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Le Maître de Ragnarok et la Bénédiction d'Einherjar – Tome 5

***

Prologue

Près d’un mois s’était écoulé depuis l’invasion du Clan de la Panthère.

Des flocons de neige flottaient doucement depuis le ciel couvert de nuages comme de minuscules morceaux de coton, et la cour à droite de Yuuto était déjà entièrement couverte d’une couche de blanc.

L’air contre son visage était intensément froid, et il pouvait voir son propre souffle, chacun exhalant un petit nuage blanc.

« Wôw, je savais qu’il faisait un froid de canard aujourd’hui, mais est-ce déjà la première neige de la saison ? On dirait que l’hiver est vraiment là. » Les dents de Yuuto claquèrent pendant qu’il parlait, et il se pencha contre le vent froid alors qu’il se dirigeait vers son bureau.

C’était un jeune homme aux cheveux noirs et aux yeux noirs, avec une apparence générale qui conservait encore quelques vestiges de son enfance ici et là.

C’était, bien sûr, parce que jusqu’à deux ans et demi auparavant, Yuuto Suoh n’avait été qu’un garçon ordinaire, fréquentant un collège public au Japon d’aujourd’hui.

Mais pour une raison inconnue, il avait été transporté dans l’ancien monde d’Yggdrasil, et maintenant…

« Ah, mon Seigneur Patriarche ! Bonjour, Sire ! » avait appelé un garde.

Un autre garde en service avait accueilli Yuuto avec énergie alors qu’il s’approchait. « Bonjour, Seigneur Patriarche. J’ai entendu parler de votre grande victoire dans la récente guerre. Rien ne me rend plus fier que votre petit-fils, Sire. »

Or Yuuto était le souverain, ou « patriarche », du Clan du Loup, une position devant laquelle même les grands hommes durs comme ces gardes devaient incliner la tête devant lui.

« Hé, bonjour à vous deux, » Yuuto leur avait retourné leurs salutations et leur avait donné quelques mots d’encouragement quand il était passé près d’eux. « On dirait qu’il va faire froid aujourd’hui, hein ? Continuez à bien travailler comme avant. »

Cet encouragement avait beaucoup plu aux hommes, et leurs visages avaient été remplis de joie en répondant par un « Oui, Sire ! »

Pour eux, Yuuto était quelqu’un d’extraordinaire et d’irremplaçable, un héros qui avait sauvé le Clan du Loup du bord de la destruction et, en peu de temps, l’avait guidé pour devenir la grande et puissante nation qu’il était aujourd’hui.

Il n’y avait rien d’inhabituel dans leurs réactions envers lui, mais Yuuto n’arrivait toujours pas à se faire face aux faits que c’était gênant.

En marchant à côté de lui, une belle jeune femme aux cheveux dorés gloussa et lui sourit doucement. « Tee hee. Je vois que tu es devenu beaucoup plus à l’aise dans ton rôle de patriarche, Grand Frère. »

Elle s’appelait Félicia. Elle était l’adjudante digne de confiance de Yuuto, lui fournissant habilement de l’aide dans une variété de tâches et complétant sa connaissance de ce monde peu familier.

« À peine, » répondit Yuuto. « Même tout à l’heure, avant de parler à ces gars, j’ai dû parcourir les phrases une fois dans ma tête pour m’assurer que je n’avais pas foiré. » Il avait fait un petit rire ironique et haussé les épaules.

Cela faisait déjà un an et demi qu’il était devenu patriarche, mais c’était toujours étrange et il était mal à l’aise chaque fois qu’il devait parler d’un ton franc et décontracté à des personnes ayant de nombreuses années de plus que son âge.

« Vraiment ? » demanda-t-elle. « Je pense que tu semblais parfaitement naturel tout à l’heure. »

« Vraiment ? Hein ? Eh bien, je suppose alors que je commence à m’y habituer un peu… »

Le train de pensée de Yuuto avait été coupé par le bruit dune soudaine rafale.

« Eeek ! » Félicia s’était rapidement déplacée pour tenir sa jupe alors que le souffle de l’air hivernal les frappait.

Félicia était une Einherjar, une guerrière aux pouvoirs surnaturels, et elle réagissait avec une rapidité magnifique, mais quand même, pendant un instant, ses belles longues jambes furent exposées jusqu’à la cuisse.

Normalement, c’était un moment où tout homme au sang rouge serait contraint par son instinct de regarder. Cependant…

« Uggghhhh, tellement froiiiiddd ! » Yuuto n’avait pas d’attention à accorder à cette dernière, qui criait et s’enroulait les bras serrés autour de lui en frissonnant.

La capitale du Clan du Loup, Iárnviðr, se trouvait dans une région de hautes latitudes, un bassin niché entre deux chaînes de montagnes, et les hivers y étaient terriblement froids. C’était un monde de différence par rapport à la ville rurale de Yuuto, où les hivers étaient devenus plus doux et les chutes de neige plus rares au cours des dernières décennies.

Yuuto s’est retrouvé à marcher beaucoup plus vite. « Allez, Félicia, dépêchons-nous. »

« Oui… Grand Frère…, » répliqua Félicia lentement. Puis elle se mit à marmonner doucement, sous son souffle. « B-Bon sang, même si je me suis donnée la peine de m’assurer qu’il puisse voir… Ughhhhh, je pourrais très bien perdre ma confiance en tant que femme. Ngh, est-ce mon âge ? Est-ce parce que j’aurai vingt ans dans moins de deux mois !? Est-ce ça !? »

« Hé Félicia, qu’est-ce que tu attends… whoa, c’est quoi cette tête effrayante !? »

« Eh !? R-Rien. Ce n’est rien du tout, Grand Frère. Allons au bureau du patriarche tout de suite. En raison du froid qui s’est installé, j’ai fait en sorte que l’article que tu as mentionné soit préparé plus rapidement. »

Yuuto n’avait incliné la tête qu’une brève seconde avant que la réponse ne lui vienne à l’esprit. « Article… oh, parles-tu vraiment de ça !? »

Comme nous l’avions déjà mentionné, les hivers à Iárnviðr étaient extrêmement froids.

Et il n’y avait pas de chauffage domestique comme au Japon du 21e siècle. Il s’est avéré que la cheminée n’avait été inventée qu’au XIe siècle. Naturellement, cela signifiait qu’il n’y avait pas de cheminées qui pouvaient chauffer en toute sécurité toute une pièce à Yggdrasil. La seule option de chauffage était un foyer en contrebas au centre de la pièce, à peine plus qu’un foyer, qui produisait un feu en plein air et qui nécessitait une ventilation fréquente de l’air.

Avec ce genre de méthode de chauffage, on ne pouvait se réchauffer qu’à côté du feu grâce à la chaleur qui s’en dégageait directement, de sorte que pendant les deux derniers hivers, Yuuto avait souvent subi un froid incroyable même à l’intérieur.

Il en avait assez de cette situation et, cette année, il avait demandé une faveur à Ingrid, un maître-artisan et une Einherjar portant la rune Ívaldi, l’Enfanteuse de Lames. Il lui avait décrit un certain objet et lui avait demandé de le construire pour lui.

« Très bien, allons droit au but ! En tant que patriarche, je vais moi-même tester ses capacités ! » Avec cette proclamation pleine d’entrain, Yuuto avait ouvert la porte de son bureau.

Il venait ici tous les jours pour travailler, et il avait immédiatement remarqué à quel point les choses avaient changé du jour au lendemain. Il était reconnaissant à ses subordonnés, qui avaient dû vraiment bosser à fond pour que cela se produise.

Le bureau et les étagères utilisés par Yuuto se trouvaient toujours dans leur emplacement et leur position d’origine. Une seule chose avait changé : la zone qui abritait normalement une table et des chaises pour recevoir les invités. Mais ce seul changement avait complètement changé l’atmosphère du bureau.

La table d’accueil et les chaises avaient été soigneusement rangées et, à leur place, il y avait une table basse recouverte d’une grande couverture qui atteignait le sol de tous côtés.

C’était un kotatsu.

Peu importe comment tu le regardais, c’était un kotatsu.

Yuuto n’avait pas pu se retenir une seconde de plus et s’était précipité pour mettre ses pieds sous la couverture. « Ahhhh, c’est si chauddddd…, » un sourire s’était répandu sur son visage.

L’espace à l’intérieur du kotatsu était rempli d’air chaud, qui enveloppait ses jambes et remplissait tout son corps d’une indescriptible sensation de confort.

Ce kotatsu était chauffé par le dessous par un brasero en fer contenant du charbon de bois. Il y avait aussi une mesure de sécurité en place, une petite barrière entourant le brasero pour empêcher les pieds de le toucher accidentellement.

« Ne reste pas plantée là, Félicia, » il l’avait invitée. « Essaye-le. »

« Hein ? Est-ce vraiment d’accord ? » demanda-t-elle.

« Bien sûr que ça l’est. Je ne pouvais pas accaparer quelque chose d’aussi chaleureux et merveilleux pour moi tout seul ! Ce serait du gâchis, » déclara-t-il.

« Alors, si tu veux bien m’excuser. » Félicia s’était assise et posa les pieds contre, et aussitôt elle poussa un long « Ohhhhh…, » soupirant de plaisir d’une manière qui possédait aussi une touche de sensualité.

Sans que Yuuto ait besoin de dire un mot de plus, Félicia avait également mis les mains dans le kotatsu, réchauffant les doigts qui étaient devenus si engourdis par le froid de dehors.

« Haahh…, » Elle poussa un autre soupir de plaisir.

On aurait dit qu’il n’avait fallu qu’un seul essai pour qu’elle se laisse envoûter par son confort magique.

« C’est… un objet merveilleux, Grand Frère…, » déclara Félicia.

« N’est-ce pas ? » avait-il convenu. « Si seulement on avait un mikan, ce serait parfait. »

« Qu’est-ce qu’un mikan ? » demanda-t-elle.

« Ah, c’est vrai, vous ne les avez pas ici. C’est une sorte d’orange, un fruit juteux, sucré et juste un peu aigre. Dans mon pays natal, manger un mikan assis au kotatsu est une telle tradition, c’est pratiquement un ensemble, » déclara-t-il.

« C’est donc l’un des aliments que l’on mange dans le pays au-delà des cieux. Alors, c’est une honte. Cette expérience est déjà si merveilleuse que j’ai l’impression que mon cœur a des ailes. S’il y a un fruit qui va si bien avec lui, j’aimerais l’essayer au moins une fois, » déclara Félicia.

« Ouais, j’adorerais ça aussi, mais même Ginnar n’en a pas entendu parler, » Yuuto s’était recroquevillé contre le kotatsu comme un chat domestique, trempant dans la chaleur.

Ginnar était un marchand que Yuuto venait de transformer en son fils assermenté par le Serment sacré du Calice. Il avait beaucoup voyagé, et le fait qu’il n’en avait pas entendu parler signifiait qu’on ne pouvait les trouver, dans tous les cas, dans aucune des nations proches des régions voisines du Clan du Loup.

Le mikan était une variété de mandarines, dont on dit qu’elle descendait d’un fruit originaire de ce qui était aujourd’hui l’Inde. Il aurait été introduit en Chine et cultivé en Chine vers le 22e siècle av. J.-C., mais il n’était pas apparu en Europe avec plusieurs siècles de plus.

Yuuto ne savait pas exactement où se trouvait géographiquement le monde d’Yggdrasil, mais malheureusement, c’était un fait que le mikan n’avait pas encore introduit ici.

« Eh bien, c’est assez de relâchement, » dit-il enfin. « Nous devrions aller de l’avant et nous mettre au travail… »

« Zzzzz… »

« Quoi… tu dors déjà ? » Yuuto fixa avec surprise Félicia, qui s’était assoupie dans un sommeil paisible.

En fait, en y réfléchissant, c’était la première fois qu’il voyait son visage lorsqu’elle dormait. La jeune fille était l’une des guerrières les plus fortes et les plus capables du Clan du Loup, et elle ne s’était pas laissée voir vulnérable ou sans protection auprès des gens. Mais même avec les pouvoirs surnaturels et la magie qui la plaçaient au-dessus des humains normaux, il semblait qu’elle ne pouvait égaler le pouvoir magique irrésistible d’un kotatsu.

En tant qu’adjudante et conseillère la plus fiable de Yuuto, elle se levait toujours avant lui, et sa journée était remplie de ses responsabilités de soutien et de protection. L’incident récent avait dû être une grande tension émotionnelle pour elle aussi. Ce ne serait pas étrange de penser qu’elle avait accumulé beaucoup de fatigue refoulée avec tout ce qu’elle avait à affronter.

Yuuto plaça son menton dans sa main, et sourit un peu en voyant le visage endormi de Félicia, qui semblait plus jeune et innocent que d’habitude.

Il y avait beaucoup de choses auxquelles il devait penser en ce moment.

Le patriarche du Clan de la Foudre Steinþórr s’était remis de ses blessures, et ce pays se comportait à nouveau de façon suspecte.

Le patriarche du Clan de la Panthère Hveðrungr attendait sûrement son heure et attendait une occasion d’envahir à nouveau son pays.

Et surtout, il y avait la question de savoir comment il pourrait rentrer chez lui au Japon du 21e siècle, où l’attendait son amie d’enfance.

Un phénomène étrange s’était produit lors de la dernière bataille avec le Clan de la Panthère, au cours de laquelle le pouvoir liant le corps de Yuuto à ce monde s’était affaibli pendant un moment. C’était certainement un indice majeur pour la réponse.

Toujours…

« Eh bien, je suppose que c’est bien s’il y a des jours comme celui-ci aussi, de temps en temps, » murmura-t-il.

***

Interlude

À Glaðsheimr, capitale du Saint Empire d’Ásgarðr, se trouvait le Palais Valaskjálf.

C’était le siège du pouvoir pour le þjóðann, ou empereur divin, le souverain de tout Yggdrasil.

Même avec le travail de dizaines de milliers d’esclaves, il avait fallu vingt ans pour achever la construction du palais, et il était si grand que même une petite ville pourrait entrer dans ses murs.

Du plus profond de son intérieur s’élevait un grand donjon de château, si haut qu’il semblait atteindre le ciel.

Bien que, pour être plus précis, il ne s’agisse pas du tout d’un donjon de château traditionnel. Il n’abritait aucune pièce résidentielle ou de cérémonie à l’intérieur, c’était simplement une tour de briques empilée sur des briques.

C’était le bâtiment connu sous le nom de Hliðskjálf, ou « tour sacrée ».

Il avait été construit pour permettre aux rites sacrés d’être exécutés aussi près du ciel — et donc des dieux — que possible, et il y avait donc des tours similaires dans de nombreuses grandes villes d’Yggdrasil. Cependant, pour les habitants de Glaðsheimr, la tour était ici le seul vrai Hliðskjálf, et ceux des autres villes n’étaient rien de plus que des faux, des imitations pathétiques de la vraie chose.

La tour sacrée de Glaðsheimr était en effet nettement plus grande et beaucoup plus haute que ses homologues ailleurs. C’est là que l’empereur divin lui-même était assis, attendant son visiteur, à son sommet, un sanctuaire sacré, ou hörgr.

Fagrahvél entra dans le hörgr et se dirigea lentement vers elle.

Chacun de ses pas était accompagné des bruits raides et cliquables des plaques de son armure dorée et de l’épée lourdement décorée à sa taille. Il avait de longs cheveux dorés qui descendaient en queue de cheval de la nuque et qui se balançaient sur place pendant qu’il marchait.

Ses traits étaient durs, mais très beaux, et les dames d’honneur qu’il croisait étaient toujours si frappées par sa galante silhouette alors qu’elles laissaient échapper des soupirs d’émerveillement.

« Votre Majesté, par votre ordre, moi, Patriarche Fagrahvél du Clan de l’Épée, je suis arrivé, » avait-il annoncé. « Je suis à votre service. »

Fagrahvél s’agenouilla adroitement et s’inclina. Ses mouvements étaient raffinés, évidemment bien exercés.

Une voix douce et claire lui répondit de derrière un écran diviseur. « Ahh, c’est une bonne chose. Nous sommes heureux de vous revoir. »

C’était la voix de l’empereur divin du Saint Empire Ásgarðr, Sigrídrífa. Cette fille était porteuse de la lignée la plus noble et la plus sacrée du monde d’Yggdrasil.

« Et moi aussi, Votre Majesté. En quoi puis-je vous servir ? »

« Hmm. En tant que Notre frère adoptif avec qui Nous avons été élevés et nourris, Nous avons une confiance particulière en vous et une demande. Approchez-vous. »

***

Acte 1 : Les petites renardes dans la maison des tablettes

Partie 1

« C’est ainsi que le monstrueux déluge créé par le Seigneur Yuuto, connu sous le nom de Jormungandr, engloutit l’armée du Clan de la Foudre et la balaya. »

Dans un bâtiment du quartier est d’Iárnviðr, une cinquantaine d’enfants étaient assis dans une salle de classe avec six longs pupitres en bois disposés en rangées, écoutant avec ferveur les paroles de leur maître.

Ils se trouvaient dans un vaxt, une sorte d’école aussi appelée « maison des tablettes », où les familles aisées pouvaient envoyer leurs enfants apprendre à lire, à écrire et à faire des calculs arithmétiques simples en échange d’une somme importante.

« Le patriarche du Clan de la Foudre a été salué comme inattaquable au combat, connu sous le nom de Tigre affamé de batailles Dólgþrasir. Mais aussi puissant qu’il soit, il n’a pas pu résister aux eaux de crue, et la bataille s’est terminée par une victoire écrasante pour nous, le Clan du Loup ! »

Alors que l’enseignant terminait son récit, il s’approcha d’une tasse de thé pour assouvir sa gorge fatiguée.

Il s’arrêta et prit une grande respiration avant de dire : « Ce sera tout pour la leçon d’aujourd’hui. Assurez-vous également de tout passer en revue à la maison. »

Sur ce, l’enseignant avait quitté la salle de classe à toute allure.

Les enfants étaient tous assis en silence pendant un moment, le regardant partir, puis ils s’étaient mis à crier en une conversation d’un seul coup. « Woooow, le Seigneur Yuuto est incroyable !!! »

Certains enfants, qui ne se contentaient pas de crier, s’étaient levés de leur siège et avaient sauté de haut en bas en applaudissant.

« Même tout un groupe d’Einherjar ensemble ne pouvait pas battre le Dólgþrasir, mais il n’était rien pour le Seigneur Yuuto ! »

« Et l’autre jour, il est allé tabasser des types appelés le Clan de la Panthère, c’est ça ? »

« Quand je serai grand, j’échangerai le Serment du Calice avec le Seigneur Yuuto ! »

« Oh, moi aussi, moi aussi ! Ce serait un rêve devenu réalité que de se battre sous ses ordres pour le Clan du Loup ! »

« On dit que le Seigneur Yuuto est aussi celui qui a inventé le pain sans grains. »

« J’ai entendu dire qu’il avait trouvé un moyen de faire toutes sortes de choses en verre, comme des contenants ou des ornements qui ressemblent à des animaux. »

« Oh, j’en ai vu quand j’étais dans la cour du palais avec mon père ! La lumière du soleil les traversait, et ils brillaient de toutes les couleurs de l’arc-en-ciel ! »

Les enfants avaient tous discuté avec enthousiasme de leur patriarche, leurs yeux brillaient. Pour chacun d’entre eux, il était un symbole d’admiration, un héros.

« Wôw, Maître Yuuto est vraiment incroyable…, » Éphelia murmura cela à elle-même en regardant les enfants qui bavardaient de loin, dans un coin de la classe.

C’était une adorable petite fille d’une dizaine d’années, avec cheveux châtains en un petit bob. Cependant, elle avait l’air un peu différente par rapport aux autres enfants. Pour le dire poliment, ses vêtements et son apparence étaient plus simples. Pour le dire grossièrement, elle avait l’air minable et pauvre en comparaison.

Mais elle ne pouvait pas y faire grand-chose. Après tout, ce vaxt était normalement réservé aux enfants des familles les plus riches d’Iárnviðr. Mais Éphelia était une esclave, à l’échelon le plus bas de la société dans cette ville, et son style de vie et son apparence n’avaient rien à voir avec ceux de ces autres enfants.

« E-Euh… Au revoir ! » Éphelia s’était levée et avait fait ses adieux polis à ses camarades de classe avant de partir. Mais les garçons ne s’arrêtèrent qu’une demi-seconde pour jeter un coup d’œil dans sa direction avant de retourner à leurs conversations, et toutes les filles l’ignorèrent complètement.

Non, à y regarder de plus près, il y avait une fille qui s’était retournée pour faire face à Éphelia en souriant. Mais même cette fille n’avait pas répondu aux adieux d’Éphelia.

Éphelia savait que cela arriverait.

Elle se sentait malheureuse et pathétique, et honnêtement, elle ne voulait rien leur dire. Cependant, le professeur leur avait dit à tous qu’il fallait toujours leur dire poliment au revoir lorsqu’ils partaient pour rentrer chez eux.

Elle était autorisée à assister au vaxt comme un cas spécial à la demande du Patriarche Yuuto, donc elle ne voulait pas enfreindre les règles ou agir de manière incorrecte. Si elle le faisait, elle ferait honte à Yuuto, à qui elle devait tant. Elle ne pouvait pas laisser ça arriver, quoi qu’il arrive.

Elle avait fait tout ce qu’elle avait à faire pour aujourd’hui. Éphelia avait salué ses camarades de classe avec courtoisie et avait quitté la salle de classe.

En partant, elle fit un dernier regard envieux dans leur direction.

*

Éphelia avait été accueillie par l’un des gardes alors qu’elle approchait des portes d’entrée du palais au centre d’Iárnviðr. À toute heure du jour et de la nuit, il y avait toujours au moins une douzaine de soldats de la garde royale et de l’unité des forces spéciales connue sous le nom de Múspell.

« Oh, tu es de retour, hein ? » dit le garde du palais. « Bon travail, ma petite dame. »

« Oh, merci… merci ! Merci à vous tous pour votre dur labeur aujourd’hui ! »

« Ha ha ha ha ha, nous apprécions. »

Éphelia passait par cette porte tous les jours depuis un mois sur le chemin de l’école pour se rendre à l’école et en revenir, et son visage était donc familier aux gardes du palais.

« Alors, passez une bonne soirée, » dit-elle en inclinant la tête et en se frayant rapidement un chemin à travers la porte.

Elle savait que ces soldats essayaient d’être gentils avec elle en interagissant avec elle, mais elle ne pouvait pas empêcher l’impulsion réflexive de son corps à se détourner d’eux quand ils lui parlaient.

Éphelia avait du mal à traiter avec des hommes forts comme eux. Malgré cela, elle n’avait aucun problème avec une fille comme leur capitaine Sigrun, même si Sigrun était encore plus forte.

Le dernier jour où elle se souvenait d’avoir vécu paisiblement dans son ancienne patrie s’était terminé avec une bande de grands hommes étranges qui défonçaient la porte de sa maison et faisaient irruption, poussant sa mère par terre et jetant Éphelia dans un sac.

Quand elle parlait aux soldats, elle n’y pouvait rien, les souvenirs de cette scène lui revenaient toujours en mémoire. Bien sûr, elle savait qu’ils étaient différents des hommes méchants qui l’avaient kidnappée, mais…

Déçue d’elle-même par sa réaction, Éphelia devint de plus en plus déprimée, quand soudain elle entendit une voix d’en haut.

« Hmm ? Oh, salut, c’est Éphy. Viens-tu de rentrer du vaxt ? » La voix brillante et amicale l’appelait par son prénom.

Éphelia leva les yeux pour voir une autre fille, à peine plus âgée qu’elle, assise en tailleur sur un dattier et pelant l’un de ses fruits.

Rien que de la voir, Éphelia n’avait plus le sentiment de tristesse dans sa tête, et elle sentait déjà le printemps revenir à ses pas.

Éphelia avait souri à la jeune fille, non pas avec un sourire faux et poli, mais avec un sourire sincère du plus profond de son cœur. « Oui, Lady Albertina. Je viens de rentrer ! »

« Oh, alors bienvenue à la maisonnnnn ! » Albertina salua Éphelia sur son ton joyeux et chantant habituel, et commença à mâcher le fruit délicieux.

