Je suis le Seigneur maléfique d'un empire intergalactique ! – Tome 1

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Prologue

Partie 1

Depuis le moniteur du cockpit, je regardais dans l’espace. Des lumières scintillaient tout autour de moi, et aussi des explosions — comme si on sortait tout droit de la science-fiction. D’innombrables petits traits de lumière scintillaient au loin, certains provoquant de petites explosions. Dans chacune de ces explosions, des centaines, voire des milliers de vies étaient fauchées.

Les batailles spatiales prenaient la vie d’un grand nombre de personnes. Au cours d’une de ces batailles, où des dizaines ou des centaines de milliers de personnes risquaient de périr, j’avais haussé la voix et ri à haute voix.

« Qu’est-ce qui ne va pas ? Est-ce tout ce que vous avez ? »

L’arme que je pilotais était un véhicule humanoïde — un chevalier mobile. En tant qu’armes, ces mastodontes de quatorze mètres présentaient un certain nombre de défauts. Pourquoi devaient-ils avoir une forme humanoïde, au lieu de quelque chose plus proche d’un avion de chasse ? Ce monde fantastique ne semblait cependant pas se soucier de telles questions rationnelles.

Mon chevalier mobile était noir et titanesque. Alors que la plupart des autres unités mesuraient environ dix-huit mètres, celui-ci était plus grand, avec ses vingt-quatre mètres. Dans ma machine massive, je saisissais les petites unités autour de moi avec mes mains robotiques, comme on appelle ses mécanismes dextres de haute précision, et j’écrasais les machines de mes ennemis ainsi que les pilotes qui s’y trouvaient.

« Je vous en prie, épargnez-moi ! »

Un pilote ennemi avait supplié pour sa vie, mais j’avais juste froidement souri et dit : « Meurs. »

Il n’y avait pas une once de pitié dans ma voix. Je ne ressentais aucune culpabilité à tuer mes ennemis, seulement de la joie. Piétiner une autre personne et lui prendre son bien le plus précieux, sa vie… c’était un privilège que seuls les forts possédaient.

« Faible. Trop faible. N’y a-t-il personne de fort ? »

Je riais en pilotant mon vaisseau, fauchant tous les ennemis qui s’approchaient de moi. Je visais leurs cockpits et les pilotes qui s’y trouvaient. J’avais enfoncé sans pitié l’épée laser serrée dans la main de mon chevalier mobile dans un cockpit ennemi, puis j’avais repoussé l’unité d’un coup de pied, arrachant la lame.

« Vous, les mauviettes, n’êtes que des proies ! Essayez au moins de me divertir ! »

Toute cette horreur était l’œuvre d’un garçon qui semblait être au début de son adolescence. Dans ma vie antérieure, je me serais opposé à de tels actes inhumains, mais maintenant je savais mieux la réalité. Ce sont les personnes mauvaises qui ont tous les avantages. C’est pourquoi j’avais juré de devenir un méchant dans ma prochaine vie. Non, un super-méchant !

Si quelqu’un devait décrire ma position actuelle, il me qualifierait sans aucun doute de « seigneur du mal ». Dans ce pays étrange et fantastique, l’humanité avait suffisamment progressé pour permettre les voyages intergalactiques, mais elle présentait toujours une forme de gouvernement aristocratique complètement désuète. Dans ce monde, j’étais un comte. Je régnais sur une planète rien qu’à moi, terrorisant mes sujets. Si c’était une histoire, je serais le méchant que le protagoniste devrait vaincre. Mais en réalité…

« Avez-vous fini ? Allez, venez me voir ! Je n’en ai pas eu assez. Donnez-m’en plus ! »

J’avais poursuivi les ennemis qui fuyaient ma machine et les avais abattus sans pitié, comme un méchant d’école. Ce monde n’avait pas de héros. Je pouvais tourmenter les faibles autant que je le voulais et personne ne m’arrêterait. Dans cet endroit, la force fait le droit. C’était la conclusion à laquelle j’étais arrivé au moment de ma mort dans ma vie précédente.

« Ahh, c’est tellement amusant. Écraser des mauviettes, c’est ce qu’il y a de mieux. Ça ne fait que confirmer à quel point je suis fort. »

Dans ce monde, les gens se battaient avec des armes humanoïdes géantes et des vaisseaux spatiaux. Réincarné dans un tel monde, j’avais l’intention d’utiliser l’immense pouvoir qui m’avait été donné pour vivre une vie de tyrannie.

Tout avait commencé ce jour-là — le dernier jour de ma vie précédente, lorsque j’avais été trompé et que j’étais mort dans un puits de désespoir. Ces durs souvenirs s’étaient ravivés dans mon esprit, les souvenirs d’un homme qui avait mené une vie insensée, sans même se rendre compte qu’il était en train d’être détruit. Oui, dans ma vie antérieure, ce fou, c’était moi.

☆☆☆

Pourquoi dois-je passer par des choses comme ça ?

Je me tenais la poitrine dans mon minable appartement d’une pièce. Cela me gênait depuis un certain temps déjà, mais récemment la douleur s’était aggravée. Je serais bien allé à l’hôpital, mais je n’avais pas d’argent.

