Le Maître de Ragnarok et la Bénédiction d'Einherjar – Tome 5 – Acte 2

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Acte 2 : Le Loup de Bataille

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Acte 2 : Le Loup de Bataille

Partie 1

Bam !

Sigrun n’avait rien pu faire pour empêcher l’attaque qui s’apprêtait à lui tomber dessus et à l’envoyer en arrière. Elle avait à peine réussi à le bloquer, mais ses mains avaient été engourdies par l’impact.

Elle avait déplacé ses yeux vers son ennemi. Une féroce combativité brûlait dans les yeux qui l’avaient regardé, ainsi qu’une intention meurtrière sauvage. Puis l’ennemi lui sauta dessus une fois de plus.

« Kh… !! » D’une manière ou d’une autre, elle avait réussi à bloquer l’attaque avec le manche de sa lance.

Sigrun était un Einherjar qui portait la rune Hati, le dévoreur de lune. Malgré sa silhouette élancée, sa force physique était facilement dans le trio de tête, même chez les guerriers d’élite du Clan du Loup.

« Ce pouvoir… il est à égalité avec le Dólgþrasir ! » cria-t-elle.

Le nom de l’ennemi le plus fort qu’elle ait jamais affronté était sorti de ses lèvres alors qu’elle se retrouvait clairement dominée et repoussée par la force de l’ennemi devant elle.

Ses oreilles avaient capté le son d’un grincement sous l’effet du stress physique, et elle s’était précipitamment jetée loin de sa lance et avait bondi sur le côté.

Craquement !

À l’instant d’après, le manche de la lance avait produit un son froid et fin alors qu’il était cassé en deux. Si sa décision avait été prise une fraction de seconde plus tard, elle aurait été en danger de mort.

« GRRRAAAAAAAAAAGGGHHHH !! »

Mais son ennemi ne s’était pas relâché, et avait chargé avec une vitesse incroyable, avec un hurlement strident qui se répercuta jusqu’au cœur même de Sigrun.

Les yeux de Sigrun brillaient d’une lumière vive.

« Ha !! »

Dégainant l’une des deux épées courbées à sa taille, elle avait mis toutes ses forces derrière un coup balayant qui avait coupé une ligne fine et parfaitement horizontale devant elle.

La lame d’acier tranchante, qui pouvait traverser même le fer, trancha en vain l’air vide.

Son ennemi avait soudainement changé de direction et s’était mis de peu hors de portée de son attaque, sautant sur le côté.

Alors que les yeux de Sigrun indiquaient qu’elle était étonnée, son adversaire avait effectué une autre attaque, cette fois-ci sur son flanc, alors qu’il avait fait un bond en avant.

« Ghh ! »

Sigrun avait essayé de réagir en sautant à reculons, mais n’avait pas été assez rapide. L’attaque était arrivée sur elle à un angle qui lui avait fait une entaille sur la cuisse. Du sang rouge vif avait jailli de la plaie ouverte, et une sensation aiguë qui ressemblait plus à de la chaleur intense qu’à de la douleur avait couru à travers elle.

Par la seule force de sa volonté, elle avait planté ses pieds et avait réussi à rester debout.

« Dire que vous seriez aussi fort…, » Sigrun murmura à elle-même dans la crainte. Elle avait rencontré un ennemi peut-être plus fort que n’importe qui qu’elle n’avait jamais rencontré auparavant, et elle avait été complètement poussée dans un coin.

 

***

Tout avait commencé il y a deux jours.

« Tout le monde, écoutez ! »

Il y avait un bruit sourd ! alors que Sigrun plantait le bout de son fourreau d’épée dans le sol. Elle examinait les visages attentifs de ses subordonnés pendant qu’elle parlait.

« Nous allons à Gnipahellir. Préparez-vous immédiatement au départ. »

À environ deux heures de marche de la ville d’Iárnviðr, dans une zone de vastes prairies, se trouvaient le territoire et le terrain d’entraînement de la famille Sigrun. Elle était entourée de champs de neige dégagés dans toutes les directions, parsemée de quelques centaines de moutons et de chevaux domestiqués qui pâturaient librement ou couraient en jouant.

Il y avait d’innombrables tentes le long des sommets des petites collines avoisinantes, ce qui donnait une vue imprenable sur la région. La jeune femme de la famille Sigrun se tenait debout dans un espace dégagé devant la plus grande tente, avec environ 300 tentes qui se trouvaient dans le coin.

La famille Sigrun comptait au total près de 500 combattants et, au sein du clan du Loup, elle avait la réputation d’être la faction la plus prête au combat et la plus militariste.

Au service de ce nom et de cette réputation, ils avaient passé leurs journées à s’entraîner durement, voire très durement, sans jamais se plaindre ni se relâcher. Mais cette fois en particulier, en entendant les ordres de Sigrun, certains des jeunes hommes portèrent des expressions non pas de devoir et de détermination, mais d’égarement et d’hésitation.

C’était, d’une certaine façon, une réaction compréhensible.

La région de Gnipahellir était loin, à au moins deux jours de marche. Même maintenant, la neige tombait déjà lourdement, et un vent glacial et infernal soufflait à l’infini autour d’eux, faisant claquer leurs dents de façon incontrôlable alors qu’ils se tenaient en rang.

Même pour les guerriers les plus courageux de l’unité de Múspell, face à l’ordre de marcher par ce temps pendant deux jours complets, il était franchement humain d’être réticent. Cela allait être encore plus vrai pour les nouveaux stagiaires qui les accompagneraient. Cependant, leur capitaine et commandant était souvent décrit comme une fleur gelée, et elle ne semblait pas souhaiter s’adapter à ces sentiments.

« Les gars, c’est quoi ces visages ? Ne voulez-vous pas y aller ? » Sigrun parlait sur un ton plus glacial que l’air glacial de l’hiver qui les entourait, et les visages des jeunes hommes de la famille Sigrun se figèrent tous ensemble.

Ils savaient surtout à quel point cette fille pouvait être terrifiante.

Avec son père assermenté, elle était surprotectrice et sujette à s’inquiéter, paniquant pour la moindre égratignure. Mais avec ses propres subordonnés de clan, ses enfants et petits-enfants assermentés, elle était impitoyablement stricte.

Pendant l’entraînement au combat, elle les frappa sans hésitation avec une épée de bois. Naturellement, elle se retenait toujours juste assez pour qu’ils ne subissent pas de blessures graves, mais ils finissaient toujours par s’accroupir sur le sol et souffrir pendant un certain temps chaque fois.

« Un peu de douleur ici et là vous rendra plus désespéré pour vous entraîner dur et devenir plus fort, » disait-elle calmement. C’était un véritable démon en tant qu’instructeur.

En particulier, après avoir été témoin des talents de cavaliers des soldats du Clan de la Panthère au combat, elle avait rendu leur entraînement encore plus intense. Les soldats n’avaient pas protesté à haute voix, mais leurs visages avaient parlé de leurs sentiments tacites, qu’ils ne pouvaient pas supporter beaucoup plus.

Les jeunes soldats frissonnaient maintenant, non pas à cause du froid, mais à cause de la marche épuisante suivie d’un entraînement infernal qui se profilait sûrement à l’horizon.

À ce moment-là, un homme s’était résolument écarté de son rang et s’était adressé à Sigrun. « Mère, pourquoi devons-nous aller dans une région éloignée comme Gnipahellir ? Sans aucune explication dans de telles conditions, je crains que l’hésitation de chacun ne soit inévitable. »

C’était Bömburr, commandant adjoint de l’unité de Múspell et commandant en second de la famille Sigrun.

Plusieurs autres hommes acquiescèrent d’un signe de tête vigoureux, car il avait dit exactement ce qu’ils avaient à l’esprit.

Bömburr était un homme d’une trentaine d’années, et parmi la foule des combattants maigres et musclés de la famille Sigrun, il se distinguait par son allure légèrement plus ronde.

Il n’était pas assez gros pour être obèse, mais il était large et pas très grand, avec un visage rond et un menton légèrement flasque.

En un mot, ce n’était pas un homme très attirant, et il lui manquait une présence féroce.

« Huh. » Sigrun se fronça les sourcils, comme si elle réfléchissait à ce qu’il avait dit.

Normalement, Sigrun passait ses journées à servir Yuuto dans le palais, et c’est ainsi que Bömburr la remplaça ici, gérant l’administration du territoire, l’entraînement et l’instruction des soldats. Il était un pilier central de la famille clanique de Sigrun, et même si elle était sévère, elle ne prenait pas ses paroles à la légère.

« Tu as raison. » Après avoir pris en considération le conseil de Bömburr, Sigrun s’était franchement excusée pour sa témérité antérieure. « J’ai un peu d’avance sur moi-même. Tout le monde, je suis désolée. »

Elle était connue pour son dévouement au combat et aux arts martiaux, mais Sigrun n’était pas du tout stupide. Au contraire, elle avait fait preuve d’excellence dans sa prise de décision sur le terrain en tant que commandante.

Et si elle croyait qu’elle était fautive, elle était prête à incliner la tête pour s’excuser, même devant ses subordonnés.

Son intégrité franche et honnête signifiait que même si elle était parfois froide et dure avec ses hommes, elle avait gagné une grande confiance de leur part.

« Le problème, c’est que je viens de recevoir un message de Père, » dit-elle. « C’était un ordre d’extermination de certains bandits de montagne qui sont apparus dans la région de Gnipahellir. »

« Ahh, je vois. » Bömburr acquiesça de la tête et les autres hommes acquiescèrent d’un signe de tête.

Sigrun était incroyablement calme et composée pour une fille de son âge, mais de temps en temps elle se comportait d’une manière étrange, voire idiote. Il s’agissait presque toujours de questions liées à son père assermenté, le patriarche, et tous ses soldats le savaient.

Pour la mère de la famille de leur clan qui avait toujours été si dure et résolue, c’était le seul domaine dans lequel elle avait montré un côté mignon. Les soldats de la famille Sigrun l’avaient trouvée charmante et avaient fait de leur mieux pour la soutenir. Après tout, c’était le devoir des enfants de faire ce qui rendrait leur mère heureuse.

