Gakusen Toshi Asterisk – Tome 4

***

Chapitre 1 : Le Maître de la Jie Long

Partie 1

À la pointe sud-est d’Asterisk se trouvait le Septième Institut Jie Long. Un réseau de bâtiments et de passerelles couvertes sillonnait son parc, et des jardins et des places étaient situés autour des édifices, conçus dans le style de l’architecture traditionnelle chinoise. Dans l’ensemble, l’agencement ressemblait davantage à un palais tentaculaire qu’à une école.

Dans un coin du campus, il y avait un bâtiment connu sous le nom de Hall du Dragon Jaune. Ses trois étages, ses piliers rouges et sa toiture en tuiles jaunes n’avaient guère contribué à la distinguer des autres bâtiments du campus au premier coup d’œil. Cependant, chaque élève de Jie Long connaissait sa signification particulière.

Bien que pour être précis, ce n’était pas le bâtiment qui était spécial, mais plutôt la personne à qui il appartenait.

L’héritier de Ban’yuu Tenra — le Ciel Immanent.

Le souverain de Jie Long.

Celle qui, à l’âge tendre de six ans, avait accédé à ce poste il y a trois ans. Elle s’appelait Xinglou Fan.

« Maître, c’est presque l’heure de la réunion ordinaire. » À l’entrée de la grande salle, Zhao Hufeng avait placé son poing droit dans sa paume gauche en signe d’obéissance.

Hufeng était le cinquième combattant au Septième Institut Jie Long, avec un physique bien aiguisé, bien qu’un peu sur le côté court. C’était un jeune homme de dix-sept ans, bien que ses traits doux et galbés et ses cheveux longs aient souvent conduit les gens à le prendre pour une fille. Autrefois connu comme un enfant prodige, il s’était classé deuxième au tournoi du Phœnix lors d’une splendide performance.

Bien que le fait de se souvenir de lui-même à cette époque l’ait rendu étourdi par l’agonie en raison du peu qu’il avait su.

« Ah, c’est déjà si tard ? » La petite fille, qui se tenait au centre de la pièce, se retourna avec un sourire enfantin.

Avec ses longs cheveux noirs coiffés en boucles comme des ailes de papillon, et l’uniforme Jie Long à l’ancienne qui lui allait bien. Elle était une enfant adorable — et encore assez petite, atteignant à peine la poitrine de Hufeng.

Pour ceux qui ne le savaient pas encore, il serait presque impossible de croire que cette fille n’était autre que Xinglou Fan, le Ban’yuu Tenra, le meilleur combattant de la plus grande école d’Asterisk.

« Eh bien, concluons ici. Bon travail, tout le monde. Mettez-moi encore une fois au défi quand vous le voulez, » déclara Xinglou en faisant le tour de la pièce. Plusieurs douzaines d’étudiants essoufflés s’étaient effondrés sur le sol.

Ils étaient tous des étudiants qui avaient essayé de devenir disciples de Xinglou elle-même.

Actuellement, Xinglou avait une cinquantaine d’élèves qui s’entraînent directement sous sa direction. Considérant que certains instructeurs d’arts martiaux à Jie Long avaient plusieurs centaines d’élèves, ce n’était pas un nombre extraordinaire. Cependant, tous les cinquante étaient membres du Tableau Nominatif de Jie Long, et des douze membres de sa Première Page, onze étaient formés sous Xinglou.

Ce qui voulait dire que la plupart des combattants notables de Jie Long étaient des élèves de Xinglou.

« Personne n’a encore réussi ton test ? » demanda Hufeng.

« Non, c’est très malheureux. »

Ils avaient quitté la pièce et avaient marché le long de la galerie qui surplombait la cour.

Pour devenir l’élève de Xinglou, il suffisait de passer un simple test : Toucher Xinglou dans les délais impartis. C’est tout ce que j’avais à dire.

 

 

Mais Hufeng ne savait que trop bien combien cette tâche était difficile. Des dizaines d’élèves, confiants en leurs capacités et tentant le test en même temps, étaient encore complètement incapables de poser un seul doigt sur son petit corps. Xinglou n’avait rien fait d’autre que de leur échapper, et elle n’avait même pas dévié leurs mains, et encore moins attaquer.

« Au fait, Hufeng. As-tu vu les matchs aujourd’hui ? » demanda Xinglou.

« Les matchs ? Tu veux dire le Phoenix ? » demanda-t-il.

Bien sûr, Hufeng regardait ses pairs se battre. Neuf équipes de Jie Long s’étaient qualifiées pour le tournoi principal et, à l’issue du quatrième tour aujourd’hui, cinq d’entre elles avaient atteint la dernière tranche de seize équipes, soit le plus grand nombre parmi les six écoles. Tous les combattants avaient étudié sous Xinglou.

« Il y avait un garçon intrigant. Ayato Amagiri, le premier étudiant de Seidoukan, n’est-ce pas ? Ces automates d’Allekant n’étaient pas mauvais, mais en termes de capacité brute, ce garçon se distinguait des autres. Très intéressant, en effet, » déclara Xinglou.

« Oh, oui, dans le onzième match, » répondit Hufeng.

Hufeng s’était rendu compte qu’elle faisait référence à la bataille opposant la première place de Seidoukan à la troisième place de Le Wolfe. Un combat impliquant deux maniaques d’Orga Lux habiles.

Cependant…

« Il semble que ses pouvoirs soient limités, » déclara Hufeng.

Il ne s’agissait encore que de spéculation, mais l’organisation de renseignement Jie Long avait déjà recueilli une quantité importante de données. Selon leurs informations, l’étudiant en question ne pouvait maintenir sa pleine force que pendant une courte période.

En plus de cela, on disait qu’une fois qu’il avait relâché son pouvoir, il ne pouvait plus le faire pendant un certain temps. Mais cette dernière information avait été divulguée par Le Wolfe, ce qui en rendait la véracité douteuse.

« Probablement un Strega ou un Dante. » Xinglou avait laissé échapper un petit rire. « Je dirais que ça ne fait que rendre les choses plus intéressantes. »

« Je crois que ses prochains adversaires sont Song et Luo…, » déclara-t-il.

Song et Luo étaient des élèves de Xinglou, junior à Hufeng, et de redoutables combattants répertoriés dans le tableau nominatif.

« Oui. J’ai hâte de voir comment ils abordent le combat, » déclara Xinglou.

Dans des circonstances ordinaires, le combattant de première classe d’une école serait par définition un adversaire difficile. Et selon toute apparence, Ayato avait les compétences nécessaires pour soutenir son rang.

Une limitation dans le temps de ses capacités, cependant, serait une faiblesse critique. Il y avait d’innombrables façons de l’exploiter pour la victoire.

Et si les rumeurs selon lesquelles Ayato aurait besoin d’une période de repos étaient vraies, il n’y avait presque aucune chance que Song et Luo puissent perdre. Sa partenaire, Glühen Rose, la sorcière des flammes resplendissantes, cinquième de Seidoukan, ne devait pas non plus être sous-estimé. Pourtant, s’ils pouvaient la coincer dans un combat à deux contre un de près, ils devraient être capables de la submerger.

« Quoi qu’il en soit, j’ai pris goût à Ayato Amagiri. Il ne manque pas de talent et semble avoir du courage. Je le veux vraiment comme protégé. Il n’aurait besoin que de cinq — non, trois ans d’entraînement avant d’être capable de me divertir, » déclara Xinglou.

« Es-tu insatisfaite de tes élèves ? » demanda Hufeng d’un air renfrogné.

Xinglou éclata de rire. « Pas du tout. Vois ça comme un bon repas. Plus on peut savourer de saveurs, mieux c’est. »

« Si tu les dis…, » déclara-t-il.

« Prends le chef de Stjarnagarm — un vrai délice. Même dotée de capacités comme les siennes, il est remarquable que seulement quelques décennies d’entraînement dévoué l’aient amenée à ce niveau de compétence. Je voudrais la réessayer, mais elle ne semble pas me rendre ce sentiment, » déclara Xinglou, réfléchissant sur le passé avec un regard lointain. « Ayato Amagiri pourrait atteindre ce niveau si seulement je pouvais l’entraîner moi-même. Ah, quel dommage. Pourquoi n’est-il pas venu à notre école… ? Hufeng, on ne peut rien faire ? »

« Même si j’aimerais bien…, » déclara Hufeng.

En règle générale, les élèves n’étaient pas autorisés à changer d’école après leur inscription dans l’une des six écoles.

« Hein ? Attends, » dit Hufeng, réalisant quelque chose. « Quand ce match a eu lieu, n’étais-tu pas au milieu du test avec tes candidats… ? »

« Oui. Qu’est-ce qu’il y a ? » demanda Xinglou.

« Qu’en est-il de…, » Hufeng avait tenu une main contre son front à la réponse nonchalante de Xinglou. « Tu regardais ? En les affrontant tous ? »

« Une bonne façon de leur donner une chance de me battre, tu ne trouves pas ? » Xinglou rit de bon cœur et sortit son appareil mobile.

Hufeng soupira. « Tu pourrais aussi penser à leurs sentiments. Ce test est déjà dévastateur pour la confiance en soi. »

« Peut-être que certains trouveront cela inspirant. Honnêtement, tu es beaucoup trop sérieux, » déclara Xinglou.

Xinglou avait ignoré son avertissement sans même hésiter un seul instant. Hufeng soupira de nouveau. « Pardonne-moi de le dire, mais… ce n’est pas que je suis trop sérieux. Au contraire, tu te livres trop à toi-même, maître. S’il te plaît, fais preuve d’un peu de retenue. »

« C’est une demande impossible, » répondit Xinglou. « Je suis ici dans le seul but de m’amuser. Personne n’a le pouvoir de m’arrêter. À quoi penses-tu que sert le titre de “Ciel Immanent” ? »

Sa réponse était plus qu’égoïste, mais il y avait une vérité incontestable en elle.

Ce titre avait primé sur toute autre autorité au sein du Septième Institut Jie Long — y compris sa fondation d’entreprise intégrée.

Hufeng savait qu’ils avaient parcouru une distance considérable depuis qu’ils avaient quitté la grande salle, mais le cloître semblait continuer sans fin. Et le nombre de pièces qu’ils avaient traversées ne pouvait pas entrer dans ce bâtiment. La Hall du Dragon Jaune elle-même était nettement plus petite que l’espace qu’elle occupait.

Personne d’autre que Xinglou ne savait quelle technologie rendait cela possible, ni même combien de pièces se trouvaient dans le Hall du Dragon jaune. Même Hufeng, son troisième élève, ne pouvait accéder à aucune pièce de ce palais sans la permission de son maître.

La personne qui avait construit cette énorme salle n’était autre que le premier Ban’yuu Tenra, et il avait été dit qu’elle l’avait fait seule en une seule nuit.

Depuis lors, seul l’héritier de cet alias pouvait ouvrir les portes du Hall du Dragon Jaune. Si l’on inclut Xinglou, seules trois personnes détenaient le titre.

Le premier Ban’yuu Tenra, qui était venu à Asterisk à ses débuts, avait répandu la technique de maniement du mana du Seisenjutsu et était connu comme le fondateur de la Jie Long. D’une part, ce grand individu avait construit la Hall du Dragon Jaune, formé des professeurs de Seisenjutsu, et fondé l’institut lui-même. D’autre part, elle aurait personnellement conclu de nombreux pactes secrets avec la fondation d’entreprise intégrée. Quand elle avait quitté Jie Long, elle avait déclaré que son successeur était « celui qui peut ouvrir les portes de la Hall du Dragon Jaune ». Beaucoup d’étudiants avaient tenté de le faire, mais un long moment s’était écoulé avant que l’un d’eux ne réussisse finalement.

Le deuxième Ban’yuu Tenra était apparu plus d’une décennie plus tard. Elle avait ouvert les portes de la salle, qui avaient été construites pour répondre seulement à un certain type de prana, et avait remporté le premier grand chelem dans l’histoire d’Asterisk. Après l’obtention de son diplôme, elle y avait travaillé comme enseignante pour continuer à encadrer ses élèves en bas âge, et maintenant on l’appelait la mère de la renaissance de Jie Long. En quittant l’institut, elle avait laissé les mêmes mots d’adieu que son prédécesseur.

Et il y a trois ans, le troisième Ban’yuu Tenra, Xinglou, était apparu dans cette école. La petite enfant ouvrit les portes du Hall du Dragon Jaune avec une facilité déconcertante — des portes qui étaient restées fermées pendant plus d’une décennie depuis le départ du deuxième Ban’yuu Tenra. Xinglou avait pris sa place en tant que maître de la salle comme si c’était l’ordre naturel des choses.

La façon dont elle se comportait, comme si elle savait tout sur chaque recoin de la Hall du Dragon Jaune, ainsi que les manières et les connaissances qui ne convenaient guère à quelqu’un de son âge, avait déclenché des rumeurs constantes chez Jie Long. Xinglou n’avait jamais offert un mot pour expliquer de telles choses, et Hufeng avait décidé il y a quelque temps qu’il ne s’en occuperait pas.

Son maître était son maître. C’était suffisant pour lui.

À ce moment-là, un garçon et une fille qui marchait vers eux dans le couloir s’étaient levés.