Ma main tripota ma poitrine, trop faible pour exercer une quelconque force. Le bras meurtri qui s’enfonçait dans mon T-shirt sale était plus fin qu’avant. J’avais alors craché du sang, tachant le futon crasseux sur lequel j’étais allongé.

« Pourquoi… cela… m’arrive-t-il ? »

J’avais mal physiquement, mais l’angoisse mentale et la frustration que je ressentais n’en étaient pas moins douloureuses. Comme on dit, ma vie défilait devant mes yeux. Je n’étais en aucun cas un saint, mais j’avais essayé de vivre une vie honnête. Je n’avais jamais commis de crime et j’avais vécu du mieux que je pouvais selon les normes de vertu établies par la société.

J’avais trouvé un emploi comme je devais le faire, je m’étais marié comme prévu, j’avais eu un enfant et j’avais acheté une maison. Pourtant, j’étais maintenant endetté et j’avais plusieurs emplois à temps partiel. Je payais une pension alimentaire tous les mois, mais je n’avais jamais vu ma fille depuis le divorce. Selon mon ex-femme, notre fille commençait enfin à s’entendre avec son nouveau mari, ce qui expliquait pourquoi elle continuait à me refuser le droit de visite.

Entre-temps, l’entreprise pour laquelle je travaillais m’avait licencié pour avoir eu une liaison et avoir détourné de l’argent, ce que je n’avais fait ni l’un ni l’autre, et j’avais dû trouver plusieurs emplois à temps partiel pour survivre. Je n’avais jamais eu de liaison, et je n’avais jamais détourné d’argent, mais j’avais beau nier ces deux faits, tout le monde autour de moi me traitait comme si j’étais coupable. Personne ne croyait un mot de ce que je disais.

Je n’oublierai jamais le désespoir que j’avais ressenti à l’époque. J’étais traité avec un tel mépris par mon entourage que je devais me demander maintenant si j’étais vraiment à blâmer pour tout cela. C’est à ce point que leurs paroles m’avaient touché.

Et maintenant, j’avais touché le fond. J’avais tellement de dettes que je ne pourrais jamais les rembourser, et je vivais dans la pauvreté dans une minuscule pièce avec presque rien. Presque chaque jour, un voyou ou un autre venait me demander de rembourser mes dettes, mais je ne me souvenais même pas avoir emprunté cet argent. Pourtant, pour une raison inconnue, il y avait des dettes à mon nom que j’étais obligé de rembourser. Maintenant que j’y pense, c’était probablement le fait de mon ex-femme, mais je n’avais ni les fonds ni l’énergie pour en parler à un avocat.

À un moment donné ces dernières années, sans m’en rendre compte, j’avais commencé à dépérir. J’avais l’air beaucoup plus vieux que je ne l’étais en réalité. Chaque fois que je me regardais dans le miroir, j’avais l’impression d’être au bord de la mort.

« Qu’est-ce que j’ai fait ? Où… où est-ce que je me suis trompé ? »

Chaque fois que je toussais, je crachais de plus en plus de sang. On dirait que c’est la fin. Accablé par toute cette frustration, j’étais juste soulagé que ce soit enfin terminé.

C’est à ce moment-là que c’est arrivé.

Un homme en queue de pie rayée était apparu à côté de mon futon. Il se tenait sur mon plancher de tatami sale, un sac de voyage dans une main.

« Bonsoir. Et quelle belle soirée est-ce ? »

J’avais déplacé mon regard, et dans ma vision floue, j’avais vu un homme avec un chapeau haut de forme dans une main qui me saluait. Ses yeux étaient cachés par l’ombre, et je ne pouvais voir que sa bouche. Il était grand et mince, et me regardait d’en haut.

Quelque chose en lui ne semblait pas réel. Le bord de son chapeau et les extrémités de sa queue de pie bougeaient bizarrement, et bien qu’il ne soit pas en feu, il dégageait une fumée particulière. Je doutais qu’il soit de ce monde.

« Vous êtes quoi, une sorte de passeur ? » avais-je demandé, ma voix était rauque et faible. J’avais mal à la poitrine rien qu’en parlant. Je n’avais pas l’énergie de m’enfuir en courant, et je n’en avais pas l’intention. Tout ce que je ressentais était un sentiment de résignation et l’espoir d’être enfin libéré de ma souffrance.

Puis je m’étais souvenu de quelque chose. Il y a de nombreuses années, j’avais entendu dire que lorsqu’on mourait, un vieil animal de compagnie de notre passé venait nous guider. J’avais eu un chien il y a longtemps, mais il n’était pas venu à ma rencontre. Je suppose que c’était une invention, ou que je n’étais pas un bon maître. Si j’avais un regret, c’était que mon chien n’ait pas été celui qui soit venu me chercher.

L’homme s’était agenouillé à côté de moi, se rapprochant, mais je ne pouvais toujours pas voir son visage au-dessus de sa bouche. Les coins de ses lèvres s’étaient relevés en un sourire en forme de croissant de lune, comme s’il se moquait de moi.

« C’est vrai, je suis en un sens un passeur, bien que je ne vous emmène pas là où vous pensez. La vérité, c’est que je suis là pour vous envoyer dans un autre monde. Par conséquent, vous pouvez simplement m’appeler votre Guide. »

« G — ui — de — ! » J’avais commencé à tousser, et l’homme avait claqué des doigts.