« Cette zone a été après tout le théâtre d’un conflit entre le Clan du Loup et le Clan de la Griffe pendant un certain temps, » expliqua Sigrun. « Il semble que des réfugiés chassés de leurs terres, ainsi que des déserteurs de l’armée, se soient enrôlés dans un gang et attaquent les villages de la région. »

Il était courant en temps de guerre que des terres agricoles ou des villages locaux soient volés ou détruits, ou qu’ils soient entièrement saisis. Et puis il y a eu ceux qui avaient fui la ligne de front au combat, commettant le grave crime de désertion. Le premier groupe avait perdu ses maisons et le second ne pouvait pas retourner dans son pays d’origine. Bien souvent, ces personnes volaient des armes et se livraient au banditisme.

« Hm, et après avoir échangé le nouveau Serment du Calice avec le Clan de la Griffe, il n’y a pas autant de soldats stationnés dans la forteresse. » Bömburr fronça les sourcils et se frotta le menton.

Récemment, le Clan du Loup s’était exclusivement préoccupé des menaces de l’occident, et il n’avait donc pas pu éviter de déployer la majorité de ses soldats de défense frontalière de ce côté. Ainsi, les types les plus inconvenants avaient profité de cette présence plus faible pour infester l’arrière-pays à l’est.

« Oui, et c’est pourquoi nous, de la famille Sigrun, avons été appelés à l’action, » déclara Sigrun. « Père veut que nous agissions vite, avant qu’il n’y ait d’autres victimes. »

« Compris, Mère. Cela appelle l’unité de Múspell, n’est-ce pas ? » demanda-t-il.

Au sein de la famille Sigrun se trouvait une unité d’élite des forces spéciales appelée l’unité Múspell. Il se composait de 200 cavaliers lourdement entraînés, et leur mobilité était la plus grande dans tout le Clan du Loup. Pour une destination située à deux jours de marche, ils pourraient arriver en moins d’une journée.

« C’est exact, » dit Sigrun. « Et aussi, cette fois-ci, je veux emmener tous les stagiaires qui peuvent s’asseoir sur un cheval. Il n’y a après tout pas de meilleur entraînement que le combat. »

« Nous laisserons derrière nous les hommes qui sont actuellement chargés de garder la capitale, n’est-ce pas ? » demanda Bömburr.

« Bien sûr que oui. On ne peut pas courir le risque de laisser quoi que ce soit arriver à Père, » répondit Sigrun.

« Compris. Alors je vais commencer les préparatifs tout de suite. Pouvez-vous me donner deux heures ? » demanda-t-il.

« Fais-le en une seule heure, » répondit-elle.

« Oui, madame ! » Bömburr n’avait pas cligné des yeux devant l’exigence excessivement stricte de Sigrun. Il inclina la tête avec une révérence.

L’instant d’après, avant même qu’il n’ait donné ses ordres, les jeunes hommes de la famille Sigrun brisèrent proprement leur rang et commencèrent à se mettre en marche pour faire les préparatifs nécessaires au départ.

Ainsi, en quelques instants, ils organisèrent un escadron combiné composé d’une centaine de cavaliers d’élite de Múspell et d’une centaine de stagiaires à cheval.

Et fidèles à la parole de Bömburr, en une heure, ils étaient partis à toute allure, volant comme une flèche vers Gnipahellir.

***

Partie 2

« Wôw. Ça fait longtemps que je ne suis pas venue par ici, je suis contente qu’on soit arrivés ici avant la nuit. » Sigrun descendit avec agilité de son cheval dans un mouvement fluide qui ressemblait à un saut de danseur, et s’arrêta une seconde pour lever les yeux vers le fort Gnipahellir.

C’était un endroit qu’elle n’avait pas visité très souvent, mais qui lui rappelait des souvenirs importants, et elle avait un certain lien avec lui.

L’ancien titulaire du titre de Mánagarmr y avait longtemps été stationné en tant que général et commandant de la défense orientale du Clan du Loup. Lorsque la forteresse fut prise par le Clan de la Griffe, la bataille pour la reprendre avait été la toute première opération militaire de son cher père assermenté.

Le mur extérieur en briques entourant la forteresse portait encore les cicatrices de cette bataille. Elle avait été complètement détruite à un endroit, et l’espace était maintenant comblé par des piles de pierres empilées en remplacement symbolique.

« Ahh… c’est ici que nous avons percé, et ensuite nous avons foncé pour reprendre cette forteresse au Clan de la Griffe. Je me souviens encore très bien de ce moment, » déclara Bömburr avec nostalgie, caressant le tas de pierres.

Cette bataille avait également été la première pour la nouvelle unité de cavalerie de Múspell, qui avait remporté sa première victoire, et il était sans aucun doute émouvant pour lui de revenir ici.

Sigrun, d’autre part, était tout à fait impartiale. « Garde la sentimentalité pour plus tard. L’élimination des bandits passe en premier. Commençons par entendre les détails par les hommes en poste ici au fort. »

Elle avait fait signe au guetteur, qui avait reconnu qui elle était d’un coup d’œil par ses traits uniques et magnifiques. Il ouvrit la porte, et elle entra rapidement à l’intérieur de la zone.

Pour Sigrun, le passé était le passé, et dans le présent il n’y avait rien de plus important que d’accomplir la mission que son père lui avait donnée.

Bömburr soupira. « Laissez-nous au moins me reposer un moment… »

Il savait qu’il était inutile de se plaindre, mais il ne pouvait pas s’en empêcher. Ses cheveux et sa barbe étaient gelés et recouverts d’une couche de givre, et ses lèvres étaient violettes à cause du froid. C’était une image révélatrice du voyage difficile qu’il avait dû endurer.

Mais même si Sigrun avait parcouru la même distance dans les mêmes conditions, elle allait vraiment bien et elle était encore emplie d’énergie.

« Une fois que vous aurez attaché vos chevaux, vous pourrez vous reposer dans le fort. » Bömburr donna des instructions à ses subordonnés, puis suivit après Sigrun.

Une minute plus tard, il avait réussi à la rattraper juste devant la chambre du commandant.

Alors qu’ils entraient, un homme d’une vingtaine d’années, au visage dur et masculin, les salua en baissant respectueusement la tête. « Sœur Sigrun, vous avez mes humbles remerciements pour avoir fait ce long voyage au milieu d’un froid si intense. »

Il s’agissait d’Alrekr, l’officier actuellement chargé du commandement du fort Gnipahellir, quatorzième dans la hiérarchie du clan du Loup.

Considérant qu’il y a deux ans, le responsable de l’époque, Skáviðr, avait été le quatrième officier et en plus le Mánagarmr, il ne serait pas déplacé de dire que le statut du commandement du fort de Gnipahellir avait beaucoup baissé.

Grâce au processus de paix entre le Clan du Loup et le Clan de la Griffe résultant de l’échange du Serment du Calice entre leurs patriarches, l’importance stratégique de la forteresse avait considérablement diminué.

« Ohhhh, c’est donc ça, le manteau de fourrure dont on dit qu’il s’est transmis de génération en génération avec le titre de Mánagarmr ! » cria Alrekr. « C’est fait à partir de la peau d’un garmr, n’est-ce pas ? C’est la première fois que je le vois de si près. C’est vraiment magnifique. Je me souviens, quand j’étais enfant, j’ai rêvé qu’un jour j’enfilerais ce manteau et j’ai pratiqué les coups d’épée jusqu’à ce que je m’écroule. »

« Vous pouvez garder votre flatterie, » dit Sigrun. « Dépêchez-vous de me parler des bandits. »

Elle avait mis de côté le bavardage poli d’Alrekr avec une seule remarque laconique, et s’était jetée dans l’une des chaises d’invités.

Il semblait qu’elle n’avait aucun intérêt à resserrer les liens entre les frères et sœurs du clan, ne serait-ce qu’en bavardant un tout petit peu.

« Ah, d’accord, » bégaya Alrekr.

Dans l’Yggdrasil, l’âge relatif n’avait aucun sens comparé au poids de l’ancienneté établi par le calice. Mais malgré cela, l’attitude de Sigrun était si brusque et abrupte qu’Alrekr s’inquiétait de savoir s’il l’aurait offensée. Il regarda Bömburr avec la question dans les yeux.

Bömburr haussa les épaules et fit en retour un sourire ironique, d’où Alrekr pouvait déduire que c’était exactement comme elle était normalement.

Alrekr s’éclaircit la gorge et se dirigea rapidement vers une grande carte en tissu placée contre le mur de la pièce. Il avait tapoté à trois endroits dans l’ordre avec son doigt. « Cela a commencé il y a environ deux semaines, lorsqu’ils ont commencé à prendre pour cible et à attaquer ces villages locaux. »

« D’accord. » Sigrun en avait déjà entendu parler par Yuuto. Elle hocha la tête en faisant signe à Alrekr de continuer.

« À en juger par l’emplacement des villages qui ont été attaqués et par la direction dans laquelle les bandits sont partis à chaque fois, nous pensons que leur cachette devrait se trouver quelque part dans cette zone. » Alrekr avait utilisé son index pour tracer un cercle autour d’un point sur la carte. C’était au nord du fort Gnipahellir, à proximité du mont Éljúðnir.

Sigrun répliqua sans regarder Alrekr, les yeux fixés sur la carte. « Si vous en savez autant, n’auriez-vous pas pu envoyer une force punitive tout de suite ? »

« Croyez-moi, c’est ce qu’on aimerait faire. Cependant…, » grimaçant, Alrekr traîna son doigt vers la droite sur la carte, montrant une zone à l’est.

Il s’agissait d’une zone de territoire relevant de la sphère d’influence du clan du Loup, mais non du contrôle direct et de la gouvernance du clan.

« Hmm. Botvid ? » Le front de Sigrun plissa ses sourcils, et elle prit une expression inhabituellement sombre.

Le patriarche du Clan de la Griffe, Botvid, était un homme complice connu sous le nom de « Vipère des Fosses » parmi les autres clans de la région. Et, bien sûr, il était aussi le père biologique des jumelles Albertina et Kristina.

Alrekr acquiesça doucement. « Oui. Je réfléchis peut-être un peu trop, mais je me demande toujours s’il n’est pas lié dans les coulisses à ces brigands. Je n’arrive pas à dissiper l’inquiétude qu’il s’agisse d’un stratagème, et à l’instant où nos troupes de garnisons quitteront le fort pour poursuivre les bandits, on pourrait nous l’enlever à nouveau… »

Le Clan du Loup et le Clan de la Griffe s’étaient alliés par le calice d’allégeance, et à Yggdrasil, le Serment du Calice était un vœu absolu.