« Vous voilà, maître. Nous vous cherchions. »

« Oh, et les frères Zhao. Ça fait un moment que ça dure. »

Ils refermèrent respectueusement leurs poings et s’inclinèrent en saluant.

Hufeng fronça légèrement les sourcils, mais Xinglou s’arrêta sans sourciller avec son sourire innocent. « Oh, c’est vous deux. Quelles nouvelles ? » dit-elle.

La paire avait plissé les yeux en arrière, souriant.

« Ce n’est pas grand-chose. Nous avons simplement — . »

« — souhaité rendre compte de notre victoire d’aujourd’hui. »

La fille avait fini la phrase que le garçon avait commencée.

Leurs mots coulaient aussi naturellement ensemble comme si une seule personne parlait, mais cette synchronisation parfaite en soi était inquiétante.

Le garçon était Shenyun Li, et la fille, Shenhua Li. Ils étaient frères et sœurs, comme leur nom l’indiquait — et les jumeaux qui étaient les neuvièmes et dixième combattants de Première Page de Jie Long.

Étant apparentés, ils se ressemblaient beaucoup. Sauf que Shenhua portait ses cheveux en petits pains, on pouvait à peine les distinguer.

« Oui, je regardais, » dit Xinglou. « Une victoire impressionnante, en effet. »

« Vous êtes trop aimable. Nous avons beaucoup à apprendre — . »

« — et beaucoup d’entraînement à faire. »

Alors même qu’ils prononçaient ces mots, leurs voix trahissaient leur fierté. Ils exsudaient une confiance extrême qui frisait l’arrogance.

« Hah. Ce n’est pas du tout ce que vous vouliez me dire, » se moqua Xinglou. « Maintenant, si vous pouviez en venir au fait ? »

« Nous ne pouvons rien vous cacher, maître. Eh bien…, » Shenyun s’arrêta, puis fit un large sourire. « À ce rythme, nous affronterons les frères Song et Luo au sixième round, et ainsi de suite — . »

« — nous avons pensé que nous devrions d’abord vous parler, maître. »

Xinglou avait déplacé sa tête. « Il n’est pas rare que des élèves d’une même école se retrouvent opposés dans une Festa. Je ne vois pas la nécessité d’une consultation. »

« Eh bien, vous avez raison, bien sûr… Comment pouvons-nous dire ça ? Il y a de nombreux points sur lesquels nous ne sommes pas d’accord avec la secte du bois — . »

« — et nous avons eu plus que quelques désaccords avec eux. »

En observant les sourires malicieux sur les visages des jumeaux, le froncement de sourcils de Hufeng s’était approfondi.

Les stagiaires de Xinglou se répartissent en deux groupes. L’une s’appelait la secte du bois et s’entraînait aux arts martiaux, l’autre était la secte de l’eau, qui étudiait principalement le Seisenjutsu. Pour diverses raisons, certains des daoshi de la secte de l’eau considéraient avec mépris les combattants de la secte du bois, et la relation entre les deux factions était au mieux tendue.

***

Partie 2

Les jumeaux étaient un exemple typique d’un tel daoshi.

« Je ne vois pas où vous voulez en venir. Vous allez devoir me le dire clairement, » déclara-t-elle.

Les jumeaux, à la demande de Xinglou, échangèrent un regard significatif.

« Ce que nous disons, c’est que si nous faisons face à des membres de la secte du bois — . »

« — il y a une chance qu’on aille un peu trop loin. »

« Quoi — !? » Hufeng, qui avait réussi à se retenir devant son maître, pâlit de colère.

Ils avaient presque tous déclaré qu’ils utiliseraient le match comme prétexte pour régler leurs comptes personnels. En tant que chef de la secte du bois, Hufeng ne pouvait pas s’y tenir tranquillement.

« Oh-hoho ! Vous l’avez peut-être dit depuis le début ! Vous formez un couple ennuyeux, » déclara Xinglou en riant, puis fit un signe de tête calme et leva une main pour faire taire le Hufeng en colère. « Mais faites ce que vous voulez. Mon intention est de vous apprendre la force. Je n’ai aucun intérêt à vous faire la leçon sur le bien et le mal. »

« Maître — ! » cria Hufeng.

Ignorant les protestations de Hufeng, les jumeaux inclinèrent joyeusement la tête.

« Vous êtes trop généreuse, maître. »

« Nous sommes indignes. »

Et comme si l’affaire était close, les jumeaux s’étaient écartés pour faire place.

Hufeng grinça des dents, mais il ne pouvait rien faire si Xinglou, son maître, leur en donnait la permission.

Xinglou, cependant, n’était pas terminée. « Je me demande si les choses se passeront aussi facilement que vous le pensez, » elle taquinait en marchant entre les jumeaux.

Tous les sourcils se plissèrent.

« Voulez-vous dire que les frères Song et Luo nous battront ? »

« Non. Je dis seulement qu’il est encore trop tôt pour présumer qui seront vos adversaires. » Voyant leurs expressions emplies de doutes, Xinglou riait d’un amusement débridé. « Vous ne pouvez pas être sûr que Song et Luo avanceront, n’est-ce pas ? »

« Ah, bien sûr que non. Mais quand même — . »

« — Même eux ne peuvent pas perdre contre des adversaires qui ont si clairement révélé leur faiblesse. »

« Nous avons au moins autant confiance en nos camarades de classe. »

Ils n’auraient pas pu être plus prétentieux pour faire valoir leur point de vue. Pourtant, Hufeng devait être d’accord.

Les données sur Ayato Amagiri étaient rares, mais les vidéos en circulation montraient une grande lacune dans ses capacités lorsqu’on le comparait à pleine puissance avec celles à puissance réduite. Hufeng doutait que Song ou Luo puisse perdre contre Ayato avec sa force enchaînée, et avec lui hors du chemin, ce serait deux contre un. Il n’y avait aucune raison de s’attendre à une perte.

« Hmm. Quoi qu’il en soit, » dit Xinglou, « Vous devriez d’abord vous concentrer sur le cinquième tour. On ne sait jamais ce qui peut arriver au combat. »

« Nous apprécions votre intérêt, maître — . »

« Mais nos prochains adversaires sont deux filles de Queenvale qui n’ont pu aller aussi loin qu’à cause de leur chance dans le placement dans l’arborescence du tournoi. Il n’y a pas de quoi s’inquiéter. »

Le visage de Hufeng s’assombrit à nouveau en voyant les jumeaux refuser les conseils de Xinglou.

« Oh, regardez l’heure. »

« Veuillez nous excuser. »

Hufeng les regarda partir en soupirant. « Honnêtement. Ces jumeaux… »

« Ho-hoho. Tu n’as pas l’air de t’entendre très bien avec eux, » gloussa Xinglou.

« Leur cœur est plein d’arrogance et ils n’apprécient pas la modestie. Qui pourrait s’entendre avec eux ? » murmura Hufeng en la suivant.

S’il est vrai que le daoshi de la secte de l’eau avait tendance à se moquer de la secte du bois, tous n’étaient pas comme les jumeaux. La jeune femme qui dirigeait la secte de l’eau, par exemple, était un peu peu orthodoxe, mais digne de respect.

En fin de compte, les seuls à avoir un si mauvais caractère étaient les jumeaux.

« Mais ils ont du talent, » fit remarquer Xinglou.

« Je… ne peux pas le contester. »

Comme les jumeaux l’avaient dit, s’ils devaient combattre Song et Luo, leur victoire était pratiquement acquise.

Hufeng pensait qu’il pouvait s’attaquer à l’un ou l’autre seul. Cependant, affronter les deux jumeaux en même temps, il pourrait bien l’emporter, mais pas facilement. En ce qui concerne le travail d’équipe, aucun apprenti de Xinglou n’avait pu l’emporter sur les jumeaux.

« Au fait, maître, » dit Hufeng, « Penses-tu que Song et Luo vont perdre contre cette paire de Seidoukan ? »

« Heh-heh-heh-heh, qui peut savoir ? » répondit Xinglou. « Si Ayato Amagiri et sa partenaire faisaient face aux jumeaux et non à Song et Luo demain au cinquième round, je pense que Seidoukan perdrait. »

« Ensuite, même si l’équipe de Seidoukan fait mieux que Song et Luo demain, elle tombera sur les jumeaux dans le sixième tour, les quarts de finale, non ? »

Xinglou se retourna avec un scintillement malicieux dans l’œil, puis secoua la tête. « Je ne pense pas. S’ils passent demain, nous ne pouvons pas savoir ce qui pourrait arriver. C’est ce que j’espère. »

« Haaah... »

Incertain de son point de vue, Hufeng inclina la tête dans la confusion.

D’abord, Xinglou était la présidente du conseil des élèves. Elle ne devrait pas espérer que les élèves de sa propre école perdent.

Hufeng se demanda un instant s’il devait la réprimander pour cela, mais comme les épaules de Xinglou tremblaient de rire, il abandonna.

Elle ne l’écouterait jamais de toute façon.

***

C’était le onzième jour du Phoenix.

« Honnêtement. Je n’arrive pas à croire qu’on ait eu autant de nouvelles en une seule journée, » déclara Julis.

Quand Ayato entra dans la salle de préparation désormais familière du Dôme Sirius, ce qui l’accueillit fut une Julis exaspérée, debout au milieu d’un groupe de fenêtres aériennes assorties.

« Bonjour, Julis, » déclara Ayato.

« Bonjour, Ayato. Qu’est-ce que ça fait d’entendre ta faiblesse annoncée au monde entier ? » demanda Julis.

Au lieu de répondre, Ayato haussa les épaules et marcha autour de la table pour s’asseoir directement en face de Julis.

« Comme tu peux le constater, les reportages ne sont encore que de vagues spéculations, » avait-elle poursuivi. « Mais les autres combattants ont dû recevoir des données détaillées des services secrets de leurs écoles. »

« Que crois-tu qu’ils savent ? » demanda Ayato.

Toutes les fenêtres aériennes affichaient des articles relatifs à la Festa, et tous les titres parlaient d’Ayato. Au moins, avec des phrasés comme « SE PEUT-IL QU’UN FAVORI DU CHAMPIONNAT AIT UNE TELLE FAIBLESSE MAJEURE ? » Et « EST-CE QUE LE PREMIER DE SEIDOUKAN A-T-IL UN TEMPS LIMITÉ ? » la presse était encore incertaine, avant de pouvoir faire une déclaration définitive.

Les agences de renseignements des écoles n’étaient pas susceptibles d’être aussi charitables.

« Je ne saurais dire… Mais nous devrions probablement supposer qu’ils en savent autant que Claudia, » déclara Julis.

En dehors de Julis, les seules personnes qu’Ayato avait entendu parler du sceau placé sur ses forces étaient Saya, Kirin et Lester.

Il l’avait dit à Claudia quand elle s’était précipitée pour le voir après le match d’hier, mais elle le savait déjà, dans une certaine mesure.

« Désolée. Mais c’est mon travail, » lui avait-elle dit avec un geste d’excuse. Mais elle ne voulait rien dire de plus à ce sujet, de sorte qu’il n’avait aucun moyen de savoir depuis combien de temps elle savait, exactement ce qu’elle savait, ou comment. Mais cela lui avait permis de spéculer quelque peu.

Elle avait probablement appris grâce à Étoile de l’Ombre, l’unité des opérations spéciales. Si c’était vrai, Julis avait raison — il ne serait pas surprenant que les agences des autres écoles aient le même niveau d’information.

Bien sûr, l’Étoile de l’Ombre aurait pu avoir un léger avantage puisque le sujet était un élève de la même école.

« Il est probablement raisonnable de supposer qu’ils ont une idée approximative de la durée du délai, » déclara Julis. « Ils peuvent utiliser notre match contre Irène Urzaiz comme référence. »

Ayato soupira. « Ouais… c’est vrai. »

Il ne pouvait plus rien y faire.

« Le problème, c’est qu’ils semblent aussi être au courant des séquelles, » Julis avait agrandi une fenêtre aérienne près d’elle.

Il montrait un article citant quelqu’un en position de connaissance : on me dit aussi qu’une fois qu’il a libéré toute sa force, il souffre de graves séquelles qui le rendent infirme au point où il a de la difficulté à déplacer. La rumeur dit qu’il a besoin de se reposer un certain temps jusqu’à ce qu’il puisse se battre à nouveau à pleine puissance…

« Selon Claudia, cette rumeur est née dans Le Wolfe, » ajouta Julis.

« Le Wolfe, hein… ? »

Ayato avait une idée de l’origine de l’histoire.

Le président du conseil des élèves de Le Wolfe connaissait la sœur d’Ayato. Il ne serait guère surprenant qu’il connaisse aussi sa capacité — les chaînes d’emprisonnement qui avaient scellé la force d’Ayato.

« Maudit soit ce Tyran. S’il en savait autant, il aurait pu garder ça pour lui. Mais en faisant tout ce qu’il peut pour la faire fuir comme ça, il voulait vraiment nous rendre les choses plus difficiles, » déclara Julis en soupirant, puis il ferma les fenêtres aériennes et elle fit face à Ayato. « Et ? Comment te sens-tu ? »

« Je suppose, pas mal. Eh bien, ça fait encore très mal, » Ayato avait essayé de brandir son bras.