La façon dont Albertina bougeait et la façon dont elle était assise, sans parler du fait qu’elle était au sommet d’un arbre en premier lieu, tout cela donnait l’impression d’une fille sauvage de la forêt, sans le moindre signe d’étiquette. Mais malgré ses maniérismes, elle était princesse du Clan de la Griffe voisin, fille de naissance de son patriarche.

Elle était aussi l’enfant subordonnée directe du Patriarche Yuuto et l’un des officiers du Clan du Loup.

« Oh, d’accord ! Vient ici Éphy, je vais partager ça avec toiiii, » sans prévenir, Albertina avait jeté l’une des dates dans la direction d’Éphelia.

« Wh-whoa ! » Éphelia avait saisi précipitamment l’ourlet de sa jupe et le tendit vers l’extérieur pour attraper le fruit qui tombait.

C’était un peu gênant de faire quelque chose comme ça en public, mais la nourriture était incroyablement précieuse, et elle ne pouvait pas en gaspiller. C’était plus important pour elle que de s’inquiéter des apparences.

Éphelia savait qu’une fille lente et maladroite comme elle n’aurait probablement pas réussi à l’attraper si elle avait utilisé ses mains. Elle laissa échapper un long souffle, soulagée d’avoir au moins réussi à éviter de le laisser s’écraser contre le sol et d’être gâchée.

« C’est vraiment gluant, Éphy ! Tu dois essayer ! »

« Merci, mais… quand même, je…, » prenant le fruit dans ses mains, Éphelia avait senti que sa bouche se mettre à saliver malgré elle. Mais en même temps, elle était piégée par sa retenue, inquiète de savoir si une esclave comme elle pouvait vraiment bien manger ça.

Les fruits du dattier étaient moins chers que les céréales sur le marché, et donc ils n’étaient pas chers ou quoi que ce soit du genre, mais ce dattier était sur le terrain du palais, faisant des dattes la propriété personnelle du patriarche. Elle ne pouvait pas se résoudre à manger quelque chose comme ça sans permission.

« Hmm, allez, qu’est-ce que tu fais ? » Albertina, impatiente face à l’hésitation d’Éphelia, descendit rapidement de l’arbre.

D’après ce qu’Éphelia avait entendu, Albertina était une Einherjar avec une rune appelée Hræsvelgr, le Provocateur des Vents, et pouvait se déplacer à des vitesses encore plus rapides que Sigrun. Tout dans les mouvements agiles et sans effort d’Albertina suggérait que c’était vrai.

Albertina s’était dit à elle-même : « Ahh, attends, Kris m’a dit : “Dis ça à Éphy si elle semble en difficulté.” Uhhhh, comment était-ce déjà ? Oh, c’est vrai ! “C’est quoi ton problème, fillette ? Tu dis que tu ne veux pas manger mes fruits, c’est ça, heinnn !?” »

Mais c’est le fruit du patriarche, pas le vôtre ! Éphelia avait réfléchi en réponse. Pourtant, elle avait sagement réussi à se retenir de le dire à voix haute.

« Kris » était la sœur jumelle d’Albertina, Kristina.

Éphelia s’était mise à rire un peu de la situation, impressionnée par le talent de Kristina.

Comme toujours, Lady Kristina sait exactement comment exploiter les faiblesses des autres, avait-elle réfléchi. Si une dame de statut supérieur lui disait avec tant de force de manger quelque chose, Éphelia ne pourrait pas vraiment refuser catégoriquement.

« Dans ce cas, je l’accepterai avec reconnaissance, » dit-elle. « Merci beaucoup. »

« Ouais, mange-le, mange-le ! Eh bien, c’est bon ? »

« Je n’ai même pas encore pris une bouchée, Lady Albertina. » En gloussant sur le comportement d’Albertina, Éphelia avait épluché la peau de la date et l’avait mordue.

Le jus sucré du fruit remplissait sa bouche, et sa saveur incroyablement délicieuse était suffisante pour lui donner des frissons. Les fruits de l’arbre de dattier étaient non seulement sucrés, mais ils contenaient aussi beaucoup de nutriments et étaient donc très appréciés des habitants d’Yggdrasil. Éphelia ne faisait pas exception et les dattes sucrées étaient l’un de ses aliments préférés.

D’ailleurs, Yuuto avait dit un jour que la saveur lui rappelait « un kaki sucré », ou quoi que ce soit d’autre.

« C’est très délicieux, » dit-elle. « Merci encore, Lady Albertina. »

« Hehe hehe ! Je vois, bien, bien ! Quand j’en ai essayé un, c’était tellement bon que je me suis dit : “Je dois demander à Kris et Éphy d’en essayer un aussi !” » Albertina montra à Éphelia un large sourire plein d’orgueil innocent.

 

 

« Oookay alors, je vais maintenant donner celui-là à Kris ! » déclara Albertina.

À l’instant où elle avait dit cela, un coup de vent s’était levé derrière elle, et elle avait soudainement disparu du champ de vision d’Éphelia.

Surprise, Éphelia regarda autour d’elle et, se retournant pour faire face au palais proprement dit, elle vit Albertina déjà loin d’elle.

Éphelia s’inclina profondément dans la direction de la silhouette qui s’éloignait.

Elle travaillait au palais, donc naturellement elle s’occupait surtout d’adultes, et les seules autres personnes de son âge qui entraient et sortaient du palais à part elle étaient les deux filles du Clan de la Griffe.

C’est peut-être pour cela qu’Albertina s’était fait un point d’honneur de toujours l’appeler, et grâce à la manière détendue de la jeune fille, elles s’étaient vite rapprochées l’une de l’autre.

Du point de vue d’Albertina, Éphelia était peut-être simplement quelqu’un du même âge avec qui elle pouvait parler, mais Éphelia était incroyablement reconnaissante de connaître quelqu’un comme elle.

Éphelia n’avait aucune idée de l’endroit où ses vieux amis de son pays natal avaient fini, ou même s’ils étaient encore en vie.

Pour elle, Albertina était la seule personne de son âge qu’elle lui restait pour être son amie.

***

Partie 2

« Bonjour, tout le monde ! Je suis de retour ! » Éphelia avait appelé dans la salle.

Dans le bloc sud du parc du palais se trouvait une grande salle d’attente réservée aux servantes, qui s’occupaient principalement des travaux de cuisine, du nettoyage et de la lessive.

Tous les esclaves achetés par Yuuto étaient d’abord assignés à travailler ici dans le palais, Éphelia ne faisant pas exception.

Les leçons au vaxt se terminaient généralement avant midi, de sorte qu’Éphelia venait ici après midi et passait l’après-midi à réviser et à répéter le contenu du cours, tout en aidant les autres domestiques dans leur travail quand ils avaient besoin d’un coup de main.

« Oh, salut, Éphy. Bon retour parmi nous ! »

« Bienvenue, Éphy ! Ohh, viens ici et laisse-moi te faire un câlin ! »

« Ah ! Moi aussi, moi aussi ! »

« Ohh, Éphy, te serrer dans mes bras me soulage du stress ! »

« Ohhhhhh… » Éphelia était impuissante et ne pouvait résister, car, l’une après l’autre, les femmes s’entassaient autour d’elle et l’enlaçaient tour à tour.

C’était déjà une enfant adorable, et elle était aussi une travailleuse acharnée malgré son âge, qui s’efforçait avec diligence d’aider les adultes qui l’entouraient. Ces qualités à elles seules étaient plus que suffisantes pour que toutes ses aînées au travail l’aiment beaucoup.

Et récemment, il y avait aussi une nouvelle raison.

« Ah, c’est vrai, » s’exclama une servante. « Tu es revenue au bon moment. Apporte ça au patriarche dans son bureau ! »

« Ah ! Oui, madame ! »

« Éphy, chérie, ramène-nous des friandises aujourd’hui aussi, d’accord ? »

« J’ai hâte d’y être, c’est tout ce qu’il me faut pour passer la journée, tu sais. Nous comptons sur toi, ma chérie ! »

Chaque fois qu’Éphelia recevait des bonbons ou d’autres collations du patriarche, elle les partageait toujours avec tout le monde au lieu de les manger toute seule. C’est pour cela qu’elles l’aimaient plus que jamais.

Quelle que soit l’époque, les femmes avaient toujours aimé les aliments sucrés, et tout au long de l’histoire, elles avaient donc servi d’outils précieux dans les rapports sociaux.

C’est ainsi que chaque fois que venait le temps d’apporter du thé ou des rafraîchissements au patriarche, Éphelia se voyait confier le travail, même si quelqu’un d’autre était disponible.

« Mais vous savez que je ne vais pas toujours recevoir quelque chose, pas vrai ? » Éphelia parlait avec anxiété, craignant de ne pas pouvoir répondre à leurs attentes, mais les servantes plus âgées riaient et rejetaient d’un geste de la main une telle possibilité.

« Non, non, ne t’inquiète pas. Tu es après tout la préférée du Seigneur Yuuto. »

« Exactement. Alors, vas-y, ma chérie. »

« Ohhhh…, » Éphelia avait poussé un petit gémissement, mais elle ne s’était pas disputée davantage. Prenant le plateau et le pichet en main, elle se dirigea vers le bureau du patriarche.

Des moments comme celui-ci lui avaient vraiment fait comprendre à quel point tout le monde ici était brillant et joyeux. Elle se demandait honnêtement s’il y avait un autre clan à Yggdrasil qui traitait ses esclaves aussi bien que le Clan du Loup.

Certes, les tâches ménagères étaient difficiles (surtout maintenant, en hiver), mais les femmes qui étaient des citoyennes ordinaires devaient faire le même genre de travail dans leur propre ménage, alors ce n’était pas comme si c’était particulièrement pire à cet égard.

Le nombre d’heures quotidiennes qu’ils devaient travailler n’était pas plus élevé que celui d’un citoyen moyen, et on leur accordait des pauses adéquates.

Ils n’avaient pas fait l’objet de cris ou de railleries, et il n’y avait pas eu de violence physique comme des coups de poing, des coups de pied ou le fouet.

Ils recevaient des repas convenables tous les jours, et même si ce n’était pas beaucoup, ils recevaient chaque mois un salaire en pièces de cuivre.

Vraiment, c’était un traitement gracieux qui ne laissait rien à désirer.

Techniquement, les esclaves pouvaient acheter leur liberté et devenir citoyens s’ils recueillaient assez d’argent pour payer leur propre prix d’achat, mais aucun des autres domestiques d’Éphelia n’économisait leur salaire, probablement parce qu’ils étaient aussi satisfaits de leur situation actuelle.

« C’est si différent ici de ce qu’était le Clan de l’Hirondelle, » chuchota Éphelia en se remémorant les souvenirs de sa patrie perdue, aujourd’hui si douloureuse.

À l’époque, c’était elle qui était prise en charge par des serviteurs esclaves. Cela ne faisait qu’un an depuis lors, mais elle avait l’impression que c’était il y a si longtemps maintenant.

Dans le Clan de l’Hirondelle, les esclaves étaient tous traités avec cruauté, au point qu’elle avait laissé sur son jeune cœur une impression terriblement forte qu’elle ne voulait jamais finir comme une esclave.

Bien sûr, elle s’était retrouvée comme telle, ce qui montrait à quel point la vie était imprévisible.

Alors que ces pensées traversaient l’esprit d’Éphelia, elle arriva à la porte du bureau du patriarche.

Elle s’était immédiatement sentie nerveuse. Elle comprenait parfaitement que Yuuto était une personne gentille dans son cœur, mais le patriarche était toujours le patriarche. C’était un personnage avec lequel l’incompétence, voire l’erreur, était une insolence qu’il ne fallait jamais permettre.

La toute première fois qu’elle l’avait rencontré après être devenue sa servante, elle avait honteusement renversé du thé sur ses vêtements. Normalement, une telle chose serait un motif pour au moins un coup de fouet, ou dans le pire des cas, une exécution.

La mère d’Éphelia avait tendance à s’inquiéter beaucoup pour elle, raison de plus pour laquelle Éphelia avait juré de ne plus jamais laisser ce genre de chose se reproduire.

Elle s’était servie de sa tension croissante pour concentrer son esprit, avait pris une dernière grande respiration et avait appelé par la porte : « Excusez-moi, j’ai apporté du thé. »

« Hm ? Oh, hé, c’est Éphy. » La voix d’un jeune homme, chaleureuse et claire, lui parla. « Entre. »

Quand Éphelia ouvrit la porte pour entrer, elle vit le propriétaire de la voix, un jeune homme aux cheveux noirs, assis à une sorte de table en forme de boîte couverte d’une couverture, ses jambes se collant sous elle. Il était penché sur la table et roulait un cylindre sur une tablette d’argile.

Il n’était pas en train de faire de l’oisiveté ou de faire l’imbécile, il était en train d’attacher son sceau à un message. Tandis qu’il roulait lentement le cylindre, il pressait dans l’argile molle l’image d’un loup entre le soleil et la lune, et le nom « Yuuto Suoh » en lettres nordiques.

En effet, ce jeune homme était le même souverain que dans les documents historiques qu’elle lisait dans ses leçons, le grand héros invincible que les enfants admiraient tous.

La belle femme aux cheveux dorés assise en face de Yuuto — Félicia, comme on la nommait — lui avait pris la tablette d’argile et la déposa soigneusement à côté d’elle. « Parfait. Je te remercie beaucoup. »

Comme l’insigne du patriarche était sur la tablette, il devait s’agir d’un document important, donc au lieu d’être séché à l’air, on l’enverrait probablement bientôt dans un four pour qu’il puisse être rapidement envoyé là où il devait aller.

« Eh bien, Grand Frère, puisqu’Éphy est là, ne devrait-on pas faire une petite pause ? » demanda Félicia.

« C’est une bonne idée. » Yuuto hocha la tête à la suggestion de Félicia et, d’un long et profond soupir, il étendit son dos sur le sol.

« Tenez, Maître. Vous travaillez toujours si dur. » Éphelia offrit ces mots d’appréciation en versant soigneusement le thé dans sa tasse en argent préférée.

Apparemment, Yuuto avait vécu une expérience terrible avec des tasses et des bols en faïence, et il s’obstinait maintenant à éviter de les utiliser dans la mesure du possible. À Iárnviðr, le salaire moyen d’un homme pour un mois de travail manuel n’était que d’environ deux byggs (environ seize grammes) d’argent, de sorte que la coupe en argent était un trésor incroyablement cher.

Compte tenu de la richesse et de la prospérité que Yuuto avait apportées au Clan du Loup, personne ne lui reprocherait d’avoir un objet de luxe ou deux comme ça. Cependant, du point de vue d’Éphelia, c’était si cher qu’elle avait peur d’y toucher.

« Ah, merci, Éphy. Ughhhh, mes épaules endolories…, » Yuuto ne se plaignait à personne en particulier, encore paresseusement étendues sur le sol.

Le voyant ainsi, il regarda Éphelia avec plus de désinvolture et d’insouciance que même les garçons avec lesquels elle allait à l’école, loin du genre d’individu qu’on pourrait imaginer se battre sur le champ de bataille.

Elle savait que dans certaines régions environnantes, il était aussi très craint, et on l’appelait l’infâme loup Hróðvitnir, mais pour elle, cela ne semblait pas lui convenir.

Au contraire, bien qu’Éphelia ait souvent eu peur autour de Yuuto à cause de son statut, pour elle, il avait l’air d’un frère aîné toujours gentil.

« Ça me rappelle un truc, Éphy, » dit-il. « Ça fait environ un mois maintenant que tu as commencé à aller au vaxt. Comment ça se passe ? »

Même maintenant, malgré le fait que Yuuto devait être fatigué, il lui posait des questions sur sa vie.

Éphelia lui répondit en versant soigneusement le thé dans la tasse à thé de Félicia. « Oh, c’est vrai. Il y a eu un examen l’autre jour, et j’ai reçu d’excellentes notes. »

« Joli ! Bien joué ! Très bien, alors. En récompense, je te donnerai ces dates séchées. » Yuuto s’était rassis et il avait pris un petit panier qui était placé sur la table, et le tendit à Éphelia.

À l’intérieur, il y avait un tas de dattes séchées rouges et ridées, au moins dix d’exemplaires.

Les dattes étaient déjà un fruit sucré, mais leur séchage les rendait encore plus sucrées, et elles étaient populaires de cette façon lorsqu’elles étaient associées à du thé.

« Merci beaucoup, Maître, » dit-elle. « J’en profiterai plus tard, avec mes collègues. »

« Tu es un si bonne enfant, Éphy, » déclara-t-il.

« C’est le moins que je puisse faire, parce qu’elles sont toujours si bonnes avec moi, » répondit Éphelia, soulagée qu’elle ait réussi à obtenir quelque chose de sucré à partager avec elles aujourd’hui.

Bien sûr, les jours où elle revenait les mains vides, elles riaient et lui disaient que tout allait bien pour qu’elle ne se sente pas mal. Mais elle préférait toujours voir leurs visages heureux.

« Alors je suis heureux d’apprendre que tu t’entends si bien avec les gens d’ici, » avait-il dit. « Et ceux du vaxt ? »

« Le… professeur me fait beaucoup d’éloges et me traite très bien. » La réponse d’Éphelia fut un peu lente, mais elle parvint à parler d’une voix claire et ferme. Elle n’avait pas menti. Elle ne pouvait pas dire qu’elle s’entendait bien avec les autres enfants de sa classe, mais elle ne pensait pas non plus être victime d’intimidation. « Je n’ai pas de vrais problèmes. »

Du point de vue d’Éphelia, ce n’était pas non plus un mensonge. Elle se sentait un peu seule et triste quand elle était au vaxt, mais ce n’était que pour quelques heures le matin. Un endroit chaleureux et heureux l’attendait au palais. Tout ce dont elle avait besoin chaque jour, c’était d’un peu de patience pour endurer la matinée, et tout allait bien.

Yuuto avait déjà tant fait pour elle, et il était occupé avec son travail de patriarche. Elle ne voulait pas le déranger ni être un fardeau.

Et, Yuuto ayant mis ses attentes en elle, elle ne voulait pas non plus être faible ou pitoyable devant lui.

Yuuto la fixa en silence pendant un moment, comme s’il voulait dire quelque chose. Mais à la fin, la seule chose qu’il avait dite, c’est : « Hm, je vois » d’une voix pas plus forte qu’un murmure.

***

Partie 3

« Je dois dire, Père, » fit remarquer Kristina avec un sourire étonné, « Tu es un peu trop protecteur, n’est-ce pas ? En fait, bien plus qu’un peu. »

C’était le lendemain, et Yuuto était dans le vaxt du quartier est d’Iárnviðr, pressé contre la fenêtre et regardant à l’intérieur de la classe.

Debout à côté de lui et tenant sa main gauche, Kristina le regardait maintenant avec une expression légèrement exaspérée.

Son apparence de base était bien sûr assez semblable à celle de sa jumelle Albertina, mais là où sa sœur avait une innocence enjouée et sans ruse, les yeux de Kristina semblaient voir à travers tout et chacun, et elle avait une aura cynique et insolente autour d’elle.

Kristina souriait. « Quand le jour viendra enfin et que le prétendant d’Éphy appellera, je t’imagine devenant enragé et criant quelque chose de banal comme, “Je ne donnerai jamais ma petite fille à un individu comme toi !” Hehe hehe. »

« Ne t’inquiète pas, » Yuuto avait riposté. « Quand ce sera ton tour, je t’enverrai avec deux “hips” et un “hourra”. »

« Et pourtant tu es si froid et indifférent quand il s’agit de ta vraie fille, » déclara Kristina.

« Ma fille assermentée, tu veux dire. Et je ne pense pas qu’il y ait un homme assez grand pour prendre quelqu’un avec ta personnalité pour épouse, » déclara Yuuto.

« C’est vrai. Tu es le seul homme qui me vient à l’esprit, Père, » répliqua Kristina.

« Merci, mais c’est bon de rester parent, » répliqua-t-il.

« Oh, tu n’es pas drôle, » déclara Kristina.

« C’est vrai. Bref, Éphy est plus importante en ce moment, » déclara Yuuto.

« Tu n’es vraiment pas drôle du tout, Père. En fin de compte, je suppose que pour toi, je ne suis qu’une autre femme pratique à utiliser, » répliqua Kristina.

« C’est exact, utile et pratique à avoir à portée de main. Ton pouvoir l’est, de toute façon, » déclara Yuuto.

« Oh, tu ne le nieras même pas ! » Avec une expression angoissée et larmoyante, Kristina avait levé sa main libre pour couvrir ses yeux en pleurs. Il ne fait aucun doute que c’était de la comédie, bien sûr.

Une autre chose qu’elle avait partagée avec sa sœur Albertina est que Kristina était aussi une Einherjar. Elle portait la rune Veðrfölnir, le Silencieux des Vents. En voyageant avec elle et en lui tenant la main, Yuuto pouvait se faufiler et éviter d’attirer l’attention malgré ses cheveux noirs et autres traits étrangers.

Il avait décidé d’utiliser son pouvoir pour venir secrètement observer Éphelia à ses cours aujourd’hui.

Aucun des enfants au vaxt n’avait remarqué Yuuto, ils se concentraient seulement sur l’inscription de lettres dans leurs tablettes d’argile avec des stylus tranchants. Ils travaillaient tous sérieusement, car s’ils ne le faisaient pas, ils risquaient que le professeur les frappe avec la baguette qu’il portait.

Au Japon d’aujourd’hui, les châtiments corporels à l’école avaient été abolis depuis longtemps, mais c’était tout à fait normal et courant ici à Yggdrasil, où le concept de choses comme les droits de l’homme était pratiquement inexistant.

« Bien, on dirait que vous avez tous fini. » Le vieux professeur acquiesça de la tête, satisfait, puis éleva la voix. « Ce sera tout pour la leçon d’aujourd’hui ! » Il avait déclaré ça haut et fort, et avait rapidement quitté la salle de classe.

L’instant d’après, les enfants avaient tous quitté leur siège et avaient commencé à parler avec enthousiasme, ou à courir dans la pièce et à jouer. Yuuto avait souri. Cette scène, du moins, n’était pas différente de celle qu’il avait vécue dans le monde d’où il venait.

« Je suis le tristement célèbre Loup Infâme Hróðvitnir ! Entends mon nom et tremble ! » un garçon avait déclaré ça.

« Gh… ! » Yuuto s’était tendu.

« Prends ça ! Attaque écrasante des eaux de la crue ! »

« … » Yuuto s’était retrouvé couché sur le sol comme s’il avait été frappé, le visage rouge comme une betterave.

Qu’est-ce que c’est que ça ?

Mais il le savait déjà. Il le savait, mais son esprit essayait de refuser de le traiter. Pendant ce temps, son visage avait l’air en feu à cause de l’embarras.

« Mon…, mon Dieu. Ils semblent certainement s’amuser, » dit Kristina, d’un ton et d’un regard qui étaient tous les deux délibérés. Et le sourire…, oh, le sourire satisfait sur son visage était détestable. « Ça doit être si agréable d’être si populaire auprès de tous les enfants. Je suis jalouse. »

« Allez, n’en fais pas toute une histoire. » Yuuto s’était remis de ses grimaces assez longtemps pour lui répondre.

Pendant ce temps, le jeu de simulation des enfants continuait, et deux nouvelles voix se firent entendre.

« Ennemis lointains, écoutez ma voix ! Ceux qui sont tout près, venez me voir ! Je suis le Tigre Affamé des Batailles, Dólgþrasir ! »

« Et je suis le Mánagarmr, le Loup d’Argent le plus Fort ! Sur vos gardes, Dólgþrasir ! »

« Regarde, tu vois ? » Yuuto désigna avec empressement les deux garçons. « Ils se font aussi passer pour Steinþórr et Run. Il n’y a pas que moi. »

C’était trop embarrassant pour Yuuto d’encaisser alors qu’ils ne mimaient que lui, mais ce n’était pas aussi grave une fois que d’autres personnes qu’il connaissait en faisaient aussi partie.

« Tu es sûre que c’est vraiment la Grande Soeur Sigrun ? C’est un garçon qui joue le rôle, » déclara-t-elle.