J’avais été choqué de constater que la vue devant moi avait complètement changé. Je voyais un homme dans un costume coûteux en train de dîner avec mon ex-femme dans un restaurant chic. Le repas qui leur était proposé avait l’air délicieux, tout comme l’alcool qu’ils buvaient. Je n’avais pas mangé quelque chose de semblable depuis des années.

Cependant, ce n’est pas ce qui m’avait choqué. Comment pouvais-je être témoin de cette scène qui flottait devant mes yeux ? Je me demandais si je rêvais, mais la douleur dans ma poitrine semblait plus réelle que jamais. Et ce n’était pas seulement une douleur physique : il y avait aussi une douleur dans mon cœur. J’avais aussi entendu la conversation conspiratrice que les deux individus avaient.

« Tu es une vraie bosseuse, n’est-ce pas ? Tu refiles toutes ces dettes à ton ex-mari, et tu lui fais payer une pension alimentaire. Ce n’est même pas son enfant. »

Il est clair que c’est de moi qu’ils parlaient, mais je ne pouvais pas croire ce qu’ils disaient. Non, je ne voulais pas y croire.

« C’est bon. Légalement, c’est son enfant, et la pension alimentaire est le devoir d’un parent, n’est-ce pas ? »

J’avais eu du mal à m’y retrouver. Que disait mon ex-femme ? Dans le passé, elle avait été gentille, voire naïve, et pourtant, ici, elle parlait de me tromper avec un sourire maléfique, comme une personne complètement différente. Comme une personne différente, mais indubitablement mon ex-femme.

« Les femmes recherchent instinctivement des hommes aux gènes supérieurs pour avoir des enfants. Je n’avais pas besoin d’un enfant avec un homme comme lui, j’avais juste besoin qu’il me fasse gagner de l’argent. En fait, il devrait être reconnaissant puisque je lui ai permis de m’épouser. Il n’a jamais valu mieux que ça. »

L’homme assis en face d’elle semblait exaspéré par ses propos, mais son expression suggérait également qu’il s’en amusait.

« Les femmes sont effrayantes. »

« C’est toi qui m’as fait devenir comme ça, n’est-ce pas ? »

En les regardant, ma poitrine me faisait encore plus mal. La rage bouillonnait en moi face à cette scène et face au Guide qui me l’avait révélée.

« Oh, ne soyez pas en colère. Je vous ai montré ça uniquement parce que je voulais que vous sachiez la vérité. C’est logique, n’est-ce pas ? Ce n’est pas une illusion — c’est quelque chose qui se produit en ce moment même. »

Quand j’y avais réfléchi, ça avait commencé à avoir du sens. Jusqu’à présent, j’avais fermé les yeux sur tout cela en pensant que je réfléchissais trop.

« Vous avez vraiment bon cœur. Vous avez enduré une vie comme celle-ci et continué à travailler dur pour rembourser sa dette et payer la pension alimentaire. Pourtant, pendant tout ce temps, ce n’était que des mensonges ! Peuvent-ils vraiment s’en sortir avec un tel mal ? En réponse à ces injustices, j’ai préparé un petit cadeau pour vous. »

L’homme avait joyeusement sorti de son sac en cuir quelques dépliants ressemblant à des brochures de voyage.

« Vous avez été très malheureux dans cette vie. Dans votre prochaine vie, n’aimeriez-vous pas être heureux ? Qu’en pensez-vous ? Aimeriez-vous renaître dans un monde différent ? »

Un monde différent ? Je pouvais à peine comprendre ce qu’il disait, j’étais tellement rempli de rage et de frustration envers mon ex-femme. Ma poitrine palpita à nouveau, et je crachais plus de sang. J’avais aussi réalisé quelque chose d’autre à ce moment-là.

« Est-ce que le détournement de fonds était aussi…, » avais-je demandé, concernant mon ancien travail, et le Guide avait acquiescé.

« Oui, c’est vrai. C’était votre patron, qui vous a piégé pour son crime. Vous n’avez rien fait de mal. »

Je comprends maintenant. Quel idiot j’ai été ! J’ai été trompé encore et encore.

« Vous avez travaillé si dur que votre corps vous a lâché, et les voilà qui profitent ensemble d’un repas décadent. C’est juste horrible, n’est-ce pas ? »

Je m’étais agrippé à mon futon. Quel avait été le sens de ma vie ? Pourquoi se terminait-elle de cette façon ?

« La vengeance… Laissez-moi me venger. Je ne peux pas… les laisser s’en tirer comme ça. Je veux me venger… de chacun d’entre eux. »

Mes larmes de frustration étaient sans fin. Elles étaient même ensanglantées maintenant. Pourquoi était-ce mon destin ? Qu’avais-je fait pour le mériter ? Je pleurais sur l’état de mon corps, qui ne pouvait presque plus bouger. Je ne serais jamais capable de me venger comme ça.

Pendant un instant, le sourire du Guide s’était élargi, mais il s’était rapidement effacé. Il ne semblait pas qu’il allait exaucer mon souhait.