De plus, Yuuto et Botvid avaient échangé le Serment du Calice sous la médiation du goði Alexis, un représentant de l’empereur divin. Leur cérémonie avait été d’une formalité et d’une gravité extrêmes.

Dans des circonstances normales, rompre ce serment et envahir son allié juré était quelque chose de complètement impensable. Mais c’est ainsi qu’Alrekr avait trouvé que Botvid n’était pas digne de confiance en tant que personne.

Et cette perception ne se limitait pas à Alrekr, c’était une opinion répandue parmi les gens du Clan du Loup.

C’était une réaction naturelle, car Botvid s’était emparé du territoire du Clan du Loup en trompant l’ancien patriarche Fárbauti, puis avait secrètement forgé une alliance à trois clans, utilisant leurs armées alliées pour pousser le Clan du Loup au bord de la destruction dans ce qui était devenu le Siège d’Iárnviðr.

Ces deux incidents successifs avaient gravé Botvid dans la mémoire de tous les membres du Clan du Loup, au point que le nom Botvid était devenu synonyme de « quelqu’un en qui on ne peut avoir confiance ».

« Je vois. C’est pourquoi vous avez demandé à Père de vous envoyer des renforts. » Sigrun acquiesça, satisfaite de l’explication d’Alrekr.

D’après ce qu’elle avait entendu de Yuuto, les bandits étaient organisés, et il y en avait probablement une quantité considérable.

Il n’y avait qu’une centaine de soldats stationnés en permanence au fort Gnipahellir, ce qui n’était en effet pas suffisant pour les poursuivre et prendre en compte la menace du Clan de la Griffe.

« C’est vrai, je comprends, » dit-elle. « L’unité des forces spéciales de Múspell s’occupera de l’affaire du bandit. Vous et vos hommes, restez ici et concentrez-vous sur la défense du fort. »

*

« Nous allons maintenant commencer l’investigation de la région autour du Mont Éljúðnir ! Cherchez la cachette du bandit ! » Sigrun monta sur son cheval et donna l’ordre d’un geste de la main.

« Oui, madame !! » Ses soldats à cheval répondirent à haute voix et avec vigueur, puis se séparèrent dans toutes les directions.

« Autour du Mont Éljúðnir » était en fait une zone assez large à couvrir, alors Sigrun avait divisé ses troupes en quatre groupes principaux, puis avait divisé la zone de recherche entre eux.

Chaque groupe était composé d’une cinquantaine d’hommes et, d’après les témoignages des villageois attaqués, les bandits avaient fait des raids par groupes d’une trentaine. Il devrait donc y avoir plus de soldats qu’il n’en faut pour s’occuper de tout ce qu’ils rencontraient.

Le climat avait également tourné en leur faveur. La neige qui tombait depuis avant-hier s’était finalement arrêtée ce matin-là, et le ciel était d’un bleu pur et limpide, avec la lumière du soleil qui brillait doucement sur la région. C’était le jour parfait pour une chasse.

« D’accord, on devrait y aller aussi. » Sigrun regarda autour d'elle les soldats qui l’entouraient encore.

Le groupe qu’elle dirigeait était composé principalement de stagiaires et était plein de jeunes visages.

Comme la mission principale de Sigrun était d’assurer la sécurité du palais dans la capitale, la formation et l’orientation des recrues étaient toujours laissées à son commandant adjoint Bömburr. C’était donc une chance comme une autre pour elle. Elle pouvait voir par elle-même le niveau de compétence de base de ces stagiaires, ce qu’elle devait savoir en tant que leur commandant.

« Nous nous occuperons de la zone à mi-chemin de la pente du Mont Éljúðnir, » dit-elle. « C’est l’endroit le plus probable pour la cachette ennemie, donc il y a de très fortes chances que nous allions au combat. Soyez toujours à l’affût. Sur le champ de bataille, ceux qui baissent leur garde meurent les premiers ! »

« Oui, madame !! »

Les voix qui répondaient à Sigrun étaient tendues, mais débordaient d’une énergie jeune, directe et honnête.

Elle acquiesça d’un signe de tête satisfaisant, puis tira sur les rênes et fit tourner son cheval.

« Unité Sigrun, en avant ! »

***

Partie 3

Le mont Éljúðnir était situé à environ une demi-journée de marche vers le nord à pied depuis le fort Gnipahellir, et était l’un des sommets qui composaient la chaîne de montagnes connue sous le nom de Himinbjörg.

L’unité de Sigrun s’était rendue au pied de la montagne sur une zone à environ deux heures à cheval. Plus haut, la pente abrupte du mont Éljúðnir était encombrée de squelettes d’arbres qui avaient perdu leurs feuilles, avec à peine un sentier animal serpentant entre eux. Il ne semblait pas possible d’escalader la montagne sur leurs chevaux.

Ils avaient donc laissé leurs chevaux, avec un peu d’argent, dans un village au pied de la montagne, et avaient engagé comme guide une personne qui connaissait bien le terrain de la montagne.

« Des bandits ? Ohhhh oui, ce groupe qui vit sur la montagne depuis l’été, » raconta leur guide. « Ils sont arrivés et ont commencé à dire des choses comme : “C’est notre territoire” et à monopoliser toutes les ressources de la montagne pour eux-mêmes. Ils nous causent des ennuis sans fin, vous savez. »

« On dirait qu’on a touché le but, » déclara Sigrun. « Très bien, alors, emmenez-nous là où ils dorment. »

« D’accord ! »

Sigrun et son groupe de stagiaires avaient suivi leur jeune guide alors qu’il les conduisait vers la cachette des bandits.

Pendant qu’ils marchaient, il expliquait que jusqu’à récemment, les bandits des montagnes se nourrissaient en chassant le gibier et en mangeant les fruits et les plantes sauvages qui y poussaient. Mais une fois l’automne passé et l’hiver arrivé, peut-être le manque de nourriture les avait-il poussés à attaquer les villages voisins.

C’était en fait un phénomène très courant à Yggdrasil. Cela ne voulait pas dire qu’il pouvait être ignoré ou pardonné.

« C’est par là, » dit leur guide.

À peu près au moment où le soleil avait commencé sa descente vers l’ouest, le jeune guide du village s’arrêta et se dirigea vers l’avant. Loin et en contrebas, sur une section de pente plus légèrement inclinée, il y avait quelques petites huttes alignées les unes à côté des autres dans une sorte de village.

La vue extraordinaire de Sigrun avait permis de repérer un certain nombre de personnes qui avaient l’air d’être des résidents. Il semblait qu’elle avait eu de la chance, ils n’attaquaient pas un autre village en ce moment.

« On peut tous les avoir d’un seul coup. Merveilleux, » tandis que le Loup d’argent le plus fort fixait son regard sur la proie qu’elle chassait, elle chuchota ces mots d’une voix à la fois calme et féroce à mort.

 

***

Soudain et sans prévenir, une voix belle et vaillante retentit dans le village comme un coup de tonnerre.

« Écoutez-moi, ordure de bandit ! Je suis Sigrun, la fille assermentée du grand Seigneur Yuuto et la commandante de ses forces spéciales de Múspell ! »

Les bandits sursautèrent et se tournèrent vers la voix pour voir une fille d’une beauté incomparable, les cheveux longs et argentés attachés derrière elle, debout à la tête d’une formation de soldats.

Tout cela s’était instantanément transformé en une agitation chaotique.

« Qu’est-ce… qu’est-ce qui se passe !? »

« Elle a dit qu’elle s’appelait Sigrun ? Alors ça ne veut pas dire que… c’est le Mánagarmr !? »

« Impossible, alors, ces types derrière elle, ils pourraient être l’Unité Múspell !? »

« Idiot, elle vient de le dire ! »

« Whoa, ouah ! Attendez, qu’est-ce que le groupe le plus fort du Clan du Loup fout ici !? »

Les bandits étaient complètement paniqués. Et c’était tout à fait naturel.

La Mánagarmr Sigrun et son unité spéciale de cavalerie étaient craintes et célèbres pour leurs compétences d’élite. Dans le passé, ils avaient facilement mis en déroute les forces du Clan de la Griffe dirigées par Botvid, capturée le patriarche Linéa du Clan de la Corne, vaincu et tué le patriarche Yngvi du Clan du Sabot, et chassé le patriarche Hveðrungr du Clan de la Panthère.

Les bandits avaient eu leur part de pratique avec l’arc et la lance pour chasser les bêtes des montagnes pour leur survie au cours de la dernière moitié de l’année. Ils étaient persuadés qu’ils pourraient être en mesure d’affronter les soldats actuellement en poste au fort Gnipahellir.

Cependant, aucun d’entre eux n’avait osé imaginer qu’une division de troupes qui était pratiquement une légende viendrait les trouver ici, à mi-chemin d’une montagne au milieu de nulle part.

« Si vous jetez vos armes immédiatement, alors, conformément aux lois établies par mon père, vos vies seront épargnées, » déclara Sigrun. « Mais si vous résistez, je n’aurai aucune pitié. Je vais tous vous abattre ! »

Elle finit par un autre cri qui secoua l’air, sa voix belle, mais aiguisée, tout comme une lame.

« Qu’est-ce qu’on fait, hein !? »

« Elle a dit que si on abandonne maintenant, elle nous laissera vivre, non ? »

Alors que les bandits effrayés et agités commençaient à envisager de se rendre, il y avait un homme qui n’avait pas perdu son sang-froid, qui s’était tenu ferme et avait ricané.

« Hmph ! Ce n’est qu’une petite fille ! De quoi avez-vous si peur ? »

Il était énorme. Il avait au moins une tête ou deux de plus que tous les autres bandits. Il semblait encore jeune, peut-être au début de la vingtaine, et il avait le visage d’un homme qui n’avait peur de rien. En fait, il avait l’air plutôt à l’aise dans cette situation.

« Chef ! » cria l’un des bandits.

« Vous dites ça, chef, mais comment sommes-nous censés gagner contre eux ? »

« Oui, c’est les forces spéciales du Clan du Loup, Patron, l’Unité Múspell ! »

« Ha ! Quel tas de conneries ! Regardez de plus près ! »

L’homme énorme que les autres avaient appelé leur chef montra du doigt Sigrun, puis les soldats derrière elle.