Les séquelles de la rupture du sceau n’avaient en fait entraîné aucun dommage pour son corps. Il s’agissait plutôt d’une réaction excessive de son prana à la réactivation du sceau, et c’était pour cette raison qu’il s’était dissipé avec le temps.

« Je devrais récupérer à temps pour notre match. Eh bien, pour se battre normalement, au moins, » déclara Ayato.

« Mais ne seras-tu pas capable d’utiliser toute ta force ? » demanda Julis.

« Non… Ce serait probablement trop, » déclara Ayato.

D’un coup d’œil de côté, Ayato vérifia l’horloge. Il était encore tôt le matin et le premier match de la journée n’avait pas encore commencé. Leur match serait le troisième, donc il restait encore environ une demi-journée jusque-là. Il aurait dû pouvoir récupérer considérablement s’il s’était reposé jusqu’au match, mais il aurait été impossible de relâcher sa puissance si tôt.

Et ce n’était pas étonnant. Lors du match d’hier, il avait largement dépassé non seulement la limite de trois minutes, mais aussi le point de danger grave de cinq minutes. Les séquelles avaient donc duré plus longtemps que d’habitude.

« D’accord, c’est bon. On va faire comme si tu ne pouvais pas. » Julis expira dans sa résignation et ouvrit une autre fenêtre aérienne. Cette fois-ci, l’écran n’affichait pas un site de nouvelles, mais deux jeunes hommes ensemble.

« Revoyons ça encore une fois. Nos prochains adversaires sont les combattants de Jie Long au vingtième et au vingt-troisième rang. Nous avons affronté une équipe de Jie Long au troisième tour, mais je pense qu’il est juste de dire que ces deux-là sont dans une classe différente. Ce sont des élèves du Ban’yuu Tenra, après tout, » déclara Julius.

« C’est le président du conseil des élèves de Jie Long, non ? Celle qui n’a que neuf ans ? » demanda Ayato.

Cela défiait tout semblant de bon sens, mais cette jeune fille était apparemment la plus forte combattante de toute Jie Long.

Il n’y avait presque pas de vidéos de ses matchs. Les matchs pour lesquels des vidéos existaient étaient trop rapides pour être informatifs — ce qui était suffisant pour montrer qu’elle était forte, mais pas pour évaluer exactement à quel point elle était forte.

« Je ne pourrais pas te dire grand-chose sur le Ban’yuu Tenra. Jie Long a beaucoup d’étudiants, il est donc relativement facile pour les informations de s’échapper de cette école. Mais les renseignements sur elle semblent être une exception. La seule chose que nous savons, c’est que dans le passé, son pseudonyme appartenait à des personnes qui ont accompli de grandes choses pour leur école, » Julis s’arrêta et rencontra le regard d’Ayato. « Eh bien, assez parlé d’elle. L’important, c’est que nous devons prendre nos prochains adversaires au sérieux. Mais si tu peux te battre à pleine puissance, ils ne nous donneraient probablement pas beaucoup de mal… au moins, ils ne sont pas aussi forts qu’Irène Urzaiz. »

« J’espère qu’il n’y en a pas beaucoup d’autres comme elle, » déclara Ayato.

Ayato se souvient du match d’hier. Ils avaient réussi à gagner d’une manière ou d’une autre, mais un faux pas et le résultat auraient été complètement différents.

« Tu réalises que ces deux-là sont peut-être encore trop pour toi dans ton état ? » demanda Julis.

« Ngh... » Il avait flanché, incapable de le nier. Avec son pouvoir scellé, Ayato n’avait pas la capacité d’affronter un combattant classé de front.

« Je doute que je perde face à l’un ou l’autre d’entre eux, » dit Julis, « Mais affronter les deux en même temps posera un problème. Et tous les deux se spécialisent dans le combat rapproché. Je pense que je me suis améliorée dans ce domaine, mais pas assez pour cela. Les adversaires de rang inférieur sont une chose, mais j’aurai des ennuis si deux combattants de leur niveau s’approchent de moi. »

« As-tu un plan ? » demanda Ayato.

Ayato avait une certaine confiance dans sa capacité à formuler un plan autour de ses propres forces, mais Julis avait un bien meilleur sens de la stratégie d’équipe.

Comme si les engrenages tournaient dans son esprit, elle avait levé deux doigts. « Avant d’en discuter, j’ai deux questions. Je l’ai remarquée quand on s’entraînait, mais même quand tu as tes pouvoirs scellés, ta défense est très bonne. Comment cela fonctionne-t-il ? Même la première fois que tu m’as combattue, tu as repoussé la plupart de mes attaques. »

Julis parlait de leur duel le jour de son transfert.

« Oh, ouais. S’il s’agit simplement d’esquiver et de défendre, je peux gérer beaucoup de choses avec rien de plus que mon expérience et ma capacité à prédire ce que mon adversaire va faire, » répondit Ayato. « Mais mon corps ne peut pas continuer indéfiniment, alors contre quelqu’un de plus fort, je pense que je vais finir par manquer d’énergie. »

Même dans leur duel, s’ils l’avaient continué longtemps, Julis l’aurait fait rôtir avec ses flammes.

C’était pareil quand ils s’étaient entraînés avec Lester et Saya. Il ne pouvait pas réagir adéquatement à la force physique de Lester.

Tout cela signifiait que si sa force de base et sa capacité défensive le mettaient dans une situation de désavantage majeur, compenser par la technique ne lui permettrait pas d’aller plus loin. Seule une bonne stratégie permettrait de compenser la disparité qui subsiste.

« Hmm… Je vois, » dit Julis. « Maintenant, ma deuxième question. Ta capacité à libérer ton pouvoir pour un instant — peux-tu le faire maintenant ? »

« Eh bien, en ce moment, c’est pousser le bouchon. Mais je devrais être assez en forme pour le faire une fois. Enfin, je pense, » répondit Ayato.

« Je vois…, » en entendant sa réponse incertaine, Julis baissa les yeux, le menton tendu, tandis qu’elle s’enfonçait dans ses pensées.

Elle était restée comme ça pendant plusieurs instants.

« D’accord, c’est bon. Alors que penses-tu de ça ? » Finalement, elle avait levé la tête avec un sourire conspirateur.

***

Chapitre 2 : Round 5

Partie 1

« Et nous y voilà ! La bataille que vous attendiez tous aujourd’hui, le dernier match du cinquième round ! Hier, lors de la quatrième manche, cette équipe a battu Irène Urzaiz, alias Lamilexia, troisième combattante de l’Institut Noire Le Wolfe ! Voici le premier et le cinquième de l’Académie de Seidoukan — Ayato Amagiri et Julis-Alexia von Riessfeld ! »

La voix désormais familière du présentateur avait salué Ayato et Julis alors qu’ils montaient sur scène, suivi par ce qui aurait pu être les acclamations les plus fortes qu’ils avaient entendues jusqu’ici tout le tournoi.

Naturellement, ces événements avaient attiré de plus en plus d’enthousiasme vers le point culminant du championnat, mais le déroulement était un peu différent ce jour-là. Chacun semblait déterminé à découvrir de ses propres yeux si les nouvelles étaient vraies.

« Et de l’autre porte, nous avons Song et Luo du Septième Institue Jie Long ! Ces étudiants sont de votre alma mater, Mlle Tram. Que pensez-vous de ce match ? »

« Si cette information est vraie, je dirais que Song et Luo ont l’avantage… »

« Je parie que c’est ce que les spectateurs d’aujourd’hui aimeraient aussi savoir ! »

Pendant que les commentateurs plaisantaient, Ayato canalisa le prana à travers son corps, inspectant son flux. « … D’accord. »

Il semblait avoir guéri à peu près autant qu’il s’y attendait. Maintenant, tout ce dont ils avaient besoin était…

« Amagiri, » juste à ce moment-là, l’un de leurs adversaires de Jie Long avait traversé la scène et l’avait appelé.

C’était Song. Apparemment plus âgé qu’Ayato, il avait des muscles fermes et bien définis.

Ayato prit presque une position de combat par réflexe, mais le jeune homme, qui portait ses cheveux en tresse, le regarda dans les yeux et parla à un rythme calme et méthodique. « Peu importe si les rumeurs sont vraies, Luo et moi avons l’intention de vous affronter avec tout ce que nous avons. Pour être franc, j’aurais aimé me battre contre vous en tête-à-tête à votre pleine force — mais c’est le Phoenix, où nous nous battons en paires. J’espère qu’il n’y aura pas de rancune. »

Cela avait pris Ayato par surprise. « Hein ? Oh, euh, pas du tout… du tout… »

Song s’était détourné et était retourné vers son partenaire. Luo semblait avoir à peu près le même âge, ce qui le rendrait également plus âgé qu’Ayato. Son physique était semblable à celui de Song, mais ses cheveux noirs courts et son bâton de combat se détachaient et, comme Song, il avait un air de sincérité chez lui.

Son bâton n’était pas un Lux, mais un de métal ordinaire. C’était très long, presque sept pieds.

« Eh bien, il parle comme un vrai guerrier, » marmonna Julis, impressionnée, de derrière Ayato.

« Il y a donc aussi des étudiants comme eux. Je ne m’y attendais pas, » répondit Ayato.

« Ce genre de personne semble être commun chez Gallardworth et Jie Long. Mais c’était tout de même très honnête de sa part de faire tout ce qui était en son pouvoir pour déclarer ses intentions. Dans tous les cas, ils te testeront pour savoir si tu ne peux pas vraiment te battre à pleine puissance. Et très probablement, ils le sauront tout de suite, » déclara-t-elle.

« Probablement…, » répondit Ayato.

Quand Song s’était approché plus tôt, Ayato avait senti son prana finement affiné — non pas quelque chose que le jeune homme était né avec, mais purement le fruit de son dur travail, une capacité raffinée peu à peu au fil des ans. Et il avait l’air d’avoir une expérience du combat à la hauteur. Il serait presque impossible de tromper un tel guerrier vétéran pendant longtemps.

« On a eu raison de venir avec un plan. Écoute, Ayato. C’est la cible. Souviens-toi, » Julis avait activé l’Aspera Spina et s’était servi de sa pointe pour graver une étoile à ses pieds.

« Compris, » Ayato avait revu mentalement leur récente discussion sur la stratégie. « Et le signal est un feu d’artifice, n’est-ce pas ? »

Elle répondit d’un signe de tête brusque. « C’est exact. On aura cinq minutes après la montée du mur. Assure-toi d’être prêt à temps… Je sais que ce ne sera pas facile, mais attends que j’aie fini de m’installer de mon côté. Je ferai de mon mieux pour les tenir à distance, mais je ne peux pas faire grand-chose quand j’essaie de préparer notre plan. Mais je pourrai peut-être en éloigner l’un d’entre eux de toi. Je compte sur toi. »

« Je ferai ce que je peux, » déclara Ayato, et il avait activé sa lame Lux.

Il aurait aimé utiliser le Ser Veresta, mais quand il l’avait essayé dans la salle de préparation, il n’y avait pas du tout eu de réponse, alors il l’avait laissé de côté. Ayato pensait avoir gagné un peu plus de respect de la part de l’épée dans le combat précédent. Apparemment, son optimisme était déplacé.

« OK, le match va commencer ! Qui serait-ce !? Quelle paire ira en quarts de finale avec la cinquième ronde ? » déclara le présentateur.

Un instant après l’annonce enthousiaste, l’écusson de l’école sur la poitrine des combattants annonçait le début du match : « Round Cinq du Phœnix, Match 8Commencez ! »

Comme prévu, Song et Luo s’étaient immédiatement séparés de part et d’autre et s’étaient précipités sur Ayato.

« Explosion Fleurale — Primrose ! » cria Julis.

Julis avait agi afin d’aider Ayato, mais étonnamment, Song avait balayé les flammes surgissantes avec sa main nue. Le coup de poing rapide de son poing dispersa facilement la primevère de feu, comme s’il arrachait les pétales d’une fleur.

Une telle manœuvre n’était possible qu’en versant du prana dans son poing. Ce qui était extraordinaire, c’est que la technique de Song était assez puissante pour étouffer une attaque de Julis.

« J’arrive ! » annonça Song.

Sans effort, Song avait réussi à franchir l’obstacle en un clin d’œil et avait laissé voler son poing droit.

Ayato bloqua la frappe avec le plat de son épée, mais un impact féroce le traversa, moins comme un coup de poing et plus comme une énorme boule de démolition en métal. Ses jambes tremblèrent, et il serra les dents avec force.

C’était une sorte de pouvoir destructeur impossible à atteindre avec seulement ses muscles.

Puis Song s’était avancé comme pour tenter de l’achever et avait enfoncé son coude dans l’estomac d’Ayato.

« Ngh... ! » Ayato avait enduré l’attaque en concentrant son prana, mais il avait failli tomber à genoux. Son corps s’était figé pendant un moment lorsque le souffle avait été expulsé de ses poumons.

Ne manquant pas cette ouverture, Song s’était retourné sur place et avait effectué un coup de poing en direction du visage d’Ayato.

Ayato leva le bras pour dévier à peine le coup, puis il bondit à une distance de sécurité.

Ce n’était pas surprenant, mais le fait de se battre à bout portant l’avait trop désavantagé. Il devait utiliser la portée de son arme pour se battre à sa guise, sinon ce ne serait pas du tout un combat possible.