« Malheureusement, votre vie touche à sa fin. Tout ce que je peux vous donner, c’est le cadeau d’une seconde vie heureuse. Celle-ci a été cruelle avec vous, mais votre prochaine vie vous attend. Je crains que vous ne deviez renoncer à la vengeance. »

« N-Non ! » J’avais lâché le mot, à peine capable de le prononcer.

À ce stade, peu importe combien je souffrais, je voulais juste les faire souffrir aussi. Je ferais n’importe quoi pour ça — n’importe quoi !

Mais le Guide se contenta de secouer la tête. « Tout ce que vous pouvez choisir, c’est le type de monde dans lequel vous aimeriez vivre après ça. Allez et réincarnez-vous dans le monde que vous désirez. Une vie heureuse vous attend cette fois. »

J’avais sangloté de vexation.

Le Guide m’avait tendu ses brochures comme un magicien me demandant de choisir une carte. L’un des mondes qu’il proposait était un lieu d’épées et de magie, un autre un lieu comme la Terre, mais avec l’existence de superpouvoirs. Dans un autre encore, les masses terrestres flottaient dans l’air telles des nuages. Aucun d’entre eux ne me parlait vraiment, à l’exception de l’un d’entre eux dont la couverture présentait une machine humanoïde et un vaisseau de combat spatial. J’avais tendu la main vers cette brochure, ma conscience floue. Lorsque mes doigts ensanglantés avaient touché la brochure, le Guide avait commencé son explication.

« Ah, ce monde vous intéresse ? Je vous le recommande. C’est un endroit fantastique avec à la fois une science et une magie avancées, sans parler d’un empire intergalactique. C’est vraiment très amusant. Les gens y vivent longtemps aussi, alors vous pouvez vous attendre à vivre beaucoup plus longtemps qu’ici. »

J’avais choisi sans trop réfléchir, sauf que ça semblait fou.

Pourquoi ai-je vécu une vie honnête ? Pour cela ? Pour être trompé, pour qu’on se moque de moi — sans même pouvoir me venger ?

C’est tellement injuste ! Si c’est ce qui arrive quand on est bon, alors j’aurais dû profiter davantage de ma vie. J’aurais dû m’inquiéter davantage de mon propre bonheur sans penser aux autres. Le bon karma ne vaut rien. Ce n’est qu’un mensonge. Et si c’est le cas, alors je veux vivre pour moi-même.

Je vivrai pour moi comme un méchant qui piétine les autres.

« Hmm, dans ce monde… si vous voulez le pouvoir, il faut être de la noblesse. Ces gens sont culturellement avancés, mais pour une raison inconnue, le système féodal a fait un grand retour à un moment donné. C’est assez intéressant. » Le Guide continua son explication en me regardant me tordre de douleur. « Je vais faire en sorte que vous naissiez dans une maison noble. Vous commencerez votre prochaine vie comme un aristocrate avec une cuillère en argent dans la bouche, comme on dit. »

Je voulais sourire à ses mots, mais je n’avais pas le luxe. J’avais tellement mal maintenant que je ne pouvais même pas répondre. Mon âme, cependant, vivrait au-delà de ce corps, et je n’oublierais jamais ce jour. Vivre une vie honnête est une idiotie. Si je dois naître aristocrate, alors je pourrai faire ce que je veux dans ma prochaine vie. Je gouvernerai d’une main de fer et serai aussi mauvais que je le voudrai.

Le Guide faisait sa part, il me préparait le terrain. « Un comte, c’est bien. Cela vous mettrait à la tête d’une planète. »

Ça a l’air génial. Un poste assez important. Je serai un mage maléfique — non, je régnerai sur une planète, donc un seigneur maléfique ? Bref, je vais m’amuser.

« Alors vous avez fait la paix ? J’espère que vous aurez une belle vie la prochaine fois, alors… »

Oui. Je pense que je le ferai. Je vais faire de ma prochaine vie une bonne vie. Ma vie en tant que seigneur du mal.

À ce moment-là, ma conscience s’était évanouie dans l’obscurité.

***

Partie 2

Le Guide baissa les yeux vers l’homme, qui était mort avec un sourire sur le visage. Il se retourna, souriant d’une joie folle.

« Une vie malheureuse ? Laisse-toi aller ! Des gens aussi malheureux que toi, il y en a à la pelle dans ce monde ! Crois-tu que tu as eu la vie dure ? Tu te fais des idées ! »

D’un claquement de doigts, l’image de l’ex-femme de l’homme et de son amant avait à nouveau été projetée dans l’air. Ricanant de manière obscène, il observa le couple.

« Vous deux, vous avez été utiles, n’est-ce pas ? Eh bien, je me suis assez amusé. Finissons-en. »

Cet homme qui se faisait appeler Guide n’était décidément pas du genre à souhaiter le bonheur d’autrui. Au fait, c’était tout le contraire. Il baissa les yeux sur le mort qui se trouvait devant lui et se mit à rire en pointant son doigt.

« D’après toi, qui en premier lieu, t’a rendu malheureux ? C’est moi ! Je voulais juste voir jusqu’où je pouvais faire tomber une bonne personne. Mais ça m’a beaucoup plus amusé que je ne le pensais, alors j’ai imaginé une suite pour que ça dure. »

Ce Guide était en fait une créature composée de malice qui aimait le malheur et s’en nourrissait. Les émotions négatives, en particulier celles des gens qu’il rendait malheureux, étaient sa meilleure nourriture. Il l’avait fait d’innombrables fois, l’homme allongé devant lui n’était qu’une de ces victimes.