« Ah, bon point. Et le titre de Mánagarmr se transmet de personne en personne, après tout, » Yuuto avait finalement retrouvé assez de sang-froid pour faire ce genre d’analyse. « Peut-être qu’il prétend qu’il a grandi et qu’il l’a hérité de Run. »

Maintenant qu’il avait eu le temps d’y réfléchir plus calmement, il s’est demandé s’il ne devait pas se sentir honoré au lieu d’avoir honte d’assister à des jeux de simulation comme celui-ci. Après tout, c’était la preuve que la population l’aimait vraiment.

D’une certaine façon, ce genre de choses était peut-être la plus grande bénédiction qu’il pouvait souhaiter en tant que dirigeant d’un État.

« Qu’est-ce que vous pensez de ça ? Soyez écrasé par la puissance de Mjǫlnir, l’Anéantissement ! »

« Mwah ha ha ha ! Grâce au pouvoir de mes triches, vos attaques ne peuvent rien contre moi ! »

Tandis que les garçons continuaient à crier, Yuuto avait failli s’étouffer avec sa propre salive.

Non, c’était insupportablement embarrassant, après tout. C’était déjà assez grave qu’il commençât à se demander s’il préférait ramper dans un trou et mourir plutôt que de rester ici et de continuer à écouter ça.

« Mon Dieu, Père, dois-tu réagir si fortement ? » Kristina avait souri. « Ce n’est pas grand-chose, après tout… Hehe. »

« Hé. Viens-tu de te moquer de moi ? » demanda Yuuto.

« Quoi ? Je n’ai pas la moindre idée de ce que tu veux dire… Pfffheheheheheh, » déclara Kristina.

« Ouais, continue de rire… Je ferai en sorte que tu pleures plus tard, bon sang ! » déclara Yuuto.

« Eeek, noooooon —, » Kristina avait poussé un cri de peur impressionnant, mais faux.

Elle se moquait complètement de lui.

Machiavel avait écrit dans son traité Le Prince qu’un vrai souverain ne devait jamais laisser ses serviteurs le rabaisser ou se moquer de lui. Cette situation avait peut-être obligé Yuuto à agir de façon plus sérieuse et intimidante dans son rôle de père assermenté. Mais juste au moment où il pensait cela, Kristina reparla sur un ton plus sérieux.

« Eh bien, je suppose que c’est assez de plaisanteries. Retour à notre objectif initial… Regarde, Père, » déclara Kristina.

« Hm ? … Tch, bon sang. » Tandis que Yuuto regardait en direction de Kristina, il avait fait claquer sa langue sur ce qu’il voyait.

C’était Éphelia, qui était assise seule, complètement séparée des autres enfants, dans la solitude.

« A-Au revoir ! » Elle s’était levée et avait souhaité poliment adieu aux autres enfants, mais aucun d’eux ne lui avait répondu. Aucune des filles n’avait même regardé dans sa direction.

« On dirait que le mauvais sentiment que j’avais était vrai, » déclara Yuuto sur un ton sérieux.

Kristina, pour sa part, semblait en avoir une vision assez détachée. « Vraiment ? Ils n’ont pas l’air de l’intimider, alors ça ne veut-il pas dire qu’il n’y a pas de problème ? »

Elle avait déjà l’air de ne plus s’intéresser à Éphelia, et elle regardait fixement le groupe de filles qui étaient heureuses de faire la conversation entre elles. Le coin de sa bouche s’était transformé en un sourire malicieux.

C’était une fille qui n’avait pas honte de déclarer et d’afficher publiquement une forme d’amour assez tordue pour sa sœur, et elle n’arrêtait pas de dire qu’elle n’aimait tellement pas les hommes qu’elle ne voulait pas tenir la main de Yuuto. Peut-être que quelqu’un dans le groupe des filles avait attiré son attention.

Yuuto ne pouvait pas se permettre d’être aussi nonchalant qu’elle sur la situation. « L’ostracisme, c’est aussi de l’intimidation. Et ce genre de chose laisse des cicatrices à l’intérieur qui font beaucoup plus mal que tout ce qui est physique. »

« Oh hoh ? »

« Quoi, Kris ? » demanda Yuuto.

Yuuto avait été tout à fait sérieux et pensait ce qu’il disait, alors quand Kristina lui avait répondu en lui jetant un autre regard souriant. Cela l’avait caressé dans le mauvais sens du poil et il s’était énervé sur elle.

Yuuto n’était pas un saint. Ce n’était pas parce qu’il était habitué à la personnalité et au comportement habituels de Kristina qu’il pouvait ignorer à quel point elle était indifférente après avoir vu ce qui arrivait à Éphelia.

« C’est juste que tu es vraiment un homme bon, Père. Je suis vraiment en train de comprendre à quel point tu m’as dupée avec l’affaire de la tragédie de Van, » déclara-t-elle.

« Hmph. Ouais, eh bien, je suis bien conscient à quel point je suis doux de cœur et faible, » répliqua-t-il.

Yggdrasil n’était pas un monde bon. C’était un endroit où les forts conquièrent les faibles. Et pour quelqu’un qui se tenait au-dessus des autres et régnait, il y avait des moments où il fallait avoir la force de rejeter froidement, même cruellement, quelqu’un pour le plus grand bien, aussi proche qu’il puisse être.

Il avait souffert du prix à payer pour avoir manqué de cette force pendant la dernière guerre, et il était encore gêné à ce sujet.

Même ainsi, la nature d’une personne n’était pas quelque chose qui était facile à changer.

« Mais qu’est-ce que je vais faire à propos de cette situation… ? » murmura-t-il.

Il serait assez simple de s’appuyer sur son autorité en tant que patriarche et d’ordonner aux enfants d’être gentils avec elle, mais cela devait être un dernier recours absolu. S’il était trop lourd, la pression ne ferait qu’augmenter la distance entre eux.

« Hmm, en fait, j’ai peut-être une idée merveilleuse, » dit Kristina. « Veux-tu l’entendre ? »

« Vas-y, continue, » déclara-t-il.

« Oh, mais je ne peux pas le donner gratuitement. Le secret du processus d’affinage du fer…, » déclara-t-elle.

« Quoi — ? » demanda Yuuto.

« … C’est ce que j’aimerais dire, mais peut-être serais-tu plus disposé à échanger tes connaissances sur la façon de produire du papier ? » demanda-t-elle.

Elle avait commencé avec une forte demande pour évaluer sa réaction, puis l’avait immédiatement échangée contre une autre pour l’évaluer à nouveau. C’était vraiment un petit renard rusé.

Yuuto s’arrêta pour réfléchir. Le Clan du Loup avait récemment commencé à fabriquer divers articles en verre, et le profit de ceux-là dépassait de loin ce qu’ils faisaient avec du papier. Pour des raisons de sécurité nationale, il n’était plus nécessaire de traiter la production de papier avec le même niveau de secret que la méthode d’affinage du fer. Techniquement, il n’y avait aucun problème à accommoder un clan subordonné ayant accès au savoir. Cependant…

« C’est une demande assez raide à faire, Kristina, » Yuuto avait choisi de dire à voix haute.

Même si ce n’est pas très agréable à dire, il s’agissait quand même d’un prix exorbitant à payer en échange de rien de plus que l’amélioration de la qualité de vie d’une seule esclave. Kristina avait profité du favoritisme de Yuuto envers Éphelia pour négocier le prix le plus élevé qu’elle pouvait obtenir dans cette situation.

Il avait continué. « Sois trop gourmande avec moi, et tu pourrais perdre plus que tu n’en gagneras. »

« Même si tu te disais que mes conditions étaient raisonnables ? » demanda-t-elle.

« … Bon sang. D’accord, très bien. Tu es vraiment trop sale pour ton propre bien, tu sais, » déclara-t-il.

« Hehe hehe, tu me flattes, » répondit Kristina, agitant son corps dans une pose de flirt et envoyant un baiser.

Yuuto la dévisageait avec lassitude. « Oui, non, pas du tout. Je ne voulais pas dire sale de cette façon, et ce n’était même pas un peu sexy. »

« Quoiiiiiii !? J’étais assez confiante dans cette pose ! » Kristina réagit de façon dramatique, les yeux écarquillés avec surprise.

Yuuto ne pouvait que rire d’un air ironique, sans savoir le cas échéant quelle part de sa surprise était réelle.

Elle est vraiment un petit renard, pensa-t-il.

Bien sûr, il ne parlait que de sa ruse astucieuse. C’était après tout encore une enfant.

***

Partie 4

« Il s’agit de Lady Kristina et de Lady Albertina, et à partir d’aujourd’hui, elles suivront les cours ici avec vous tous, » déclara le professeur. « Bien qu’elles soient jeunes, elles ont déjà échangé le Serment du Calice directement avec notre grand patriarche, le Seigneur Yuuto, et elles sont aussi les filles par le sang de Botvid, patriarche de notre voisin le Clan de la Griffe. Tout le monde, attention à ses manières avec elles. »

C’était le lendemain matin, et les jumelles souriaient sur le podium à l’avant de la classe d’Éphelia pendant que l’enseignant les présentait à la classe. Normalement, les procédures et les documents nécessaires auraient pris une à deux semaines, mais c’était le genre de situation où l’autorité de Yuuto était très utile.

Éphelia était abasourdie, la bouche grande ouverte. On ne lui avait rien dit.

« Salut, je suis Albertina. Enchantée de vous rencontrer. » Albertina avait salué la salle avec le sourire lumineux, gai et innocent qu’elle portait toujours.

Elle n’était pas du tout timide devant une salle pleine d’étrangers.

Quant à Kristina…

« Eh bien, elle peut dire ça, mais en fait cette fille est mon assistante personnelle. Elle ne viendra pas ici en tant qu’étudiante, » déclara Kristina.

« Huuuh !? Non, je vais à l’école ! Je suis vraiment une étudiante ! » Albertina commença à crier en signe de panique.

Kristina l’avait regardé dans les yeux. « Ne me dis pas… Tu crois vraiment que tu es prête à assister à un vaxt, avec ton cerveau ? »

« Euh, eh bien, hmm… ! »

« Alors, faisons un test. Lis ces lettres pour moi, Al. » Kristina avait sorti une petite plaque d’argile qu’elle avait préparée et le plaça devant les yeux de sa sœur.

« Guh… Je.... Je n’arrive pas à le lire…, » le visage d’Albertina tomba et sa réponse fut pratiquement un gémissement de tristesse.

Kristina soupira et secoua la tête comme pour dire bon sang, puis montra du doigt les lettres. « C’est écrit “Albertina” ici. Dire que tu ne sais même pas lire ton propre nom… comme c’est pathétique. »

« Non, ce n’est pas vrai ! Ce n’est pas ce que ça dit ! Même moi, je peux le dire ! » déclara Albertina.

« Pff, donc même toi, tu as réussi à apprendre à lire ton propre nom, » déclara Kristina.

Albertina avait ri en se vantant. « Bien sûr que je l’ai fait ! Tu ne devrais pas sous-estimer ta propre sœur ! »

« Au fait, le mot était “Botvid”, » déclara Kristina.

« Je suis vraiment désolée, Papa — !! » Albertina se tourna vers l’est et cria des excuses à son père lointain, s’inclinant sans cesse.

Elle était après tout la princesse du Clan de la Griffe. Le fait qu’elle ne pouvait pas lire le nom de son patriarche et de son propre père biologique était plus qu’un peu problématique.

Cependant, c’était aussi à peu près la même chose qu’elle en temps normal.

« Ahh… Al, tu es plus désespérée que jamais…, » Kristina regarda sa sœur avec une expression d’extase.

Cela aussi, c’était comme si de rien n’était.

« Ah, euh… hmm. » Le professeur âgé responsable de la classe avait été emporté par le rythme rapide de la conversation des jumelles jusqu’à présent, mais il avait fini par sortir de son étourdissement et avait essayé d’arranger les choses. « Lady Albertina, ne vous inquiétez pas. Vous n’avez qu’à travailler dur et à étudier ici. »

« Mais…, mais est-ce que c’est vraiment bien pour quelqu’un d’aussi stupide que moi d’être ici ? » Albertina leva les yeux vers le professeur avec des larmes qui se formaient dans les coins de ses yeux.

Le professeur répondit avec un sourire empli d’affection, comme s’il attendait qu’elle lui demande cela. « C’est pourquoi la maison des tablettes existe, et pourquoi je suis ici. S’il vous plaît, rassurez-vous, tout ira bien. » Il avait parlé en toute confiance, et peut-être avec la fierté d’avoir passé plus de vingt ans à enseigner.

« D’ailleurs, c’est l’état dans lequel elle se trouve après plus de cinq années complètes à suivre des cours avec un tuteur privé, » avait annoncé Kristina.

L’expression du professeur s’était figée. Sa seule remarque avait suffi à le faire rapidement regretter d’avoir parlé et d’avoir agi avec autant d’optimisme.

Kristina avait accueilli avec satisfaction l’expression raide et troublée de l’enseignant comme la petite brute qu’elle était, puis s’était tournée vers les autres enfants et avait fait une élégante révérence.

« Mes excuses pour le retard pris dans mes présentations. Je suis Kristina, fille de sang du Patriarche Botvid du Clan de la Griffe, et la fille jurée du grand patriarche de notre Clan du Loup, le Seigneur Yuuto Suoh. Tout le monde, j’espère qu’on s’entendra bien, » déclara Kristina.

Alors qu’elle levait la tête pour revoir leurs yeux, elle affichait un doux sourire qui était tout à fait à l’image d’une noble dame.

Les mouvements de son salut formel étaient si doux et pratiqués que même l’enseignant laissa échapper un « ohh » silencieux, impressionné par son sang-froid.

Cependant, si Yuuto avait été dans la pièce, il aurait certainement secoué la tête et gloussé avec ironie.

Parce qu’il savait que lorsque ce petit renard portait son sourire le plus mignon et le plus sociable, elle était prête à tout.

*

« Éphy, pétris mon argile pour moi, tu veux bien ? Celui d’Al aussi ! » déclara Kristina.

La première partie des cours de la journée était terminée, et les enfants faisaient une courte pause, lorsque Kristina avait appelé Éphelia et avait commencé à lui donner des ordres. Elle s’était assise avec les jambes croisées et la joue posée sur une main, ressemblant à une reine sur son trône.

« Euh, d’accord ! Tout de suite, Lady Kristina ! » Éphelia s’était immédiatement précipitée sur le bureau de Kristina et avait commencé à pétrir l’argile molle avec ses deux mains.

La pratique courante au vaxt était de recycler les tablettes d’argile, en les pétrissant de nouveau pour en faire des tablettes vierges à chaque nouvelle leçon. Normalement, ils ne conserveraient aucun enregistrement permanent de leurs leçons, car le volume des tablettes deviendrait rapidement incontrôlable.

Albertina avait été un peu surprise par la demande de sa sœur et avait essayé de refuser. « Hein !? N-Non, tu n’as pas besoin de faire le mien, Éphy. Je m’occuperai du mien ! »

« Non, Al. C’est le travail d’Éphy. » Kristina avait regardé son regard droit dans les yeux et avait répondu catégoriquement, comme si c’était la chose la plus naturelle au monde.

« Mais… »

« Non, Lady Albertina, vous n’avez pas besoin de faire un tel travail. S’il vous plaît, laissez-moi-le faire pour vous ! » Les yeux d’Éphelia brillaient de motivation.

*

Le temps passa, et ils entrèrent dans leur prochaine pause.

« Éphy, ma gorge est sèche, » ordonna Kristina. « Va me chercher de l’eau. »

« Tout de suite, Lady Kristina ! »

*

Quelques heures plus tard, les cours étaient terminés pour la journée.

« Oh, Éphy, j’ai mal aux épaules. Masse-les pour moi. »

« Voulez-vous dire, comme ça ? »

*

Après les cours, elles étaient retournées toutes les trois dans la rue principale.

Alors qu’elles passaient devant une boulangerie récemment devenue populaire, la femme qui la dirigeait avait remarqué Éphelia et l’avait appelée.

« Oh, salut petite fille. Je te reconnais, tu es la fille que j’ai vue dans le char du patriarche. Parfait minutage ! Tiens. C’est l’un de mes meilleurs pains. Je suis plutôt confiant dans sa saveur. C’est fraîchement cuit ! Sois gentil et donne-le au Seigneur Yuuto, veux-tu bien le faire ? » demanda-t-elle.

« Oh, c’est vrai. Je comprends. Je m’assurerai de le lui remettre, » déclara Éphelia.

« C’est vrai. Je compte sur toi, » déclara la femme.

« Oh ! Du pain fraîchement cuit ! » s’écria Albertina. « Ça a l’air si bon… Yoink ! »

« Lady Albertina !? » Éphelia grinça des dents.

« Hmm, hua, Ehhy ? »

« Oh, ohhhh… Qu’est-ce que je dois faire ? C’était une livraison destinée à Maître Yuuto…, » déclara Éphelia.

*

« Et c’est ainsi que se termine mon rapport du premier jour, Père, » déclara Kristina.

« Pourquoi diable as-tu commencé à l’intimider !? » demanda Yuuto.

Plus tard dans l’après-midi, alors que Yuuto écoutait le rapport de Kristina qu’il avait attendu toute la journée, il n’avait pas pu s’empêcher d’entendre les premières répliques de sa bouche, en colère. Il l’avait envoyée résoudre le problème, et à la place, elle en faisait partie.

Quant au don perdu du pain, il semblait qu’Albertina s’était sentie mal après avoir vu Éphelia s’inquiéter et déprimée, et qu’elle avait acheté plus de pain avec son propre argent en remplacement, alors tout allait bien à la fin.

Yuuto mangeait une partie de ce pain maintenant, et en effet, il était très bon.

« C’est tout à fait l’affirmation inattendue, » dit froidement Kristina. « Je ne fais rien de tel. »

« Si ce n’est pas de l’intimidation, comment diable l’appellerais-tu !? » demanda-t-il.

« Euh… ? Je dirais que je m’efforçais d’exprimer ma faveur pour elle, » déclara-t-elle.

Kristina aimait taquiner les gens et se moquer d’eux, mais normalement elle ne laissait pas facilement les autres voir ce qu’elle pensait ou ressentait vraiment. Cependant, cette fois, elle pencha la tête sur le côté et sembla vraiment perplexe. Elle ne semblait vraiment pas comprendre de quoi Yuuto parlait.

« Comment peux-tu appeler ça… ah. Alors, c’est comme ça. » Yuuto était sur le point de poursuivre son argumentation émotionnellement chargée quand il avait réalisé son erreur.

Suivant les normes du Japon du 21e siècle et considérant tous les enfants comme des « camarades de classe égaux », Kristina forçait Éphelia à être sa propre servante. Mais en tant que « servante », Éphelia n’était pas du tout mal traitée.

Éphelia était l’esclave de Yuuto et sa servante. Kristina avait dû seulement la considérer comme la traitant convenablement selon son poste.

En fait, le fait de ne compter que sur Éphelia pourrait être considéré comme une preuve d’affection et de faveur pour une servante, comme Kristina elle-même l’avait dit.

« Est-ce parce qu’Éphy est ta propriété, mon Père ? Ai-je eu tort de l’utiliser sans ta permission ? » demanda-t-elle.

« Ah, euh… Ce serait pénible de l’expliquer, alors faisons comme si de rien n’était, » déclara Yuuto.

Même s’il essayait d’expliquer les choses de son point de vue, il ne pensait pas qu’une vision japonaise des droits de l’homme du XXIe siècle aurait un sens pour elle. Et même s’il prenait le temps d’essayer de combler cet écart, il n’aurait rien à y gagner.

Trouver quoi faire pour aider Éphelia était bien plus important en ce moment.

« Dans ce cas, je vais en faire une demande formelle, » déclara Kristina. « Me prêteras-tu Éphelia pour quelques jours ? Ça devrait être tout ce qu’il faut. »

« … Es-tu obligée de le faire comme ça ? » demanda-t-il.

Kristina avait poussé un profond soupir affecté. « On dit que les grands hommes ont une affection encore plus grande pour les femmes, mais toi, mon Père, tu sembles manquer de compréhension à leur égard. »

« Oh, la ferme. » Il était certainement vrai qu’il ne savait pas la première chose à leur sujet, mais le fait qu’on lui ait dite en face comme ça avait tranché trop nettement dans sa fierté d’homme qui approchait de l’âge adulte.

Kristina riait de l’expression maussade de Yuuto. « Très bien, alors. J’expliquerai mon plan dès le début. »

« S’il te plaît, fais-le. »

« Premièrement, les garçons de cet âge et les filles de cet âge ne se font pas facilement des amis les uns avec les autres. Ils s’en tiennent surtout aux leurs, » déclara Kristina.

« Oui, maintenant que tu le dis, c’est vrai, » dit Yuuto en acquiesçant.

En repensant à sa propre enfance, du milieu de l’école primaire jusqu’à la fin de ses études secondaires, il n’avait fréquenté que d’autres garçons, aussi loin qu’il s’en souvienne.

***

Partie 5

Le fait qu’il était un garçon avait été une partie très importante de sa conscience, et l’idée de jouer ou de passer du temps avec une fille avait été extrêmement embarrassante.

C’est pour cette raison qu’il avait commencé à agir froidement et à se montrer distant envers son amie d’enfance Mitsuki, et pour Yuuto maintenant, c’était une partie de son passé qu’il regrettait et souhaitait vivement pouvoir reprendre en main. D’un autre côté, tous les autres garçons de son âge avaient le même âge, alors ce que Kristina lui avait dit avait du sens pour lui. C’était comme ça, c’est tout.

« J’avais donc prévu de laisser les garçons en dehors de ça dès le début, » dit Kristina.

« Ouais, je suppose que c’est logique, puisqu’on ne peut rien y faire. »

Les garçons n’intimidaient pas délibérément Éphelia, c’était juste l’âge pour eux.

Et en plus… Éphelia n’avait encore que onze ans. C’était trop tôt pour qu’elle ait un petit ami. Ce que Yuuto voulait le plus pour elle, c’était qu’elle se fasse rapidement des amies.

Kristina hocha la tête et continua. « “Et les filles, alors ?” me demanderas-tu. En fait, j’ai compris ce qui se passait dès la première fois que je les ai vues. »

« Ohh, sympa, » dit Yuuto avec empressement.

« Les filles ont un chef, une “reine”, et elle ordonne aux autres filles d’ignorer Éphelia et de l’exclure, » expliqua Kristina.

« Hmm. »

C’était une forme d’intimidation présente même au Japon du 21e siècle, ce qui n’avait pas bouleversé les attentes de Yuuto.

En fait, le fait que ce genre de chose soit resté inchangé au cours de milliers d’années et de multiples époques culturelles lui avait donné l’impression d’avoir acquis un sens de la nature de l’humanité comme espèce, de son karma.

« Donc, en d’autres termes, tu voulais t’inscrire au vaxt pour pouvoir flairer la coupable, non ? » demanda Yuuto.

« Non, mon Père, comme je l’ai dit, j’ai tout compris la première fois que je les ai vues. Je sais déjà qui c’est, » répondit Kristina.

« Sérieusement, pendant ce premier voyage ? Je suis étonné que tu l’aies compris en si peu de temps, » déclara Yuuto.

« Oh, c’était si facile, mon Père. Je l’ai reconnue tout de suite. Après tout, nous sommes toutes les deux des oiseaux à plumes. » Kristina ricana à elle-même, ses yeux froids et indifférents, et les coins de sa bouche se tordaient en un ricanement moqueur.

Pendant une seconde, elle avait regardé Yuuto avec une attitude beaucoup plus mature que son âge. Un frisson avait coulé le long de sa colonne vertébrale.

« Tu te souviens quand Éphy a dit au revoir et a quitté la classe ce jour-là ? » dit Kristina. « Il y avait une fille qui lui a souri. Oui, juste une fille. Souriant dans la victoire face à la honte d’Éphelia, et se prélassant dans son propre sentiment de supériorité. »

« C’est… assez tordu, » dit Yuuto lentement. « Si elle suit le même cours qu’Éphy et les autres enfants, elle ne peut pas avoir plus de douze ans. »

« Les filles mûrissent émotionnellement plus vite que les garçons, Père, » déclara Kristina.