« Regardez-les. Ce ne sont que des enfants. Même leur visage a l’air raide, comme si c’était de la viande fraîche. Est-ce que ça ressemble vraiment à des soldats d’élite pour vous ? » demanda le chef.

« Maintenant que vous le dites, vous avez raison. »

« Et la fille aux cheveux argentés qui est à leur tête a aussi l’air toute mince, » déclara un autre bandit. « Elle n’a pas l’air faite pour le combat. »

« N’est-ce pas ? » s’était moqué le chef. « Et d’ailleurs, même s’il s’agit de l’Unité Múspell, n’avons-nous pas toujours eu pour objectif, dès le départ, de faire tomber le Clan du Loup ? On allait finir par se battre contre ces types, de toute façon. Il s’agissait juste de savoir si c’était arrivé tôt ou tard ! Alors ne restez pas là à trembler dans vos bottes ! »

En criant, le chef des bandits claqua du poing de toutes ses forces dans le mur de la hutte.

Avec cette seule frappe, des fissures éclatèrent dans toutes les directions le long du mur, suivies d’un grincement tendu, jusqu’à ce que tout le bâtiment s’effondre enfin sur lui-même. C’était une force incroyable au-delà de ce qu’un humain normal devrait être capable de faire.

« F-Fantastique ! » s’exclama un bandit.

« Oui, c’est vrai, on a le patron avec nous ! »

« Ouais, il n’y a personne au monde qui pourrait gagner contre le Chef ! »

« Et maintenant que je les regarde, ils ont à peu près le même nombre de personnes que nous ! »

« C’est vrai ! En plus, on a le patron de notre côté. Il n’y a pas moyen qu’on ne puisse pas gagner ! »

Les expressions pâles de peur avaient disparu des visages des bandits, remplacés brusquement par l’anticipation et l’excitation.

Alors qu’ils devenaient de plus en plus confiants et excités, se criant l’un à l’autre en augmentant leur esprit combatif, leur chef les regardait avec un sourire confiant et satisfait.

Sur son épaule droite, un symbole rouge brillait de mille feux.

***

Partie 4

« Oh ? On dirait qu’ils ont l’intention de se défendre. »

Les yeux de Sigrun s’étaient élargis et elle n’avait pas caché sa légère surprise en voyant les bandits se bousculer à l’intérieur du village clôturé, prenant des positions défensives et préparant leurs arcs.

Elle était certaine qu’ils se rendraient à elle… et elle était heureuse d’apprendre qu’elle avait mal calculé.

« Réjouissez-vous, néophytes, car le temps de la bataille est venu ! » cria-t-elle. « Je vais vous montrer de première main comment combattre en tant que soldat de l’Unité Múspell ! »

« Yeaahhhhhhhh !! » Une acclamation unifiée s’éleva des rangs de ses soldats.

Dès le début, ils étaient tous de sang chaud, du genre à aspirer à rejoindre les rangs de la famille Sigrun, la faction la plus militaire du Clan du Loup. Et après avoir dû marcher dans la neige et le vent toute la journée d’hier, puis grimper à mi-chemin sur cette montagne gelée aujourd’hui, ils avaient accumulé beaucoup de stress en plus de leur fatigue.

C’était l’endroit parfait pour se déchaîner et se débarrasser de cette frustration refoulée, exactement ce qu’ils avaient tous désiré.

« Levez vos boucliers, » ordonna Sigrun. « Gardez les yeux grands ouverts. N’ayez pas peur. Rappelez-vous ce que vous pratiquiez tous les jours. En ce moment, vous êtes tous l’Unité Múspell. Montrez-moi une bataille qui ne déshonorera pas ce nom. Je ne pardonnerai rien de moins. »

Sigrun avait regardé ses stagiaires dans les yeux et leur avait parlé avec le ton simple et réaliste qu’elle utilisait toujours avec eux. Cette attitude plate et immuable avait fait d’elle un leader si fiable pour eux. Cela avait démontré à quel point elle était inébranlable et résolue en tant que générale sur le terrain de bataille.

Elle était comme une belle valkyrie issue d’un mythe, et l’année dernière, elle avait remporté tant de victoires incroyables l’une après l’autre.

Les jeunes soldats pouvaient croire que, tant qu’elle les commandait, ils ne pouvaient pas perdre.

Ainsi, ils pouvaient attaquer l’ennemi sans aucune hésitation.

« De bons yeux. Vous avez l’air prêt. » Sigrun leva le bras et prit une grande respiration. « Unité Múspell, chargez ! »

« Yeaaaaaaaaaaaaaahhhhhhhh !! »

Avec un grand cri de guerre, les soldats de l’unité Múspell étaient descendus de leur position à pleine vitesse, puis ils étaient remontés sur la pente opposée vers le campement des bandits.

Les bandits avaient profité de ce moment critique et avaient lâché une volée de flèches d’un seul coup.

Ils avaient encore tiré. Et encore, et encore.

Mais l’Unité Múspell ne faiblissait pas.

Ils avaient continué à faire preuve de détermination. Ils avaient bloqué certaines des flèches qui arrivaient avec leurs boucliers, d’autres encore qu’ils avaient écartées avec leurs épées, et ceux peu nombreux qu’ils n’avaient pas réussi à parer avaient été déviés de leur armure légère en fer.

Quelques instants plus tard, ils avaient réussi à traverser le déluge de flèches et se précipitèrent comme une avalanche en montée vers la collection de huttes de bandits.

Tout s’était bien passé jusque-là, mais les soldats chargeants avaient rapidement perdu leur élan.

C’était à cause du fossé profond et de la haute clôture qui entourait le village proprement dit. Elle limitait les entrées possibles, les engorgeant de sorte que seuls les quelques hommes en avant pouvaient affronter directement l’ennemi.

« En avant ! Continuez d’avancer ! » Sigrun cria à ses combattants de l’arrière-garde, les pressant de continuer.

Dans une bataille normale, Sigrun aurait été à la tête de la charge, ouvrant la voie à l’ennemi. Mais cette fois-ci, elle estimait qu’il était plus important d’entraîner les recrues avec l’expérience d’une vraie bataille, et elle se concentrait donc à leur donner des ordres tactiques.

Pourtant, l’ennemi n’était qu’une racaille de misérables bandits des montagnes.

Ses soldats étaient peut-être des stagiaires, et ils étaient peut-être jeunes, mais, en préparation de la vie d’un soldat qui combattait jour après jour, ils s’étaient consacrés à des exercices intensifs et à l’entraînement jour après jour.

Elle était certaine qu’ils se frayeraient rapidement un chemin à travers le goulot d’étranglement et sécuriseraient l’entrée de la base. Cependant, cela ne semblait pas du tout être le cas.

« Qu’est-ce qui se passe !? Pourquoi luttez-vous contre de simples bandits ? » cria Sigrun dans un mélange de colère et de confusion.

« Geh ha ha ha ha ha ! C’est censé être les féroces chevaliers de Múspell !? Vous êtes aussi coriace qu’une miche de pain détrempé ! » Un rire épais et guttural avait surgi de la mêlée à l’entrée de la colonie.

L’instant d’après, Sigrun vit deux de ses soldats se faire lancer en l’air par l’attaque de quelqu’un.

Il faudrait une force physique incroyable pour envoyer deux hommes en armure et adultes voler comme ça. Dans tous les cas, il n’y avait plus personne dans le Clan du Loup, pas même Sigrun, qui pouvait réaliser un tel exploit de force pure.

Dire qu’il y avait quelqu’un comme lui parmi les bandits… pour Sigrun, c’était une malheureuse erreur de calcul.

« C’est un peu trop pour les débutants, » murmura Sigrun, et elle commença à repousser ses subordonnés et à avancer. « Poussez-vous sur le côté ! »

Elle se dirigea vers l’avant, se demandant pendant tout ce temps quelle sorte d’ennemi l’attendait.

Au milieu de l’entrée se tenait un homme énorme, musclé et d’une hauteur imposante. Quelque chose autour de son cou avait immédiatement attiré son attention : un collier de métal qui semblait briller faiblement, émettant une lumière phosphorescente et étrange.

Il devait être fait à partir du métal magique, Álfkipfer. Ce qui la rendrait incroyablement rare et précieuse. Sigrun se demandait où il avait pu l’obtenir, ou plutôt, d’où il l’avait volé.

Elle remarqua ensuite la rune rougeoyante sur l’épaule droite de l’énorme homme, et elle grogna avec une légère surprise.

« Heh. Je n’aurais jamais imaginé que j’allais tomber sur l’un des miens dans un endroit aussi désertique, » déclara Sigrun.

« Alors le général fait enfin son apparition ! » déclara l’homme. « Ha ! Je me fiche que tu sois une femme ! Si tu m’affrontes au combat, je ne garderais rien en réserve ! »

L’homme imposant souleva haut la hache dans sa main droite, puis l’abaissa avec une force incroyable, assez pour trancher de façon audible dans les airs alors qu’elle plongerait vers Sigrun. C’était évidemment beaucoup plus solide et plus tranchant que les armes des autres bandits.

« Haah !! » Sigrun fit tournoyer sa lance, la bougeant vers le haut pour faire face à son attaque.

Leurs armes s’étaient heurtées et avaient été déviées, ayant apparemment rencontré le même pouvoir derrière elles.

Une frappe vers le sol avait canalisé la puissance plus facilement qu’une frappe vers le haut. Cependant, Sigrun maniait son arme avec les deux bras, alors que son adversaire n’en utilisait qu’une seule. Il semblait en effet qu’il y avait un écart indéniable de force physique entre eux.

Sans faire de pause, le chef des bandits avait poursuivi son attaque avec une hache dans la main gauche, la balançant dans un large arc de cercle horizontal.

Sigrun bondit en arrière et évita la lame, mais son dos heurta l’un de ses soldats.

Un membre plus expérimenté de ses forces aurait déjà su quoi faire dans cette situation, mais ces stagiaires en étaient encore à leurs débuts à cet égard.

« Les hommes, reculez un peu, » ordonna-t-elle. « C’est trop pour vous, les petits. Je vais m’occuper de lui. »

« Oy, vous aussi, les gars, reculez. Je m’occupe d’elle moi-même. » Le bandit Einherjar avait également parlé à ses compatriotes, ayant apparemment reconnu la force de Sigrun.

Moins ils étaient nombreux, plus la présence des vrais forts les distingue des autres.