« Maintenant, avant le plat principal, je devrais finir les hors d’œuvres. »

Il toucha l’image, et de la fumée noire s’était échappée de lui. Elle s’était enroulée autour du couple dans l’image projetée, mais ils ne l’avaient pas remarqué. Alors qu’ils discutaient de l’homme mort, leur conversation joyeuse avait commencé à changer.

Le sourire de l’homme s’effaça, son expression devient grave. Il déclara à la femme : « Eh bien, nous nous sommes tous deux amusés, n’est-ce pas ? Je pense qu’il est temps de mettre fin à tout ça. »

« Hein ? »

Le Guide gloussa, savourant la tournure des événements. « Maintenant, montre-moi jusqu’où tu vas tomber. »

Abasourdie, la femme avait laissé tomber le couteau qu’elle tenait. « Qu-Qu’est-ce que tu dis ? »

« Je dis que notre petite relation de jeu est terminée. Elle a suivi son cours, non ? »

Elle avait l’air perdue, déconcertée. « Tu plaisantes ? Si tu es sérieux, alors tu sais que tu vas tomber. Crois-tu que je ne sais pas toutes les choses que tu as faites ? »

L’homme avait gardé son sang-froid face à ses menaces. « Si tu veux te battre, alors par tous les moyens, fais-le, mais n’oublie pas que l’avocat qui t’a aidée pour ton divorce est un ami à moi. Si tu fais une scène, c’est toi qui finiras le bec dans l’eau. Je te dénoncerai pour avoir piégé ton ex-mari et aidé son patron à détourner les fonds de sa société. »

« Qu’en est-il de ta fille ? Vas-tu abandonner ton propre enfant ? »

« Légalement, c’est son enfant, non ? En plus, il paye une pension alimentaire, n’est-ce pas ? Je suis sûr que tout ira bien. »

Quand elle avait compris qu’il était sérieux, l’ex-femme n’avait pu que trembler. Elle avait à peine réussi à sortir : « Tu as dit que tu m’aimais. »

« Et je l’ai fait, mais j’ai perdu tout intérêt — c’est tout ce qu’il y a à dire. Si on a apprécié le temps que ça a duré, c’est bien, non ? Trouve juste ton prochain amour. »

« Je ne peux pas faire ça ! »

L’ex-femme s’était accrochée à l’homme, mais celui-ci lui avait arraché les mains et avait fait en sorte de quitter le restaurant. « Ne me touche pas. Tu ne m’intéresses plus. »

« Attends, s’il te plaît, écoute-moi ! Je suis prête à tout ! Ne me quitte pas ! »

L’ex-femme plaida désespérément, mais l’homme se contenta de la regarder avec des yeux de glace. Ils n’avaient rien à voir avec le couple qui avait joyeusement discuté quelques minutes plus tôt.

« Tu es stupide ou quoi ? Tu pensais vraiment que j’allais épouser une tricheuse comme toi ? Utilise ta tête ! Pourquoi ne le fais-tu pas ? Si ton ex-mari est tombé amoureux de toi, c’est qu’il avait mauvais goût. »

Si ces mots étaient vrais, alors cet homme n’avait jamais aimé son ex-femme depuis le début. Quand il avait dit qu’il l’aimait, il avait menti. En réalisant cela, elle ne pouvait même plus se résoudre à parler.

Applaudissant joyeusement, le guide déclara. « Fantastique ! Que va-t-elle ensuite faire ? »

Le désespoir de l’ex-femme avait coulé en lui. Il engloutit sa rage et sa tristesse — toutes ses émotions négatives. Elles remplissaient le cœur du Guide, le rassasiant.

Les poings serrés, la femme avait baissé sa tête. « J’ai quitté mon mari pour toi. »

« Ton ex-mari. Et tu as aimé le pousser dans ses retranchements, n’est-ce pas ? Ne prétends pas être la victime ici. C’est toi qui l’as quittée. »

« Tu l’as dit ! » Le Guide rit en signe d’approbation, puis lit les pensées de l’ex-femme. « Oh là là, elle le reconsidère maintenant, même s’il est déjà mort. Les femmes sont vraiment dures. C’est dommage, l’homme qui t’aimait est mort, et son dernier désir était de se venger de toi ! »

Le Guide gloussa, chassant la scène afin de profiter de la prochaine étape de ses plans. « J’ai hâte de voir si tu essaies de retourner auprès de ton mari, ou si tu essaies de trouver un nouvel homme. Malheureusement, le bonheur ne viendra jamais à toi ! »

Il s’était assuré que l’une ou l’autre option ne mènerait qu’à plus de malheur. C’était ce que cela signifiait quand le Guide entrait dans la vie d’une personne.

« Maintenant donc, je dois guider son âme… vers un monde où les vies sont consommées pour des futilités. Un monde heureux. Pour moi, bien sûr ! »

Le Guide ne pouvait s’empêcher de sourire en pensant au monde dans lequel il était sur le point d’entrer.