« Ah, j’ai entendu dire que ça se disait beaucoup, c’est vrai. » Yuuto se souvient d’avoir entendu de temps en temps des commentaires à ce sujet de la part de sa mère et de ses amies, qui bavardaient.

À l’époque, il avait hâte de grandir, de prouver qu’il n’était plus un enfant. Donc, chaque fois qu’il les entendait dire des choses comme ça, il avait l’impression qu’il perdait quelque part contre les filles, ce qui le mettait en colère. Il se souvenait encore très bien de ce sentiment. Peut-être qu’une autre des raisons pour lesquelles il avait commencé à agir froidement avec Mitsuki à l’époque était en réaction aux adultes.

… Ce qui, peu importe la façon dont tu y as pensé, était exactement la façon d’agir d’un stupide petit garçon.

« Hee hee, » ricana Kristina. « Tandis que les petits garçons aspirent à des aventures palpitantes, à la gloire par la chasse et la bataille, les cœurs des petites filles palpitent en rêvant du jour où un bel homme apparaîtra devant eux et les emportera au loin. »

« Hrm... Alors c’est comme ça, hein ? » déclara-t-il.

Au début, cela n’avait pas vraiment semblé à Yuuto comme si c’était totalement vrai. Mais il avait repensé à la dernière fois qu’il avait visité la chambre de Mitsuki. Elle venait tout juste de commencer sa première année de collège à l’époque, et tous les mangas pour filles dans sa chambre avaient l’air d’être ce genre d’histoire romantique.

Peut-être s’agissait-il là d’un autre exemple d’une partie de la nature humaine qui était restée inchangée pendant des milliers d’années.

Cependant, Yuuto avait de la difficulté à être d’accord avec la prémisse implicite que tomber amoureux signifiait en quelque sorte devenir un adulte.

Il s’interrogeait tranquillement à ce sujet lorsque Kristina l’avait ramené sur le sujet.

« Je ne vois pas comment tu peux faire comme si ça ne te concernait pas. La reine de la classe qui a ordonné à tout le monde d’ignorer Éphy l’a fait parce que tu es celui dont elle est amoureuse, Père, » déclara Kristina.

« Qu’est-ce qu’il y a ? » Yuuto avait été complètement pris au dépourvu.

En fait, il n’était pas sûr de bien comprendre ce qu’elle venait de lui dire.

« Mais… est-ce que cette fille et moi nous nous sommes déjà rencontrés !? » demanda Yuuto,

« Si, tu l’as fait. C’était lors de ta visite d’inspection du vaxt, » répondit-elle.

« Alors c’est quand ! … Euh, attends, mais je ne me souviens pas avoir parlé avec les enfants ! Alors comment !? » demanda Yuuto.

Yuuto avait été déconcerté par cela. Ce jour-là, il avait observé les cours pendant un court moment, puis s’était entretenu directement avec le professeur dans une pièce séparée. Après ça, il était retourné directement au palais.

Il ne se souvenait pas d’avoir fait une seule chose qui ferait que quelqu’un s’intéresse à lui, et encore moins tomber amoureux de lui.

« Comme toujours, tu sous-estimes grossièrement ton propre charisme, » sourit Kristina. « Eh bien, mis à part ça pour l’instant, je peux conclure que cette fille fait ignorer Éphy aux autres parce qu’elle est jalouse. »

« Hrm. Vraiment…, » déclara-t-il.

« Aujourd’hui, alors qu’Éphy s’occupait de toutes sortes de tâches pour moi, j’ai profité de ce temps pour poser quelques questions sans prétention. Indirectement, bien sûr. Je ne sais pas pourquoi, mais pendant cette inspection, il semble que tu aies souri si gentiment à Éphelia, tapoté sa tête si doucement, presque comme si tu le faisais exprès. Tu t’en souviens, Père ? » demanda-t-elle.

« Oui, je me souviens l’avoir fait, » avait admis Yuuto à contrecœur, avec un soupir amer.

Pour sa part, il avait essayé de faire ce qu’il pouvait pour empêcher Éphelia d’être intimidée. Personne n’oserait tourmenter quelqu’un de clairement favorisé par le patriarche, du moins le pensait-il.

Et en y pensant rationnellement en termes de perte et de gain, l’intimidation d’Éphelia risquerait de faire gagner le mécontentement de Yuuto une fois qu’il l’aurait découvert. Il ne voyait aucun avantage, rien qu’il ne pouvait imaginer. Et inversement, si l’on s’assurait de devenir ami avec elle, il y avait la possibilité qu’ils puissent bénéficier de plusieurs façons d’une relation avec un proche du patriarche.

Mais au lieu de cela, le résultat avait été que ses actions s’étaient entièrement retournées contre lui.

Yuuto avait été une fois de plus impressionné par la difficulté à gérer les émotions des autres. D’autre part, la fille en question n’était encore qu’une enfant, il n’y avait donc pas lieu de revenir sur la question des jugements rationnels du risque et de la récompense.

« Ainsi, elle ruine la vie sociale d’Éphy à l’école, et peut se prélasser dans le sentiment de supériorité que cela lui donne. “Je suis tellement mieux qu’elle. Je suis la plus digne de l’amour du Seigneur Yuuto”, c’est probablement ce qu’elle se dit. Bien sûr, étant donné que tu as déjà des femmes comme tante Félicia et la sœur aînée Sigrun autour de toi, il ne serait pas faux d’appeler cela une pensée superficielle qui ne convient qu’à une enfant. »

Kristina avait couronné son insulte d’un ricanement méchant et dérisoire aux dépens de la fille. C’était une évaluation assez caustique.

La voix de Yuuto s’était refroidie. « Très bien. Alors, qu’est-ce qu’on fait ? J’ai juste besoin d’ordonner à cette reine d’être expulsée du vaxt, d’accord ? »

Le lion qui dormait dans son cœur avait très légèrement commencé à se réveiller.

Normalement, il était l’incarnation même de la bienséance, assez pour fermer les yeux sur les pitreries constantes de Kristina, qui étaient irrespectueuses et impudentes envers son père juré, aussi poli que puisse être son discours. Mais malgré le fait qu’elle n’avait échangé aucun serment de Calice avec lui, il considérait toujours Éphelia comme un précieux membre plus jeune de sa famille, et elle était blessée. Il n’était pas assez gentil pour rire de ce genre de choses.

Il savait qu’il était malhonnête pour les parents de s’impliquer personnellement dans les conflits de leurs enfants, mais en même temps, il avait une responsabilité envers elle en tant que celui qui l’obligeait à suivre les leçons, et il n’avait pas l’intention d’hésiter s’il en était ainsi.

« Il n’est pas nécessaire d’en faire un incident majeur, Père, » dit Kristina en haussant les épaules. Son expression était un peu plus tendue qu’avant. Il semblait que même pour la fille et précieuse agent de renseignements de Botvid du Clan de la Griffe, sentait son sang se glacer en traitant avec Yuuto dans cet état. « Le fait est que les autres filles n’ont pas d’autre choix que d’éviter Éphy parce qu’elles ont reçu l’ordre de leur reine. »

« Ouais, eh bien, c’est vrai, » déclara Yuuto.

« Donc, naturellement, j’ai simplement besoin de me lever et de devenir la nouvelle reine de la classe. » Kristina avait dit cela avec désinvolture et facilité, sur le même ton qu’on pourrait imaginer pour la célèbre citation : « S’ils n’ont pas de pain, qu’ils mangent de la brioche ! ».

« … Hein ? » Même le célèbre commandant renommé parmi les alliés et les ennemis pour ses stratégies étranges et inattendues s’était trouvé déconcerté et abasourdi.

Kristina ne s’étonnait pas et continuait en levant l’index pour souligner son point de vue. « Quand cela se produira, la hiérarchie fera un renversement complet. Après tout, je me suis fait un point d’honneur de montrer à tout le monde qu’Éphy est ma fidèle disciple. »

« … Je vois. C’est pour ça que tu as commencée par en faire ta gofer, » déclara-t-il.

« Est-ce le terme dans ton monde pour montrer du favoritisme à ses subordonnés, Père ? » demanda-t-elle.

« Euh, bien sûr, allons-y avec ça. » Comme d’habitude, Yuuto avait répondu à une question difficile en se contentant de fausses informations. Il gémissait déjà à cause de quelque chose de plus urgent.

Il étudiait comment devenir un meilleur patriarche en lisant des articles sur le leadership et la formation de groupes, et il s’était familiarisé avec la hiérarchie de type caste de clans que l’on trouvait dans les écoles aux États-Unis.

Au sommet de la société scolaire pour les filles se trouvait la « reine des abeilles », suivie de sa clique d’« acolytes », et en dessous d’eux les « plaisanciers », les « cintreuses ». Ces groupes constituaient la moitié supérieure de la pyramide sociale.

Ce n’était pas aussi ouvert et visible dans les écoles japonaises que dans les écoles américaines, mais il y avait là aussi un phénomène assez similaire de caste sociale en coulisse. Il devait en être de même ici dans les vaxts d’Yggdrasil, et Yuuto n’avait tout simplement pas pu le voir.

Peu importe le nombre de millénaires qui passaient, les gens étaient encore des gens. L’humanité ne pouvait pas échapper à sa nature essentielle en tant qu’espèce.

« Mais quand même, résoudre le problème en usurpant toi-même le poste de reine… c’est définitivement une façon “Yggdrasil” d’aborder le problème, » dit Yuuto, avec un sourire ironique.

Ça ressemblait à une approche de force brute. Mais en même temps, il y avait quelque chose que Yuuto pouvait respecter à ce sujet.

Après tout, exercer des pressions extérieures avec son autorité en tant que patriarche était tout autant une approche de force brute, mais pouvait avoir des répercussions désagréables, alors que son approche équivaudrait à construire un nouvel ordre de l’intérieur.

Et cela signifierait que la question serait réglée entre les enfants eux-mêmes, ce qui était beaucoup plus sain à long terme.

Bien sûr, idéalement, il voudrait qu’Éphelia puisse résoudre le problème par ses propres moyens. Mais elle était encore jeune, beaucoup trop jeune et inexpérimentée. Elle n’avait pas encore besoin d’être capable de résoudre ça elle-même. Elle avait juste besoin de continuer à apprendre, et petit à petit, d’apprendre à gérer ce genre de problème.

En fait, c’était exactement la raison pour laquelle il la faisait aller à l’école.

Selon le plan de Kristina, si elle devenait la nouvelle reine des abeilles du vaxt dans le district de l’est, alors dans le nouvel ordre, Éphelia deviendrait automatiquement l’une de ses acolytes, faisant partie des rangs sociaux supérieurs. Au moins, personne ne l’éviterait plus.

Les amitiés qu’elle pourrait nouer à partir de ce moment-là ne dépendraient que d’elle.

« D’accord, je te laisse le reste, Kris. » Yuuto avait salué Kristina d’une main. Il serait grossier de l’interroger davantage à ce stade.

L’actuelle reine des abeilles avait réussi à unifier au moins une douzaine de filles sous son contrôle, ce qui était digne de respect même si elle n’avait que douze ans.

Elle semblait avoir un problème avec sa personnalité, mais en la voyant avec les yeux calculateurs d’un patriarche, Yuuto pouvait voir qu’elle pourrait avoir un avenir prometteur devant elle. Le genre de comportement sournois et calculateur dont elle avait fait preuve était parfois nécessaire pour ceux qui voulaient diriger les autres. Cependant, en fin de compte, sa ruse n’était que celle d’un petit renard.

La jeune fille qui se tenait devant Yuuto en ce moment même, avec son sourire d’anticipation mince et froid, était autre chose. Elle était comme un kyuubi, le renard à neuf queues du mythe japonais, une créature du mal sans fond et des ruses.

Il serait impoli de la part de Yuuto d’interroger davantage Kristina parce qu’elle était à deux lieues de son adversaire.

Il n’y aurait pas de contestation.

***

Partie 6

Après la fin de la journée, Kristina avait parlé d’une voix brillante, applaudissant de ses mains. « Et si on allait tous aux bains publics aujourd’hui ? Père m’a demandée d’aller inspecter les bains avant leur ouverture officielle, pour les essayer et lui donner mes impressions. Je lui ai donc demandé : “Je veux aussi inviter mes amies pour y aller. Après tout, plus il y a de réactions, mieux c’est, non ? S’il te plaît, s’il te plaît ?” Et vous ne le savez pas, mais il a accepté avec joie ! »

Bien sûr, il allait sans dire que la demande réelle de Kristina à Yuuto n’avait rien à voir avec la façon mignonne dont elle l’avait dépeinte.

Cela faisait déjà une semaine que les princesses jumelles du Clan de la Griffe avaient commencé à suivre des cours au vaxt.

À l’annonce de Kristina, les filles rassemblées autour d’elle avaient commencé à bourdonner d’excitation.

« Vraiment, Lady Kristina !? »

« Je suis si contente d’avoir pu me lier d’amitié avec vous, Lady Kristina ! »

« Je te suivrai toute ma vie, grande sœur Kristina ! »

Des rumeurs s’étaient répandues au sujet du nouveau sauna construit à la périphérie de la ville qui serait ouvert au public prochainement, et c’était devenu le sujet le plus brûlant parmi les femmes d’Iárnviðr, jeunes et vieilles.

Jusqu’à présent, les seuls endroits de la ville où il y avait de grands bains étaient l’intérieur du palais et le hörgr, le sanctuaire au sommet de la tour sacrée Hliðskjálf. En d’autres termes, les seuls qui y avaient accès étaient un sous-ensemble de personnes des échelons supérieurs du clan.

Pour les citoyens ordinaires, il était plus courant de se baigner dans la rivière ou de se laver et de se rincer avec un grand seau rempli d’eau.

Mais c’était l’hiver maintenant, et il n’y avait personne d’assez stupide pour suggérer une baignade dans la rivière à cette période de l’année. Et c’était dans la nature du cœur d’une femme de vouloir trouver un moyen de rester propre et jolie, peu importe la saison. C’est ainsi que le nouveau sauna public avait suscité un vif intérêt.

« Alors, allons-nous-en, » dit Kristina.

Elle s’était levée pour partir, le troupeau de filles la suivant de près.

Mais elle s’arrêta et se retourna pour regarder en arrière un instant, dirigeant son regard vers un endroit particulier dans le coin de la pièce. Ses yeux étaient froids et indifférents, comme si elle ne regardait qu’un caillou sur le bord de la route.

Une fille seule restait assise, une qui n’avait pas discuté avec les autres filles autour de Kristina. Elle était là, seule, regardant silencieusement vers le bas, les poings serrés tremblants, les lèvres serrées dans une fine ligne.

C’était l’ancienne « reine » de cette classe, la même fille qui avait ordonné aux autres d’ostraciser Éphelia.

Dans le règne animal, une fois que le chef d’un troupeau d’animaux ayant une forte hiérarchie était remplacé par un nouveau chef plus jeune, l’ancien chef tombait soit au bas de la hiérarchie, soit il était chassé du troupeau. En d’autres termes, c’est exactement ce qui lui était arrivé.

Rien de tout ça n’avait d’importance pour Kristina. Ni cette fille, ni le groupe de filles qui la suivaient avec leurs bavardages bruyants, s’affairant à lui faire plaisir. Elles ne valaient rien à ses yeux.

« Malgré tout ce qu’ils disent sur l’amitié, c’est comme ça que les gens sont vraiment, » se chuchota-t-elle d’une voix que personne ne pouvait entendre. Elle replaça un peu les cheveux vers l’arrière d’une main et se retourna pour reprendre sa marche vers la porte.

Elle était la fille de Botvid, un homme qui avait utilisé tous les stratagèmes et les intrigues, trahi les gens et les avait fait se trahir les uns les autres, tout cela pour qu’il puisse enfin accéder au poste de dirigeant de sa nation.

Les enfants apprenaient en regardant leurs parents.

Dès le moment où Kristina avait pris conscience du monde qui l’entourait, elle avait vu comment son père faisait les choses, à quel point les gens étaient cupides et égoïstes, à quel point ils étaient prêts à se trahir mutuellement.

« Tellement heureuse d’être ton amie ? » pensa-t-elle en ricanant. « Je te suivrai pour le reste de ma vie ? » Quelle blague absolue !

Kristina savait que c’était les paroles de gens qui jetaient volontiers de côté la personne qu’ils avaient loyalement suivie jusqu’à l’autre jour.

Si Kristina tombait de leur grâce, ils oublieraient ces paroles et l’abandonneraient pour celui qui monterait au sommet suivant, sans aucun doute. Elle serait prête à parier son rang, même sa vie dessus.

Et les gens disaient que les enfants étaient purs et innocents. Juste sous la surface, ils sont tous comme ça. Moche. Ahhhhh, c’est tellement tellement laid.

Quelle était la valeur possible de ces créatures superficielles ?

« Honnêtement, Père est un rêveur si naïf, » marmonna-t-elle. Puis elle avait ajouté, avec un sourire dérisoire. « Bien que je suppose que c’est l’un de ses points mignons. »

Kristina n’arrivait pas à croire en quelque chose de « propre et pur », parce qu’elle savait à quel point l’humanité était laide et sale.

En même temps, elle avait un désir insatiable de quelque chose de vraiment propre et pur, parce qu’elle savait à quel point l’humanité était laide et sale.

Et donc, cette pureté devait être testée.

Kristina désirait ardemment le genre de beauté pure qui conservait son éclat même si vous essayiez de la salir et de la souiller encore et encore. Dans son esprit, c’était ça, la vraie beauté. S’il avait perdu son lustre juste parce qu’il était trempé dans la crasse, alors il était faux, rien de plus.

« Oh, Al, ma douce sœur, tu es vraiment la meilleure, » murmura avec bonheur Kristina en s’attardant sur l’image mentale de sa jumelle.

Albertina était vraiment l’incarnation de l’idéal de Kristina.

C’était une fille si stupide et si simple d’esprit, presque comme un animal à certains égards. Ainsi, aucun des actes de ruse ou d’humiliation de Kristina ne pouvait la souiller. Elle était restée innocente et propre, même si elle avait été souillée par sa sœur souillée.

Albertina était si chère, si précieuse ! Kristina se demandait souvent comment une telle personne pouvait être à ses côtés.

Kristina avait accepté Botvid et ses manières, mais peut-être Albertina les avait-elle rejetées inconsciemment.

« Voulez-vous venir aussi ? » La voix familière était tombée dans les oreilles de Kristina et elle s’était retournée pour regarder dans la salle de classe. La surprise était apparue sur son visage, une rareté pour elle.

Éphelia souriait et tendait la main à l’ancienne reine.

Si son visage souriant ou son ton de voix avait porté un sentiment de supériorité suffisante, ou la satisfaction trouvée dans la vengeance, alors Kristina n’y aurait pas pensé une seconde.

Elle aurait simplement rejeté Éphelia dans son esprit comme un autre faux sans valeur, et ne l’aurait vue que comme un outil potentiellement utile pour obtenir les faveurs de Yuuto.

Mais le sourire d’Éphelia venait du cœur, réel et plein de bonté.

« Pourquoi… pourquoi me demanderais-tu… ? » L’ancienne reine leva les yeux vers Éphelia, incrédule.

C’était une réaction naturelle. Kristina s’arrêta et écouta attentivement.

Éphelia s’arrêta un moment avant de répondre lentement. « Eh bien… »

*

Éphelia n’avait peut-être que onze ans, mais elle était encore une fille.

Elle savait que cette personne la détestait. Cela serait mentir que de dire qu’elle n’avait ressenti aucun ressentiment à l’égard de la façon dont la fille avait essayé de l’exclure et de l’humilier.

Mais Éphy le comprenait aussi.

En tant qu’esclave, elle savait à quel point c’était douloureux d’être méprisé par les autres.

Comme c’était triste et solitaire d’être traité comme si on n’était même pas humain.

Ce désespoir était une obscurité sans espoir sans un seul rayon de lumière.

Et quelqu’un l’avait sauvée.

Quelqu’un qui lui avait souri avec gentillesse et chaleur.

Ce sourire avait été le salut de son cœur.

Elle voulait être plus comme cette personne.

Et ainsi, elle avait souri de son propre cœur. Elle avait fait de son mieux pour donner à la fille le même genre de sourire que celui qu’on lui avait donné.

« Après tout, n’est-ce pas plus amusant avec nous tous ensemble ? »

 

***

Interlude 2

« Ohh ! Alors c’est ici que vivent les gens du peuple. » La voix de la jeune fille débordait d’énergie alors qu’elle se séparait légèrement de l’auvent qui recouvrait la calèche et regardait à travers l’espace dans les rues de Glaðsheimr.

La voiture tirée par des chevaux dans laquelle elle montait était un peu plus grande que celles qu’utilisaient habituellement les marchands, et beaucoup plus robuste. La cabine était à la fois spacieuse et très confortable.

Elle était encore extrêmement étroite et exiguë par rapport aux couloirs et aux pièces du palais, mais la jeune fille n’avait pas l’air de s’en soucier. Elle avait l’air extatique, comme si elle éprouvait un sentiment de libération qu’elle n’avait jamais ressenti auparavant.

« Mère — Lady Rífa, » dit Fagrahvél. « Je vous demande de ne pas révéler inutilement votre visage à l’extérieur. »

« H-hey, Fagrahvél, est-ce que ces gens vont bien !? Ils ont le visage rouge et titubent, » demanda-t-elle.

« Vous n’avez pas à vous inquiéter. Ils sont simplement ivres. »

« Ohhhh, donc ce sont les “ivrognes” dont nous avons entendu parler ! » déclara-t-elle.

« Plus important encore, Lady Rífa, vous ne devez pas encore être visible. Nous ne savons pas qui pourrait vous voir. S’il vous plaît, vous n’avez besoin que d’endurer ça un peu plus longtemps, » déclara-t-il.

« Oui, oui, oui, on sait. Vous — Ohhhh, c’est la rivière Ífingr. Nous ne l’avons jamais vu de si près ! C’est assez grand, » déclara-t-elle.

Rífa était complètement absorbée par toutes les curiosités qu’elle voyait pour la première fois, et l’admonestation de Fagrahvél était passée d’une oreille à l’autre.

Fagrahvél ne pouvait pas lui parler avec plus de force et se demandait quoi faire quand une autre voix lui parlait plus doucement. « Sire… »

« Hm, qu’est-ce qu’il y a ? » demanda-t-il.

L’assistant personnel de Fagrahvél était également assis dans la cabine avec eux, et il s’était penché pour parler à son maître d’une voix que Rífa ne pouvait entendre. « N’est-ce vraiment pas grave ? Si l’on découvre que nous avons sorti Sa Majesté du palais, ce vieil homme borgne ne s’assiéra sûrement pas tranquillement à côté. Cela ne lui donnera-t-il pas l’occasion d’avoir un avantage sur nous ? »

« Si cela arrive, qu’il en soit ainsi. S’il veut soulever un problème avec moi, nous n’avons qu’à le régler par la bataille, » déclara-t-il.

Fagrahvél avait parlé comme s’il ne se souciait pas des conséquences. Puis il s’était affaissé les épaules et avait regardé en bas avec un sourire autodérisoire.

« Tout ce qu’elle veut, c’est voir le monde extérieur une seule fois dans sa vie. Nous avons tous les deux été allaités au même sein. Si je ne peux même pas exaucer son petit souhait, comment puis-je me considérer comme un homme juste ? »

***

Acte 2 : Le Loup de Bataille

Partie 1

Bam !

Sigrun n’avait rien pu faire pour empêcher l’attaque qui s’apprêtait à lui tomber dessus et à l’envoyer en arrière. Elle avait à peine réussi à le bloquer, mais ses mains avaient été engourdies par l’impact.

Elle avait déplacé ses yeux vers son ennemi. Une féroce combativité brûlait dans les yeux qui l’avaient regardé, ainsi qu’une intention meurtrière sauvage. Puis l’ennemi lui sauta dessus une fois de plus.

« Kh… !! » D’une manière ou d’une autre, elle avait réussi à bloquer l’attaque avec le manche de sa lance.