« Alors… les rumeurs sont vraies. » Song adopta sans hâte une position de combat. La forme était unique, avec ses hanches basses et sa jambe gauche loin devant — une position pour une sorte de combat au corps à corps, mais Ayato, pas très versée dans les arts martiaux chinois, ne pouvait pas identifier le style.

« Mon Dieu, mon Dieu ! C’est une évolution surprenante — Amagiri est complètement sur la défensive ! Les attaques de Song sont impressionnantes, c’est sûr, mais cela pourrait-il signifier que ces rumeurs sur Amagiri soient vraies ? » s’écria le présentateur.

« Il n’a pas non plus ouvert avec son incantation habituelle. Son niveau de prana et son raffinement sont loin d’atteindre le niveau que nous avons vu de lui auparavant, donc, cela semble assez probable. De toute façon…, » déclara l’expert.

Ayato stabilisa sa respiration, fit disparaître le bruit autour de lui et se concentra.

Un seul moment d’inattention mettrait fin au match. Il devait surveiller tous les coups de poing et de pied de Song, prêt à se défendre contre toute manœuvre.

Mais à ce moment-là, il entendit un cri aigu de Julis. « Désolée, Ayato ! Il m’a dépassée ! »

Luo, venant de la gauche d’Ayato, avait poussé avec son bâton de combat assez fort pour l’empaler.

« … ! »

Ayato esquiva par la largeur d’un cheveu, mais le bâton changea de trajectoire à mi-chemin et descendit sur lui par le haut.

Quand Ayato avait levé son épée pour la dévier, Song avait déjà tourné en rond de l’autre côté pour donner un coup de pied fulgurant. Cette attaque avait touché sa cible, et la douleur l’avait traversé comme si le coup de pied avait enlevé un morceau de son côté.

Puis Song avait atterri sur ses orteils au sommet du bâton de Luo. Avec un minutage impeccable, Luo s’en était servi comme levier pour lancer Song vers le haut.

« Comment… ! » cria Ayato. C’était une équipe parfaite.

Song avait dansé dans les airs pour atterrir derrière Ayato et, sans lui donner le temps de réagir, il l’avait frappé dans le dos avec un coup de paume.

« — ! »

Un tout petit bruit lui échappa, et un choc bien pire qu’avant lui traversa le corps. Ayato avait failli s’évanouir, mais il s’était forcé à l’endurer et s’était éloigné de ses adversaires.

« Hmm, vous avez résisté à cette attaque… Vous êtes bon, » murmura Song, impressionné, mais alors qu’il reprenait position, Ayato ne put même pas trouver la trace d’une ouverture pour riposter.

Luo aussi se replaça lentement de l’autre côté.

C’était à peu près le pire des scénarios. Un seul adversaire suffisait déjà à le submerger. Deux contre un, ce n’était pas du tout une bagarre.

Sauf que ce n’était pas deux contre un.

« Explosion Fleurale — Loropetalum ! »

Au cri de Julis, haut et clair, un énorme mur de flammes avait jailli du sol pour diviser la scène d’un bord à l’autre. Il devait faire presque 30 pieds de haut. Même un Genestella ne pourrait pas sauter par-dessus sans aide.

« Qu’est-ce que c’est… ? » Song regarda avec surprise le mur de feu, mais il saisit rapidement l’intention derrière ça. « Je vois — vous nous avez séparés. »

En effet, seuls Ayato et Song étaient de ce côté du mur.

Cela signifiait que Julis et Luo devaient être de l’autre côté, mais les flammes déchaînées étaient impossibles à percer.

« Wow-wee ! Est-ce un autre coup de Riessfeld ? Un mur de feu a soudain coupé la scène en deux ! Nos spectateurs peuvent suivre l’action sur le grand écran. Nous vous montrerons le combat des deux côtés avec un écran partagé ! » déclara le présentateur.

« Maintenant, on en revient à un contre un, » déclara Ayato à son adversaire debout, puis il s’essuya la bouche. Le sang s’était écoulé sur sa main, mais il n’avait pas le temps de s’en inquiéter maintenant.

« Oh… Pensez-vous avoir une chance si c’est un contre un ? » Song fixa Ayato d’un regard de faucon et reprit soigneusement sa position.

« Pour être honnête, je ne pense pas que mes chances soient si grandes. Mais je ne peux pas abandonner, n’est-ce pas ? » Ayato avait placé son épée devant lui et avait mesuré la distance jusqu’à Song.

Julis avait fait tout ce qu’elle pouvait, et maintenant c’était son tour. Il devait trouver un moyen de préparer la prochaine étape de leur plan. Et il devait endurer les attaques de ses adversaires.

« Hee-hee. Vous avez raison, bien sûr. » Song ria doucement. « C’était une question stupide. Je vous présente mes excuses. »

Juste un instant, un léger sourire était apparu sur le visage de Song — et il avait immédiatement disparu.

***

Partie 2

« Est-ce le mieux que vous puissiez faire ? Vous n’êtes pas à la hauteur de votre réputation, Glühen Rose ! »

« Argh… ! » Julis s’était mordu la lèvre en se défendant de peu contre l’offensive vicieuse de Luo.

La première phase consistait à forcer le combat en deux affrontements en tête-à-tête. C’est ce qu’ils avaient fait. Puisqu’il s’agissait d’une étape critique de son plan, on pouvait dire sans crainte de se tromper que tout allait bien jusque-là.

Sa seule erreur de calcul était que l’habileté de Luo dépassait de loin ses attentes.

Elle ne l’avait pas pris à la légère au départ, mais maintenant elle avait le sentiment qu’elle allait apprendre à la dure l’étendue du talent de la Septième Institue Jie Long.

Il est leur vingt-troisième ? Il ferait facilement Première Page à Seidoukan… !

Sans exprimer sa frustration, Julis avait repoussé le bâton de Luo avec sa rapière et avait utilisé sa technique de Marguerite pour l’attaquer par en haut et par-derrière. Mais en manipulant habilement sa longue arme, Luo s’était maintenu à une distance rapprochée sans laisser aucun des chakrams enflammés s’approcher de lui.

« Ah — ce n’est pas vrai, n’est-ce pas ? Vous utilisez une partie de votre force pour maintenir ce mur de feu. » Luo sauta un moment en arrière et jeta un coup d’œil à la cloison derrière Julis. « Maintenir une telle flamme à une telle échelle doit prendre une quantité extraordinaire de prana. Cela limite le prana que vous pouvez utiliser pour vous battre. »

Et en plus, c’est un observateur attentif.

« C’est ce qu’on va voir. » Julis fit sortir des chakrams et réajusta leur formation.

Normalement, elle pouvait faire plus d’une douzaine de chakrams avec la technique de la Marguerite. Mais en divisant son prana et sa concentration comme elle était maintenant, elle ne pouvait en gérer que six.

Luo et Song avaient participé à trois événements Festa, dont l’actuel tournoi Phoenix. À en juger par cette seule information, ils avaient beaucoup plus d’expérience qu’Ayato et Julis. Pourtant, Julis n’avait pas pensé qu’il verrait son plan si facilement.

« Si c’est le cas, je peux difficilement appeler ça une bonne stratégie. Il doit y avoir d’autres moyens de nous forcer à nous battre divisés sans nous donner tant de mal, » déclara-t-il.

Il avait également raison sur ce point.

Si tout ce qu’ils voulaient, c’était une paire de matchs individuels, il y avait d’innombrables autres moyens d’y parvenir.

Mais cela ne ferait que retarder la défaite. Cela ne mènerait pas à la victoire.

« Nous n’avions pas le choix, » dit Julis. « C’était la seule façon pour nous de gagner. »

« Hmm. Donc vous avez autre chose dans votre manche. » Luo sourit en faisant tournoyer son bâton. « J’ai hâte de le voir, mais vous feriez mieux de faire vite. Sinon, l’autre combat sera terminé. »

« Voulez-vous dire que mon coéquipier va perdre ? » demanda Julis.

« Dans son état actuel, Murakumo n’est pas de taille face à nous. Vous le savez, n’est-ce pas ? » Luo répondit comme si c’était évident.

« Oui, vous avez raison. Pour qu’Ayato batte l’un d’entre vous, il faudrait qu’il vous prenne par surprise, » déclara Julis.

« Une contre-attaque ? Ni moi ni Song ne sommes assez négligents pour ça. » Luo avait repositionné son bâton, marquant ainsi la fin de leur conversation.

« … »

Julis avait reculé d’un pas pour arranger les chakrams en une formation défensive.

En même temps, elle avait senti où se trouvait l’autre paire de l’autre côté du mur et avait vérifié le sol du coin de l’œil.

Un peu plus à droite…

« — Maintenant ! » Luo s’était élancé afin de profiter de l’ouverture.

Il avait balayé les chakrams avec son bâton et s’était avancé à la portée de Julis avant qu’elle ne puisse cligner des yeux.

« Oh non… ! » s’exclama Julis.

« Trop lente ! » déclara Luo.

L’attaque avait traversé l’air avant de frapper son torse et lui avait fait voler sa rapière.

« Argh… ! » Elle s’était tordue de façon réfléchie pour protéger l’emblème de son école et avait crié de douleur en étant projetée plus loin sur scène.

Ça aurait pu casser quelques côtes… Mais avec ce minutage — !

Julis s’était préparée à l’impact, puis avait laissé les chakrams de la Marguerite se dissiper pendant qu’elle se concentrait.

« Pas si vite ! » Luo s’était envolé pour donner le coup de grâce.

Julis ne riait que de sa douleur.

Son adversaire excellait dans les combats à distance, et elle venait de perdre son arme. Sa décision était correcte.

Oui, Luo avait raison. Et c’est ce qui l’a rendu possible.

« Explosion Fleurale — Amaryllis Duo Flos ! »

Une petite boule de feu s’était formée dans chaque paume.

Pourtant, Luo n’avait pas bronché. Il était absolument convaincu que l’avantage était de son côté à cette distance.

Julis, cependant, avait tiré la boule de feu dans sa main droite non pas sur Luo, mais directement vers le haut.

***

« Pour être honnête, je suis stupéfait, » bien qu’il se soit dit impressionné, l’expression de Song en était une d’exaspération. « C’est vraiment impressionnant que vous ayez si bien résisté à mes attaques, même si vous ne pouvez gérer que la défense. Et vos réactions se sont nettement améliorées depuis le début du match. Vous utilisez ma respiration, ma portée, mon timing — c’est un témoignage de votre capacité d’adaptation. Malheureusement, votre corps ne semble pas capable de suivre. »

Avec le dos contre le mur de flammes enragées et les poumons qui se soulèvent, Ayato avait gardé les yeux fixés sur Song et n’avait jamais perdu de vue sa concentration.

Il avait réussi à éviter de subir un coup critique, mais les dégâts cumulatifs devenaient difficiles à ignorer. Son uniforme était déchiré partout, et il avait plus de bleus et de coupures sur le corps qu’il ne pouvait compter.

Malgré cela, le bout de l’épée dans la main d’Ayato pointait droit et d’une manière stable vers Song.

« Si vous étiez à pleine puissance, nos positions auraient peut-être déjà été inversées, » poursuit Song. « Non, je n’aurais pas pu tenir aussi longtemps. »

« Je pense que vous êtes trop aimable, » répondit courtoisement Ayato en calmant ses respirations en lambeaux.

Song allait à tous les coups être difficile à vaincre, et ce n’était pas une surprise pour quelqu’un qui s’était qualifié pour le cinquième tour du Phoenix. Mais Ayato s’était retrouvé à admirer la force de Song, indépendamment de toute arme ou capacité spéciale — un pouvoir qui était purement le fruit de l’entraînement physique.

Non pas qu’il soit sur le point d’abandonner. Ayato et Julis avaient encore deux cartes en main — et ils étaient prêts à les jouer.

Ayato jeta un coup d’œil vers le bas pour voir le symbole de l’étoile que Julis avait sculpté plus tôt à ses pieds.

Il ne restait plus qu’à choisir le moment.

« Je peux difficilement supporter de vous apporter plus de douleur. En signe de respect, je terminerai avec la prochaine attaque, » après ça, le prana se précipita dans le poing de Song.

En canalisant leur prana en un seul point, les combattants entraînés de Jie Long seraient capables de déclencher des attaques destructrices, un peu comme les Techniques des Météores. Ça devait être ce que Song faisait maintenant.

« Peu importe la façon dont vous essayez de vous défendre, ma main brisera toute arme ou tout membre sur son chemin. Il n’est peut-être pas aussi puissant que votre Orga Lux, mais je vous recommande d’éviter plutôt que de bloquer. Si vous le pouvez, bien sûr ! » déclara Song.

Dès qu’il avait fini de parler, Song avait sauté rapidement vers sa cible.

Ce fut un coup de pied qui secoua la terre, suivi d’une frappe de la paume de la main qui s’avança vers son adversaire.

Song était trop près pour qu’on puisse l’esquiver. Et, comme Song l’avait dit, la défense était impossible pour Ayato dans son état actuel. C’était évident d’après le niveau écrasant de prana concentré dans la main du guerrier de Jie Long.

Mais juste avant que sa paume n’atteigne la poitrine d’Ayato, un petit projectile explosa au-dessus de leur tête.

Feux d’artifice — !

C’était leur signal.

— Un instant.