« Le temps qu’il s’en rende compte, il sera trop tard. Ça va être tellement amusant. “Ce n’était pas censé être comme ça !” Il va pleurer. Il sera rempli de ressentiment, de colère, de tristesse… et tout sera dirigé contre moi ! Il me détestera, et sa haine ne fera que me nourrir ! »

Le Guide, qui aimait tellement les émotions négatives des humains, écarta les bras. Il ne pouvait tout simplement pas contenir son hilarité lorsqu’il imaginait les sentiments que son stratagème allait bientôt produire.

« Qu’il devienne un méchant et sème le désespoir dans cet autre monde ou qu’il devienne lui-même malheureux et déborde de haine envers moi, je gagne ! Maintenant, il est temps que mon plaisir commence ! »

Peu importe comment les choses se déroulaient, il était certain de s’amuser. L’attente du Guide atteignit le point de l’extase.

« Oh, c’est presque l’heure. Je reviendrai ici après avoir fini de guider son âme. Ces imbéciles… ils se réjouissent tous quand ils apprennent qu’ils vont se réincarner. C’est vraiment une époque fantastique. Il suffit de quelques mensonges mielleux et ils tombent dans le panneau. »

Il ramassa son sac avec enthousiasme et, d’un claquement de doigts, il fit apparaître une porte en bois richement décorée, qui n’avait rien à faire dans cet appartement miteux. C’était son moyen de traverser les nombreuses réalités. Le Guide tourna la poignée et ouvrit la porte, révélant une masse tourbillonnante de noir et de violet. Il resta là un moment, levant une main sur son menton pour réfléchir.

Dans un coin de la pièce, une petite lumière semblait observer le Guide. La vague lumière l’observait en secret, mais elle s’agrandissait progressivement et prenait une forme plus définie. Son contour était flou, mais il semblait s’agir d’un chien. Après avoir jeté un regard mélancolique à l’homme décédé, la silhouette de lumière jeta un regard furieux au Guide, mais c’était passé inaperçu.

« Je ne sais pas comment je devrais tirer le meilleur parti de cette situation. Voyons voir, il faut d’abord que je décide où le réincarner. C’est assez amusant de le mettre dans une famille heureuse et de le faire souffrir par la suite, et c’est ce que je viens de faire… mais peut-être vaut-il mieux qu’il travaille pour s’élever, puis qu’il redescende ? Cependant, je ne voudrais pas qu’il me remercie pour cette opportunité avant la chute. »

Le Guide frappa ses mains l’une contre l’autre. « Bien, je vais improviser pour l’instant, mais à la fin, je pense que la torture et une exécution publique seraient bien. J’ai hâte de le voir me maudire et mourir de désespoir. Ah ! Je suis impatient. » Le Guide s’étreignit et se tortilla avec une joie folle.

« Ta prochaine vie devrait être plus longue que celle-ci. Plus longue et plus douloureuse aussi ! J’espère que tu te battras jusqu’au bout pour le bien de mon bonheur ! » Ayant pris sa décision, le Guide franchit la porte, l’air plutôt frais et dispos. Cependant, à son insu, le petit chien de lumière franchit la porte avec lui.

Lorsque la porte de l’autre monde se referma, elle disparut de la pièce, dont le seul occupant était désormais le corps sans vie de l’homme.

***

Chapitre 1 : Liam

Partie 1

Il semble que le guide disait la vérité. Me voici après tout dans ma deuxième vie.

Mon nouveau nom était Liam Sera Banfield. Quand je m’étais regardé dans le miroir, j’avais vu un garçon aux cheveux noirs et aux yeux améthyste. Ce reflet m’avait fait signe quand je l’avais fait, alors j’étais certain que c’était moi.

J’avais cinq ans, je jouais dans une chambre d’enfant, lorsque j’avais pris conscience de ma vie antérieure. Il y avait de nombreux jouets sur le sol autour de moi, mais ce qui avait immédiatement attiré mon attention, c’était la taille de la pièce.

« Plutôt grand. » Même en tenant compte de mon point d’observation, la pièce était grande. C’était une salle de jeux pour enfants, mais on aurait probablement pu y faire entrer une petite maison.

Je semblais plutôt bien loti. Le Guide m’avait dit que je naîtrais dans une maison noble, quelqu’un avec de l’autorité, et il avait dû tenir parole. Mes vagues souvenirs de ma vie actuelle le confirmaient. C’était la famille du comte Banfield, et j’étais son héritier. Le comte dirigeait une planète de l’Empire Intergalactique d’Algrand de la dynastie Albareto. Dans le futur, je gouvernerai cette planète. À l’échelle de l’Empire, ma position n’était pas très impressionnante, mais j’aimais le son de « dirigeant d’une planète ». Il n’y aurait personne sur ma planète qui pourrait me défier.

« Comme promis, » avais-je souri.

Je ne savais pas pourquoi le Guide m’avait choisi pour la réincarnation, mais je trahirais probablement ses attentes. S’il attendait de moi que je fasse le bien dans ce monde, alors j’allais devoir le décevoir. Après tout, j’avais appris dans ma vie précédente que faire le bien ne valait rien. J’avais prévu de devenir l’exemple frappant d’un seigneur du mal. Bien sûr, cela m’avait posé mon premier problème.