Sigrun était un Einherjar qui portait la rune Hati, le dévoreur de lune. Malgré sa silhouette élancée, sa force physique était facilement dans le trio de tête, même chez les guerriers d’élite du Clan du Loup.

« Ce pouvoir… il est à égalité avec le Dólgþrasir ! » cria-t-elle.

Le nom de l’ennemi le plus fort qu’elle ait jamais affronté était sorti de ses lèvres alors qu’elle se retrouvait clairement dominée et repoussée par la force de l’ennemi devant elle.

Ses oreilles avaient capté le son d’un grincement sous l’effet du stress physique, et elle s’était précipitamment jetée loin de sa lance et avait bondi sur le côté.

Craquement !

À l’instant d’après, le manche de la lance avait produit un son froid et fin alors qu’il était cassé en deux. Si sa décision avait été prise une fraction de seconde plus tard, elle aurait été en danger de mort.

« GRRRAAAAAAAAAAGGGHHHH !! »

Mais son ennemi ne s’était pas relâché, et avait chargé avec une vitesse incroyable, avec un hurlement strident qui se répercuta jusqu’au cœur même de Sigrun.

Les yeux de Sigrun brillaient d’une lumière vive.

« Ha !! »

Dégainant l’une des deux épées courbées à sa taille, elle avait mis toutes ses forces derrière un coup balayant qui avait coupé une ligne fine et parfaitement horizontale devant elle.

La lame d’acier tranchante, qui pouvait traverser même le fer, trancha en vain l’air vide.

Son ennemi avait soudainement changé de direction et s’était mis de peu hors de portée de son attaque, sautant sur le côté.

Alors que les yeux de Sigrun indiquaient qu’elle était étonnée, son adversaire avait effectué une autre attaque, cette fois-ci sur son flanc, alors qu’il avait fait un bond en avant.

« Ghh ! »

Sigrun avait essayé de réagir en sautant à reculons, mais n’avait pas été assez rapide. L’attaque était arrivée sur elle à un angle qui lui avait fait une entaille sur la cuisse. Du sang rouge vif avait jailli de la plaie ouverte, et une sensation aiguë qui ressemblait plus à de la chaleur intense qu’à de la douleur avait couru à travers elle.

Par la seule force de sa volonté, elle avait planté ses pieds et avait réussi à rester debout.

« Dire que vous seriez aussi fort…, » Sigrun murmura à elle-même dans la crainte. Elle avait rencontré un ennemi peut-être plus fort que n’importe qui qu’elle n’avait jamais rencontré auparavant, et elle avait été complètement poussée dans un coin.

 

***

Tout avait commencé il y a deux jours.

« Tout le monde, écoutez ! »

Il y avait un bruit sourd ! alors que Sigrun plantait le bout de son fourreau d’épée dans le sol. Elle examinait les visages attentifs de ses subordonnés pendant qu’elle parlait.

« Nous allons à Gnipahellir. Préparez-vous immédiatement au départ. »

À environ deux heures de marche de la ville d’Iárnviðr, dans une zone de vastes prairies, se trouvaient le territoire et le terrain d’entraînement de la famille Sigrun. Elle était entourée de champs de neige dégagés dans toutes les directions, parsemée de quelques centaines de moutons et de chevaux domestiqués qui pâturaient librement ou couraient en jouant.

Il y avait d’innombrables tentes le long des sommets des petites collines avoisinantes, ce qui donnait une vue imprenable sur la région. La jeune femme de la famille Sigrun se tenait debout dans un espace dégagé devant la plus grande tente, avec environ 300 tentes qui se trouvaient dans le coin.

La famille Sigrun comptait au total près de 500 combattants et, au sein du clan du Loup, elle avait la réputation d’être la faction la plus prête au combat et la plus militariste.

Au service de ce nom et de cette réputation, ils avaient passé leurs journées à s’entraîner durement, voire très durement, sans jamais se plaindre ni se relâcher. Mais cette fois en particulier, en entendant les ordres de Sigrun, certains des jeunes hommes portèrent des expressions non pas de devoir et de détermination, mais d’égarement et d’hésitation.

C’était, d’une certaine façon, une réaction compréhensible.

La région de Gnipahellir était loin, à au moins deux jours de marche. Même maintenant, la neige tombait déjà lourdement, et un vent glacial et infernal soufflait à l’infini autour d’eux, faisant claquer leurs dents de façon incontrôlable alors qu’ils se tenaient en rang.

Même pour les guerriers les plus courageux de l’unité de Múspell, face à l’ordre de marcher par ce temps pendant deux jours complets, il était franchement humain d’être réticent. Cela allait être encore plus vrai pour les nouveaux stagiaires qui les accompagneraient. Cependant, leur capitaine et commandant était souvent décrit comme une fleur gelée, et elle ne semblait pas souhaiter s’adapter à ces sentiments.

« Les gars, c’est quoi ces visages ? Ne voulez-vous pas y aller ? » Sigrun parlait sur un ton plus glacial que l’air glacial de l’hiver qui les entourait, et les visages des jeunes hommes de la famille Sigrun se figèrent tous ensemble.

Ils savaient surtout à quel point cette fille pouvait être terrifiante.

Avec son père assermenté, elle était surprotectrice et sujette à s’inquiéter, paniquant pour la moindre égratignure. Mais avec ses propres subordonnés de clan, ses enfants et petits-enfants assermentés, elle était impitoyablement stricte.

Pendant l’entraînement au combat, elle les frappa sans hésitation avec une épée de bois. Naturellement, elle se retenait toujours juste assez pour qu’ils ne subissent pas de blessures graves, mais ils finissaient toujours par s’accroupir sur le sol et souffrir pendant un certain temps chaque fois.

« Un peu de douleur ici et là vous rendra plus désespéré pour vous entraîner dur et devenir plus fort, » disait-elle calmement. C’était un véritable démon en tant qu’instructeur.

En particulier, après avoir été témoin des talents de cavaliers des soldats du Clan de la Panthère au combat, elle avait rendu leur entraînement encore plus intense. Les soldats n’avaient pas protesté à haute voix, mais leurs visages avaient parlé de leurs sentiments tacites, qu’ils ne pouvaient pas supporter beaucoup plus.

Les jeunes soldats frissonnaient maintenant, non pas à cause du froid, mais à cause de la marche épuisante suivie d’un entraînement infernal qui se profilait sûrement à l’horizon.

À ce moment-là, un homme s’était résolument écarté de son rang et s’était adressé à Sigrun. « Mère, pourquoi devons-nous aller dans une région éloignée comme Gnipahellir ? Sans aucune explication dans de telles conditions, je crains que l’hésitation de chacun ne soit inévitable. »

C’était Bömburr, commandant adjoint de l’unité de Múspell et commandant en second de la famille Sigrun.

Plusieurs autres hommes acquiescèrent d’un signe de tête vigoureux, car il avait dit exactement ce qu’ils avaient à l’esprit.

Bömburr était un homme d’une trentaine d’années, et parmi la foule des combattants maigres et musclés de la famille Sigrun, il se distinguait par son allure légèrement plus ronde.

Il n’était pas assez gros pour être obèse, mais il était large et pas très grand, avec un visage rond et un menton légèrement flasque.

En un mot, ce n’était pas un homme très attirant, et il lui manquait une présence féroce.

« Huh. » Sigrun se fronça les sourcils, comme si elle réfléchissait à ce qu’il avait dit.

Normalement, Sigrun passait ses journées à servir Yuuto dans le palais, et c’est ainsi que Bömburr la remplaça ici, gérant l’administration du territoire, l’entraînement et l’instruction des soldats. Il était un pilier central de la famille clanique de Sigrun, et même si elle était sévère, elle ne prenait pas ses paroles à la légère.

« Tu as raison. » Après avoir pris en considération le conseil de Bömburr, Sigrun s’était franchement excusée pour sa témérité antérieure. « J’ai un peu d’avance sur moi-même. Tout le monde, je suis désolée. »

Elle était connue pour son dévouement au combat et aux arts martiaux, mais Sigrun n’était pas du tout stupide. Au contraire, elle avait fait preuve d’excellence dans sa prise de décision sur le terrain en tant que commandante.

Et si elle croyait qu’elle était fautive, elle était prête à incliner la tête pour s’excuser, même devant ses subordonnés.

Son intégrité franche et honnête signifiait que même si elle était parfois froide et dure avec ses hommes, elle avait gagné une grande confiance de leur part.

« Le problème, c’est que je viens de recevoir un message de Père, » dit-elle. « C’était un ordre d’extermination de certains bandits de montagne qui sont apparus dans la région de Gnipahellir. »

« Ahh, je vois. » Bömburr acquiesça de la tête et les autres hommes acquiescèrent d’un signe de tête.

Sigrun était incroyablement calme et composée pour une fille de son âge, mais de temps en temps elle se comportait d’une manière étrange, voire idiote. Il s’agissait presque toujours de questions liées à son père assermenté, le patriarche, et tous ses soldats le savaient.

Pour la mère de la famille de leur clan qui avait toujours été si dure et résolue, c’était le seul domaine dans lequel elle avait montré un côté mignon. Les soldats de la famille Sigrun l’avaient trouvée charmante et avaient fait de leur mieux pour la soutenir. Après tout, c’était le devoir des enfants de faire ce qui rendrait leur mère heureuse.

« Cette zone a été après tout le théâtre d’un conflit entre le Clan du Loup et le Clan de la Griffe pendant un certain temps, » expliqua Sigrun. « Il semble que des réfugiés chassés de leurs terres, ainsi que des déserteurs de l’armée, se soient enrôlés dans un gang et attaquent les villages de la région. »

Il était courant en temps de guerre que des terres agricoles ou des villages locaux soient volés ou détruits, ou qu’ils soient entièrement saisis. Et puis il y a eu ceux qui avaient fui la ligne de front au combat, commettant le grave crime de désertion. Le premier groupe avait perdu ses maisons et le second ne pouvait pas retourner dans son pays d’origine. Bien souvent, ces personnes volaient des armes et se livraient au banditisme.

« Hm, et après avoir échangé le nouveau Serment du Calice avec le Clan de la Griffe, il n’y a pas autant de soldats stationnés dans la forteresse. » Bömburr fronça les sourcils et se frotta le menton.

Récemment, le Clan du Loup s’était exclusivement préoccupé des menaces de l’occident, et il n’avait donc pas pu éviter de déployer la majorité de ses soldats de défense frontalière de ce côté. Ainsi, les types les plus inconvenants avaient profité de cette présence plus faible pour infester l’arrière-pays à l’est.

« Oui, et c’est pourquoi nous, de la famille Sigrun, avons été appelés à l’action, » déclara Sigrun. « Père veut que nous agissions vite, avant qu’il n’y ait d’autres victimes. »

« Compris, Mère. Cela appelle l’unité de Múspell, n’est-ce pas ? » demanda-t-il.

Au sein de la famille Sigrun se trouvait une unité d’élite des forces spéciales appelée l’unité Múspell. Il se composait de 200 cavaliers lourdement entraînés, et leur mobilité était la plus grande dans tout le Clan du Loup. Pour une destination située à deux jours de marche, ils pourraient arriver en moins d’une journée.

« C’est exact, » dit Sigrun. « Et aussi, cette fois-ci, je veux emmener tous les stagiaires qui peuvent s’asseoir sur un cheval. Il n’y a après tout pas de meilleur entraînement que le combat. »

« Nous laisserons derrière nous les hommes qui sont actuellement chargés de garder la capitale, n’est-ce pas ? » demanda Bömburr.

« Bien sûr que oui. On ne peut pas courir le risque de laisser quoi que ce soit arriver à Père, » répondit Sigrun.

« Compris. Alors je vais commencer les préparatifs tout de suite. Pouvez-vous me donner deux heures ? » demanda-t-il.

« Fais-le en une seule heure, » répondit-elle.

« Oui, madame ! » Bömburr n’avait pas cligné des yeux devant l’exigence excessivement stricte de Sigrun. Il inclina la tête avec une révérence.

L’instant d’après, avant même qu’il n’ait donné ses ordres, les jeunes hommes de la famille Sigrun brisèrent proprement leur rang et commencèrent à se mettre en marche pour faire les préparatifs nécessaires au départ.

Ainsi, en quelques instants, ils organisèrent un escadron combiné composé d’une centaine de cavaliers d’élite de Múspell et d’une centaine de stagiaires à cheval.

Et fidèles à la parole de Bömburr, en une heure, ils étaient partis à toute allure, volant comme une flèche vers Gnipahellir.

***

Partie 2

« Wôw. Ça fait longtemps que je ne suis pas venue par ici, je suis contente qu’on soit arrivés ici avant la nuit. » Sigrun descendit avec agilité de son cheval dans un mouvement fluide qui ressemblait à un saut de danseur, et s’arrêta une seconde pour lever les yeux vers le fort Gnipahellir.

C’était un endroit qu’elle n’avait pas visité très souvent, mais qui lui rappelait des souvenirs importants, et elle avait un certain lien avec lui.

L’ancien titulaire du titre de Mánagarmr y avait longtemps été stationné en tant que général et commandant de la défense orientale du Clan du Loup. Lorsque la forteresse fut prise par le Clan de la Griffe, la bataille pour la reprendre avait été la toute première opération militaire de son cher père assermenté.

Le mur extérieur en briques entourant la forteresse portait encore les cicatrices de cette bataille. Elle avait été complètement détruite à un endroit, et l’espace était maintenant comblé par des piles de pierres empilées en remplacement symbolique.

« Ahh… c’est ici que nous avons percé, et ensuite nous avons foncé pour reprendre cette forteresse au Clan de la Griffe. Je me souviens encore très bien de ce moment, » déclara Bömburr avec nostalgie, caressant le tas de pierres.

Cette bataille avait également été la première pour la nouvelle unité de cavalerie de Múspell, qui avait remporté sa première victoire, et il était sans aucun doute émouvant pour lui de revenir ici.

Sigrun, d’autre part, était tout à fait impartiale. « Garde la sentimentalité pour plus tard. L’élimination des bandits passe en premier. Commençons par entendre les détails par les hommes en poste ici au fort. »

Elle avait fait signe au guetteur, qui avait reconnu qui elle était d’un coup d’œil par ses traits uniques et magnifiques. Il ouvrit la porte, et elle entra rapidement à l’intérieur de la zone.

Pour Sigrun, le passé était le passé, et dans le présent il n’y avait rien de plus important que d’accomplir la mission que son père lui avait donnée.

Bömburr soupira. « Laissez-nous au moins me reposer un moment… »

Il savait qu’il était inutile de se plaindre, mais il ne pouvait pas s’en empêcher. Ses cheveux et sa barbe étaient gelés et recouverts d’une couche de givre, et ses lèvres étaient violettes à cause du froid. C’était une image révélatrice du voyage difficile qu’il avait dû endurer.

Mais même si Sigrun avait parcouru la même distance dans les mêmes conditions, elle allait vraiment bien et elle était encore emplie d’énergie.

« Une fois que vous aurez attaché vos chevaux, vous pourrez vous reposer dans le fort. » Bömburr donna des instructions à ses subordonnés, puis suivit après Sigrun.

Une minute plus tard, il avait réussi à la rattraper juste devant la chambre du commandant.

Alors qu’ils entraient, un homme d’une vingtaine d’années, au visage dur et masculin, les salua en baissant respectueusement la tête. « Sœur Sigrun, vous avez mes humbles remerciements pour avoir fait ce long voyage au milieu d’un froid si intense. »

Il s’agissait d’Alrekr, l’officier actuellement chargé du commandement du fort Gnipahellir, quatorzième dans la hiérarchie du clan du Loup.

Considérant qu’il y a deux ans, le responsable de l’époque, Skáviðr, avait été le quatrième officier et en plus le Mánagarmr, il ne serait pas déplacé de dire que le statut du commandement du fort de Gnipahellir avait beaucoup baissé.

Grâce au processus de paix entre le Clan du Loup et le Clan de la Griffe résultant de l’échange du Serment du Calice entre leurs patriarches, l’importance stratégique de la forteresse avait considérablement diminué.

« Ohhhh, c’est donc ça, le manteau de fourrure dont on dit qu’il s’est transmis de génération en génération avec le titre de Mánagarmr ! » cria Alrekr. « C’est fait à partir de la peau d’un garmr, n’est-ce pas ? C’est la première fois que je le vois de si près. C’est vraiment magnifique. Je me souviens, quand j’étais enfant, j’ai rêvé qu’un jour j’enfilerais ce manteau et j’ai pratiqué les coups d’épée jusqu’à ce que je m’écroule. »

« Vous pouvez garder votre flatterie, » dit Sigrun. « Dépêchez-vous de me parler des bandits. »

Elle avait mis de côté le bavardage poli d’Alrekr avec une seule remarque laconique, et s’était jetée dans l’une des chaises d’invités.

Il semblait qu’elle n’avait aucun intérêt à resserrer les liens entre les frères et sœurs du clan, ne serait-ce qu’en bavardant un tout petit peu.

« Ah, d’accord, » bégaya Alrekr.

Dans l’Yggdrasil, l’âge relatif n’avait aucun sens comparé au poids de l’ancienneté établi par le calice. Mais malgré cela, l’attitude de Sigrun était si brusque et abrupte qu’Alrekr s’inquiétait de savoir s’il l’aurait offensée. Il regarda Bömburr avec la question dans les yeux.

Bömburr haussa les épaules et fit en retour un sourire ironique, d’où Alrekr pouvait déduire que c’était exactement comme elle était normalement.

Alrekr s’éclaircit la gorge et se dirigea rapidement vers une grande carte en tissu placée contre le mur de la pièce. Il avait tapoté à trois endroits dans l’ordre avec son doigt. « Cela a commencé il y a environ deux semaines, lorsqu’ils ont commencé à prendre pour cible et à attaquer ces villages locaux. »

« D’accord. » Sigrun en avait déjà entendu parler par Yuuto. Elle hocha la tête en faisant signe à Alrekr de continuer.

« À en juger par l’emplacement des villages qui ont été attaqués et par la direction dans laquelle les bandits sont partis à chaque fois, nous pensons que leur cachette devrait se trouver quelque part dans cette zone. » Alrekr avait utilisé son index pour tracer un cercle autour d’un point sur la carte. C’était au nord du fort Gnipahellir, à proximité du mont Éljúðnir.

Sigrun répliqua sans regarder Alrekr, les yeux fixés sur la carte. « Si vous en savez autant, n’auriez-vous pas pu envoyer une force punitive tout de suite ? »

« Croyez-moi, c’est ce qu’on aimerait faire. Cependant…, » grimaçant, Alrekr traîna son doigt vers la droite sur la carte, montrant une zone à l’est.

Il s’agissait d’une zone de territoire relevant de la sphère d’influence du clan du Loup, mais non du contrôle direct et de la gouvernance du clan.

« Hmm. Botvid ? » Le front de Sigrun plissa ses sourcils, et elle prit une expression inhabituellement sombre.

Le patriarche du Clan de la Griffe, Botvid, était un homme complice connu sous le nom de « Vipère des Fosses » parmi les autres clans de la région. Et, bien sûr, il était aussi le père biologique des jumelles Albertina et Kristina.

Alrekr acquiesça doucement. « Oui. Je réfléchis peut-être un peu trop, mais je me demande toujours s’il n’est pas lié dans les coulisses à ces brigands. Je n’arrive pas à dissiper l’inquiétude qu’il s’agisse d’un stratagème, et à l’instant où nos troupes de garnisons quitteront le fort pour poursuivre les bandits, on pourrait nous l’enlever à nouveau… »

Le Clan du Loup et le Clan de la Griffe s’étaient alliés par le calice d’allégeance, et à Yggdrasil, le Serment du Calice était un vœu absolu.

De plus, Yuuto et Botvid avaient échangé le Serment du Calice sous la médiation du goði Alexis, un représentant de l’empereur divin. Leur cérémonie avait été d’une formalité et d’une gravité extrêmes.

Dans des circonstances normales, rompre ce serment et envahir son allié juré était quelque chose de complètement impensable. Mais c’est ainsi qu’Alrekr avait trouvé que Botvid n’était pas digne de confiance en tant que personne.

Et cette perception ne se limitait pas à Alrekr, c’était une opinion répandue parmi les gens du Clan du Loup.

C’était une réaction naturelle, car Botvid s’était emparé du territoire du Clan du Loup en trompant l’ancien patriarche Fárbauti, puis avait secrètement forgé une alliance à trois clans, utilisant leurs armées alliées pour pousser le Clan du Loup au bord de la destruction dans ce qui était devenu le Siège d’Iárnviðr.

Ces deux incidents successifs avaient gravé Botvid dans la mémoire de tous les membres du Clan du Loup, au point que le nom Botvid était devenu synonyme de « quelqu’un en qui on ne peut avoir confiance ».

« Je vois. C’est pourquoi vous avez demandé à Père de vous envoyer des renforts. » Sigrun acquiesça, satisfaite de l’explication d’Alrekr.

D’après ce qu’elle avait entendu de Yuuto, les bandits étaient organisés, et il y en avait probablement une quantité considérable.

Il n’y avait qu’une centaine de soldats stationnés en permanence au fort Gnipahellir, ce qui n’était en effet pas suffisant pour les poursuivre et prendre en compte la menace du Clan de la Griffe.

« C’est vrai, je comprends, » dit-elle. « L’unité des forces spéciales de Múspell s’occupera de l’affaire du bandit. Vous et vos hommes, restez ici et concentrez-vous sur la défense du fort. »

*

« Nous allons maintenant commencer l’investigation de la région autour du Mont Éljúðnir ! Cherchez la cachette du bandit ! » Sigrun monta sur son cheval et donna l’ordre d’un geste de la main.

« Oui, madame !! » Ses soldats à cheval répondirent à haute voix et avec vigueur, puis se séparèrent dans toutes les directions.

« Autour du Mont Éljúðnir » était en fait une zone assez large à couvrir, alors Sigrun avait divisé ses troupes en quatre groupes principaux, puis avait divisé la zone de recherche entre eux.

Chaque groupe était composé d’une cinquantaine d’hommes et, d’après les témoignages des villageois attaqués, les bandits avaient fait des raids par groupes d’une trentaine. Il devrait donc y avoir plus de soldats qu’il n’en faut pour s’occuper de tout ce qu’ils rencontraient.

Le climat avait également tourné en leur faveur. La neige qui tombait depuis avant-hier s’était finalement arrêtée ce matin-là, et le ciel était d’un bleu pur et limpide, avec la lumière du soleil qui brillait doucement sur la région. C’était le jour parfait pour une chasse.

« D’accord, on devrait y aller aussi. » Sigrun regarda autour d'elle les soldats qui l’entouraient encore.

Le groupe qu’elle dirigeait était composé principalement de stagiaires et était plein de jeunes visages.

Comme la mission principale de Sigrun était d’assurer la sécurité du palais dans la capitale, la formation et l’orientation des recrues étaient toujours laissées à son commandant adjoint Bömburr. C’était donc une chance comme une autre pour elle. Elle pouvait voir par elle-même le niveau de compétence de base de ces stagiaires, ce qu’elle devait savoir en tant que leur commandant.

« Nous nous occuperons de la zone à mi-chemin de la pente du Mont Éljúðnir, » dit-elle. « C’est l’endroit le plus probable pour la cachette ennemie, donc il y a de très fortes chances que nous allions au combat. Soyez toujours à l’affût. Sur le champ de bataille, ceux qui baissent leur garde meurent les premiers ! »

« Oui, madame !! »

Les voix qui répondaient à Sigrun étaient tendues, mais débordaient d’une énergie jeune, directe et honnête.

Elle acquiesça d’un signe de tête satisfaisant, puis tira sur les rênes et fit tourner son cheval.

« Unité Sigrun, en avant ! »

***

Partie 3

Le mont Éljúðnir était situé à environ une demi-journée de marche vers le nord à pied depuis le fort Gnipahellir, et était l’un des sommets qui composaient la chaîne de montagnes connue sous le nom de Himinbjörg.