Juste une fois, pendant une fraction de seconde, Ayato avait relâché toute sa force, puis il esquiva la frappe de la paume de la main de Song et s’était dirigé vers le mur de flamme qui se dressait derrière lui.

« Quoi… !? »

Il entendit le cri d’étonnement de Song, mais son attention était déjà ailleurs.

Juste avant que le feu n’engloutisse Ayato, cela se sépara comme la mer Rouge dans l’histoire de Moïse. En face d’Ayato, il y avait Julis, qui elle aussi avait sauté dans le mur de l’autre côté.

Ils échangèrent un regard en passant l’un à travers l’autre à travers les flammes qui léchaient leur peau. Ainsi, Ayato et Julis avaient échangé leurs cibles.

« Comment — ! ? »

« C’est impossible !! »

Song et Luo, les yeux écarquillés par la panique, tentèrent frénétiquement de retomber en position. Mais ils étaient arrivés beaucoup trop tard.

Ils ne pouvaient rien faire. Luo avait fait face à Julis, qui excellait dans les attaques à longue distance, Song avait combattu Ayato, qui ne pouvait gérer que le combat rapproché.

 

 

Maintenant, les deux étaient complètement hors de propos.

« Style Amagiri Shinmei, Première Technique — Serpents jumeaux ! »

« Rafale ! »

La lame d’Ayato avait tranché l’écusson de l’école de Luo, et la boule de feu dans la main de Julis avait brisé celui de Song.

« Fin de la bataille ! Gagnants : Ayato Amagiri et Julis-Alexia von Riessfeld ! »

Alors que la voix automatisée annonçait le résultat du match, le mur de feu avait disparu. Ayato et Julis s’étaient tous les deux effondrés sur leurs genoux avec de profonds soupirs.

Le choc du public n’avait pas été moins fort que celui de Song et Luo. Un silence stupéfait remplissait l’arène. Mais ensuite, une vague de bruits s’était transformée en un raz-de-marée d’applaudissements.

***

Partie 3

« Wôw… Nous avons gagné, mais…, » déclara Ayato.

« Mais de peu, » déclara Julis.

Ayato et Julis se dirigeaient vers la salle de préparation dans le couloir, sautant encore une fois l’interview des gagnants.

Les interviews n’étaient pas nécessaires, mais des annulations répétées allaient frustrer la presse et — étant donné la nature de la Festa — cela pourrait conduire à une baisse de popularité pour les combattants. Aujourd’hui, ni Ayato ni Julis n’avaient eu l’énergie de répondre aux questions.

Ils avaient gagné, mais comme Julis l’avait dit, c’était de peu. La moindre erreur de minutage leur aurait coûté le match.

« Malgré tout, nous avons réussi à nous en sortir aujourd’hui, » avait-elle dit. « Nous avons un jour de repos demain. Et tu pourras te battre à nouveau à pleine puissance, n’est-ce pas ? »

« Oui, ça va aller… Et toi, Julis ? N’as-tu pas été blessé… ? » demanda Ayato.

« Oh, ce n’est rien. Ils sont peut-être fissurés, mais rien ne semble être cassé, » Julis se frotta légèrement les côtes avec un sourire douloureux.

Elle avait reçu un coup direct du bâton de Luo. Cela ne pouvait pas être une blessure aussi mineure. Et pourtant, elle continuait à parler comme si ce n’était qu’un léger bleu.

« Mais le vrai problème, ce sont nos prochains adversaires, » avait-elle dit. « Même avec toi à pleine puissance, ils pourraient nous donner du fil à retordre. »

« Oh, ouais. Ils sont…, » déclara Ayato.

Ayato fit une pause dans son déplacement. Devant, il y avait deux hommes debout devant leur salle de préparation.

Julis le remarqua un instant plus tard. Ses yeux s’étaient élargis de surprise. « Voici quelques invités inattendus. Vous n’auriez pas pu venir nous féliciter. Qu’est-ce que vous voulez ? »

Song et Luo avaient répondu à sa question avec des regards sérieux.

« C’est exactement ce que nous sommes venus faire. Aurions-nous dû nous abstenir ? » demanda Song.

« Vous nous avez infligé une défaite cuisante aujourd’hui. Vraiment impressionnant, » déclara Luo.

Ayato et Julis se regardèrent avec surprise.

« Huh — ? Eh bien, euh… merci, » déclara Ayato.

« Euh, merci…, » déclara Julis.

Ils avaient répondu avec confusion aux félicitations inattendues.

Song tendit la main à Julis. « C’est vous qui avez dû élaborer ce plan, Glühen Rose. L’idée, le choix du moment — c’était un travail d’équipe exceptionnel qui exigeait une confiance sincère l’un envers l’autre. »

Julis paraissait encore déconcertée, alors même qu’elle lui serrait la main.

« Mais faites attention. Ce genre de plan ne marchera pas contre vos prochains adversaires, » continua Song.

« Qu’est-ce que vous voulez dire par là ? » Ses yeux brillaient de suspicion.

« Pas besoin d’être si sceptique, » dit Song, non découragé. « Nous ne sommes pas là pour vous piéger. Il s’agit d’un véritable avertissement. Vous pouvez nous croire sur parole. »

« Voulez-vous qu’on vous fasse confiance comme ça ? Vous n’avez aucune obligation de nous aider. En fait, nos prochains adversaires sont de votre côté, » déclara Julis.

Leur match était le dernier du cinquième tour, Ayato et Julis savaient donc qui seraient leurs prochains rivaux. Dans le sixième round — les quarts de finale —, ils se mesureraient à une autre paire d’élèves de Jie Long, tous deux des combattants de Première Page.

« Ce n’est pas parce qu’on vient de la même école qu’on est du même côté. Ou est-ce que tout le monde à Seidoukan s’entend parfaitement ? » demanda Luo.

« Euh, euh… Eh bien… Vous avez peut-être raison, mais…, » Julis s’éloigna et détourna les yeux.

C’était vrai. Il y avait eu des querelles intestines à Seidoukan même si elles fréquentaient toutes la même école, précisément parce qu’elles l’avaient fait. C’était probablement vrai dans toutes les écoles. La seule exception à la règle était Gallardworth, mais même ce haut lieu aurait pu être sujet à ses propres conflits internes.

« C’est simple, vraiment » déclara Luo. « Vos prochains adversaires, Shenyun et Shenhua Li… Disons qu’on ne s’entend pas avec eux. Cela ne veut pas dire que nous allons partager leurs faiblesses, mais… »

« Nous avons pris goût à vous deux. Au moins, on vous aime plus que ces jumeaux. Nous voulions que vous sachiez que nous vous soutenons. C’est tout, » Song avait souri sèchement puis il haussa les épaules.

Ils n’avaient pas l’air de mentir.

« D’accord, » concéda Julis. « Alors, laissez-moi vous le redemander… Que vouliez-vous dire quand vous avez dit qu’un plan comme ça ne marcherait pas ? »

« Parce que c’est exactement là où ces jumeaux excellent. Ils ont un don exceptionnel pour la ruse, la tromperie et les attaques-surprises. Peu importe le plan que vous concocterez, ils verront clair dedans et vous surpasseront. Et ils n’utiliseront jamais votre genre de stratégie. »

« Notre stratégie… ? » demanda Ayato.

Song le regarda d’un air sérieux. « Votre stratagème traitait vos adversaires sur un pied d’égalité. Il y avait des risques, et vous avez accepté ces risques. Vous avez pris une décision calculée. C’est pourquoi nous pouvons accepter notre défaite, même si je mentirais si je disais que nous ne sommes pas déçus. »

« Mais ces deux-là ne sont pas comme ça, » ajoute Luo. « Ils ne vous affronteront jamais à votre niveau. Ils se moquent toujours de leurs adversaires et établissent une situation où ils détiennent un avantage absolu. Ils ne s’exposent jamais au mal. Et ils écrasent leurs adversaires comme bon leur semble. C’est une bataille sans respect et sans tactique. C’est comme ça que les jumeaux Li se battent. Et nous n’aimons pas leur façon de faire les choses. »

« Avez-vous vu leurs matchs, n’est-ce pas ? » demanda Song.

Gen'ei Souki et Gen'ei Musan — le Créateur Fantômatique et la Destructrice Fantômatique — formaient l’une des équipes favorites de ce tournoi. Julis et Ayato avaient étudié leurs matchs ainsi que leurs données.

En repensant aux vidéos, Ayato se souvient que les matchs étaient tous à sens unique. La façon dont ils tourmentaient leurs adversaires avait été désagréable à regarder.

« Vous pensez peut-être d’une trop bonne manière de nous, » déclara Julis. « On se battrait comme ça si on pensait que ça rendrait la victoire plus facile. Dans la Festa, seule la victoire compte. »

Luo répondit avec un mince sourire. « Si c’est comme ça, alors je suppose que nous étions de mauvais juges de caractère. »

« En tout cas, nous ne vous disons pas de ne pas avoir de plan, » déclara Song. « Seulement d’être prudent. »

Après ça, Song et Luo se retournèrent et s’en allèrent.

« Hmm… »

Julis avait observé le duo qui partait, puis elle avait ouvert la porte de la salle de préparation avec l’emblème de son école.

« Qu’est-ce que t’en penses ? » demanda Ayato en entrant.

« Eh bien. Je ne pense pas qu’ils mentaient, » répondit Julis après une pause.

« Pareil pour moi. »

D’après Ayato, les Jie Long n’étaient pas du genre à prendre de telles mesures détournées au nom du sabotage. De toute façon, cela ne servait à rien de les tromper avec des conseils aussi généraux.

Julis s’était assise sur le canapé et poussa un long et profond soupir. « Nous pouvons tenir compte de leur avertissement, mais laissons les jumeaux à demain. Je suis trop fatiguée aujourd’hui. Reprenons notre souffle et rentrons à la maison. »

« Ouais, ça a l’air bien. » Ayato s’était assis à côté d’elle, laissant ses épaules s’enfoncer dans les coussins.

Les matchs étaient terminés pour la journée, mais les spectateurs étaient certains de rester à l’intérieur du stade. Bien que les concurrents puissent prendre un métro express pour retourner à leurs écoles afin d’éviter la foule, Ayato voulait un peu plus de temps pour se reposer.

Après tout, ils n’auraient pas de temps libre entre les quarts de finale et le championnat.

« Tu sais, Ayato…, » Julis gloussa. « Le prochain match sera les quarts de finale. Encore trois combat jusqu’à ce que nous soyons champions, » dit-elle en riant.

« Trois autres combats… Ce n’est pas grand-chose, mais ce ne sera pas facile, n’est-ce pas ? » déclara Julis.

Ils devaient tenir face à trois autres rounds comme celui d’aujourd’hui. Rien que d’y penser, c’était épuisant.

Julis avait fait un autre rire doux. « Eh bien, tant que tu le sais… Au fait, as-tu réfléchi à ce que tu vas faire ? »

« Hein ? Qu’est-ce que tu veux dire ? » demanda Ayato.

« Tu vois ce que je veux dire. Ton souhait quand tu gagneras, » déclara Julis.

« Oh… » Ayato hocha la tête, puis il réfléchit un peu — et finalement secoua la tête. « Hmm. Je ne peux pas vraiment penser à quoi que ce soit. »

« J’ai deviné que c’était peut-être le cas, » déclara Julis avec un sourire ironique. Puis elle l’avait regardé droit dans les yeux, complètement sérieuse. « Je te suis reconnaissant de te battre pour moi, et pour être honnête, je suis heureuse. Mais je pense que tu devrais penser à ce que tu veux. »

« C’est facile à dire, mais…, » répondit Ayato.

« Eh bien, par exemple…, » elle s’arrêta, hésitant à aborder le sujet. « Et ta sœur, alors ? »

Ayato avait été un peu surpris, mais il avait compris.

Julis avait entendu ce qu’Irène lui avait dit l’autre jour — que le président du conseil étudiant de Le Wolfe connaissait sa sœur. Elle devait se demander comment il avait pris la nouvelle.

« Bien sûr que j’y ai pensé, mais…, » déclara Ayato.

« Mais ? » demanda Julis.

« Elle devait avoir ses raisons de quitter la maison. Donc je ne veux pas la chercher si elle ne veut pas qu’on la trouve, » déclara Ayato.

Ayato repensa au jour de son arrivée à l’Académie de Seidoukan.

« Alors, pourquoi venir dans cette école ? » Les mots de Claudia résonnaient dans son esprit.

À l’époque, Ayato avait répondu. « Pour savoir ce que je dois faire. »

Mais maintenant qu’il avait trouvé son but — et maintenant ?

« Peut-être, » dit Julis, « mais n’est-ce pas le moyen le plus rapide de trouver ta sœur pour faire quelque chose contre ce sceau ? »

« Hein ? Oh, ouais — elle devrait être capable de l’enlever…, » déclara Ayato.

Julis plissa les yeux devant la réponse évasive. « Ayato. Ne me dis pas que tu es — . »

Un coup à la porte l’interrompit, et une fenêtre s’ouvrit pour annoncer leurs visiteurs.

« … Yoo-hoo. »

« E, Excusez-nous… »

L’écran montrait Saya et Kirin.

Elles s’étaient battues dans une arène différente, et elles s’étaient également qualifiées en toute sécurité pour les quarts de finale.