« Que fait un seigneur maléfique ou un noble maléfique ? » Dans les fictions, ils oppriment leur peuple, alors devrais-je faire de même ? Quand je pense au « mal », ce qui me vient à l’esprit c’est l’alcool, les femmes et les jeux d’argent. Est-ce que ça te semble correct ?

« Devrais-je simplement être un glouton ? » Mon image d’un seigneur du mal était plutôt vague. Devrais-je augmenter les taxes et accepter les pots-de-vin, comme un politicien véreux ? Eh bien, je suis sûr que faire ce qui me plaît est très bien.

« Ça devient assez excitant, hm ? »

Quelque chose s’était envolé pour atterrir sur ma tête. Je l’avais ramassé et j’avais vu que c’était une lettre. En ouvrant l’enveloppe soigneusement fermée, j’avais trouvé un message du Guide à l’intérieur.

« Il m’a envoyé une lettre ? Pourquoi ne pas se montrer à nouveau ? »

J’avais trouvé la réponse à ma question dans son contenu. Il commençait par des félicitations pour ma réincarnation réussie. Ensuite, il me disait que le Guide était occupé et qu’il ne pourrait pas me surveiller pendant un certain temps, mais qu’il s’assurerait que je reçoive l’aide dont j’avais besoin. Apparemment, quelqu’un d’autre fournirait de l’aide à sa place.

« Aide ? Dans cet endroit ? De qui ? » J’étais seul dans la pièce, sans personne d’autre à proximité.

Alors que je hochais la tête, curieux, la porte s’était ouverte. Un homme et une femme étaient entrés dans la pièce, accompagnés d’un groupe de personnes derrière eux. Leurs noms étaient apparus dans mon esprit, mes souvenirs m’avaient indiqué qu’ils étaient mes parents actuels.

Mon père était Cliff Sera Banfield, ma mère Darcie Sera Banfield. Les deux individus s’étaient approchés de moi, le sourire aux lèvres, et m’avaient tendu quelque chose qui ressemblait à une tablette de verre. J’avais vu une sorte de document, apparemment un contrat, sur la surface teintée en vert. L’écriture ne m’était pas familière, mais je semblais néanmoins capable d’en lire une partie. Il semblait indiquer que la pairie et le domaine de mon père m’étaient transférés.

Ils donnent tout à un petit enfant ? J’étais un peu confus par ce développement soudain.

« Père, qu’est-ce que c’est ? » Je ne savais pas trop comment réagir à cette nouvelle et, plus que tout, ces nouveaux parents n’étaient en réalité rien d’autre qu’une gêne pour moi. Ils n’apparaissaient pas tant que ça dans les vagues souvenirs que je conservais. Qu’est-ce qui se passe ici ?

J’avais levé les yeux vers l’homme auquel je m’étais maladroitement adressé, et il m’avait patiemment expliqué les choses. Après qu’il ait parlé, cependant, j’étais encore plus confus.

« Joyeux cinquième anniversaire, Liam. Mon cadeau pour toi est tout ce que la Maison Banfield possède. »

Tout ce que possède la famille Banfield comme cadeau d’anniversaire ? Tu donnes ton titre de noblesse, ton domaine, et toutes les responsabilités qui vont avec à un enfant de cinq ans pour son anniversaire ? Ce type est-il sérieux ?

C’est ce que je pensais, mais je m’étais ensuite souvenu de la lettre que je venais de lire. Elle avait disparu de mes mains à un moment donné, mais je m’étais demandé si c’était ce que le Guide avait voulu dire par « aide ». Une telle tournure d’événements pourrait être possible pour un être surnaturel comme lui.

Ensuite, ma mère Darcie m’avait tendu un catalogue avec joie. « Et voici mon cadeau. Je vais t’acheter un robot de ménage pour prendre soin de toi. Choisis celui que tu veux. »

Sur la couverture du catalogue, il y avait un robot qui avait été créé pour ressembler à une femme de chambre. En fait, elle ressemblait à un humain, donc j’avais pensé que c’était un androïde.

Lorsque j’avais ouvert le catalogue, il avait projeté des images et des vidéos autour de moi que je pouvais voir sous tous les angles. Cela faisait très futuriste, ce qui était intrigant, mais je n’étais pas vraiment sûr de ce qui allait suivre.

« Qu-Qu’est-ce que je fais avec ça ? »

Darcie avait gentiment expliqué comment utiliser le catalogue. « Tu peux l’utiliser pour personnaliser ta bonne. C’est facile. Il suffit de choisir les parties que tu veux, comme ça. Tu vois ? Vas-y, fais-en une belle et mignonne. »

Apparemment, vous commandiez des robots comme si vous créiez un personnage dans un jeu. Vous choisissiez non seulement leur apparence, mais aussi les pièces internes et les matériaux qui déterminaient leur fonctionnalité. C’était assez intéressant.

J’avais choisi toutes les pièces hautes performances, ce qui avait fait grimper un chiffre en bas — je suppose que c’était le prix — à chaque sélection. Il était déjà supérieur de trois chiffres à ce qu’il était à l’origine, mais ce n’était pas moi qui payais, alors j’avais décidé de rendre la domestique ridiculement performante.