L’unité de Sigrun s’était rendue au pied de la montagne sur une zone à environ deux heures à cheval. Plus haut, la pente abrupte du mont Éljúðnir était encombrée de squelettes d’arbres qui avaient perdu leurs feuilles, avec à peine un sentier animal serpentant entre eux. Il ne semblait pas possible d’escalader la montagne sur leurs chevaux.

Ils avaient donc laissé leurs chevaux, avec un peu d’argent, dans un village au pied de la montagne, et avaient engagé comme guide une personne qui connaissait bien le terrain de la montagne.

« Des bandits ? Ohhhh oui, ce groupe qui vit sur la montagne depuis l’été, » raconta leur guide. « Ils sont arrivés et ont commencé à dire des choses comme : “C’est notre territoire” et à monopoliser toutes les ressources de la montagne pour eux-mêmes. Ils nous causent des ennuis sans fin, vous savez. »

« On dirait qu’on a touché le but, » déclara Sigrun. « Très bien, alors, emmenez-nous là où ils dorment. »

« D’accord ! »

Sigrun et son groupe de stagiaires avaient suivi leur jeune guide alors qu’il les conduisait vers la cachette des bandits.

Pendant qu’ils marchaient, il expliquait que jusqu’à récemment, les bandits des montagnes se nourrissaient en chassant le gibier et en mangeant les fruits et les plantes sauvages qui y poussaient. Mais une fois l’automne passé et l’hiver arrivé, peut-être le manque de nourriture les avait-il poussés à attaquer les villages voisins.

C’était en fait un phénomène très courant à Yggdrasil. Cela ne voulait pas dire qu’il pouvait être ignoré ou pardonné.

« C’est par là, » dit leur guide.

À peu près au moment où le soleil avait commencé sa descente vers l’ouest, le jeune guide du village s’arrêta et se dirigea vers l’avant. Loin et en contrebas, sur une section de pente plus légèrement inclinée, il y avait quelques petites huttes alignées les unes à côté des autres dans une sorte de village.

La vue extraordinaire de Sigrun avait permis de repérer un certain nombre de personnes qui avaient l’air d’être des résidents. Il semblait qu’elle avait eu de la chance, ils n’attaquaient pas un autre village en ce moment.

« On peut tous les avoir d’un seul coup. Merveilleux, » tandis que le Loup d’argent le plus fort fixait son regard sur la proie qu’elle chassait, elle chuchota ces mots d’une voix à la fois calme et féroce à mort.

 

***

Soudain et sans prévenir, une voix belle et vaillante retentit dans le village comme un coup de tonnerre.

« Écoutez-moi, ordure de bandit ! Je suis Sigrun, la fille assermentée du grand Seigneur Yuuto et la commandante de ses forces spéciales de Múspell ! »

Les bandits sursautèrent et se tournèrent vers la voix pour voir une fille d’une beauté incomparable, les cheveux longs et argentés attachés derrière elle, debout à la tête d’une formation de soldats.

Tout cela s’était instantanément transformé en une agitation chaotique.

« Qu’est-ce… qu’est-ce qui se passe !? »

« Elle a dit qu’elle s’appelait Sigrun ? Alors ça ne veut pas dire que… c’est le Mánagarmr !? »

« Impossible, alors, ces types derrière elle, ils pourraient être l’Unité Múspell !? »

« Idiot, elle vient de le dire ! »

« Whoa, ouah ! Attendez, qu’est-ce que le groupe le plus fort du Clan du Loup fout ici !? »

Les bandits étaient complètement paniqués. Et c’était tout à fait naturel.

La Mánagarmr Sigrun et son unité spéciale de cavalerie étaient craintes et célèbres pour leurs compétences d’élite. Dans le passé, ils avaient facilement mis en déroute les forces du Clan de la Griffe dirigées par Botvid, capturée le patriarche Linéa du Clan de la Corne, vaincu et tué le patriarche Yngvi du Clan du Sabot, et chassé le patriarche Hveðrungr du Clan de la Panthère.

Les bandits avaient eu leur part de pratique avec l’arc et la lance pour chasser les bêtes des montagnes pour leur survie au cours de la dernière moitié de l’année. Ils étaient persuadés qu’ils pourraient être en mesure d’affronter les soldats actuellement en poste au fort Gnipahellir.

Cependant, aucun d’entre eux n’avait osé imaginer qu’une division de troupes qui était pratiquement une légende viendrait les trouver ici, à mi-chemin d’une montagne au milieu de nulle part.

« Si vous jetez vos armes immédiatement, alors, conformément aux lois établies par mon père, vos vies seront épargnées, » déclara Sigrun. « Mais si vous résistez, je n’aurai aucune pitié. Je vais tous vous abattre ! »

Elle finit par un autre cri qui secoua l’air, sa voix belle, mais aiguisée, tout comme une lame.

« Qu’est-ce qu’on fait, hein !? »

« Elle a dit que si on abandonne maintenant, elle nous laissera vivre, non ? »

Alors que les bandits effrayés et agités commençaient à envisager de se rendre, il y avait un homme qui n’avait pas perdu son sang-froid, qui s’était tenu ferme et avait ricané.

« Hmph ! Ce n’est qu’une petite fille ! De quoi avez-vous si peur ? »

Il était énorme. Il avait au moins une tête ou deux de plus que tous les autres bandits. Il semblait encore jeune, peut-être au début de la vingtaine, et il avait le visage d’un homme qui n’avait peur de rien. En fait, il avait l’air plutôt à l’aise dans cette situation.

« Chef ! » cria l’un des bandits.

« Vous dites ça, chef, mais comment sommes-nous censés gagner contre eux ? »

« Oui, c’est les forces spéciales du Clan du Loup, Patron, l’Unité Múspell ! »

« Ha ! Quel tas de conneries ! Regardez de plus près ! »

L’homme énorme que les autres avaient appelé leur chef montra du doigt Sigrun, puis les soldats derrière elle.

« Regardez-les. Ce ne sont que des enfants. Même leur visage a l’air raide, comme si c’était de la viande fraîche. Est-ce que ça ressemble vraiment à des soldats d’élite pour vous ? » demanda le chef.

« Maintenant que vous le dites, vous avez raison. »

« Et la fille aux cheveux argentés qui est à leur tête a aussi l’air toute mince, » déclara un autre bandit. « Elle n’a pas l’air faite pour le combat. »

« N’est-ce pas ? » s’était moqué le chef. « Et d’ailleurs, même s’il s’agit de l’Unité Múspell, n’avons-nous pas toujours eu pour objectif, dès le départ, de faire tomber le Clan du Loup ? On allait finir par se battre contre ces types, de toute façon. Il s’agissait juste de savoir si c’était arrivé tôt ou tard ! Alors ne restez pas là à trembler dans vos bottes ! »

En criant, le chef des bandits claqua du poing de toutes ses forces dans le mur de la hutte.

Avec cette seule frappe, des fissures éclatèrent dans toutes les directions le long du mur, suivies d’un grincement tendu, jusqu’à ce que tout le bâtiment s’effondre enfin sur lui-même. C’était une force incroyable au-delà de ce qu’un humain normal devrait être capable de faire.

« F-Fantastique ! » s’exclama un bandit.

« Oui, c’est vrai, on a le patron avec nous ! »

« Ouais, il n’y a personne au monde qui pourrait gagner contre le Chef ! »

« Et maintenant que je les regarde, ils ont à peu près le même nombre de personnes que nous ! »

« C’est vrai ! En plus, on a le patron de notre côté. Il n’y a pas moyen qu’on ne puisse pas gagner ! »

Les expressions pâles de peur avaient disparu des visages des bandits, remplacés brusquement par l’anticipation et l’excitation.

Alors qu’ils devenaient de plus en plus confiants et excités, se criant l’un à l’autre en augmentant leur esprit combatif, leur chef les regardait avec un sourire confiant et satisfait.

Sur son épaule droite, un symbole rouge brillait de mille feux.

***

Partie 4

« Oh ? On dirait qu’ils ont l’intention de se défendre. »

Les yeux de Sigrun s’étaient élargis et elle n’avait pas caché sa légère surprise en voyant les bandits se bousculer à l’intérieur du village clôturé, prenant des positions défensives et préparant leurs arcs.

Elle était certaine qu’ils se rendraient à elle… et elle était heureuse d’apprendre qu’elle avait mal calculé.

« Réjouissez-vous, néophytes, car le temps de la bataille est venu ! » cria-t-elle. « Je vais vous montrer de première main comment combattre en tant que soldat de l’Unité Múspell ! »

« Yeaahhhhhhhh !! » Une acclamation unifiée s’éleva des rangs de ses soldats.

Dès le début, ils étaient tous de sang chaud, du genre à aspirer à rejoindre les rangs de la famille Sigrun, la faction la plus militaire du Clan du Loup. Et après avoir dû marcher dans la neige et le vent toute la journée d’hier, puis grimper à mi-chemin sur cette montagne gelée aujourd’hui, ils avaient accumulé beaucoup de stress en plus de leur fatigue.

C’était l’endroit parfait pour se déchaîner et se débarrasser de cette frustration refoulée, exactement ce qu’ils avaient tous désiré.

« Levez vos boucliers, » ordonna Sigrun. « Gardez les yeux grands ouverts. N’ayez pas peur. Rappelez-vous ce que vous pratiquiez tous les jours. En ce moment, vous êtes tous l’Unité Múspell. Montrez-moi une bataille qui ne déshonorera pas ce nom. Je ne pardonnerai rien de moins. »

Sigrun avait regardé ses stagiaires dans les yeux et leur avait parlé avec le ton simple et réaliste qu’elle utilisait toujours avec eux. Cette attitude plate et immuable avait fait d’elle un leader si fiable pour eux. Cela avait démontré à quel point elle était inébranlable et résolue en tant que générale sur le terrain de bataille.

Elle était comme une belle valkyrie issue d’un mythe, et l’année dernière, elle avait remporté tant de victoires incroyables l’une après l’autre.

Les jeunes soldats pouvaient croire que, tant qu’elle les commandait, ils ne pouvaient pas perdre.

Ainsi, ils pouvaient attaquer l’ennemi sans aucune hésitation.

« De bons yeux. Vous avez l’air prêt. » Sigrun leva le bras et prit une grande respiration. « Unité Múspell, chargez ! »

« Yeaaaaaaaaaaaaaahhhhhhhh !! »

Avec un grand cri de guerre, les soldats de l’unité Múspell étaient descendus de leur position à pleine vitesse, puis ils étaient remontés sur la pente opposée vers le campement des bandits.

Les bandits avaient profité de ce moment critique et avaient lâché une volée de flèches d’un seul coup.

Ils avaient encore tiré. Et encore, et encore.

Mais l’Unité Múspell ne faiblissait pas.

Ils avaient continué à faire preuve de détermination. Ils avaient bloqué certaines des flèches qui arrivaient avec leurs boucliers, d’autres encore qu’ils avaient écartées avec leurs épées, et ceux peu nombreux qu’ils n’avaient pas réussi à parer avaient été déviés de leur armure légère en fer.

Quelques instants plus tard, ils avaient réussi à traverser le déluge de flèches et se précipitèrent comme une avalanche en montée vers la collection de huttes de bandits.

Tout s’était bien passé jusque-là, mais les soldats chargeants avaient rapidement perdu leur élan.

C’était à cause du fossé profond et de la haute clôture qui entourait le village proprement dit. Elle limitait les entrées possibles, les engorgeant de sorte que seuls les quelques hommes en avant pouvaient affronter directement l’ennemi.

« En avant ! Continuez d’avancer ! » Sigrun cria à ses combattants de l’arrière-garde, les pressant de continuer.

Dans une bataille normale, Sigrun aurait été à la tête de la charge, ouvrant la voie à l’ennemi. Mais cette fois-ci, elle estimait qu’il était plus important d’entraîner les recrues avec l’expérience d’une vraie bataille, et elle se concentrait donc à leur donner des ordres tactiques.

Pourtant, l’ennemi n’était qu’une racaille de misérables bandits des montagnes.

Ses soldats étaient peut-être des stagiaires, et ils étaient peut-être jeunes, mais, en préparation de la vie d’un soldat qui combattait jour après jour, ils s’étaient consacrés à des exercices intensifs et à l’entraînement jour après jour.

Elle était certaine qu’ils se frayeraient rapidement un chemin à travers le goulot d’étranglement et sécuriseraient l’entrée de la base. Cependant, cela ne semblait pas du tout être le cas.

« Qu’est-ce qui se passe !? Pourquoi luttez-vous contre de simples bandits ? » cria Sigrun dans un mélange de colère et de confusion.

« Geh ha ha ha ha ha ! C’est censé être les féroces chevaliers de Múspell !? Vous êtes aussi coriace qu’une miche de pain détrempé ! » Un rire épais et guttural avait surgi de la mêlée à l’entrée de la colonie.

L’instant d’après, Sigrun vit deux de ses soldats se faire lancer en l’air par l’attaque de quelqu’un.

Il faudrait une force physique incroyable pour envoyer deux hommes en armure et adultes voler comme ça. Dans tous les cas, il n’y avait plus personne dans le Clan du Loup, pas même Sigrun, qui pouvait réaliser un tel exploit de force pure.

Dire qu’il y avait quelqu’un comme lui parmi les bandits… pour Sigrun, c’était une malheureuse erreur de calcul.

« C’est un peu trop pour les débutants, » murmura Sigrun, et elle commença à repousser ses subordonnés et à avancer. « Poussez-vous sur le côté ! »

Elle se dirigea vers l’avant, se demandant pendant tout ce temps quelle sorte d’ennemi l’attendait.

Au milieu de l’entrée se tenait un homme énorme, musclé et d’une hauteur imposante. Quelque chose autour de son cou avait immédiatement attiré son attention : un collier de métal qui semblait briller faiblement, émettant une lumière phosphorescente et étrange.

Il devait être fait à partir du métal magique, Álfkipfer. Ce qui la rendrait incroyablement rare et précieuse. Sigrun se demandait où il avait pu l’obtenir, ou plutôt, d’où il l’avait volé.

Elle remarqua ensuite la rune rougeoyante sur l’épaule droite de l’énorme homme, et elle grogna avec une légère surprise.

« Heh. Je n’aurais jamais imaginé que j’allais tomber sur l’un des miens dans un endroit aussi désertique, » déclara Sigrun.

« Alors le général fait enfin son apparition ! » déclara l’homme. « Ha ! Je me fiche que tu sois une femme ! Si tu m’affrontes au combat, je ne garderais rien en réserve ! »

L’homme imposant souleva haut la hache dans sa main droite, puis l’abaissa avec une force incroyable, assez pour trancher de façon audible dans les airs alors qu’elle plongerait vers Sigrun. C’était évidemment beaucoup plus solide et plus tranchant que les armes des autres bandits.

« Haah !! » Sigrun fit tournoyer sa lance, la bougeant vers le haut pour faire face à son attaque.

Leurs armes s’étaient heurtées et avaient été déviées, ayant apparemment rencontré le même pouvoir derrière elles.

Une frappe vers le sol avait canalisé la puissance plus facilement qu’une frappe vers le haut. Cependant, Sigrun maniait son arme avec les deux bras, alors que son adversaire n’en utilisait qu’une seule. Il semblait en effet qu’il y avait un écart indéniable de force physique entre eux.

Sans faire de pause, le chef des bandits avait poursuivi son attaque avec une hache dans la main gauche, la balançant dans un large arc de cercle horizontal.

Sigrun bondit en arrière et évita la lame, mais son dos heurta l’un de ses soldats.

Un membre plus expérimenté de ses forces aurait déjà su quoi faire dans cette situation, mais ces stagiaires en étaient encore à leurs débuts à cet égard.

« Les hommes, reculez un peu, » ordonna-t-elle. « C’est trop pour vous, les petits. Je vais m’occuper de lui. »

« Oy, vous aussi, les gars, reculez. Je m’occupe d’elle moi-même. » Le bandit Einherjar avait également parlé à ses compatriotes, ayant apparemment reconnu la force de Sigrun.

Moins ils étaient nombreux, plus la présence des vrais forts les distingue des autres.

D’un côté se trouvait un groupe des forces spéciales de Múspell qui était presque entièrement formé.

De l’autre, un groupe de bandits lâches qui ne s’étaient entraînés que contre les animaux des montagnes.

On pourrait dire que les deux Einherjars et leurs prouesses au combat se distinguaient beaucoup trop par comparaison.

Ils n’avaient croisé les lames qu’une seule fois. Mais ce seul échange avait été suffisant.

« Donc au lieu d’épées doubles, vous utilisez des haches doubles, » commenta Sigrun. « Intéressant. »

 

 

« C’est donc toi le Mánagarmr, » dit l’homme. « On dirait qu’après tout, les rumeurs ne sont pas des conneries. Je ne pensais pas qu’une petite chose aussi mince que toi serait capable de parer l’une de mes attaques. »

Ils s’étaient rapidement rendu compte de la force de l’autre et avaient tous deux choisi de retirer leurs troupes afin de minimiser les pertes pendant qu’ils se faisaient face individuellement. C’était, d’une certaine façon, le résultat inévitable.

***

Partie 5

« Prends ça, et ça, et ça, et ça !! »

« Mgh ! Khh ! Ha ! »

La bataille entre les deux guerriers avait commencé par un échange très unilatéral.

L’imposant Einherjar avait déchargé des coups consécutifs et martelés avec ses deux haches, et Sigrun n’avait rien fait d’autre que de se défendre contre eux du mieux qu’elle le pouvait.

Chaque frappe individuelle était massivement puissante à elle seule, et Sigrun avait été attaquée rapidement et sans pause. Il n’est pas étonnant que même la détentrice du titre de Loup d’argent le plus fort ait été forcée de se mettre sur la défensive, et tous ceux qui avaient été témoins de son combat l’avaient conclu ainsi.

« Impressionnant, » déclara Sigrun, alors qu’elle parlait d’une frappe de hache qui virevoltait vers elle depuis la droite. « Je n’aurais jamais pensé trouver un homme aussi fort que vous ici, seul et sur le territoire du clan du Loup. »

L’énorme Einherjar qui l’attaquait se moquait d’elle avec assurance. « Quoi, tu es si impressionnée que tu abandonnes déjà ? Je n’ai même pas utilisé la moitié de ma force, tu sais ! »

« Oh ? Alors je pense que vous feriez mieux de vous dépêcher et de me montrer tout ça. Vous ne voudriez pas regretter d’avoir raté l’occasion, » déclara Sigrun.

« Espèce d’impudente… ! Urraaaaaaahhhh !! » Alors que l’homme hurlait, ses attaques sauvages étaient devenues encore plus rapides.

« Ouff ! Wow ! » Les attaques s’envolèrent vers elle comme une violente tempête, et les yeux de Sigrun s’élargirent avec stupéfaction. « … Mais vous avez encore du chemin à faire. »

Clingh ! Sigrun avait minuté son coup de lance pour ajouter sa force à l’élan de la hache et déséquilibrer le haut du corps de son ennemi.

Elle avait poursuivi avec un tour de sa lance, la faisant tourbillonner pour enfoncer le bout de la tige dans l’estomac du grand homme.

« Ghh… ! » Il s’était effondré à cause du coup.

« Hmm, donc c’est comme ça que ça marche. » Sentant la technique touchait correctement sa cible, Sigrun hocha la tête en signe de satisfaction.

C’était la « technique du saule », que le précédent Mánagarmr avait complétée après de longues années de pratique. Grâce au talent étonnant, voire terrifiant, de Sigrun dans les arts martiaux, elle avait réussi à exécuter la technique elle-même en imitant ce qu’elle l’avait vu faire.

Elle fit tournoyer sa lance autour d’elle pour pointer sa pointe mortelle vers le chef du bandit. « Normalement, je vous achèverais ici, mais ce serait un peu dommage de tuer quelqu’un de votre talent. Voudriez-vous travailler pour mon Père… pour le Patriarche Yuuto du Clan du Loup ? »

L’homme toussa encore quelques fois, la main contre l’estomac, puis il lâcha un rire et il se releva. « Haaaa... Haaa ! Tu veux que je travaille pour un petit maigrichon comme ça ? Je vais passer mon tour. »

La légère trace de chaleur qui se trouvait dans l’expression de Sigrun s’était dissipée. Une aura glaciale avait jailli d’elle, semblant geler l’air qui les entourait.

« Très bien… Dans ce cas, je vais vous donner un aperçu de ce à quoi ressemble la force de Père. Ce sera votre cadeau d’adieu à emporter au Valhalla, » déclara Sigrun.

Sigrun posa une main sur la plus longue des deux épées courbées à sa taille, la dégainant lentement hors de son fourreau.

« Ne sois pas arrogant à cause d’un coup de chance ! » Le gros Einherjar leva les deux bras au-dessus de sa tête.

Il ne les élevait pas dans la reddition, bien sûr, il tenait une hache dans chaque main. Les veines de ses bras s’étaient bombées quand il avait invoqué ce qui devait être une quantité incroyable de force brute pour l’attaque.

« GRRRAAAAAAAAAGHHHHHHHHH !! »

Avec un cri de fureur, il avait canalisé toute sa force musculaire, et tout son poids, dans un mouvement de balancement vers le bas, entrecroisé avec les deux haches à la fois.

L’attaque avait été de loin la plus rapide et la plus forte de toutes celles qu’il avait faites jusqu’à présent.

Mais comme les têtes de la hache tournaient vers Sigrun, ses yeux ne portaient plus aucune émotion, sauf peut-être quelque chose qui ressemblait à de l’ennui. Elle avait coupé avec sa lame, d’un côté à l’autre, aussi vite qu’un éclair, comme si elle visait simplement une cible.

Et juste avec ce seul mouvement.

Le son unique de quelque chose de tranchant qui tombait dans les airs s’était fait entendre, suivi d’un bruit sourd à l’atterrissage de quelque chose, s’enfonçant dans le sol dur.

Ceux qui avaient des oreilles particulièrement sensibles auraient pu dire qu’il s’agissait en fait du son de deux objets frappant le sol, presque simultanément.

Les deux haches du chef des bandits avaient été coupées en deux, tranchées proprement à leur sommet. Ils étaient maintenant aussi inutiles que des bâtons, incapables de la menacer.

« Hmph. Vous comptez trop sur la force musculaire brute, » dit Sigrun en souriant. « Votre posture est trop large, et vous utilisez de grands mouvements pour vos attaques. C’est très bien si vous luttez contre les petits avortons, mais cela ne fonctionnera pas contre quelqu’un qui a une bonne pratique et une bonne technique. »

Cet homme avait osé insulter publiquement son cher père assermenté. Elle avait besoin de le remettre à sa place.

« Et ceci, ici même, est l’une des nombreuses armes créées par mon père, le Seigneur Yuuto Suoh, dont vous vous êtes si bêtement moqué. C’est le nihontou, une épée qui peut même couper le fer. Vos haches de fer ne sont que des babioles en comparaison. »

Elle déplaça la lame courbée et l’avança vers le grand homme, inclinée pour qu’elle brille à la lumière du soleil.

Techniquement parlant, Yuuto lui-même n’avait pas forgé cette lame. C’était une pièce de remplacement qu’Ingrid avait forgée pour elle lorsqu’elle avait perdu sa première pièce lors de son combat contre le patriarche du Clan de la Foudre, Steinþórr.

Pourtant, même si elle ne faisait que commencer à l’utiliser, elle se sentait déjà familière et semblait s’adapter parfaitement à sa main.

On ne pouvait s’attendre à rien de moins de la part du célèbre maître artisane Ingrid, manieur de la rune Ívaldi, l’Enfanteuse de Lames. Elle avait en effet mis toute sa force et son esprit à la forger pour Sigrun. C’était une lame pour elle, et seulement pour elle.

« Grr… Tch ! » D’un claquement de langue vexé, le chef bandit se retourna sur ses talons et commença à fuir.

Il se déplaçait avec une rapidité qu’il serait difficile d’imaginer rien qu’en regardant sa corpulence énorme. Il semblait que même un homme avec cette vantardise exagérée n’était pas assez arrogant pour penser qu’il était capable de battre Sigrun sans une arme.

« Hmph, maintenant il est temps que je vous montre la tactique signature de l’Unité Múspell ! » Sigrun leva la main et cria. « Tirez la flèche du signal ! »

Immédiatement, en réponse à son commandement, un soldat derrière elle avait tiré une flèche qui avait émis un sifflement fort et strident en s’envolant vers le côté droit de la colonie.

