchands de la ville. S’ils trouvent la princesse peu utile, ils pourront se tourner vers un autre parti influent. »

« … Je me sens étourdie. »

Toutes les personnes impliquées poursuivaient leurs propres plans, qui s’étaient tous emmêlés en une masse nouée que personne ne pouvait plus défaire. Rien que d’y penser, Falanya avait l’impression qu’elle allait surchauffer à cause de cette surcharge d’informations.

« Au fait, Natra est devenue récemment plus importante. Il y a une chance que certains fonctionnaires de la ville te contactent. Contrairement à ce qui se passe avec les princes, il n’est pas nécessaire de garder tes distances, mais — ne te mets pas trop à l’aise non plus. »

Wein lui caressa affectueusement les cheveux.

 

+++

Retour au présent.

« Regardez là-bas. C’est notre marché central, le symbole de Mealtars. »

Le chariot oscilla, transportant Falanya et le maire Cosimo pour une visite de la ville.

Comment sont-ils arrivés ici ?

Tout avait commencé ce matin-là.

La fête s’était terminée sans incident la veille, et Falanya était libre jusqu’à l’annonce qui serait faite à l’issue du sommet.

Elle commença à réfléchir à des moyens de remplir son temps dès le matin, lorsque Cosimo lui avait rendu visite.

« Je me suis précipité à vos côtés pour vous proposer une visite de notre ville, si vous le souhaitez, » avait-il dit.

Elle ne pouvait bien sûr pas prendre ça pour argent comptant.

« Qu’en penses-tu, Ninym ? »

« Comme le Prince Wein nous l’a dit, il ne serait pas étrange que les Mealtars nous offrent l’hospitalité. Le maire Cosimo veut te recevoir et évaluer la situation de Natra sous la direction de son nouveau chef, le Prince Wein. Je dois admettre que je suis surprise qu’il soit lui-même venu… N’est-il pas occupé ? » marmonna Ninym.

La cérémonie de commémoration de l’adhésion de Mealtars à l’Empire n’était pas encore terminée. La fête exclusive pour les élites n’était que le premier jour d’une série d’événements qui allaient durer une semaine entière.

En effet, tout le monde savait que le sommet allait se compliquer à huis clos. La cérémonie prolongée avait ainsi donné aux invités une excuse pour rester en ville, même si le débat sur la succession s’éternisait.

Bien qu’elle n’ait pas l’ampleur de la fête de la veille, l’organisation d’une grande cérémonie n’était pas une promenade de santé. Il n’était pas difficile d’imaginer que le maire Cosimo pouvait être occupé par les préparatifs.

Et pourtant, il a fait un détour pour venir me voir.

En d’autres termes, il avait donné la priorité à la construction d’une relation avec Natra.

« Que penses-tu que je doive faire ? »

« Si tu veux paraître humble, il ne serait pas sage de refuser. Cela reviendrait à dire que Natra n’est pas intéressée par les Mealtars. »

« Wein a dit que ça ne le dérangerait pas qu’on s’entende avec eux, non ? »

« Correct. Même si nous n’interagissons pas personnellement avec tous les marchands, ils penseront favorablement à nous si nous montrons notre bonne volonté ici. Une fois que Mealtars se sera alliée à une faction, il est possible que cette faction essaie de nous contacter à travers la ville. Mais ce serait un choix sûr, » conseilla Ninym.

Falanya a hoché la tête. « Je comprends. Je vais me préparer. Dis au maire Cosimo que j’arrive dans un instant. »

« Compris. »

C’est ce qui avait poussé Falanya à partir à la découverte de la ville avec Cosimo.

« Il y a une étonnante variété d’articles à vendre, » observa Falanya en descendant de la voiture et en marchant avec Cosimo dans le marché bondé.

Les deux individus étaient remarquables en soi. Bien sûr, un accompagnateur vigilant suivait derrière chacun d’eux.

« Tout ce que je vois est si curieux, je ne peux pas me concentrer sur une seule chose, » avait-elle ajouté.

« Ici, à Mealtars, nous sommes assez fiers de notre sélection de marchandises et de l’atmosphère que nous avons cultivée. »

La scène qui se déroulait devant eux montrait clairement qu’il ne s’agissait pas de paroles en l’air.

Il va sans dire que le marché offrait de nombreuses variétés de fruits, de légumes et de viande. On y vendait même des aliments transformés et des boissons fabriqués à partir de ces ingrédients.

Le cœur de Falanya battait la chamade lorsqu’elle apercevait des vêtements inhabituels et d’autres motifs de textiles peu familiers. Il y avait des étalages d’épices et de pierres précieuses, ainsi que des stands de diseuses de bonne aventure, d’artistes et de fiers lutteurs qui offraient des prix à quiconque pouvait les battre.