« Êtes-vous venues jusqu’ici pour nous voir ? » demanda Ayato.

« On s’est dit que vous deviez être épuisé. Et nous voulions vous féliciter…, » déclara la petite Kirin, tremblante et regardant la caméra.

Ayato avait été touché. Elle et Saya venaient de se disputer leur match, mais elles étaient encore en train de faire des pieds et des mains pour lui et Julis.

« Laissez-moi vous ouvrir la porte, » il avait attrapé la console aérienne.

Kirin s’était empressée de parler. « Avant que tu ne le fasses, nous avons une autre visiteuse ici avec nous — peut-elle entrer ? »

« Visiteuse ? » Ayato baissa la tête.

Saya avait souri sournoisement. « Oui. Une visiteuse, pour Riessfeld. »

« Pour moi ? » Julis avait observé leur conversation avec peu d’intérêt, mais maintenant elle fronçait les sourcils avec curiosité.

Sur la fenêtre aérienne, Saya et Kirin hochèrent la tête l’une vers l’autre et reculèrent.

Une fille avait émergé d’entre elles.

Elle était jeune — une enfant, en fait, probablement dans la tranche supérieure de l’âge du collège. L’adorable petite fille à l’air innocente avait un trait distinctif particulier — pour une raison ou une autre, elle était habillée comme une servante.

Julis avait été décontenancée. « F-Flora… ? » murmura-t-elle.

***

Chapitre 3 : Le Visiteur

Partie 1

« Alors… es-tu venue de Lieseltania toute seule ? »

« Uh-huh ! Je m’appelle Flora. Enchanté de vous rencontrer tous ! » Parlant sur un ton enfantin, la jeune fille s’inclina profondément, presque à 90 degrés.

Flora avait expliqué comment elle venait de l’orphelinat de Lieseltania que Julis essayait de sauver.

« Elle avait du mal à se rendre au bureau d’information, alors j’ai essayé de l’aider, » expliqua Kirin. « Et il s’avère qu’elle vous connaît, Mlle Riessfeld. »

« … Elle était difficile à manquer, » ajouta Saya.

Naturellement, une telle jeune fille errant dans l’uniforme d’une bonne attirerait l’attention.

« Uh-huh ! Je suis si reconnaissante ! Merci beaucoup, Mlle Sasamiya, Mlle Toudou, » il n’était pas clair si Flora elle-même l’avait compris, car elle hochait la tête énergiquement et souriait sans la moindre trace de honte.

Pour l’instant, ils bavardaient dans la salle de préparation, et Ayato n’avait pas pu s’empêcher de remarquer à quel point son uniforme de femme de chambre était incongru dans un cadre quotidien.

« Vraiment. Tu aurais dû me prévenir de ta venue, » répliqua Julis avec un sourire impuissant, caressant doucement les cheveux de Flora.

Cette expression douce et indulgente disait à Ayato combien la fille comptait pour elle.

 

 

« Mais Sa Majesté m’a donnée un billet pour le Phoenix, et en retour j’ai dû promettre de garder ma visite secrète, » dit Flora.

Julis soupira. « Mon frère s’amuse un peu trop aux dépens des autres. Je suppose qu’il t’a aussi dit de t’habiller comme ça. »

« Uh-huh. Il a dit qu’il serait plus facile pour Votre Altesse de me repérer, » répondit Flora.

« Franchement, cet homme…, » marmonna Julis.

Son frère semblait avoir un caractère très espiègle.

« Mais, mais — ce sont mes vêtements habituels pour moi maintenant, donc c’est confortable et facile à porter, » dit Flora.

« Peut-être pour toi, mais ce n’est pas le palais. Tu ne peux pas t’habiller comme ça, » déclara Julis.

« Des vêtements ordinaires ? » demanda Ayato par pure curiosité.

« Flora travaille comme servante dans le palais, » répondit Julis. « Eh bien, elle est en vérité toujours en formation. »

Ayato avait pensé qu’elle était trop à l’aise en uniforme pour ne l’avoir porté que pour ce voyage. Maintenant, c’était logique.

« Oh, j’allais oublier ! » s’exclama Flora. « Un message de Sa Majesté. “Revenez à la maison pour visiter avant la fin de l’année”, dit-il. »

« … Argh, mon frère, qui me harcèle par tous les moyens. Peu importe. Je me disais que je devrais venir de toute façon. Il n’avait pas besoin de me le dire, » Julis posa sa main sur l’épaule de Flora. « En plus, je dois voir tout le monde. »

« Uh-huh ! Nous avons tous hâte de te voir ! » Flora hocha la tête, ses yeux s’illuminèrent.

Ayato pouvait voir la vérité derrière ces mots. Les autres enfants de l’orphelinat devaient interagir avec Julis comme Flora.

Kirin regarda les deux filles avec admiration. « Je suis étonnée… Pendant tout ce temps, vous vous êtes battue pour un orphelinat, Mlle Riessfeld, » dit-elle avec un véritable respect.

« Ce n’est pas si exceptionnel que ça ! » Julis détourna brusquement le regard.

La conversation avait poussé Julis à révéler ses motivations à Saya et Kirin il y a quelques instants. Elle était plutôt gênée par le sujet.

Pourtant, Ayato pensait qu’il était bon pour Julis de réduire une partie de la distance entre elle et les autres.

Puis une idée lui vint à l’esprit. « Oh, Flora, puis-je vous demander quelque chose ? »

« Uh-huh ? » Flora pencha la tête vers lui.

« Comment est Julis à la maison ? » demanda Ayato.

« … Eh bien, c’est sorti de nulle part, » Julis avait regardé Ayato d’un air empli de doutes.

« Je veux dire, je veux juste vraiment savoir, » il avait insisté. « Tu ne m’en parles jamais, Julis. »

« … Oh. Ne l’ai-je pas fait ? » demanda Julis.

En fait, Julis n’avait presque jamais parlé à Ayato de chez elle.

« Hmm, il n’y a pas grand-chose à dire… Elle est à peu près comme maintenant, » Flora avait réfléchi à la question, puis répondit avec conviction. « Elle est chaleureuse et gentille quand elle est avec nous, et elle est digne et cool quand elle est au palais. Elle n’est donc pas différente ! »

« Oh, je vois. Merci, » Ayato fut soulagé d’entendre la réponse de Flora. Ça voulait dire que Julis pourrait être elle-même ici aussi.

« Oh, je sais ! Aimeriez-vous voir quelques photos ? » demanda Flora.

« Des photos ? » demanda Ayato.

« Uh-huh ! Il y a plein de photos de l’orphelinat sur mon portable, » Flora sortit avec empressement son appareil de sa pochette.

« Non, je crois qu’on a assez parlé de moi pour aujourd’hui, » protesta Julis.

Les autres, cependant, avaient répondu à la proposition avec enthousiasme.

« … Oh-ho, ça a l’air intéressant, » dit Saya.

« J’aimerais bien voir, moi aussi, » s’exclama Kirin.

« Voyons voir. Ceci vient de Weihnachten il y a deux ans, et celle-ci est celle où nous avons fait un grand ménage de printemps. C’est l’anniversaire d’Hannah… »

Flora ouvrit une fenêtre aérienne après l’autre avec ses explications. Elle avait des photos de toutes sortes, des photos de groupe d’événements cérémoniels aux photos de tous les jours. La seule chose que toutes les photos avaient en commun était que tout le monde souriait. Julis, les enfants et les sœurs avaient tous un sourire joyeux.

« Wôw, vous avez beaucoup de photos, » s’émerveille Kirin.

« Il y a une sœur qui insiste pour préserver autant de souvenirs que possible. Grâce à elle, tous les enfants prennent des photos de tout. C’est pour cela qu’il y a tant de photos de tous les jours, » expliqua Julis avec un sourire peiné.

« … Hmm ? » Remarquant l’une d’elles en particulier, Saya fit signe à Flora avec sa main. « Flora, c’est quoi celle-là ? »

« Oh, c’est Son Altesse qui me lave les cheveux ! » déclara Flora.

Flora donna son explication avec légèreté, mais Ayato détourna les yeux dans la panique en voyant la photo en question.

La photo montrait Julis et Flora en train de se laver les cheveux — toutes les deux ne portant rien d’autre que de petites serviettes.

« — ! » Julis avait arraché l’appareil mobile des mains de Flora et avait fermé toutes les fenêtres d’un seul coup.

« Tu-Tu ? Tu l’as fait ? Tu as vu, n’est-ce pas ! » s’écria Julis.

« N-non, je ne l’ai pas fait ! Je n’ai rien vu ! » répondit Ayato.

Julis le regarda de travers, rouge, et Ayato secoua férocement la tête dans le déni.

Techniquement, il avait vu la photo, mais il avait détourné son regard avant de pouvoir la traiter, donc il ne mentait pas exactement… il espérait.

« Flora, ne t’avais-je pas dit d’effacer cette photo !? » s’écria Julis.

« Ohhhh, mais… c’est un souvenir précieux avec Son Altesse…, » Flora avait baissé la tête de façon déprimée.

Julis n’avait pas pu gronder Flora avec beaucoup d’énergie face à cette réaction. Elle avait serré ses lèvres maladroitement.

« … Quoi qu’il en soit, il ne semble pas juste d’envoyer une si petite fille si loin toute seule, » déclara Saya, peut-être pour changer délibérément de sujet, et tapota la tête de Flora.

Saya n’était pas beaucoup plus grande que Flora, donc le commentaire était un peu bizarre venant d’elle. Mais elle avait raison. Flora était encore une enfant. Il serait plus sûr pour elle de voyager avec un chaperon.

Surtout à Asterisk, de tous les endroits. Les duels étaient interdits pendant les manifestations de la Festa, ce qui les rendait un peu plus sûrs que d’habitude, mais c’était loin d’être une ville normale. Il n’était pas rare que des touristes soient blessés.

« Umm, eh bien…, » Flora était gênée, sa voix minuscule et sa tête baissée.

Julis se chargea d’expliquer. « Mon frère n’a pas beaucoup d’argent à dépenser librement, tout comme quand je vivais à la maison. Néanmoins, puisqu’il obéit aux fondations d’entreprise intégrée, il peut tirer quelques ficelles s’il le désire et probablement obtenir des billets pour la Festa de cette façon. Cependant, je suppose qu’il ne pouvait pas payer le voyage ou l’hébergement, et les fonds pour cela doivent provenir des sœurs. »

« … Uh-huh. Elles ont travaillé très fort pour économiser, et je pense que c’est de là que tout ça est venu. Mais elles n’ont pu envoyer qu’un seul d’entre nous… Et elles ont dit que si elles devaient choisir, je serais le meilleur choix. » Flora semblait déprimée, mais son enthousiasme revint rapidement. « Mais je me débrouillerai toute seule ! Je suis une Genestella comme Son Altesse, et j’ai l’intention de venir à Asterisk en tant qu’étudiante ! Et puis, j’aiderai tout le monde à l’orphelinat, tout comme Son Altesse ! »

« Wôw, c’est génial ! » déclara Ayato

Il avait su dès qu’il l’avait vu que Flora était une Genestella, mais ce qui l’avait frappé, c’est comment elle avait un but concret à un si jeune âge. C’était probablement pour ça que les autres de l’orphelinat avaient décidé qu’elle était la meilleure à envoyer.

Tandis qu’Ayato était vraiment impressionné, Julis secoua sévèrement la tête. « Tu parles encore de ça… ? Je te l’ai dit cent fois, tu n’as pas besoin de vivre ça. »

« Mais je veux aider tout le monde, comme toi ! » déclara Flora.

« Tu es encore petite. Tu ne devrais pas t’inquiéter de ce genre de choses, et —, » déclara Julis.

« Mais la présidente du conseil des élèves de Jie Long est plus jeune que moi ! Alors pourquoi je ne peux pas ? » demanda Flora.

Pour une si mignonne petite fille, Flora avait un côté têtu.

« On se compare à un combattant de premier rang, n’est-ce pas ? » Confondue, Julis posa la main sur sa hanche, puis poussa un soupir résigné. « Oh, d’accord. Supposons que tu viennes à Asterisk pour aider tout le monde à l’orphelinat. Quelle école voudrais-tu fréquenter ? »

« Je suppose que je voudrais aller à Seidoukan comme Son Altesse, ou peut-être à l’Académie Queenvale pour jeunes femmes, si je pouvais…, » Flora plaça ses paumes ensemble comme dans une prière, ses yeux brillaient de rêve.

Donc Queenvale est vraiment populaire auprès des filles, pensa Ayato.

« Je vois. J’avais donc raison — tu n’as pas du tout besoin d’être dans Asterisk, » déclara Julis.

« … Hein ? »

« Seidoukan et Queenvale n’autorisent que les élèves du collège et du lycée. En fait, la seule école qui accepte des élèves du primaire est Jie Long, alors…, » déclara Julis.

Il n’y avait pas d’âge minimum requis pour fréquenter la Septième Institut Jie Long. Bien sûr, les nourrissons et les tout-petits n’étaient pas admissibles, mais toute personne suffisamment âgée pour recevoir une éducation primaire pouvait présenter une demande.