« Raaaaaaaaaaghhhh !! » Un cri de guerre s’éleva de l’intérieur des arbres dans cette direction.

Soudain, une vingtaine de soldats en armure légère étaient apparus, se dirigeant à toute allure vers le campement. Mais les bandits s’étaient tous regroupés près de l’entrée principale pour répondre à l’assaut initial, et ils n’avaient donc personne près de l’autre porte.

C’était la tactique du Marteau et de l’Enclume, la stratégie gagnante du Clan du Loup. Une attaque de soldats bien protégés avait été utilisée pour attirer l’attention et les attaques de l’ennemi en avant en réponse, les laissant rendus vulnérables à une attaque des flancs ou de l’arrière par un autre groupe, plus mobile.

« Allez, les gars, en avant ! » cria Sigrun. « Nous allons aussi percer la ligne ennemie ! »

« Yeaaaahhhhhhhhhh !! »

Sigrun leva son épée et son équipe d’assaut frontal répondit à son cri par un cri de guerre.

Dans une bataille entre de grands groupes, le plus important déterminant de la victoire ou de la défaite était le moral.

En d’autres termes, il s’agissait aussi de savoir comment remonter le moral de ses propres combattants tout en démolissant celui de l’ennemi.

Les bandits avaient vu l’imposant Einherjar qui était leur commandant subir une nette défaite, incapable de riposter davantage, et maintenant une attaque-surprise d’un autre groupe de soldats du Clan du Loup les avait laissés sans aucune route de retraite.

Ils étaient rapidement tombés dans un état de panique abjecte. Ils n’étaient plus qu’une foule désordonnée.

Le flux de la bataille bascula de façon décisive, et les soldats de Múspell affluèrent à travers la clôture et dans la colonie, sécurisant les sorties et maîtrisant les bandits.

Enfin, Sigrun et ses soldats avaient acculé l’Einherjar vaincu à une extrémité du campement des bandits.

« C’est tout ce que vous pouvez faire, » avait-elle déclaré.

Derrière l’homme se trouvait un précipice abrupt qui plongeait sur une grande distance.

« Je vous donne une dernière chance. Rendez-vous, » déclara Sigrun.

« Khhh… » En serrant ses dents, l’homme avait fait un pas en arrière. Au moment où il l’avait fait, son pied avait touché un petit rocher sur le bord, et il s’était écroulé le long de la falaise presque verticale avec un cliquetis sec.

La moitié de son pied arrière était déjà suspendu au-dessus de l’air.

« Si vous vous excusez sincèrement d’avoir insulté mon père, je pourrais vous épargner, » déclara Sigrun.

« Hehe ! Je ne vais incliner la tête devant personne ! » Avec cette déclaration vantarde, l’homme de grande taille avait donné un coup de pied au sol et avait sauté en l’air…

… à l’envers.

Il n’était resté suspendu en l’air qu’un instant, alors que les lois de la nature suivaient leur cours, et il s’était rapidement effondré vers le bas du précipice.

« Ah ! » Pour la première fois depuis son arrivée sur cette montagne, Sigrun grimaça amèrement face à son erreur, et elle courut au bord de la falaise et regarda en bas.

À mi-chemin, l’homme avait saisi la branche d’un petit arbre qui poussait sur la falaise abrupte, mais elle s’était rapidement brisée sous son poids, et il était retombé.

Pourtant, c’était suffisant pour réduire l’élan de sa chute d’un montant décent, et bien que son corps se soit cogné fort contre le sol, il avait été capable de se lever de façon instable après un moment, et il avait commencé à tituber loin.

« Tch ! Je ne peux pas me permettre de le laisser s’échapper, » murmura Sigrun.

Cet énorme Einherjar était encore immature en tant que combattant parce qu’il était trop occupé à tout faire à sa façon. Mais elle pouvait dire qu’il avait beaucoup de talent inné et de potentiel. Avec le temps et les bonnes expériences, il pourrait se transformer en quelque chose d’incroyable.

Si elle lui permettait de s’échapper comme il l’avait fait jusqu’à présent, tout en gardant une profonde rancune, il pourrait éventuellement devenir une véritable menace pour le Clan du Loup.

Et plus que tout, Yuuto lui avait ordonné d’éradiquer les bandits. Permettre à leur commandant, le plus important de ces criminels, de s’échapper avait été un échec absolument inexcusable. Elle ne pouvait pas supporter le fait de retourner auprès Yuuto avec un tel rapport.

« Donnez-moi une lance ! » cria-t-elle.

Sigrun avait lâché sa propre lance lors du duel à l’entrée, et elle en avait attrapé une avec une certaine force à l’un des stagiaires. Puis elle s’était jetée par-dessus le bord de la falaise.

« Ahhhhh !! » cria un de ses soldats.

« Commandante !? »

Les stagiaires criaient de surprise, frôlant la peur, mais Sigrun pouvait apercevoir les quelques endroits sur la falaise où les rochers en saillie pouvaient servir de point d’appui, et elle passa par là en tombant, réduisant ainsi son élan.

Voici donc un autre exploit impressionnant du prodige qui s’était emparé du titre de Mánagarmr dès son plus jeune âge.

Elle avait terminé la descente en enfonçant la lance dans le sol pour neutraliser le reste de son élan, puis s’était redressée et était tombée avec grâce sur le sol.

« Qu’est-ce qu’il y a ? »

L’Einherjar en fuite était carrément pitoyable. Il ne pensait sûrement pas que cette femme le poursuivrait au pied d’une falaise. Son visage était empli de choc et de crainte.

***

Partie 6

Et ce n’était pas tout. Il avait sauté dans un pari tout ou rien, se résolvant à recevoir des blessures et même à risquer la mort, mais elle avait réussi à s’en sortir sans même une bosse ou une égratignure.

La fierté de l’homme s’était finalement effondrée. Il désespérait, se demandant comment il avait pu agir si durement avant. Il n’y avait aucune chance qu’il puisse gagner contre un monstre comme elle !

« A-ahhh… Aaaaagghhhhhh ! » Il avait crié de terreur et s’était enfui en courant, sans aucune trace de honte ou d’honneur.

Sigrun n’était pas l’un des chevaliers du Moyen Âge, avec leurs codes de chevalerie qui exigeaient seulement de combattre un adversaire de front.

C’était une guerrière — en fait, quelqu’un qui avait survécu sur le champ de bataille.

Et sur le champ de bataille, on n’avait pas eu pitié d’un ennemi simplement parce qu’il faisait face de l’autre côté.

Non, en fait, c’était la meilleure chance de les poursuivre et de les attaquer par-derrière. Il serait absurde de laisser passer une telle occasion.

Son ennemi avait déjà été blessé lors de sa chute. Le rattraper était facile.

« Ha ! » Une fois qu’elle l’avait eu à portée de main, elle l’avait tailladé une fois, coupant en diagonale à partir de son épaule droite, puis s’était mise à faire une autre frappe par-dessus son épaule gauche, le touchant

« Guah ! » Avec un cri d’angoisse, son grand corps s’effondra. Ses pieds lui échappèrent, et il s’éloigna d’elle en descendant la pente abrupte de la montagne.

Au bout d’un moment, il y eut une forte éclaboussure, disant à Sigrun que le corps de l’homme avait dû tomber dans la rivière en contrebas.

« Pff. Merde. » Alors que la rivière s’approchait, Sigrun regardait en bas et pouvait voir la blessure rouge vif en forme de « X » sur le dos de l’homme juste au-dessus de la surface de l’eau, lorsque le courant de la rivière l’emportait. « Je… ne vais pas pouvoir le rattraper maintenant. »

Elle pouvait voir à quel point le courant de la rivière était rapide et violent. En l’espace de quelques secondes seulement, le corps du chef du bandit devint de plus en plus petit au loin.

Elle avait réussi à lui infliger une lourde blessure, et il était tombé à l’eau par ce temps glacial. On peut dire sans risque de se tromper qu’il n’y avait presque aucune possibilité réelle qu’il survive. Mais l’issue peu concluante des choses l’ennuyait encore.

Sigrun soupira. « Je suppose que j’ai aussi un long chemin à parcourir. »

Réfléchissant à cela, elle rangea son épée et retourna au point d’atterrissage où la lance était encore coincée dans le sol.

« Commandante ! Allez-vous bien !? » La voix de l’un des stagiaires l’avait appelée d’en haut.

En levant les yeux, elle pouvait voir les visages minuscules de ses soldats qui se blottissaient au bord de la falaise, la regardant d’un air inquiet.

Elle sortit la lance de terre et leur cria en retour. « Oui, je vais bien, pas de problème. Plus important encore, même moi, je ne pourrai pas remonter cette falaise toute seule. Prenez des couvertures ou des vêtements des bandits et utilisez-les pour faire une corde assez longue pour descendre ici. »

« Compris, Madame ! » Les gens d’en haut étaient passés à l’action.

Sigrun avait pris une longue et profonde respiration.

Et c’est là que c’était arrivé.

Chaque poil de son corps se tenait debout, et avant que Sigrun n’ait pu penser, elle avait déjà pris une position de combat, la lance levée et prête.

Lentement, avec lenteur, sa silhouette émergeait de derrière les arbres.

« GRRRRRRRR… !! » La force du grognement profond de la silhouette se répercuta jusqu’au cœur même de Sigrun.

La première chose qu’elle remarqua fut ses yeux brillants et pourpres, qui semblaient briller comme des braises flamboyantes d’intentions sauvages et meurtrières.

Ensuite, elle avait remarqué sa fourrure gris cendré.

C’était exactement la même couleur que le manteau de fourrure qu’elle portait, celui qu’elle avait transmis à chaque porteur successif du titre Mánagarmr, « Le plus fort loup argenté. »

Elle avait une taille massive, assez grande pour égaler celle d’un lion ou d’un tigre adulte.

« C’est un garmr ! » cria-t-elle.

« GRR… GHAAAAAAAAAGGHHHH !! »

Et avec un rugissement qui fit trembler Sigrun, le loup géant bondit vers elle.

« Dire que vous seriez aussi fort…, » murmura Sigrun.

Cette bête qui avait réussi à l’accaparer complètement était connue sous le nom de garmr. Son nom signifiait en gros « le plus grand parmi les loups » dans la langue d’Yggdrasil, et c’était une espèce de loup géant qui était parmi les plus grands prédateurs connus sur le continent, dont on disait qu’il habitait seulement les montagnes de Himinbjörg.

Un adulte pourrait peser plus de 300 barrs, ou 150 kilogrammes, et se vanter d’une force inégalée, suffisante pour endommager et renverser des arbres. Malgré cela, il pouvait aussi bondir et manœuvrer avec une agilité extrême qui semblait inimaginable pour une créature aussi grande.

La défaite d’une de ces bêtes féroces était considérée comme l’une des plus hautes marques d’honneur pour un guerrier d’Yggdrasil. Et ce grand honneur reflétait à quel point l’exploit était difficile à accomplir.

La pratique courante consistait à emmener un groupe de quelques dizaines de soldats pour la chasse, en commençant par lancer des flèches ou des lances à distance, et à n’entrer en combat qu’une fois qu’il avait été affaibli.

Combattre un garmr indemne en tête-à-tête serait considéré comme absurde, voire suicidaire.

Cependant, par accident, c’était exactement la situation désespérée dans laquelle se trouvait Sigrun.

« GRRRR… »

Avec des pas lents et lourds, le garmr fit un cercle autour de Sigrun, et elle tourna lentement son propre corps pour continuer à lui faire face.

Soudain, le garmr sauta rapidement dans la direction opposée.

Les yeux de Sigrun s’étaient habitués à suivre ses mouvements plus lents, donc il semblait d’autant plus rapide en comparaison. Sa réaction avait été un peu retardée.

Elle se retourna précipitamment et, en même temps, elle trancha avec son épée dans cette direction. Elle s’était déplacée avant même de voir si le garmr était là.

Elle serait arrivée trop tard si elle s’était fiée à la suivre avec ses yeux. Elle avait donc suivi son instinct, grâce à l’extraordinaire intuition que lui avait donnée sa rune Hati, dévoreuse de lune.

Malgré tout, le garmr avait évité même cette contre-attaque avec un chronométrage à la seconde près en sautant par-dessus, et s’était jeté sur elle dans une autre attaque par bonds.

« Kh ! » Avec un grognement, Sigrun sauta rapidement sur le côté et laissa passer l’attaque initiale, puis recula d’un pas tout en effectuant une attaque en guise de dissuasion.

Le garmr, qui avait déjà commencé son attaque suivante, utilisa ses puissantes pattes avant pour s’arrêter brusquement.

« Haah ! » Saisissant cette brève pause comme une opportunité, Sigrun s’était élancé vers l’avant et avait libéré une puissante frappe verticale à partir d’une position aérienne haute.

C’était une attaque sérieuse avec toute sa force derrière elle, exécutée avec une forme parfaite.

Mais le garmr était beaucoup plus rapide.

À la vitesse de l’éclair, il sauta sur le côté et évita l’élan allant vers le bas, puis profita de la brève ouverture et bondit sur Sigrun une fois de plus.

Elle avait à peine réussi à bloquer ses griffes avec le plat de sa lame, mais l’incroyable élan et le poids derrière l’attaque étaient trop importants pour la force même de Sigrun.

À ce rythme, elle serait poussée au sol, et ce serait la fin.

« Hup ! » Elle avait réussi à rediriger la force avec sa technique du saule, puis avait immédiatement suivi avec une large frappe horizontale.

Mais même ça, ça n’avait même pas effleuré la bête. En un éclair, le garmr avait bondi en arrière, hors de portée de Sigrun.

« À ce rythme, je vais juste m’user petit à petit, » murmura-t-elle avec une attitude grave. Il y avait tout simplement trop de différence dans leurs capacités physiques globales.

Honnêtement, elle avait l’impression de combattre l’homme connu sous le nom de Tigre affamé de batailles.

Son ennemi était non seulement terriblement rapide dans ses mouvements, mais pouvait réagir à ses attaques avec une rapidité incroyable, peut-être en raison de son instinct sauvage. Le résultat fut que Sigrun n’avait pas encore réussi ne serait-ce qu’une seule attaque sur le garmr.

La blessure à la cuisse qu’elle avait subie lors du premier échange était également douloureuse pour elle, mais pas au sens propre du terme.

La blessure elle-même n’était pas si profonde et ne constituait pas une menace pour sa vie en soi. Elle pouvait facilement tolérer la douleur physique, mais la blessure l’empêchait de bouger, ce qui était beaucoup plus difficile à supporter. Contre cette bête, même un léger retard dans le mouvement pourrait s’avérer fatal.

Elle parvenait à échapper à ses attaques de la largeur d’un cheveu en ce moment, mais elle n’était honnêtement pas sûre de pouvoir tenir le coup beaucoup plus longtemps.

« Mais quand même, je ne peux pas me permettre de mourir ici, » murmura Sigrun à elle-même, puis elle se calma et se concentra sur sa respiration.

Dans les moments de plus grande crise, il faut garder l’esprit froid et aiguisé, comme une lame affûtée. Un esprit agité ne peut que perdre de vue le chemin de la survie. C’était la sagesse du guerrier vers laquelle elle pouvait toujours se tourner.

« Je ne suis encore qu’à mi-parcours de ma formation, mais je suppose que c’est tout ce que j’ai, » déclara-t-elle.

Sigrun avait sauté en arrière et avait mis plus de distance entre elle et le grand loup. Puis elle remit habilement le nihontou dans son fourreau, et s’abaissa légèrement avec son épée encore sur la poignée.

C’était la position de l’iai, un style d’épée traditionnel japonais unique au monde.

« GRR… »

Avec des pas lourds, le garmr avait commencé à réduire la distance.

Ce n’était qu’une bête, après tout. Il avait vu dans le fait que Sigrun avait remis son arme comme une simple occasion d’attaquer.

Il continua à s’approcher, et s’avança enfin dans la portée de sa frappe — .

— Et avait immédiatement fait un grand bond en arrière.

« Tu as donc pu sentir mon intention meurtrière avec tes sens bestiaux, hein ? » Le coin de la bouche de Sigrun s’éleva d’un sourire féroce, et son visage était perlé de sueur à cause de la tension.

Si la bête avait continué à s’avancer dans son rayon d’action, elle avait eu la ferme intention de déclencher une attaque mortelle aussi rapide qu’un éclair.

Et il semblait que le garmr avait été capable de sentir la menace venant d’elle d’une certaine façon. Il commençait alors à faire des sauts rapides de gauche à droite, d’avant en arrière, donnant l’impression à Sigrun qu’il était à la recherche d’une ouverture.

Il avait fait tout ça juste en dehors de sa portée d’attaque.

Mais même si le monstre manœuvrait rapidement, il le faisait dans un cercle fixe autour d’elle, à une certaine distance. Tout ce qu’elle avait à faire, c’était de continuer à regarder les choses en face, et elle ne voulait pas les perdre de vue.

Sigrun respira amplement. Tranquillement, délibérément, elle affina et aiguisa l’intention de tuer en elle-même, la lame dans son cœur et dans son esprit, et par son regard fixe silencieux, elle poussa sa pointe sur le garmr.

« GURR ! GAAGHHHHH ! » Le grand loup s’était retourné contre elle d’une manière clairement menaçante.

En d’autres termes, il se sentait maintenant menacée par Sigrun. Il était incapable de se forcer à l’attaquer, et ne savait pas du tout quoi faire.

C’était exactement ce qu’elle visait.

Iai n’était pas une technique pour tuer l’ennemi.

C’était une technique qui s’appuyait sur le pouvoir d’un esprit et d’une âme indomptables, raffiné et tempéré cent fois, pour intimider et dominer l’ennemi par sa seule présence et le chasser sans avoir à combattre.

À l’époque où Yuuto avait pris des dispositions pour s’allier formellement avec le patriarche Botvid du clan de la Griffe et le prendre pour un jeune frère assermenté, Sigrun avait humblement, mais clairement exprimé son opposition à cette idée. C’est alors que Yuuto lui avait enseigné ce mystère fondamental de l’iai.

« Je suis sûr que vous ne comprenez pas les mots humains, » déclara Sigrun à la bête, d’un ton bas et froid. « Mais… si vous partez maintenant, je ne vous suivrais pas. »

Elle n’en voulait pas à l’animal. Certes, vaincre un garmr au combat était un exploit du plus haut niveau pour une guerrière, mais elle ne s’intéressait pas particulièrement à ce genre de choses.

Son épée, son serment de calice, son corps et son cœur, tout ce qu’elle était, elle l’avait déjà promis à Yuuto, son père juré.

Elle avait exécuté les ordres de son père et éradiqué les bandits. Sa priorité absolue était donc de quitter cette montagne vivante et en un seul morceau.

Inversement, même si elle avait vaincu le garmr et gagnait la gloire, si cela lui coûtait une blessure quelque part sur son corps qui l’empêchait d’être utile à son père au combat, ce serait la même chose qu’une défaite totale pour elle.

Il n’y aurait donc pas de plus grande victoire pour elle en ce moment que d’éviter d’autres combats en faisant en sorte que cette bête la laisse tranquille.

Cependant, il semblerait que ce ne serait pas si facile.

***

Partie 7

« GRRR ! GRRRRRRRGH ! »

Le garmr baissa la tête et se pencha vers l’avant, le dos levé, indiquant qu’il n’avait nullement l’intention de reculer.

Qu’est-ce qui poussait la bête à être si féroce ? Était-ce la faim ? Sa fierté et son honneur en tant que grand loup, le prédateur par excellence ? Ou était-ce simplement de la vanité, une insistance obstinée, même maintenant, qu’elle pouvait sûrement vaincre Sigrun avec facilité ?

« Inutile d’y penser maintenant, » marmonna Sigrun sans passion. Si la créature ne voulait pas reculer, elle n’avait d’autre choix que de se battre.

Le garmr, le plus grand parmi les loups, et le Mánagarmr, le loup argenté le plus fort. Un seul d’entre eux partirait d’ici vivant.

Dans ce cas, il ne lui restait plus qu’à tout mettre dans cette frappe.

Pendant quelques instants, les deux loups avaient simplement continué à se lorgner l’un et l’autre.

« … ! » Soudain, le sixième sens de Sigrun s’empara de quelque chose, une tension montante du garmr, et l’instant d’après, la créature se mit à charger.

Sigrun sentit le besoin instinctif de dégainer sa lame et y résista de toutes ses forces.

Pas encore. Pas encore. C’était trop tôt. Si elle n’attendait pas qu’il se rapproche, il pourrait l’esquiver à nouveau avec son incroyable vitesse de réaction.

La mâchoire ouverte de la grande bête, ses crocs pointus, se rapprochait de plus en plus.

Bizarrement, ils semblaient s’approcher presque au ralenti.

En réalité, c’était un intervalle de moins d’une seconde.

Mais pour Sigrun, c’était follement long.

Enfin, l’énorme carrure du garmr se déplaçait pleinement dans les limites de sa technique, de son domaine.

« Ha !! » Avec un cri qui portait l’esprit destructeur de son attaque tout ou rien, Sigrun avait libéré sa lame.

Quelque chose semblait différent de tout ce qu’il y avait avant.

Son corps n’avait pas l’impression qu’il bougeait comme d’habitude. C’était lent, léthargique.

L’air autour d’elle était épais et lourd.

C’était presque comme si elle se déplaçait dans l’eau.

Cependant, contrairement à sa perception, en réalité, Sigrun ne bougeait pas du tout lentement. En effet, en frappant, son corps bougeait plus vite qu’il ne l’avait jamais fait auparavant.

L’intense concentration de Sigrun, aiguisée et concentrée jusqu’à un certain point, avait accéléré de façon spectaculaire la perception du temps par son esprit.

Enfin, elle sentit le tranchant de son épée se heurter à une plus grande résistance.

Il coupait la chair du garmr, la créature qu’elle n’avait jusqu’à présent pas été capable d’égratigner.

Sigrun avait mis un peu plus de puissance dans la main qui tenait l’épée. Juste un peu plus, pas trop.

Plus que de la force brute, elle avait concentré toute sa conscience sur une coupe nette et tranchante à l’angle correct, la pointe de son épée traçant le chemin de l’arc idéal à travers et au-delà de sa cible.

Précisément, sans la moindre hésitation d’angle, délibérément, soigneusement, précisément.

Dès qu’elle avait terminé son attaque, la conscience de Sigrun était revenue de son état accéléré, et le temps autour d’elle était revenu à la normale.

Une ligne rouge avait traversé la poitrine du garmr, puis du sang rouge vif s’était répandu violemment de la plaie nouvellement ouverte.

Je l’ai fait

Pendant un instant, Sigrun était certaine de sa victoire.

« GRRAAAAAAAAAAAUUUGHHHH !! »

« Qu’est-ce que… !? » Sigrun avait été choquée.

Elle avait senti sa lame frapper sa cible. Malgré cela, le garmr était encore en vie et respirait, et alors qu’il émettait un rugissement furieux, ses griffes acérées plongeaient vers elle.

Une fois de plus, la conscience de Sigrun s’accéléra. Cependant, son corps physique n’avait pas accéléré pour correspondre.

Elle était avec une position grande ouverte après un coup d’épée complètement effectué, et ne pouvait pas ramener sa lame en arrière pour faire une frappe dans le temps.

Des images avaient traversé son esprit, des souvenirs de Yuuto souriant.

Non, je ne peux pas mourir ici !

Son cœur cria ces mots, et sans réfléchir, la main gauche de Sigrun s’élança vers l’autre épée à sa taille et la tira.

C’était la lame qui lui avait sauvé la vie plusieurs fois, le nihontou que Yuuto lui avait forgé lui-même !

Et maintenant, cette épée avait fini par la protéger à nouveau.

Il y eut un bruit fort et sec ! car l’épée de son père, encore à mi-chemin de son fourreau, intercepta les griffes du garmr.

L’impact avait failli faire reculer Sigrun, mais elle avait réussi à planter ses pieds et à tenir bon.