D’un côté se trouvait un groupe des forces spéciales de Múspell qui était presque entièrement formé.

De l’autre, un groupe de bandits lâches qui ne s’étaient entraînés que contre les animaux des montagnes.

On pourrait dire que les deux Einherjars et leurs prouesses au combat se distinguaient beaucoup trop par comparaison.

Ils n’avaient croisé les lames qu’une seule fois. Mais ce seul échange avait été suffisant.

« Donc au lieu d’épées doubles, vous utilisez des haches doubles, » commenta Sigrun. « Intéressant. »

 

 

« C’est donc toi le Mánagarmr, » dit l’homme. « On dirait qu’après tout, les rumeurs ne sont pas des conneries. Je ne pensais pas qu’une petite chose aussi mince que toi serait capable de parer l’une de mes attaques. »

Ils s’étaient rapidement rendu compte de la force de l’autre et avaient tous deux choisi de retirer leurs troupes afin de minimiser les pertes pendant qu’ils se faisaient face individuellement. C’était, d’une certaine façon, le résultat inévitable.

***

Partie 5

« Prends ça, et ça, et ça, et ça !! »

« Mgh ! Khh ! Ha ! »

La bataille entre les deux guerriers avait commencé par un échange très unilatéral.

L’imposant Einherjar avait déchargé des coups consécutifs et martelés avec ses deux haches, et Sigrun n’avait rien fait d’autre que de se défendre contre eux du mieux qu’elle le pouvait.

Chaque frappe individuelle était massivement puissante à elle seule, et Sigrun avait été attaquée rapidement et sans pause. Il n’est pas étonnant que même la détentrice du titre de Loup d’argent le plus fort ait été forcée de se mettre sur la défensive, et tous ceux qui avaient été témoins de son combat l’avaient conclu ainsi.

« Impressionnant, » déclara Sigrun, alors qu’elle parlait d’une frappe de hache qui virevoltait vers elle depuis la droite. « Je n’aurais jamais pensé trouver un homme aussi fort que vous ici, seul et sur le territoire du clan du Loup. »

L’énorme Einherjar qui l’attaquait se moquait d’elle avec assurance. « Quoi, tu es si impressionnée que tu abandonnes déjà ? Je n’ai même pas utilisé la moitié de ma force, tu sais ! »

« Oh ? Alors je pense que vous feriez mieux de vous dépêcher et de me montrer tout ça. Vous ne voudriez pas regretter d’avoir raté l’occasion, » déclara Sigrun.

« Espèce d’impudente… ! Urraaaaaaahhhh !! » Alors que l’homme hurlait, ses attaques sauvages étaient devenues encore plus rapides.

« Ouff ! Wow ! » Les attaques s’envolèrent vers elle comme une violente tempête, et les yeux de Sigrun s’élargirent avec stupéfaction. « … Mais vous avez encore du chemin à faire. »

Clingh ! Sigrun avait minuté son coup de lance pour ajouter sa force à l’élan de la hache et déséquilibrer le haut du corps de son ennemi.

Elle avait poursuivi avec un tour de sa lance, la faisant tourbillonner pour enfoncer le bout de la tige dans l’estomac du grand homme.

« Ghh… ! » Il s’était effondré à cause du coup.

« Hmm, donc c’est comme ça que ça marche. » Sentant la technique touchait correctement sa cible, Sigrun hocha la tête en signe de satisfaction.

C’était la « technique du saule », que le précédent Mánagarmr avait complétée après de longues années de pratique. Grâce au talent étonnant, voire terrifiant, de Sigrun dans les arts martiaux, elle avait réussi à exécuter la technique elle-même en imitant ce qu’elle l’avait vu faire.

Elle fit tournoyer sa lance autour d’elle pour pointer sa pointe mortelle vers le chef du bandit. « Normalement, je vous achèverais ici, mais ce serait un peu dommage de tuer quelqu’un de votre talent. Voudriez-vous travailler pour mon Père… pour le Patriarche Yuuto du Clan du Loup ? »

L’homme toussa encore quelques fois, la main contre l’estomac, puis il lâcha un rire et il se releva. « Haaaa... Haaa ! Tu veux que je travaille pour un petit maigrichon comme ça ? Je vais passer mon tour. »

La légère trace de chaleur qui se trouvait dans l’expression de Sigrun s’était dissipée. Une aura glaciale avait jailli d’elle, semblant geler l’air qui les entourait.

« Très bien… Dans ce cas, je vais vous donner un aperçu de ce à quoi ressemble la force de Père. Ce sera votre cadeau d’adieu à emporter au Valhalla, » déclara Sigrun.

Sigrun posa une main sur la plus longue des deux épées courbées à sa taille, la dégainant lentement hors de son fourreau.

« Ne sois pas arrogant à cause d’un coup de chance ! » Le gros Einherjar leva les deux bras au-dessus de sa tête.

Il ne les élevait pas dans la reddition, bien sûr, il tenait une hache dans chaque main. Les veines de ses bras s’étaient bombées quand il avait invoqué ce qui devait être une quantité incroyable de force brute pour l’attaque.

« GRRRAAAAAAAAAGHHHHHHHHH !! »

Avec un cri de fureur, il avait canalisé toute sa force musculaire, et tout son poids, dans un mouvement de balancement vers le bas, entrecroisé avec les deux haches à la fois.

L’attaque avait été de loin la plus rapide et la plus forte de toutes celles qu’il avait faites jusqu’à présent.

Mais comme les têtes de la hache tournaient vers Sigrun, ses yeux ne portaient plus aucune émotion, sauf peut-être quelque chose qui ressemblait à de l’ennui. Elle avait coupé avec sa lame, d’un côté à l’autre, aussi vite qu’un éclair, comme si elle visait simplement une cible.

Et juste avec ce seul mouvement.

Le son unique de quelque chose de tranchant qui tombait dans les airs s’était fait entendre, suivi d’un bruit sourd à l’atterrissage de quelque chose, s’enfonçant dans le sol dur.

Ceux qui avaient des oreilles particulièrement sensibles auraient pu dire qu’il s’agissait en fait du son de deux objets frappant le sol, presque simultanément.

Les deux haches du chef des bandits avaient été coupées en deux, tranchées proprement à leur sommet. Ils étaient maintenant aussi inutiles que des bâtons, incapables de la menacer.

« Hmph. Vous comptez trop sur la force musculaire brute, » dit Sigrun en souriant. « Votre posture est trop large, et vous utilisez de grands mouvements pour vos attaques. C’est très bien si vous luttez contre les petits avortons, mais cela ne fonctionnera pas contre quelqu’un qui a une bonne pratique et une bonne technique. »

Cet homme avait osé insulter publiquement son cher père assermenté. Elle avait besoin de le remettre à sa place.

« Et ceci, ici même, est l’une des nombreuses armes créées par mon père, le Seigneur Yuuto Suoh, dont vous vous êtes si bêtement moqué. C’est le nihontou, une épée qui peut même couper le fer. Vos haches de fer ne sont que des babioles en comparaison. »

Elle déplaça la lame courbée et l’avança vers le grand homme, inclinée pour qu’elle brille à la lumière du soleil.

Techniquement parlant, Yuuto lui-même n’avait pas forgé cette lame. C’était une pièce de remplacement qu’Ingrid avait forgée pour elle lorsqu’elle avait perdu sa première pièce lors de son combat contre le patriarche du Clan de la Foudre, Steinþórr.

Pourtant, même si elle ne faisait que commencer à l’utiliser, elle se sentait déjà familière et semblait s’adapter parfaitement à sa main.

On ne pouvait s’attendre à rien de moins de la part du célèbre maître artisane Ingrid, manieur de la rune Ívaldi, l’Enfanteuse de Lames. Elle avait en effet mis toute sa force et son esprit à la forger pour Sigrun. C’était une lame pour elle, et seulement pour elle.

« Grr… Tch ! » D’un claquement de langue vexé, le chef bandit se retourna sur ses talons et commença à fuir.

Il se déplaçait avec une rapidité qu’il serait difficile d’imaginer rien qu’en regardant sa corpulence énorme. Il semblait que même un homme avec cette vantardise exagérée n’était pas assez arrogant pour penser qu’il était capable de battre Sigrun sans une arme.

« Hmph, maintenant il est temps que je vous montre la tactique signature de l’Unité Múspell ! » Sigrun leva la main et cria. « Tirez la flèche du signal ! »

Immédiatement, en réponse à son commandement, un soldat derrière elle avait tiré une flèche qui avait émis un sifflement fort et strident en s’envolant vers le côté droit de la colonie.

« Raaaaaaaaaaghhhh !! » Un cri de guerre s’éleva de l’intérieur des arbres dans cette direction.

Soudain, une vingtaine de soldats en armure légère étaient apparus, se dirigeant à toute allure vers le campement. Mais les bandits s’étaient tous regroupés près de l’entrée principale pour répondre à l’assaut initial, et ils n’avaient donc personne près de l’autre porte.

C’était la tactique du Marteau et de l’Enclume, la stratégie gagnante du Clan du Loup. Une attaque de soldats bien protégés avait été utilisée pour attirer l’attention et les attaques de l’ennemi en avant en réponse, les laissant rendus vulnérables à une attaque des flancs ou de l’arrière par un autre groupe, plus mobile.

« Allez, les gars, en avant ! » cria Sigrun. « Nous allons aussi percer la ligne ennemie ! »

« Yeaaaahhhhhhhhhh !! »

Sigrun leva son épée et son équipe d’assaut frontal répondit à son cri par un cri de guerre.

Dans une bataille entre de grands groupes, le plus important déterminant de la victoire ou de la défaite était le moral.

En d’autres termes, il s’agissait aussi de savoir comment remonter le moral de ses propres combattants tout en démolissant celui de l’ennemi.

Les bandits avaient vu l’imposant Einherjar qui était leur commandant subir une nette défaite, incapable de riposter davantage, et maintenant une attaque-surprise d’un autre groupe de soldats du Clan du Loup les avait laissés sans aucune route de retraite.

Ils étaient rapidement tombés dans un état de panique abjecte. Ils n’étaient plus qu’une foule désordonnée.

Le flux de la bataille bascula de façon décisive, et les soldats de Múspell affluèrent à travers la clôture et dans la colonie, sécurisant les sorties et maîtrisant les bandits.

Enfin, Sigrun et ses soldats avaient acculé l’Einherjar vaincu à une extrémité du campement des bandits.