Cette politique était apparemment née de la philosophie selon laquelle pour les arts martiaux et le Seisenjutsu — le point fort de Jie Long — il était préférable de commencer une formation à long terme dans les bases dès le plus jeune âge. Les cinq autres écoles avaient soutenu que ces premières années étaient cruciales pour le développement psychologique et qu’il était contraire à l’éthique de placer de si jeunes enfants dans l’environnement anormal d’Asterisk — bien qu’il s’agissait là d’une tentative manifeste de revendiquer une supériorité morale.

« Quoi qu’il en soit, il te faudra encore au moins deux ans avant d’être assez vieux, » déclara Julis avec force. « D’ici là, j’aurai réalisé tous tes vœux. »

« — ! » Flora la regarda d’un air haletant.

« Je te l’ai dit la dernière fois qu’on s’est parlé. Je vous aiderai tous et je changerai notre pays. Et pour ce faire, je gagnerai toutes les épreuves de la Festa. As-tu si peu confiance en moi ? » demanda Julis.

« N-non, ce n’est pas ça ! » s’exclama Flora.

« Alors, c’est réglé, » Julis fit un signe de tête satisfait, puis tapota doucement Flora sur la tête.

***

Partie 2

« C’est notre Riessfeld. Viser grand et haut, » dit Saya, impressionnée. « … Mais ce ne sera pas une promenade dans un parc. Le Phœnix, au moins, cela sera contre moi et Kirin. Pas vrai, Kirin ? »

« Qu’est-ce que… !? Euh, euh, eh bien, oui, oui ! » La tête de Kirin, troublée d’être mise en avant, oscilla entre Saya et Julis, puis hocha la tête avec détermination. « Je vais faire de mon mieux, moi aussi ! Je n’abandonnerai pas mon vœu ! »

Flora s’était enflammée face à cet échange. « Ohhhhhh. Mlle Sasamiya et Mlle Toudou sont les rivales de Son Altesse ! »

« Rivales… ? »

Julis, Saya et Kirin avaient partagé un regard inquiet — puis, comme si de rien n’était, elles s’étaient toutes tournées vers Ayato.

« Hein ? Qu’est-ce que c’est… ? » demanda Ayato.

Les trois filles le regardaient fixement alors qu’il faisait un pas en arrière.

« Je suppose que c’est vrai, » murmura Julis.

« … ? »

Ayato n’avait aucune idée de ce qui se passait, et Flora non plus, apparemment. Elle avait regardé la situation se dérouler ainsi.

« … Euh, eh bien, passons à autre chose. » Julis s’éclaircit la gorge et essaya de ramener la conversation sur le droit chemin. « Si nous nous battons, ce sera en finale. D’abord, nous devons tous aller aussi loin. »

En effet, comme Ayato et Julis se trouvaient dans un bloc de tournois différent de celui de Saya et Kirin, la seule façon pour eux de s’affronter était en finale.

Saya gloussa avec confiance. « Heh-heh-heh-hehe… Pas de problème. Nous sommes invincibles. »

Elle avait gonflé sa poitrine et tapoté d’une main sur l’épaule de Kirin. En revanche, Kirin semblait incertaine. Mais la conviction de Saya était bien fondée sur leur performance réelle jusqu’à présent.

En cinq matches, Saya et Kirin avaient complètement dominé — un exploit incroyable, maintenant qu’elles avaient atteint le tournoi principal — et leurs adversaires n’avaient jusqu’ici guère posé de problème. Une partie de ce succès fou, bien sûr, était dû à un placement chanceux dans l’arborescence du tournoi. Pourtant, comparés à la lutte épuisante d’Ayato et Julis jusqu’à présent, leurs progrès avaient été presque ridiculement lisses.

Selon l’opinion publique, Saya et Kirin allaient probablement être les gagnantes pour les quarts de finale. Ce n’était peut-être pas une victoire facile, mais Ayato était d’accord avec cette évaluation.

Le problème, cependant, serait le match suivant. Leurs adversaires probables pour la demi-finale étaient…

« Bien, bien, alors, vous devrez y aller à fond, » remarqua Julis. « J’ai cru comprendre que vous êtes prête à faire tomber ces mecs d’Allekant ? »

L’expression de Saya s’était légèrement durcie.

Les marionnettes autonomes d’Allekant, Ardy et Rimcy, avaient progressé tout au long du tournoi avec une force encore plus écrasante que Saya et Kirin. Ils étaient maintenant les favoris pour gagner le Phoenix. Ce n’est pas étonnant, puisqu’ils étaient allés aussi loin sans une seule égratignure, même s’ils avaient toujours accordé à leurs adversaires une minute entière pour attaquer librement, comme ils l’avaient fait au premier tour.

Si les deux équipes avançaient, Kirin et Saya affronteraient les marionnettes en demi-finale.

« Je parie que vous avez hâte de voir, » répondit Saya. « Personnellement, je m’inquiète plus pour vous deux. »

« Vous allez affronter les combattants de Jie Long qui sont à la Première Page, n’est-ce pas ? » demanda Kirin à Julis gravement.

Saya et Kirin suivaient aussi les progrès des jumeaux de Jie Long — elles savaient certainement à quel point les jumeaux pouvaient être redoutables.

« Nous nous débrouillerons d’une façon ou d’une autre, » déclara Julis. « Dans deux jours, Ayato sera capable de se battre à pleine puissance, et nous aurons beaucoup plus d’options qu’aujourd’hui. On va s’en sortir. »

Alors que ses paroles étaient optimistes, son expression était tout sauf optimiste.

Ayato réalisa qu’elle devait se rappeler ce que Song et Luo leur avaient dit plus tôt.

Un silence gênant s’était installé dans la pièce.

C’est Flora qui l’avait cassée. « Oh, regardez l’heure ! Je vais dire au revoir pour aujourd’hui. Je vous soutiendrai de tout mon cœur lors du prochain tour — bonne chance ! »

Elle se leva et leur fit un salut vif.

« Attends, Flora. Dans quel hôtel es-tu ? Je vais t’y conduire, » Julis se leva pour suivre Flora jusqu’à la porte.

« Non, je me débrouillerai toute seule. Votre Altesse doit être fatiguée du match, » déclara Flora.

« Tu n’as pas besoin d’être si prévenant, idiote. — Oh, mais Ayato, pour demain…, » commença Julis.

Julis voulait probablement dire leur réunion stratégique pour se préparer pour les quarts de finale. « Je pense qu’on pourrait commencer dans l’après-midi, » dit-il. « Toi et Flora devez avoir beaucoup de choses à vous dire. »

« Et maintenant, tu es trop prévenante, » soupira Julis. « Mais j’accepterai avec plaisir. Je pourrais utiliser le reste. L’après-midi serait mieux. »

Après que Julis et Ayato eurent mis au point les détails de leur rencontre, ils s’étaient tous dispersés pour la journée.

***

« Je suis de retour ! … Oh. Mais pas Yabuki. »

Ayato appuya sur l’interrupteur de la chambre noire et seule une solitude tranquille l’accueillit.

Le bureau d’Eishirou, rempli de documents et de notes manuscrites, n’avait pas été touché. Son lit était lui aussi immaculé, comme il l’avait été depuis la dernière fois qu’il avait changé les draps. Il n’y avait aucun signe qu’il était revenu dans leur dortoir.

Ce n’était pas une surprise pour Ayato. C’était comme ça depuis le début des vacances d’été. Pourtant, il devait se demander où était son colocataire et ce qu’il faisait. Il avait demandé une fois, mais Eishirou avait simplement répondu. « Je dois couvrir des sujets de reportages ! »

« Peut-être qu’il vit sa vie dans le quartier chaud… ou quelque chose comme ça, » murmura Ayato.

Ayato n’avait entendu parler de cette partie de la zone de réaménagement que l’autre jour. Apparemment, les étudiants qui avaient goûté à la vie nocturne la connaissaient bien.

« Eh bien, c’est peut-être pour le mieux qu’il ne soit pas là, » murmura Ayato à lui-même. « Sinon, il poserait plein de questions. »

Il avait pris son portable et s’était écrasé sur le lit. Plus tôt, il avait pensé qu’il pourrait avoir besoin de trouver un autre endroit privé, mais avec Eishirou dehors, il n’y avait pas besoin.

« Eh bien, par exemple… Et ta sœur ? » La voix de Julis résonnait dans sa tête.

Il ne voulait pas chercher sa sœur contre son gré. Mais il était vrai qu’il voulait savoir.

« Voyons voir… Et voilà, c’est parti, » murmura Ayato.

Il avait appelé le numéro récemment ajouté, et presque immédiatement la fenêtre aérienne avait montré la personne à qui il voulait parler : Priscilla Urzaiz.

« Bonjour, M. Amagiri ! »

« Bonsoir, Priscilla. Désolé d’appeler à l’improviste, » déclara Ayato.

Priscilla semblait cuisiner, portant un tablier comme l’autre soir. Avec le mobilier à l’arrière-plan, Ayato pouvait voir que c’était l’appartement où elle l’avait accueilli, lui et Julis.

« Oh, ce n’est pas un problème ! Je n’arrêtais pas de penser que je devais vous remercier correctement, mais je ne voulais pas vous déranger pendant la Festa… J’apprécie vraiment ce que vous avez fait pour nous ! »

« Non, je n’ai rien fait qui mérite d’être remercié, » déclara Ayato.

C’est étrange pour le perdant d’un match de remercier le vainqueur, pensa Ayato.

Mais Priscilla secoua lentement la tête. « Vous m’avez ramené ma sœur, Amagiri. Les mots ne suffisent pas pour vous remercier. Oh, je sais ! Puis-je vous inviter à dîner à nouveau ? Je vais faire quelque chose de mieux que la dernière fois… »

« Ugh, ça suffit déjà ! Donne-moi ça ! »

« Hein ? Oh, Irène, j… juste une seconde ! »

Irène entra dans le champ de vision, poussant Priscilla à l’écart.

« Hé, Amagiri. J’ai vu ton match aujourd’hui. On dirait que tu as eu des moments difficiles. »

« Grâce à vous, » déclara Ayato.

« C’est bien fait pour toi ! » Irène sourit dans la fenêtre aérienne.

Ayato répondit avec un sourire peiner.

Ses yeux étaient aussi aiguisés qu’avant, mais en quelque sorte moins sévères. Ce doit être Irène telle qu’elle est vraiment, pensa-t-il.

« Tu voulais me parler à moi et pas à Priscilla, c’est ça ? Attends, non. Ce n’est pas moi que tu veux, c’est ce crétin de Dirk. »

« … Comment le savez-vous ? » demanda Ayato.

Irène avait tout à fait raison, et Ayato n’avait pas essayé de le cacher. Les coins de sa bouche se plissèrent en un sourire. « J’aimerais dire que je t’avais compris, mais en fait, c’est Dirk. Il m’a dit que tu essaierais de le contacter, et il m’a dit de lui dire quand tu le feras. »

Cet homme n’était pas le « Roi sournois » pour rien. Il avait prédit tous les mouvements d’Ayato. Mais cela n’avait rien changé à ce qu’il avait à faire.

« OK, eh bien, ça vous dérangerait de lui dire ? Dites-lui que j’ai des questions sur Haruka Amagiri et que j’aimerais le rencontrer, » déclara Ayato.

« Ouais, bien sûr. Cela fait partie de mon travail, après tout, » répondit Irène.

« Merci. Je vous en suis reconnaissant, » déclara Ayato.

« Sois prudent, c’est tout. Je ne suis pas le seul chien qu’il a en laisse. Les gens disent qu’il a aussi Erenshkigal, » déclara Irène.

« La Sorcière du Venin Solitaire ? » demanda Ayato.

Si la Strega actuellement reconnue comme le combattant le plus fort d’Asterisk était dans la paume de la main de Dirk, ce serait vraiment autre chose.

« Et… il a aussi Grimalkin. »

« Grimalkin… ? »

« L’unité d’opérations secrètes de Le Wolfe. Ce sont de mauvaises nouvelles, pour de vrai. Ils feront n’importe quel sale boulot, sans hésitation… Bien que Dirk n’ait pas l’air d’avoir beaucoup de foi en eux. »

On aurait dit l’Étoile de l’Ombre de Seidoukan. « J’ai compris. Je ferai attention. »

« Tu ferais mieux de l’être. Tu ne peux rien faire si tu es mort. » Puis Irène avait déplacé ses yeux sur Ayato. « Au fait, Amagiri. Comment as-tu eu le numéro de Priscilla ? »

« Hein ? L’autre soir, quand vous nous avez invités à dîner…, » déclara Ayato.

Ayato l’avait demandé au cas où il lui arriverait quelque chose et il devait la contacter. Avait-il fait quelque chose de mal ?

« Hrmm. » Irène avait fusillé du regard Ayato par le chat vidéo, puis elle avait soudain pointé son doigt dessus. « Je ne le dirai qu’une fois. Si jamais tu lèves le petit doigt sur Priscilla, je te tue. »

« Franchement, Irène ! D’où est-ce que ça vient ? » Soudain, une Priscilla paniquée avait poussé Irène hors du chemin. « Je suis désolée, Amagiri ! Ma sœur peut être si bizarre. »

« Oh, euh, c’est bon… Dites-lui que je lui ai dit au revoir, » déclara Ayato.

« Quoi — ? Hé, Priscilla ! Je n’ai pas fini de lui parler ! » s’écria Irène hors champ. Les deux sœurs semblaient aussi proches que jamais.