« Notre plus grand manque est que nous ne pouvons pas offrir de fruits de mer frais en tant que nation enclavée. Des poissons d’eau douce et des séchés sont toutefois disponibles. »

« Maintenant que vous le dites… Hee-hee. Mealtars donne l’illusion d’avoir tout ce que la terre a à offrir. »

« Notre objectif est d’en faire un jour une réalité. »

Un commerçant cria. « Hé, maire Cosimo. Vous faites la tournée aujourd’hui ? »

« Je fais visiter notre ville à un invité étranger. Comment allez-vous ? »

« Occupé comme toujours. Si le temps était en vente sur le marché, je l’achèterais au prix demandé. »

« Ha-ha-ha ! Un marchand ne devrait pas dire ça. Si le temps peut être acheté et vendu, vous devriez trouver un moyen de l’utiliser à votre avantage. »

C’était manifestement le terrain de Cosimo. Il était clair au premier coup d’œil que les gens le respectaient, vu la façon dont il discutait avec tous ceux qu’ils rencontraient au cours de leur promenade.

« Hmm… ? » Falanya avait concentré son attention sur l’un des vendeurs de rue.

Devant la façade d’un modeste magasin étaient alignées des boîtes en bois tout aussi simples. Elles étaient de formes et de tailles différentes, mais chacune pouvait être tenue dans une seule main.

Elle n’aurait pas été aussi intéressée si c’était le cas. Ce qui avait attiré son attention, c’est le nom de l’objet : une « boîte à malices ».

« Bienvenue, jeune femme — et maire Cosimo. »

« Ne vous dérangez pas pour moi. » Cosimo avait levé la main pour empêcher le jeune marchand de se lever d’un bond.

« Est-ce différent d’une boîte normale ? » demanda Falanya.

Les deux hommes avaient échangé un regard. Cosimo avait hoché la tête, et le marchand avait répondu avec nervosité.

« C’est exact. C’est une boîte à malice. Essayez de l’ouvrir, et vous comprendrez. »

« OK… Hein ? »

Falanya essaya d’ouvrir la boîte, mais le couvercle ne céda pas. Elle la retourna dans ses mains, essayant de trouver une ouverture, mais il ne semblait pas y en avoir. Elle commença à penser que ce n’était pas une boîte, mais un morceau de bois. Cependant, lorsqu’elle frappa légèrement sur la surface, elle entendit un son creux.

« … Il ne s’ouvre pas. »

« Il y a un truc pour ça. Si vous faites ceci… » Le marchand avait sorti une autre boîte et avait poussé son côté, ce qui avait fait ressortir la section.

Falanya observa avec curiosité un autre morceau de la boîte qui fut poussé, encore et encore, jusqu’à ce qu’elle se transforme en une boîte carrée. Son contenu fut entièrement exposé.

« Et c’est comme ça qu’on fait. »

« Wôw… ! » Les yeux de Falanya brillaient. « Hé, Ninym, tu as vu ça ? Et toi ? »

« Oui. Je suis surprise. Ils ont déplacé les petits morceaux de bois comme des engrenages pour en faire une boîte. »

« OK. Tu prends ça et… Ah ! C’est là ! Si tu appuies ici… »

« Princesse Falanya, je crois que c’est la prochaine étape. »

Les filles s’étaient réjouies de leur victoire momentanée avant de sombrer dans le désespoir en essayant de trouver la prochaine pièce à pousser.

Cosimo les observa de côté, se tournant vers le marchand. « Je suis toujours étonné par ce mécanisme… Mais les affaires semblent faibles. »

« Je crains… que je ne sois pas le seul à les vendre, » avait admis le marchand. « Puis-je vous demander conseil ? »

« Hmm… J’aimerais bien, mais en tant que maire, je ne peux pas favoriser un magasin plutôt qu’un autre. » Cosimo hésita avant de répondre.

Falanya leva les yeux de la boîte. « Dans ce cas, pourquoi ne pas peindre les boîtes ? »

« Que voulez-vous dire ? »

« Mon frère dit qu’il est important de trouver un marché de niche ou d’ajouter une valeur supplémentaire à votre produit pour le rendre plus attractif. »

Prenez par exemple le symbolisme des fleurs et des pierres.

Certaines fleurs étaient destinées à votre bien-aimé(e). D’autres étaient des offrandes pour les défunts.

Certaines pierres attiraient le bonheur. D’autres donnaient du courage.

Il y en avait d’autres, mais ce n’était pas comme si les pierres et les fleurs avaient elles-mêmes trouvé ces significations. Qu’il s’agisse d’un marchand ou d’un noble, quelqu’un avait participé à l’élaboration du symbolisme. Et puis cela s’était répandu.

Bien sûr, cette pratique consistant à attribuer une signification aux fleurs et aux pierres devait être influencée par leurs couleurs, leurs formes, leur récolte et leur qualité. Il devait y avoir beaucoup d’autres symboles qui n’avaient pas résisté à l’épreuve du temps. Mais en représentant des significations uniques, ils étaient devenus plus que simplement beaux — et avaient acquis une nouvelle valeur.

***

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Un commentaire :

  1. Début excellent, la petite sœur sera t'elle aussi machiavélique que le grand frère 😈

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