« C’est tout ce que vous pouvez faire, » avait-elle déclaré.

Derrière l’homme se trouvait un précipice abrupt qui plongeait sur une grande distance.

« Je vous donne une dernière chance. Rendez-vous, » déclara Sigrun.

« Khhh… » En serrant ses dents, l’homme avait fait un pas en arrière. Au moment où il l’avait fait, son pied avait touché un petit rocher sur le bord, et il s’était écroulé le long de la falaise presque verticale avec un cliquetis sec.

La moitié de son pied arrière était déjà suspendu au-dessus de l’air.

« Si vous vous excusez sincèrement d’avoir insulté mon père, je pourrais vous épargner, » déclara Sigrun.

« Hehe ! Je ne vais incliner la tête devant personne ! » Avec cette déclaration vantarde, l’homme de grande taille avait donné un coup de pied au sol et avait sauté en l’air…

… à l’envers.

Il n’était resté suspendu en l’air qu’un instant, alors que les lois de la nature suivaient leur cours, et il s’était rapidement effondré vers le bas du précipice.

« Ah ! » Pour la première fois depuis son arrivée sur cette montagne, Sigrun grimaça amèrement face à son erreur, et elle courut au bord de la falaise et regarda en bas.

À mi-chemin, l’homme avait saisi la branche d’un petit arbre qui poussait sur la falaise abrupte, mais elle s’était rapidement brisée sous son poids, et il était retombé.

Pourtant, c’était suffisant pour réduire l’élan de sa chute d’un montant décent, et bien que son corps se soit cogné fort contre le sol, il avait été capable de se lever de façon instable après un moment, et il avait commencé à tituber loin.

« Tch ! Je ne peux pas me permettre de le laisser s’échapper, » murmura Sigrun.

Cet énorme Einherjar était encore immature en tant que combattant parce qu’il était trop occupé à tout faire à sa façon. Mais elle pouvait dire qu’il avait beaucoup de talent inné et de potentiel. Avec le temps et les bonnes expériences, il pourrait se transformer en quelque chose d’incroyable.

Si elle lui permettait de s’échapper comme il l’avait fait jusqu’à présent, tout en gardant une profonde rancune, il pourrait éventuellement devenir une véritable menace pour le Clan du Loup.

Et plus que tout, Yuuto lui avait ordonné d’éradiquer les bandits. Permettre à leur commandant, le plus important de ces criminels, de s’échapper avait été un échec absolument inexcusable. Elle ne pouvait pas supporter le fait de retourner auprès Yuuto avec un tel rapport.

« Donnez-moi une lance ! » cria-t-elle.

Sigrun avait lâché sa propre lance lors du duel à l’entrée, et elle en avait attrapé une avec une certaine force à l’un des stagiaires. Puis elle s’était jetée par-dessus le bord de la falaise.

« Ahhhhh !! » cria un de ses soldats.

« Commandante !? »

Les stagiaires criaient de surprise, frôlant la peur, mais Sigrun pouvait apercevoir les quelques endroits sur la falaise où les rochers en saillie pouvaient servir de point d’appui, et elle passa par là en tombant, réduisant ainsi son élan.

Voici donc un autre exploit impressionnant du prodige qui s’était emparé du titre de Mánagarmr dès son plus jeune âge.

Elle avait terminé la descente en enfonçant la lance dans le sol pour neutraliser le reste de son élan, puis s’était redressée et était tombée avec grâce sur le sol.

« Qu’est-ce qu’il y a ? »

L’Einherjar en fuite était carrément pitoyable. Il ne pensait sûrement pas que cette femme le poursuivrait au pied d’une falaise. Son visage était empli de choc et de crainte.

***

Partie 6

Et ce n’était pas tout. Il avait sauté dans un pari tout ou rien, se résolvant à recevoir des blessures et même à risquer la mort, mais elle avait réussi à s’en sortir sans même une bosse ou une égratignure.

La fierté de l’homme s’était finalement effondrée. Il désespérait, se demandant comment il avait pu agir si durement avant. Il n’y avait aucune chance qu’il puisse gagner contre un monstre comme elle !

« A-ahhh… Aaaaagghhhhhh ! » Il avait crié de terreur et s’était enfui en courant, sans aucune trace de honte ou d’honneur.

Sigrun n’était pas l’un des chevaliers du Moyen Âge, avec leurs codes de chevalerie qui exigeaient seulement de combattre un adversaire de front.

C’était une guerrière — en fait, quelqu’un qui avait survécu sur le champ de bataille.

Et sur le champ de bataille, on n’avait pas eu pitié d’un ennemi simplement parce qu’il faisait face de l’autre côté.

Non, en fait, c’était la meilleure chance de les poursuivre et de les attaquer par-derrière. Il serait absurde de laisser passer une telle occasion.

Son ennemi avait déjà été blessé lors de sa chute. Le rattraper était facile.

« Ha ! » Une fois qu’elle l’avait eu à portée de main, elle l’avait tailladé une fois, coupant en diagonale à partir de son épaule droite, puis s’était mise à faire une autre frappe par-dessus son épaule gauche, le touchant

« Guah ! » Avec un cri d’angoisse, son grand corps s’effondra. Ses pieds lui échappèrent, et il s’éloigna d’elle en descendant la pente abrupte de la montagne.

Au bout d’un moment, il y eut une forte éclaboussure, disant à Sigrun que le corps de l’homme avait dû tomber dans la rivière en contrebas.

« Pff. Merde. » Alors que la rivière s’approchait, Sigrun regardait en bas et pouvait voir la blessure rouge vif en forme de « X » sur le dos de l’homme juste au-dessus de la surface de l’eau, lorsque le courant de la rivière l’emportait. « Je… ne vais pas pouvoir le rattraper maintenant. »

Elle pouvait voir à quel point le courant de la rivière était rapide et violent. En l’espace de quelques secondes seulement, le corps du chef du bandit devint de plus en plus petit au loin.

Elle avait réussi à lui infliger une lourde blessure, et il était tombé à l’eau par ce temps glacial. On peut dire sans risque de se tromper qu’il n’y avait presque aucune possibilité réelle qu’il survive. Mais l’issue peu concluante des choses l’ennuyait encore.

Sigrun soupira. « Je suppose que j’ai aussi un long chemin à parcourir. »

Réfléchissant à cela, elle rangea son épée et retourna au point d’atterrissage où la lance était encore coincée dans le sol.

« Commandante ! Allez-vous bien !? » La voix de l’un des stagiaires l’avait appelée d’en haut.

En levant les yeux, elle pouvait voir les visages minuscules de ses soldats qui se blottissaient au bord de la falaise, la regardant d’un air inquiet.

Elle sortit la lance de terre et leur cria en retour. « Oui, je vais bien, pas de problème. Plus important encore, même moi, je ne pourrai pas remonter cette falaise toute seule. Prenez des couvertures ou des vêtements des bandits et utilisez-les pour faire une corde assez longue pour descendre ici. »

« Compris, Madame ! » Les gens d’en haut étaient passés à l’action.

Sigrun avait pris une longue et profonde respiration.

Et c’est là que c’était arrivé.

Chaque poil de son corps se tenait debout, et avant que Sigrun n’ait pu penser, elle avait déjà pris une position de combat, la lance levée et prête.

Lentement, avec lenteur, sa silhouette émergeait de derrière les arbres.

« GRRRRRRRR… !! » La force du grognement profond de la silhouette se répercuta jusqu’au cœur même de Sigrun.

La première chose qu’elle remarqua fut ses yeux brillants et pourpres, qui semblaient briller comme des braises flamboyantes d’intentions sauvages et meurtrières.

Ensuite, elle avait remarqué sa fourrure gris cendré.

C’était exactement la même couleur que le manteau de fourrure qu’elle portait, celui qu’elle avait transmis à chaque porteur successif du titre Mánagarmr, « Le plus fort loup argenté. »

Elle avait une taille massive, assez grande pour égaler celle d’un lion ou d’un tigre adulte.

« C’est un garmr ! » cria-t-elle.

« GRR… GHAAAAAAAAAGGHHHH !! »

Et avec un rugissement qui fit trembler Sigrun, le loup géant bondit vers elle.

« Dire que vous seriez aussi fort…, » murmura Sigrun.

Cette bête qui avait réussi à l’accaparer complètement était connue sous le nom de garmr. Son nom signifiait en gros « le plus grand parmi les loups » dans la langue d’Yggdrasil, et c’était une espèce de loup géant qui était parmi les plus grands prédateurs connus sur le continent, dont on disait qu’il habitait seulement les montagnes de Himinbjörg.

Un adulte pourrait peser plus de 300 barrs, ou 150 kilogrammes, et se vanter d’une force inégalée, suffisante pour endommager et renverser des arbres. Malgré cela, il pouvait aussi bondir et manœuvrer avec une agilité extrême qui semblait inimaginable pour une créature aussi grande.

La défaite d’une de ces bêtes féroces était considérée comme l’une des plus hautes marques d’honneur pour un guerrier d’Yggdrasil. Et ce grand honneur reflétait à quel point l’exploit était difficile à accomplir.

La pratique courante consistait à emmener un groupe de quelques dizaines de soldats pour la chasse, en commençant par lancer des flèches ou des lances à distance, et à n’entrer en combat qu’une fois qu’il avait été affaibli.

Combattre un garmr indemne en tête-à-tête serait considéré comme absurde, voire suicidaire.

Cependant, par accident, c’était exactement la situation désespérée dans laquelle se trouvait Sigrun.

« GRRRR… »

Avec des pas lents et lourds, le garmr fit un cercle autour de Sigrun, et elle tourna lentement son propre corps pour continuer à lui faire face.

Soudain, le garmr sauta rapidement dans la direction opposée.

Les yeux de Sigrun s’étaient habitués à suivre ses mouvements plus lents, donc il semblait d’autant plus rapide en comparaison. Sa réaction avait été un peu retardée.

Elle se retourna précipitamment et, en même temps, elle trancha avec son épée dans cette direction. Elle s’était déplacée avant même de voir si le garmr était là.

Elle serait arrivée trop tard si elle s’était fiée à la suivre avec ses yeux. Elle avait donc suivi son instinct, grâce à l’extraordinaire intuition que lui avait donnée sa rune Hati, dévoreuse de lune.