Se sentant soulagé, Ayato était sur le point de raccrocher quand Priscilla l’avait arrêté.

« Oh, Amagiri, pouvez-vous attendre un instant ? » demanda Priscilla.

« Hein… ? »

Priscilla quitta aussi le champ de vision, et Ayato entendit les sœurs chuchoter quelque chose.

***

Partie 3

Finalement, Irène réapparut avec un visage vaguement coupable. « Amagiri. »

« Hmm ? Quelque chose ne va pas ? » demanda Ayato.

« Non… Euh, je pensais juste que je devrais… merci, tu sais. Je veux dire, je te dois bien ça. »

« Merci… ? » demanda Ayato.

Irène se concentra sur le mur hors de l’écran et se gratta la tête en marmonnant. « Tu vois, à propos de l’autre jour. À propos de Gravisheath. Je n’aime pas l’admettre, et je déteste le fait que je gagne moins d’argent sans ce truc, mais… Je suppose que c’est vrai, j’aurais pu avoir de gros ennuis si j’avais continué comme ça. »

« Oh, je vois. Ça, » en y repensant, Irène avait un sens aigu du devoir.

« Tu m’as sauvée. Alors… merci, » dit Irène avec son visage encore détourné, et puis la fenêtre aérienne s’obscurcit brusquement.

Souriant faiblement, Ayato fixa un moment l’écran vide, puis posa son portable sur le bureau et s’allongea sur le lit.

« Je suppose que je vais devoir voir quel est le prochain mouvement de Tyrant…, » déclara Ayato.

D’après ce qu’Irène lui avait dit, tout se déroulait comme Dirk l’avait prédit. Ayato n’avait aucune idée de ce que l’homme avait en tête, mais pour sa part, il ne pouvait rien faire de plus.

Claudia avait promis de se pencher sur la question, mais la collecte de renseignements sur une autre école était loin d’être simple — surtout lorsque la cible était le président du conseil des élèves de Le Wolfe.

« … Sœur. » Ayato ferma les yeux et imagina Haruka. Son image mentale d’elle était dépassée de cinq ans.

Cinq ans, c’était long — plus qu’assez de temps pour changer une personne.

C’était vrai pour lui aussi.

Il était resté immobile depuis bien trop longtemps, et maintenant il avait enfin fait un pas en avant.

Et pourtant — .

« Je suis à la maison ! Mec, ça fait un bail ! » La porte s’ouvrit soudainement et Eishirou fit irruption, alourdi par une quantité importante de bagages.

« Quoi — Yabuki ? » s’écria Ayato.

« Désolé, Amagiri. Est-ce que tu dormais ? » demanda Eishirou.

« Non, c’est bon, j’étais allongé. Ça fait vraiment un moment, cependant, » Ayato s’était assis et se tourna vers Eishirou, qui était tombé par terre.

« J’avais un tas de travail à faire. J’ai réussi à traverser beaucoup de choses, mais il en reste encore une tonne, » dit Eishirou en soupirant.

« Par travail, tu veux dire pour le club de presse ? » demanda Ayato.

« Bingo. La Festa, c’est quand on se fait beaucoup d’argent. Il y a des histoires partout, et si nous ne faisons pas le travail maintenant — oh, au fait, j’ai regardé le match aujourd’hui. Félicitations, vous avez atteint les quarts de finale ! » Eishirou lui avait fait un signe du pouce levé.

« Juste à peine. Nous n’avons pas gagné de beaucoup, » répondit Ayato.

« Allez, une victoire est une victoire. Sois heureux. » En riant, Eishirou s’était mis à prendre un thé glacé dans le mini-frigo et à le boire. « Ahhhhh. Alors, c’est au tour des jumeaux Jie Long ? Ces deux-là sont des ennuis. Juste une vilaine paire de part en part. »

« En sais-tu beaucoup sur eux, Yabuki ? » demanda Ayato.

« Sur le papier, oui. Si tu regardes seulement leur puissance brute, Irène Urzaiz et le Gravisheath se classeraient plus haut, c’est sûr. Et si tu regardes Odhroerir ou Hexa Pantheon, aucun des jumeaux n’est classé aussi haut, » répondit Eishirou.

« Regarder quoi ? » Ayato n’avait pas reconnu ces termes.

Eishirou avait répondu avec surprise. « Ce sont des sites de fans célèbres sur Asterisk, sur la Festa. Ne les connais-tu pas ? »

Ayato secoua la tête.

Je suppose que je dois expliquer, dit le regard d’Eishirou en sortant son mobile et en ouvrant les deux sites. « Chaque école d’Asterisk fixe les rangs, donc évidemment, ils ne s’appliquent qu’au sein de cette école. N’est-ce pas ? Donc, la seule façon de savoir si le premier combattant de notre école — et bien, toi, je suppose — est plus fort que le numéro un à Gallardworth, c’est s’ils se battent vraiment. Mais le monde veut tout comparer et spéculer, alors il y a une tonne de gens sur le net qui font leur propre classement pour les élèves de toutes les écoles et les affichent. »

« Comme un classement non officiel de tous les élèves d’Asterisk ? » demanda Ayato.

« À peu près tout. Et Odhroerir et Hexa Pantheon sont les deux plus grands, » répondit Eishirou.

Ayato pensait que c’était assez logique. Sans un système de classement complet, il n’y aurait aucun point de référence dans des compétitions comme la Festa où des élèves de différentes écoles s’affrontaient.

« L’Odhroerir est dirigé par des individus spécifiques, » poursuit Eishirou, « Il existe depuis les premiers jours d’Asterisk. Les classements ont la réputation d’être assez précis, et beaucoup d’entreprises de jeux de hasard s’en servent pour établir les cotes. Hexa Pantheon est relativement nouveau, mais il utilise un système d’évaluation auquel tout le monde peut participer. C’est plus un concours de popularité. »

« Whoa. Intéressant, » déclara Ayato.

« Pourtant, parce qu’ils ne sont pas officiels, beaucoup de gens n’ont pas confiance en l’un ou l’autre. Je pense que Son Altesse était parmi les non-croyants. Et la présidente de notre conseil des élèves a dit dans une interview qu’elle ne les aimait pas non plus, » annonça Eishirou.

« Oui, Julis serait sceptique, » s’interrogea Ayato.

Elle n’avait pas l’air d’accorder beaucoup de poids au classement des écoles, il était donc naturel qu’elle fasse encore moins confiance à celles qui n’étaient pas officielles.

Claudia, par contre… C’était un mystère qu’elle ait pris cette position.

« Eh bien, tant que tu sais que ce n’est pas officiel, je ne pense pas que ça fait mal de vérifier, » déclara Eishirou. « Au fait, le combattant le mieux classé pour les deux sites est Erenshkigal. »

« Ce n’est pas surprenant. » On ne gagne pas deux tournois Lindvolus par chance, pensa Ayato.

« Hexa Pantheon a des classements qui incluent les anciens combattants, et c’est assez amusant à regarder. Le chef de Stjarnagarm y occupe la première place depuis toujours, » déclara Eishirou.

« Elle a été la première à gagner deux tournois Lindvolus consécutifs, non ? » demanda Ayato. « Est-ce que cela signifie que les gens accordent plus d’importance à la performance des combattants au Lindvolus ? »

« Finalement, le Lindvolus est la plus excitante des Festas, » répondit Eishirou. « Pour te donner une idée, tu es classé dix-neuvième à Odhroerir, et trentième à Hexa Pantheon. Tu étais un peu plus haut avant de combattre Irène Urzaiz. »

En d’autres termes, son classement avait chuté avec la nouvelle de la présence de son sceau.

« Eh bien, je pense que tu es toujours l’une des recrues les plus prometteuses à venir cette année, » ajouta Eishirou.

« Je suppose… que je devrais donc m’en réjouir ? »

Sa curiosité éveillée, Ayato parcourut les deux sites. Claudia était la combattante de Seidoukan le mieux classée sur Odhroerir. Mais Hexa Pantheon avait classé Kirin plus haut, donc Ayato pouvait dire pourquoi ces sites ne pouvaient être utilisés que comme références approximatives.

« Quoi qu’il en soit, pour revenir au sujet, » interrompit Eishirou. « Ce que je voulais dire, c’est qu’individuellement, les jumeaux ne sont pas considérés comme des combattants de haut rang. Non pas qu’ils soient faibles, en tout cas, puisqu’ils sont à la Première Page de Jie Long. Je parle simplement de la façon dont les gens les perçoivent par rapport aux meilleurs combattants des autres écoles. »

Puis Eishirou ferma les fenêtres aériennes avec un sourire tordu.

« Mais nous savons tous que les classements à eux seuls ne décident pas des matches. Je veux dire, si Irène Urzaiz était prête à combattre ces jumeaux, je ne sais pas qui gagnerait. Je pense qu’ils sont si bons que pour ça. »

« J’ai vu les données, » déclara Ayato, « Ils semblent être très doués pour tirer profit des faiblesses de leurs adversaires. »

La stratégie de base des jumeaux était de repérer le point faible de l’ennemi et de l’attaquer sans merci. L’approche était tout à fait logique, mais ce qui les distinguait, c’était leur créativité inhabituelle dans l’exécution.

« Ils sont ridiculement bons pour exploiter l’avantage du Seisenjutsu, » dit Eishirou. « Ça doit être l’enfer pour quiconque de les affronter. »

« Quel avantage ? » demanda Ayato.

« Polyvalence, bien sûr. Attaque, défense, soutien — ils peuvent tout faire… Oh, c’est vrai. C’est la première fois que tu affrontes des combattants de daoshi, n’est-ce pas ? » demanda Eishirou.

« On a affronté quelques équipes de Jie Long, mais elles ont toujours utilisé les arts martiaux, » répondit Ayato.

Ayato savait que daoshi était le nom des pratiquants de Seisenjutsu, mais il lui manquait une compréhension concrète de ce qu’était exactement Seisenjutsu.

« Oh, eh bien. Je peux te donner une autre leçon, en gage de notre amitié. » Eishirou avait une fois de plus ouvert une fenêtre aérienne pour exposer le Septième Institut Jie Long. « Simplement dit, le Seisenjutsu est ce que vous obtenez quand vous prenez les pouvoirs des Stregas et des Dantes, puis les codifiez et les généralisez. Habituellement, ces pouvoirs sont hautement spécialisés, mais le Seisenjutsu les transforme en technique et les décompose pour que n’importe qui puisse les utiliser. Je suppose que ça fera l’affaire pour une définition de travail. »

« Tout le monde peut… ? Est-ce que c’est possible ? » demanda Ayato.

« Eh bien, pas vraiment n’importe qui, à proprement parler. On dit que Stregas et Dantes ne représentent que quelques pour cent de Genestella, non ? En réalité, cependant, beaucoup de gens ont la capacité naturelle de s’associer au mana, mais ne peuvent pas l’exprimer sous forme de pouvoirs spéciaux — soit parce qu’ils sont trop faibles, soit parce qu’ils ne peuvent pas visualiser ce qu’ils veulent faire. Selon certains, plus de Genestellas ont cette capacité de base qu’on ne le penserait, » déclara Eishirou.

« Wôw… »

« En théorie, si vous pouvez établir un lien avec le mana, il devrait être possible de manifester des pouvoirs spéciaux. Ce que fait le Seisenjutsu, c’est développer ce talent naturel en toutes sortes de capacités en leur enseignant des techniques standardisées. Ils incorporent des choses comme des gestes, des incantations et des charmes orthographiques, » expliqua Eishirou.

« Ça a l’air vraiment génial. Mais…, » Ayato devait poser la question évidente. « Pourquoi est-ce que quelque chose de si génial n’est enseigné qu’à Jie Long ? »

« C’est donc ça le problème, » répondit Eishirou avec enthousiasme. « Il s’avère qu’il y a beaucoup d’utilisateurs de Seisenjutsu, mais seulement une poignée d’enseignants qui peuvent le transmettre. Pour que quelqu’un apprenne le Seisenjutsu, le flux de prana dans son corps doit être ajusté d’une manière spéciale. Et seuls les enseignants peuvent faire cet ajustement. »

« En gros, ils ont donc un monopole. »

« On dit qu’il y a douze enseignants qui ont été formés par la première Ban’yuu Tenra elle-même, et sept formés par la seconde. Il n’y a qu’une vingtaine d’enseignants en tout, y compris l’actuel Ban’yuu Tenra. J’ai entendu dire que des gens ont essayé de les recruter de toutes sortes de façons. Mais comme personne n’a réussi, leur formation doit inclure la loyauté. » Puis Eishirou fit à Ayato un regard plus sérieux. « Il y a des centaines de pouvoirs qui ont été transformés en techniques de Seisenjutsu. Stregas et Dantes ont tendance à utiliser des pouvoirs plus distinctifs, mais cela signifie qu’ils ne sont pas aussi équilibrés et plus faciles à planifier. Daoshi n’a pas cette faiblesse. Alors, fais attention. »

« Compris. Merci, Yabuki, » déclara Ayato.

Le Tyran, sa sœur, le quart de finale dans deux jours, et son sceau en plus… Ayato avait beaucoup à faire.

« Haaah... » Il leva les yeux vers le plafond. Il n'y a rien d’autre à faire que d’aborder les choses une à la fois.

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