Il semble que la frappe iai ait considérablement affaibli son ennemi. Si cette attaque avait été menée à pleine puissance, la créature aurait sûrement été projetée en arrière, tout comme elle l’avait été au début du combat.

« Haaaaaaaaaaah !! »

Appelant le reste de sa force, Sigrun poussa un cri et ramena son bras droit pour frapper avec l’épée forgée par Ingrid, droit dans le crâne du grand loup — .

— Et avec ça, la bête avait laissé sortir son dernier souffle.

***

« Haah... haah... haah…, » sa respiration était difficile, Sigrun gardait son épée à portée de main alors qu’elle regardait le garmr au sol.

La chose la plus importante dans la bataille était de maintenir la conscience et la préparation de l’esprit, même dans la victoire.

La tête du garmr gisait latéralement sur le sol, juste en face d’elle, sa fourrure était d’un rouge profond. Il n’y avait plus de lumière dans ses yeux.

« Wow… » Finalement certaine que la bête était morte, Sigrun expira et sortit de sa position de combat, et replaça son arme dans son fourreau.

Une seconde plus tard, la fatigue avait balayé tout son corps comme une vague. Si l’on ne considérait que le temps qui s’était écoulé, le combat n’avait pas duré si longtemps. Mais la terreur provoquée par la mort, et le niveau extrême de concentration mentale requis, avait fait payer un lourd tribut à son corps et à son esprit.

« J’ai réussi à survivre…, » murmura-t-elle, à moitié émerveillée. C’était vraiment une victoire étroite, décidée à la toute dernière seconde. Même une petite erreur à n’importe quel moment aurait conduit à la place le corps de Sigrun à rester sans vie sur la neige.

Elle n’avait gagné que grâce à la chance. Ça, et…

Sigrun avait lentement dégainé l’épée forgée par Yuuto, et l’avait tenue verticalement pour faire réfléchir la lumière du soleil. « Une fois de plus, Père m’a sauvée. »

La lame avait été avec elle pendant tant de batailles intenses, et pourtant elle était restée si belle et immaculée qu’en la regardant, elle en avait la chair de poule.

Bien sûr, c’était en partie parce qu’elle l’affûtait et l’entretenait entièrement après chaque bataille, mais quand même, elle était impressionnée par la résistance et la dureté de l’acier.

Elle s’était trouvée si peu raffinée et incomplète en comparaison.

« Iai signifie ne pas couper les autres et ne pas être coupé par les autres,

Savoir qu’il n’y pas avoir à agir, c’est la victoire.

Iai signifie ne pas couper les autres et ne pas être coupé par les autres,

La victoire en tuant un autre signifie que tu as perdu.

Iai signifie ne pas couper les autres et ne pas être coupé par les autres,

Je suis responsable, afin que tu puisses marcher sur un chemin paisible.

Iai est comme une éponge à récurer, poreuse et vide.

Si tu la dégaines, alors tue, sinon, ne le fais pas,

Ce qui est important, c’est que l’épée n’est faite que pour tuer. »

Yuuto avait enseigné à Sigrun ce poème qui expliquait les enseignements de iai.

Elle n’avait pas réussi à prendre le contrôle de la situation sans se battre, et donc elle manquait encore d’expérience.

Si son père bien-aimé Yuuto avait été dans la même situation, il aurait utilisé son esprit unique et incroyablement puissant pour dominer la volonté du garmr et l’obliger à céder.

Si cela avait été Steinþórr, il aurait démontré au garmr par la bataille la différence écrasante de force entre lui et le Tigre affamé des batailles, Dólgþrasir. Le grand loup aurait peut-être fui, ne voyant aucune chance de victoire.

En d’autres termes, Sigrun n’était toujours pas au même niveau qu’eux.

De plus, selon les principes de l’iai, une fois qu’elle avait dégainé sa lame pour frapper, elle était censée tuer son ennemi d’un seul coup, et elle avait aussi échoué à le faire.

Elle était encore loin d’atteindre les idéaux de ce style.

« Cependant, grâce à vous, je crois que j’ai pu devenir plus forte d’un pas. » Elle fit face au corps du garmr et inclina profondément la tête. « Maintenant, je serai d’autant plus utile à Père. Vous avez mes remerciements. Au moins, puissiez-vous reposer en paix. »

Sigrun avait toujours rendu hommage aux guerriers qui avaient combattu avec beaucoup de bravoure et de force, qu’ils soient amis ou ennemis. Cela faisait partie de son mode de vie.

Le fait que son ennemi n’ait pas été humain n’avait pas fait de différence.

Elle termina sa prière silencieuse et parcourut la zone autour d’elle avec son regard. « Pour l’instant, je dois chercher un endroit sûr pour me reposer. »

Elle n’avait aucun moyen de savoir combien de temps il faudrait aux autres pour la sauver, et elle atteignait aussi les limites de son endurance. Au minimum, elle avait besoin de trouver un abri contre les éléments.

Heureusement, il y avait une grotte dans une partie de la falaise rocheuse à proximité. Elle pourrait s’y reposer, et serait toujours proche et capable de réagir facilement quand de l’aide arriverait.

Avec son corps lourd, Sigrun se traîna jusqu’à l’entrée de la grotte et fit un pas à l’intérieur.

Ce faisant, elle entendit un son faible, mignon et gémissant, comme celui d’un chiot, qui résonnait sur les murs de la grotte. Les cris gémissants semblaient faibles.

« Je vois… c’est donc ce que c’était, » murmura-t-elle.

C’était le repaire du garmr. Il y avait environ cinq bébés garmrs, le corps blotti les uns contre les autres.

Un seul d’entre eux gémissait, les autres ne bougeaient pas du tout.

Ils avaient l’air endormis… mais en regardant de plus près, ils ne respiraient plus. Ils avaient dû mourir de faim.

« Uuuuuu ! » Le dernier chiot qui restait avait remarqué la présence de quelqu’un d’autre que ses parents et avait poussé un petit grognement paniqué, comme un couinement.

Un sentiment d’amertume s’était répandu dans le cœur de Sigrun. « Je suis désolée. C’était tuer ou être tué, mais quand même… Je suis désolée. »

 

 

Elle s’agenouilla et prit dans ses bras le chiot, les yeux pleins de pitié et de regret.

Le chiot avait essayé de lui résister, mais il n’avait pas la force de le faire, en partie parce qu’il était encore un nourrisson, mais surtout parce qu’il était faible en raison de la faim.

« Tiens… Ce n’est pas grand-chose, mais c’est tout ce que j’ai, » déclara Sigrun.

Sigrun détacha la cantine en estomac de mouton de sa ceinture et la tint jusqu’à la bouche du bébé garmr.

La cantine contenait du lait de chèvre, plus nutritif que le lait de vache. Plus important encore, il était facile à digérer, de sorte qu’il était assez doux pour que le corps du chiot puisse le prendre.

Tandis que le bébé se blottissait contre sa poitrine en avalant le lait, Sigrun ressentit en elle une émotion étrange et inexplicable.

Elle devait protéger cet enfant. C’était sa responsabilité en tant que celle qui avait pris la vie de son parent.

Si elle avait été plus forte, elle aurait pu résoudre la situation sans tuer, et le bébé n’aurait pas été laissé seul.

Non, pensa-t-elle en secouant la tête. En fin de compte, ce combat était inévitable. Le garmr adulte se battait pour la vie de son enfant, pour le nourrir. Il n’aurait jamais pu choisir de céder.

Et quoi qu’il arrive, Sigrun n’allait pas se laisser tuer. Il n’y avait rien qu’on aurait pu faire.

Mais même avec cette connaissance, elle n’avait pas été capable de la mettre complètement derrière elle. Le sentiment dans son cœur ne disparaîtrait pas.

Le chiot vida la dernière goutte de lait de la cantine et, d’un gémissement, il lécha la joue de Sigrun, comme s’il en demandait plus. « Kuuuuuun. »

Apparemment, en le nourrissant, elle avait atténué une partie de sa peur, et il avait développé un petit attachement à elle. Cela aussi avait déclenché une sensation d’oppression dans sa poitrine, comme si son cœur était serré.

« Ton parent était un splendide guerrier, » dit-elle. « Il faut donc grandir pour en être un aussi, aussi fort et aussi fier. En attendant, je m’occuperai de toi. »

Elle avait tenu le chiot sous les épaules des deux pattes avant et l’avait tenu devant elle.

Apparemment, c’était un garçon.

Sigrun avait souri, le genre de sourire qu’on fait en retenant ses larmes.

« Je suppose que je devrais te donner un nom. Hmm… pourquoi pas Hildólfr ? Qu’est-ce que tu en dis ? »

***

Interlude 3

Après que la calèche eut franchi les portes principales de Glaðsheimr et parcouru une certaine distance, elle s’arrêta, et Fagrahvél en sortit. Il se retourna et s’inclina devant la jeune fille qui le regardait maintenant avec une tristesse, en contraste total avec son excitation insouciante antérieure.

« Eh bien, alors, je vais prendre congé, » dit Fagrahvél. « Je vous souhaite un bon voyage, Lady Rífa. »

« Êtes-vous sûr que vous ne pouvez pas venir ? »

« Je suis désolé, Lady Rífa, mais il y a beaucoup de choses que je dois faire qui m’oblige à rester ici, afin de cacher la vérité sur votre absence. »

« O-oui, bien sûr. Alors il n’y a rien d’autre à faire que ça. »

« Rassurez-vous, Erna et Thír voyageront avec vous et elles vous protégeront à ma place. Ces deux femmes sont des Einherjars capables, alors n’hésitez pas à leur demander tout ce que vous souhaitez. »

« Ohh, vous avez vraiment pensé à tout… Je n’oublierai jamais cette dette de gratitude, Fagrahvél. » Rífa fut momentanément bouleversée par l’émotion, les larmes coulaient dans ses yeux.

« Je suis indigne de telles paroles, » répondit-il. « Je n’ai fait que ce qui était naturel et juste ce que vous me demandiez. »

Rífa hésita longtemps avant de répondre. « S’il vous plaît, venez à la cérémonie de mariage. Le siège d’honneur vous sera réservé. »

« Bien sûr, Lady Rífa. Je suis sûr que vous serez si belle dans votre robe de mariée que même les dieux des cieux d’en haut seraient frappés d’émerveillement. Il n’y a pas de plus grand prix que l’honneur de le voir en personne. »

« Si c’était possible, j’aurais aimé vous prendre pour époux. »

« Ne plaisantez pas, s’il vous plaît », lui reprocha Fagrahvél. « Vous savez sûrement que je ne suis pas qualifié pour prendre votre main. »

« Même ainsi, comparé à cela, vous êtes beaucoup plus digne. »

Rífa brillait de haine alors qu’elle crachait presque la référence voilée à son futur époux. C’était un moment de vulgarité indigne d’une femme d’une telle noblesse, et une indication du mépris qu’elle portait à son futur mari.

Malgré cela, elle ne pouvait pas refuser ce mariage, et peu importait ce qu’elle en pensait.

C’était un mariage politique.

« Bien que l’on puisse revendiquer ainsi la lignée sacrée du Þjóðann, il faut pour cela qu’on s’allonge avec un échec si laid et sans valeur, pour que nous soyons égaux dans notre malheur, » gloussa Rífa avec dédain.

« Lady Rífa, ce n’est pas vrai ! Vous êtes une femme de beauté et de pureté ! » Fagrahvél avait haussé sa voix en signe de protestation.

Rífa regarda Fagrahvél avec affection et envie dans les yeux, et dit : « Entendre ces paroles de votre bouche ne fait que me troubler encore plus. Alors, merci de vous être occupé de moi. Au revoir. »

***

Acte 3 : Emmène-moi sur la Lune

Partie 1

« D’accord, à plus tard, Mitsuki, » dit Yuuto.

« Bonne nuit, Yuu-kun. » D’une voix douce tel un murmure, Mitsuki Shimoya avait dit au revoir à son ami d’enfance, et avait appuyé sur l’icône Terminer l’appel sur l’écran tactile de son téléphone intelligent.

La pièce s’était alors remplie de silence, ce qui avait saisi son cœur d’un sentiment inexprimable de solitude.

La chambre de Mitsuki était mignonne et propre, avec des murs beiges et des rideaux roses aux fenêtres. Plusieurs animaux en peluche, tous de mignons loups, étaient assis bien en vue sur son lit et sa commode.

Il y avait un objet dans la pièce qui était en désaccord avec l’atmosphère par ailleurs féminine : sur son bureau se trouvait un vieux miroir antique rouillé.

C’était le miroir divin qui avait été enchâssé dans l’autel du sanctuaire de Tsukimiya dans la forêt, le catalyseur du transport de Yuuto à Yggdrasil.

La plupart des parents ne permettraient pas à une fille du collège de sortir tard le soir, et les parents de Mitsuki ne faisaient pas exception, mais elle avait voulu pouvoir rester en contact avec Yuuto. Elle avait donc à la place emprunté le miroir divin du sanctuaire.

Bien sûr, elle ne l’avait pas volé ou quoi que ce soit d’autre.

« C’est vraiment une étrange coïncidence, » murmura-t-elle à elle-même, en ramassant le miroir.

Mitsuki avait essayé de retrouver la personne responsable du sanctuaire, dans l’intention de la supplier de lui prêter le miroir, pour découvrir que c’était son propre grand-père.

Il s’était avéré que la lignée de la famille Shimoya possédait une longue histoire dans la région en tant que famille de haut standing et d’honneur, et qu’elle était chargée d’administrer les rituels shinto locaux depuis très longtemps. Ainsi, de génération en génération, un Shimoya avait été le responsable et le prêtre en chef du sanctuaire de Tsukimiya.

Ce fait avait été une surprise totale pour Mitsuki. Son père était un employé de bureau tout à fait normal qui travaillait de longues heures jour et nuit, et n’avait jamais fait allusion à ce genre de milieu familial.

Selon son grand-père, le sanctuaire avait déjà été en déclin au moment de sa génération. Dans la période chaotique qui avait suivi la fin de la Seconde Guerre mondiale, il n’avait pas réussi à joindre les deux bouts et avait été contraint de le fermer.

Cela n’enlevait rien au fait qu’il était le propriétaire légitime et unique du miroir. Et en tant que grand-père avec une seule petite-fille, il était prêt à accéder à sa demande sans poser de questions.

« Et il est vraiment fait à partir d’Álfkipfer…, » murmura-t-elle.

Elle avait déjà confirmé que lorsqu’il était exposé au clair de lune, le miroir s’entourait d’une très faible lueur. C’était imperceptible en ce moment parce que les lumières de sa chambre étaient allumées, mais si elle les éteignait, elle pourrait le voir.

Cela correspondait à la description des objets fabriqués à partir d’Álfkipfer, le métal magique dont Yuuto lui avait parlé.

« Je n’arrête pas de me demander d’où ça vient ! » s’écria-t-elle.

Elle posa le miroir et retourna dans son lit, où elle avait évacué sa frustration en prenant un oreiller et en le frappant plusieurs fois contre le matelas.

Même son grand-père n’avait aucune idée de la façon dont le miroir était devenu la propriété de la famille Shimoya, si ce n’est qu’il avait été transmis à la lignée familiale pendant des siècles.

Ce miroir était fait d’un matériau que l’on ne trouvait nulle part ailleurs sur la Terre moderne, un matériau qui semblait n’exister qu’à Yggdrasil, où se trouvait Yuuto aujourd’hui.

Comment une telle chose s’était-elle retrouvée au Japon, transmise de génération en génération au sanctuaire de Tsukimiya ?

La résolution de cette énigme ne contribuerait-elle pas à révéler la vérité sur le monde mystérieux d’Yggdrasil, dont l’époque et l’emplacement actuels étaient encore incertains ?

Mitsuki n’avait aucune preuve solide que c’était le cas, mais ces pensées et ces questions la préoccupaient beaucoup ces jours-ci.

 

***

Mitsuki Shimoya était en troisième année du collège municipale de Hachio.

Hauteur : 155 centimètres. Poids : 46 kilogrammes.

Elle n’appartenait à aucun club scolaire et ses résultats scolaires et sportifs étaient à peine au-dessus de la moyenne. Il n’y avait rien de particulièrement spécial ou de rédempteur en elle, c’était juste une fille parfaitement ordinaire que l’on pouvait trouver n’importe où.

C’est du moins ce qu’elle croyait.

« Oh, franchement, tu es la seule qui pense que tu es simple ! »

C’était la pause déjeuner, et la fille assise en face de Mitsuki avait fait une tête exaspérée. Elle ponctua son objection d’un mouvement de sa main telle une frappe, pointée droit sur la poitrine ample de Mitsuki.

« Kh ! Cela a rebondi… tout de suite !? Mitsuki, quelle fille terrifiante tu es ! » s’écria l’autre fille.

« Bon sang, ne fais pas ça, Ruri-chan ! » Mitsuki plaça une main sur sa poitrine, rougissant, tandis que son amie faisait une pose exagérée comme si elle avait été projetée à l’envers.

La fille s’appelait Ruri Takao. Elle et Mitsuki étaient des amies inséparables depuis leur troisième année d’école primaire.

Elle avait la poitrine plate.

Totalement et déraisonnablement plate.

Si plate que les garçons plus méchants de l’école l’avaient taquinée pour cela, l’appelant des surnoms sans cœur comme les « Petits seins dans les Prairies ».

Ruri avait une cousine plus âgée qu’elle admirait et qu’elle adorait, qui avait la chance d’avoir tout ce qu’il fallait : une intelligence supérieure, un talent athlétique supérieur et une beauté exceptionnelle — mais même elle manquait apparemment dans ce domaine. C’était probablement l’une de ces choses qui faisait partie de la famille.

« Grrr, ce n’est pas juste ! Donne-les-moi ! Allez, j’en ai juste besoin d’un peu ! Donne… moi… en un peu ! » Ruri s’était soudain précipitée sur les seins de Mitsuki, les saisissants et les frottants avec force.

« Ruri-chan, arrête — ahhh ! » s’écria Mitsuki.

 

 

Mitsuki poussa Ruri loin d’elle et croisa rapidement les deux bras au-dessus de sa poitrine pour se protéger du mieux qu’elle le pouvait.

Elle savait que Ruri n’avait fait qu’une blague inoffensive, mais elle savait que tous les garçons de la classe la regardaient droit vers cette zone. Elle était si embarrassée qu’elle avait l’impression d’avoir le visage en feu.

Ruri remarqua aussi les regards et s’excusa en se grattant maladroitement l’arrière de la tête avec une main. « … Ah. Désolée. Je n’ai pas pu m’en empêcher. »

Elle n’était pas une mauvaise fille ou quoi que ce soit d’autre. Mais de temps en temps elle avait l’habitude d’agir sur le moment sans réfléchir. Selon Ruri elle-même, ce trait de personnalité était exactement comme un autre de ses cousins, un garçon plus âgé.

Mitsuki s’était retrouvée à penser qu’il n’était pas bon d’excuser chaque trait de caractère comme étant dû à la génétique familiale.

« Non, c’est bon, Ruri, » dit gentiment Mitsuki. « Mais… ce n’est pas si génial que ça, tu sais ? Les regards que je reçois des garçons en ce moment sont vraiment inconfortables, et mon dos et mes épaules deviennent raides et douloureux. »

« Même ainsi ! Même ainsi… ! S’il te plaît, c’est le vœu désespéré de mon peuple ! » Ruri claqua les mains sur le dessus de la table pour ponctuer sa fervente pétition.

« Tu as un peuple !? » Ne sachant pas trop comment réagir, Mitsuki ne pouvait faire qu’un rire sec et nerveux.

C’était vrai que Ruri n’avait pas de seins, mais elle était quand même belle, avec un joli visage et une manière intelligente, amicale et facile à parler qui la rendait très populaire auprès des garçons. Pour autant que Mitsuki le sache, Ruri avait déjà reçu plusieurs confessions d’amour.

Mitsuki ne pensait pas que Ruri devait s’en inquiéter. Mais peut-être que Ruri regardait les corps de toutes les filles autour d’elle commencer à mûrir et commençait à se sentir comme si elle était laissée pour compte. Peut-être que c’était ce qui l’énervait tant.

« Dis-moi, quel est le secret pour qu’ils soient si gros ? Je t’en supplie, Mitsuki, ma déesse ! » demanda Ruri.

Les autres filles qui déjeunaient autour de la table s’en étaient mêlées. « Oh, dis-le-moi aussi ! »

« Ouais, moi aussi, moi aussi. »

Après tout, il s’agissait de filles en dernière année de collège. C’était un sujet qui intéressait toutes les filles de leur âge.

« Vous dites tout ça, mais… Je n’ai rien fait de spécial, » dit Mitsuki, perplexe.

Ruri, cependant, ne semblait pas l’accepter. « Objection !! »

Elle avait montré Mitsuki avec ses baguettes.

« Nous en sommes à notre troisième année de collège, donc je ne peux pas considérer que c’est juste à cause de bons gènes ! C’est là que l’idée m’est venue : les gens disent toujours que nous sommes ce que nous mangeons, non ? » déclara Ruri.

« Euh, euh, d’accord. »

« Donc, sur cette note… Yoink ! »

« Ahh — ! »

C’était fini avant même que Mitsuki puisse exprimer une réaction. Avec des mouvements aussi rapides que l’éclair, les baguettes de Ruri avaient arraché l’un des petits pains d’omelette de sa boîte à lunch.

Ruri prit son temps à mâcher ses gains mal acquis, à savourer la saveur, puis, les yeux fermés, elle poussa un long soupir enchanté.

« Ahh, les déjeuners de Mitsuki sont vraiment les plus délicieux ! Tu t’es encore améliorée, » déclara Ruri.

« Oooh, vraiment ? Laisse-moi goûter. »

« Ah, je veux aussi essayer. »

« Moi aussi, moi aussi ! »

« Quoi — attendez, tout le monde, qu’est-ce que vous… !!? » s’écria Mitsuki.

Comme trois autres paires de baguettes arrivaient de différentes directions en même temps, Mitsuki ne pouvait rien faire d’autre que regarder, les larmes aux yeux, alors qu’on lui volait tous ses plats d’accompagnement.

« Mmm, tu as raison, c’est encore meilleur. »

« Whoa, qu’est-ce que c’est que ça !? Je n’ai jamais essayé celui de Mitsuki, mais c’est trop bon ! »

« C’est vraiment très bon. Mitsuki, tu l’as fait toi-même, non ? Pas ta mère ? »

« Eh, u-um, ou-oui, c’est vrai. Eheheheh, est-ce vraiment si bon que ça ? » Mitsuki bégaya, souriant timidement.

Quoi qu’il en soit, les entendre faire l’éloge de la nourriture qu’elle avait préparée et la qualifier de délicieuse était une sensation plutôt bonne.

Le simple fait d’entendre cela suffisait amplement pour lui pardonner d’avoir perdu quelques plats d’accompagnement de son déjeuner, même si elle trouvait que c’était probablement un peu trop gentil de sa part. Mais elle savait aussi qu’après, chacune de ces filles la rembourserait avec quelques plats d’accompagnement de leur propre boîte à lunch.

Ruri acquiesça d’un signe de tête. « C’est le pouvoir d’une jeune fille amoureuse. Mitsuki, quelle fille terrifiante tu es ! »

« Quoi — Ruri-chan!? » Mitsuki s’exclama.

Les autres camarades de classe s’étaient penchés en avant avec empressement.

« Ohhhh, cet ami d’enfance dont j’ai entendu parler ? Tu dois vraiment l’aimer. »

« Il a un an de plus, non ? »

« Tu travailles si dur pour l’amour d’un garçon qui est parti si loin… Mitsuki, tu es vraiment fidèle et dévouée, n’est-ce pas ? »

« Nnnh... »

Alors que les louanges se transformaient en taquineries ludiques, le visage de Mitsuki devint rouge vif et elle baissa les yeux, gênée et incapable de parler.

Un peu plus loin derrière elle, il y avait plus d’une douzaine de ses camarades de classe de sexe masculin qui brûlaient des flammes meurtrières de la jalousie, pour cet ami d’enfance qu’ils n’avaient même jamais rencontré. Mais ce sujet est une histoire pour une autre fois.

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