Malgré tout, le garmr avait évité même cette contre-attaque avec un chronométrage à la seconde près en sautant par-dessus, et s’était jeté sur elle dans une autre attaque par bonds.

« Kh ! » Avec un grognement, Sigrun sauta rapidement sur le côté et laissa passer l’attaque initiale, puis recula d’un pas tout en effectuant une attaque en guise de dissuasion.

Le garmr, qui avait déjà commencé son attaque suivante, utilisa ses puissantes pattes avant pour s’arrêter brusquement.

« Haah ! » Saisissant cette brève pause comme une opportunité, Sigrun s’était élancé vers l’avant et avait libéré une puissante frappe verticale à partir d’une position aérienne haute.

C’était une attaque sérieuse avec toute sa force derrière elle, exécutée avec une forme parfaite.

Mais le garmr était beaucoup plus rapide.

À la vitesse de l’éclair, il sauta sur le côté et évita l’élan allant vers le bas, puis profita de la brève ouverture et bondit sur Sigrun une fois de plus.

Elle avait à peine réussi à bloquer ses griffes avec le plat de sa lame, mais l’incroyable élan et le poids derrière l’attaque étaient trop importants pour la force même de Sigrun.

À ce rythme, elle serait poussée au sol, et ce serait la fin.

« Hup ! » Elle avait réussi à rediriger la force avec sa technique du saule, puis avait immédiatement suivi avec une large frappe horizontale.

Mais même ça, ça n’avait même pas effleuré la bête. En un éclair, le garmr avait bondi en arrière, hors de portée de Sigrun.

« À ce rythme, je vais juste m’user petit à petit, » murmura-t-elle avec une attitude grave. Il y avait tout simplement trop de différence dans leurs capacités physiques globales.

Honnêtement, elle avait l’impression de combattre l’homme connu sous le nom de Tigre affamé de batailles.

Son ennemi était non seulement terriblement rapide dans ses mouvements, mais pouvait réagir à ses attaques avec une rapidité incroyable, peut-être en raison de son instinct sauvage. Le résultat fut que Sigrun n’avait pas encore réussi ne serait-ce qu’une seule attaque sur le garmr.

La blessure à la cuisse qu’elle avait subie lors du premier échange était également douloureuse pour elle, mais pas au sens propre du terme.

La blessure elle-même n’était pas si profonde et ne constituait pas une menace pour sa vie en soi. Elle pouvait facilement tolérer la douleur physique, mais la blessure l’empêchait de bouger, ce qui était beaucoup plus difficile à supporter. Contre cette bête, même un léger retard dans le mouvement pourrait s’avérer fatal.

Elle parvenait à échapper à ses attaques de la largeur d’un cheveu en ce moment, mais elle n’était honnêtement pas sûre de pouvoir tenir le coup beaucoup plus longtemps.

« Mais quand même, je ne peux pas me permettre de mourir ici, » murmura Sigrun à elle-même, puis elle se calma et se concentra sur sa respiration.

Dans les moments de plus grande crise, il faut garder l’esprit froid et aiguisé, comme une lame affûtée. Un esprit agité ne peut que perdre de vue le chemin de la survie. C’était la sagesse du guerrier vers laquelle elle pouvait toujours se tourner.

« Je ne suis encore qu’à mi-parcours de ma formation, mais je suppose que c’est tout ce que j’ai, » déclara-t-elle.

Sigrun avait sauté en arrière et avait mis plus de distance entre elle et le grand loup. Puis elle remit habilement le nihontou dans son fourreau, et s’abaissa légèrement avec son épée encore sur la poignée.

C’était la position de l’iai, un style d’épée traditionnel japonais unique au monde.

« GRR… »

Avec des pas lourds, le garmr avait commencé à réduire la distance.

Ce n’était qu’une bête, après tout. Il avait vu dans le fait que Sigrun avait remis son arme comme une simple occasion d’attaquer.

 

 

Il continua à s’approcher, et s’avança enfin dans la portée de sa frappe — .

— Et avait immédiatement fait un grand bond en arrière.

« Tu as donc pu sentir mon intention meurtrière avec tes sens bestiaux, hein ? » Le coin de la bouche de Sigrun s’éleva d’un sourire féroce, et son visage était perlé de sueur à cause de la tension.

Si la bête avait continué à s’avancer dans son rayon d’action, elle avait eu la ferme intention de déclencher une attaque mortelle aussi rapide qu’un éclair.

Et il semblait que le garmr avait été capable de sentir la menace venant d’elle d’une certaine façon. Il commençait alors à faire des sauts rapides de gauche à droite, d’avant en arrière, donnant l’impression à Sigrun qu’il était à la recherche d’une ouverture.

Il avait fait tout ça juste en dehors de sa portée d’attaque.

Mais même si le monstre manœuvrait rapidement, il le faisait dans un cercle fixe autour d’elle, à une certaine distance. Tout ce qu’elle avait à faire, c’était de continuer à regarder les choses en face, et elle ne voulait pas les perdre de vue.

Sigrun respira amplement. Tranquillement, délibérément, elle affina et aiguisa l’intention de tuer en elle-même, la lame dans son cœur et dans son esprit, et par son regard fixe silencieux, elle poussa sa pointe sur le garmr.

« GURR ! GAAGHHHHH ! » Le grand loup s’était retourné contre elle d’une manière clairement menaçante.

En d’autres termes, il se sentait maintenant menacée par Sigrun. Il était incapable de se forcer à l’attaquer, et ne savait pas du tout quoi faire.

C’était exactement ce qu’elle visait.

Iai n’était pas une technique pour tuer l’ennemi.

C’était une technique qui s’appuyait sur le pouvoir d’un esprit et d’une âme indomptables, raffiné et tempéré cent fois, pour intimider et dominer l’ennemi par sa seule présence et le chasser sans avoir à combattre.

À l’époque où Yuuto avait pris des dispositions pour s’allier formellement avec le patriarche Botvid du clan de la Griffe et le prendre pour un jeune frère assermenté, Sigrun avait humblement, mais clairement exprimé son opposition à cette idée. C’est alors que Yuuto lui avait enseigné ce mystère fondamental de l’iai.

« Je suis sûr que vous ne comprenez pas les mots humains, » déclara Sigrun à la bête, d’un ton bas et froid. « Mais… si vous partez maintenant, je ne vous suivrais pas. »

Elle n’en voulait pas à l’animal. Certes, vaincre un garmr au combat était un exploit du plus haut niveau pour une guerrière, mais elle ne s’intéressait pas particulièrement à ce genre de choses.

Son épée, son serment de calice, son corps et son cœur, tout ce qu’elle était, elle l’avait déjà promis à Yuuto, son père juré.

Elle avait exécuté les ordres de son père et éradiqué les bandits. Sa priorité absolue était donc de quitter cette montagne vivante et en un seul morceau.

Inversement, même si elle avait vaincu le garmr et gagnait la gloire, si cela lui coûtait une blessure quelque part sur son corps qui l’empêchait d’être utile à son père au combat, ce serait la même chose qu’une défaite totale pour elle.

Il n’y aurait donc pas de plus grande victoire pour elle en ce moment que d’éviter d’autres combats en faisant en sorte que cette bête la laisse tranquille.

Cependant, il semblerait que ce ne serait pas si facile.

***

Partie 7

« GRRR ! GRRRRRRRGH ! »

Le garmr baissa la tête et se pencha vers l’avant, le dos levé, indiquant qu’il n’avait nullement l’intention de reculer.

Qu’est-ce qui poussait la bête à être si féroce ? Était-ce la faim ? Sa fierté et son honneur en tant que grand loup, le prédateur par excellence ? Ou était-ce simplement de la vanité, une insistance obstinée, même maintenant, qu’elle pouvait sûrement vaincre Sigrun avec facilité ?

« Inutile d’y penser maintenant, » marmonna Sigrun sans passion. Si la créature ne voulait pas reculer, elle n’avait d’autre choix que de se battre.

Le garmr, le plus grand parmi les loups, et le Mánagarmr, le loup argenté le plus fort. Un seul d’entre eux partirait d’ici vivant.

Dans ce cas, il ne lui restait plus qu’à tout mettre dans cette frappe.

Pendant quelques instants, les deux loups avaient simplement continué à se lorgner l’un et l’autre.

« … ! » Soudain, le sixième sens de Sigrun s’empara de quelque chose, une tension montante du garmr, et l’instant d’après, la créature se mit à charger.

Sigrun sentit le besoin instinctif de dégainer sa lame et y résista de toutes ses forces.

Pas encore. Pas encore. C’était trop tôt. Si elle n’attendait pas qu’il se rapproche, il pourrait l’esquiver à nouveau avec son incroyable vitesse de réaction.

La mâchoire ouverte de la grande bête, ses crocs pointus, se rapprochait de plus en plus.

Bizarrement, ils semblaient s’approcher presque au ralenti.

En réalité, c’était un intervalle de moins d’une seconde.

Mais pour Sigrun, c’était follement long.

Enfin, l’énorme carrure du garmr se déplaçait pleinement dans les limites de sa technique, de son domaine.

« Ha !! » Avec un cri qui portait l’esprit destructeur de son attaque tout ou rien, Sigrun avait libéré sa lame.

Quelque chose semblait différent de tout ce qu’il y avait avant.

Son corps n’avait pas l’impression qu’il bougeait comme d’habitude. C’était lent, léthargique.

L’air autour d’elle était épais et lourd.

C’était presque comme si elle se déplaçait dans l’eau.

Cependant, contrairement à sa perception, en réalité, Sigrun ne bougeait pas du tout lentement. En effet, en frappant, son corps bougeait plus vite qu’il ne l’avait jamais fait auparavant.

L’intense concentration de Sigrun, aiguisée et concentrée jusqu’à un certain point, avait accéléré de façon spectaculaire la perception du temps par son esprit.

Enfin, elle sentit le tranchant de son épée se heurter à une plus grande résistance.

Il coupait la chair du garmr, la créature qu’elle n’avait jusqu’à présent pas été capable d’égratigner.

Sigrun avait mis un peu plus de puissance dans la main qui tenait l’épée. Juste un peu plus, pas trop.

Plus que de la force brute, elle avait concentré toute sa conscience sur une coupe nette et tranchante à l’angle correct, la pointe de son épée traçant le chemin de l’arc idéal à travers et au-delà de sa cible.

Précisément, sans la moindre hésitation d’angle, délibérément, soigneusement, précisément.

Dès qu’elle avait terminé son attaque, la conscience de Sigrun était revenue de son état accéléré, et le temps autour d’elle était revenu à la normale.

Une ligne rouge avait traversé la poitrine du garmr, puis du sang rouge vif s’était répandu violemment de la plaie nouvellement ouverte.

Je l’ai fait

Pendant un instant, Sigrun était certaine de sa victoire.

« GRRAAAAAAAAAAAUUUGHHHH !! »

« Qu’est-ce que… !? » Sigrun avait été choquée.

Elle avait senti sa lame frapper sa cible. Malgré cela, le garmr était encore en vie et respirait, et alors qu’il émettait un rugissement furieux, ses griffes acérées plongeaient vers elle.

Une fois de plus, la conscience de Sigrun s’accéléra. Cependant, son corps physique n’avait pas accéléré pour correspondre.

Elle était avec une position grande ouverte après un coup d’épée complètement effectué, et ne pouvait pas ramener sa lame en arrière pour faire une frappe dans le temps.

Des images avaient traversé son esprit, des souvenirs de Yuuto souriant.

Non, je ne peux pas mourir ici !

Son cœur cria ces mots, et sans réfléchir, la main gauche de Sigrun s’élança vers l’autre épée à sa taille et la tira.

C’était la lame qui lui avait sauvé la vie plusieurs fois, le nihontou que Yuuto lui avait forgé lui-même !

Et maintenant, cette épée avait fini par la protéger à nouveau.

Il y eut un bruit fort et sec ! car l’épée de son père, encore à mi-chemin de son fourreau, intercepta les griffes du garmr.

L’impact avait failli faire reculer Sigrun, mais elle avait réussi à planter ses pieds et à tenir bon.

Il semble que la frappe iai ait considérablement affaibli son ennemi. Si cette attaque avait été menée à pleine puissance, la créature aurait sûrement été projetée en arrière, tout comme elle l’avait été au début du combat.

« Haaaaaaaaaaah !! »

Appelant le reste de sa force, Sigrun poussa un cri et ramena son bras droit pour frapper avec l’épée forgée par Ingrid, droit dans le crâne du grand loup — .

— Et avec ça, la bête avait laissé sortir son dernier souffle.

***

« Haah... haah... haah…, » sa respiration était difficile, Sigrun gardait son épée à portée de main alors qu’elle regardait le garmr au sol.

La chose la plus importante dans la bataille était de maintenir la conscience et la préparation de l’esprit, même dans la victoire.

La tête du garmr gisait latéralement sur le sol, juste en face d’elle, sa fourrure était d’un rouge profond. Il n’y avait plus de lumière dans ses yeux.

« Wow… » Finalement certaine que la bête était morte, Sigrun expira et sortit de sa position de combat, et replaça son arme dans son fourreau.

Une seconde plus tard, la fatigue avait balayé tout son corps comme une vague. Si l’on ne considérait que le temps qui s’était écoulé, le combat n’avait pas duré si longtemps. Mais la terreur provoquée par la mort, et le niveau extrême de concentration mentale requis, avait fait payer un lourd tribut à son corps et à son esprit.

« J’ai réussi à survivre…, » murmura-t-elle, à moitié émerveillée. C’était vraiment une victoire étroite, décidée à la toute dernière seconde. Même une petite erreur à n’importe quel moment aurait conduit à la place le corps de Sigrun à rester sans vie sur la neige.

Elle n’avait gagné que grâce à la chance. Ça, et…

Sigrun avait lentement dégainé l’épée forgée par Yuuto, et l’avait tenue verticalement pour faire réfléchir la lumière du soleil. « Une fois de plus, Père m’a sauvée. »

La lame avait été avec elle pendant tant de batailles intenses, et pourtant elle était restée si belle et immaculée qu’en la regardant, elle en avait la chair de poule.

Bien sûr, c’était en partie parce qu’elle l’affûtait et l’entretenait entièrement après chaque bataille, mais quand même, elle était impressionnée par la résistance et la dureté de l’acier.

Elle s’était trouvée si peu raffinée et incomplète en comparaison.

« Iai signifie ne pas couper les autres et ne pas être coupé par les autres,

Savoir qu’il n’y pas avoir à agir, c’est la victoire.

Iai signifie ne pas couper les autres et ne pas être coupé par les autres,

La victoire en tuant un autre signifie que tu as perdu.

Iai signifie ne pas couper les autres et ne pas être coupé par les autres,

Je suis responsable, afin que tu puisses marcher sur un chemin paisible.

Iai est comme une éponge à récurer, poreuse et vide.

Si tu la dégaines, alors tue, sinon, ne le fais pas,

Ce qui est important, c’est que l’épée n’est faite que pour tuer. »

Yuuto avait enseigné à Sigrun ce poème qui expliquait les enseignements de iai.

Elle n’avait pas réussi à prendre le contrôle de la situation sans se battre, et donc elle manquait encore d’expérience.

Si son père bien-aimé Yuuto avait été dans la même situation, il aurait utilisé son esprit unique et incroyablement puissant pour dominer la volonté du garmr et l’obliger à céder.

Si cela avait été Steinþórr, il aurait démontré au garmr par la bataille la différence écrasante de force entre lui et le Tigre affamé des batailles, Dólgþrasir. Le grand loup aurait peut-être fui, ne voyant aucune chance de victoire.

En d’autres termes, Sigrun n’était toujours pas au même niveau qu’eux.

De plus, selon les principes de l’iai, une fois qu’elle avait dégainé sa lame pour frapper, elle était censée tuer son ennemi d’un seul coup, et elle avait aussi échoué à le faire.

Elle était encore loin d’atteindre les idéaux de ce style.

« Cependant, grâce à vous, je crois que j’ai pu devenir plus forte d’un pas. » Elle fit face au corps du garmr et inclina profondément la tête. « Maintenant, je serai d’autant plus utile à Père. Vous avez mes remerciements. Au moins, puissiez-vous reposer en paix. »

Sigrun avait toujours rendu hommage aux guerriers qui avaient combattu avec beaucoup de bravoure et de force, qu’ils soient amis ou ennemis. Cela faisait partie de son mode de vie.

Le fait que son ennemi n’ait pas été humain n’avait pas fait de différence.

Elle termina sa prière silencieuse et parcourut la zone autour d’elle avec son regard. « Pour l’instant, je dois chercher un endroit sûr pour me reposer. »

Elle n’avait aucun moyen de savoir combien de temps il faudrait aux autres pour la sauver, et elle atteignait aussi les limites de son endurance. Au minimum, elle avait besoin de trouver un abri contre les éléments.

Heureusement, il y avait une grotte dans une partie de la falaise rocheuse à proximité. Elle pourrait s’y reposer, et serait toujours proche et capable de réagir facilement quand de l’aide arriverait.

Avec son corps lourd, Sigrun se traîna jusqu’à l’entrée de la grotte et fit un pas à l’intérieur.

Ce faisant, elle entendit un son faible, mignon et gémissant, comme celui d’un chiot, qui résonnait sur les murs de la grotte. Les cris gémissants semblaient faibles.

« Je vois… c’est donc ce que c’était, » murmura-t-elle.

C’était le repaire du garmr. Il y avait environ cinq bébés garmrs, le corps blotti les uns contre les autres.

Un seul d’entre eux gémissait, les autres ne bougeaient pas du tout.

Ils avaient l’air endormis… mais en regardant de plus près, ils ne respiraient plus. Ils avaient dû mourir de faim.

« Uuuuuu ! » Le dernier chiot qui restait avait remarqué la présence de quelqu’un d’autre que ses parents et avait poussé un petit grognement paniqué, comme un couinement.

Un sentiment d’amertume s’était répandu dans le cœur de Sigrun. « Je suis désolée. C’était tuer ou être tué, mais quand même… Je suis désolée. »

 

 

Elle s’agenouilla et prit dans ses bras le chiot, les yeux pleins de pitié et de regret.

Le chiot avait essayé de lui résister, mais il n’avait pas la force de le faire, en partie parce qu’il était encore un nourrisson, mais surtout parce qu’il était faible en raison de la faim.

« Tiens… Ce n’est pas grand-chose, mais c’est tout ce que j’ai, » déclara Sigrun.

Sigrun détacha la cantine en estomac de mouton de sa ceinture et la tint jusqu’à la bouche du bébé garmr.

La cantine contenait du lait de chèvre, plus nutritif que le lait de vache. Plus important encore, il était facile à digérer, de sorte qu’il était assez doux pour que le corps du chiot puisse le prendre.

Tandis que le bébé se blottissait contre sa poitrine en avalant le lait, Sigrun ressentit en elle une émotion étrange et inexplicable.

Elle devait protéger cet enfant. C’était sa responsabilité en tant que celle qui avait pris la vie de son parent.

Si elle avait été plus forte, elle aurait pu résoudre la situation sans tuer, et le bébé n’aurait pas été laissé seul.

Non, pensa-t-elle en secouant la tête. En fin de compte, ce combat était inévitable. Le garmr adulte se battait pour la vie de son enfant, pour le nourrir. Il n’aurait jamais pu choisir de céder.

Et quoi qu’il arrive, Sigrun n’allait pas se laisser tuer. Il n’y avait rien qu’on aurait pu faire.

Mais même avec cette connaissance, elle n’avait pas été capable de la mettre complètement derrière elle. Le sentiment dans son cœur ne disparaîtrait pas.

Le chiot vida la dernière goutte de lait de la cantine et, d’un gémissement, il lécha la joue de Sigrun, comme s’il en demandait plus. « Kuuuuuun. »

Apparemment, en le nourrissant, elle avait atténué une partie de sa peur, et il avait développé un petit attachement à elle. Cela aussi avait déclenché une sensation d’oppression dans sa poitrine, comme si son cœur était serré.

« Ton parent était un splendide guerrier, » dit-elle. « Il faut donc grandir pour en être un aussi, aussi fort et aussi fier. En attendant, je m’occuperai de toi. »

Elle avait tenu le chiot sous les épaules des deux pattes avant et l’avait tenu devant elle.

Apparemment, c’était un garçon.

Sigrun avait souri, le genre de sourire qu’on fait en retenant ses larmes.

« Je suppose que je devrais te donner un nom. Hmm… pourquoi pas Hildólfr ? Qu’est-ce que tu en dis ? »

***

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