Pour son look, que diriez-vous d’une beauté orientale ? Ses cheveux seraient longs et noirs, attachés en une queue de cheval, avec une frange un peu plus longue sur la droite. Je m’étais aussi assuré de lui donner une bonne silhouette.

Au fur et à mesure que je choisissais divers attributs, mes mains s’étaient arrêtées sur une certaine sélection. C’était surprenant. Cliff me taquinait parce que j’hésitais, ce qui m’agaçait, mais il ne semblait pas comprendre pourquoi je m’étais arrêté. Il regardait la projection 3D du modèle que j’avais construit jusqu’à présent.

« C’est bien mon fils. Il a bon goût. »

« Les enfants aiment les seins, n’est-ce pas ? »

Je les avais ignorés tous les deux et j’avais lentement fait la sélection sur laquelle j’avais hésité. Cela ajoutait… un aspect adulte au robot. Mes parents avaient souri en regardant leur enfant commander un robot entièrement fonctionnel pour le sexe. C’est une situation bizarre.

L’expression complexe du visage du majordome âgé, mais majestueux qui se tenait derrière eux, Brian Beaumont, m’avait fait une forte impression. Il semblait à la fois attristé et confus. Mes parents sont vraiment bizarres, non ?

Quoi qu’il en soit, une autre idée m’était venue à l’esprit à ce moment-là. L’« aide » dont le Guide avait parlé était-elle en fait le robot domestique que j’avais commandé ?

Alors la première chose qu’il fait, c’est de se débarrasser de mes ennuyeux parents et de me donner la femme idéale pour être à mes côtés et agir comme son agent ? Je suis très impressionné par ses considérations. Ces parents ne feraient probablement que m’ennuyer, donc ce sera plus facile s’ils ne sont pas là. En plus… Je ne peux pas faire confiance à une vraie femme. Une servante robot est vraiment un cadeau attentionné pour moi. Après tout, je n’ai pas à m’inquiéter de la trahison d’un robot.

C’était écrit sur le catalogue, sous le slogan « Une femme de chambre rien que pour vous ! » en haut de page : « Les robots domestiques ne trahiront jamais leurs maîtres. » Si j’avais une servante fidèle et compétente dont je n’avais pas à craindre qu’elle me trahisse, j’aurais l’esprit vraiment tranquille. Ainsi, j’avais continué à ignorer le prix et à ajouter autant de fonctions optionnelles que possible.

Après la confirmation finale de ses spécifications, il y avait un écran pour choisir l’uniforme de la femme de chambre. J’avais choisi une tenue classique, car une mini-jupe serait vraiment de trop. J’avais un peu hésité pour savoir si je voulais que la longueur soit au-dessus ou au-dessous de ses genoux, mais finalement, j’avais opté pour une longueur juste au-dessus de chevilles.

« Comme c’est mignon. » Regardant joyeusement le modèle terminé, Darcie avait une autre vision étrange. Ton fils vient d’acheter une servante conçue entièrement selon ses goûts d’adulte et entièrement fonctionnelle pour le sexe. Qu’est-ce qui te rend si heureux ?

« Nous pouvons laisser Liam aux soins de ce robot maintenant, n’est-ce pas ? » avait-elle demandé.

« Oui. Il n’y a plus rien à craindre maintenant, » répliqua Cliff.

Méfiant de l’attitude de mes parents, je leur avais demandé. « Vous allez quelque part ? »

Cliff leva le menton et déclara fièrement. « Nous avons acheté un manoir sur la planète mère impériale, la capitale impériale. Nous allons nous y installer, et tu resteras ici pour protéger ton domaine en tant que seigneur. Tu dois juste signer ce document avant. »

J’avais baissé les yeux sur le document électronique qui me transférait le titre et les terres de mon père. Tous les serviteurs autour de nous avaient l’air plutôt confus, ce devait être un événement inhabituel. Je veux dire, ça doit l’être, non ? Ce type donne tout ce qu’il possède à un enfant de cinq ans. « Inhabituel » ne couvre même pas ça.

Une fois que j’avais signé le document, Darcie m’en avait tendu un autre. « Voilà, Liam. Signe celui-là aussi. » Ce document garantissait que j’enverrais à mes parents vivant sur la planète capitale une sorte d’allocation annuelle.

Ils me donnent tout et vont vivre dans la capitale, hein ? Ces deux-là sont vraiment de pauvres excuses pour des parents. À leur insu, leur fils chéri est une réincarnation, un homme d’âge moyen à l’intérieur. C’est plutôt hilarant.

C’était vraiment pitoyable que cet homme et cette femme se voient retirer leur statut et tout ce qu’ils possédaient par un parfait inconnu. Je ne les considérais toujours pas comme mes vrais parents, mais je me sentais suffisamment mal pour eux pour leur envoyer de l’argent chaque année.

« D’accord ! » J’avais gazouillé. J’avais senti un sourire venir involontairement sur mes lèvres. J’avais tout pris à mes parents ignorants. En regardant les documents signés, je me réjouissais de ce que le reste de ma vie allait m’apporter.

 

☆☆☆

Quelques jours plus tard, les parents de Liam s’étaient rendus au spatioport de leur domaine, accompagnés de quelques gardes. Ils montèrent à bord d’une navette spécialement affrétée, mais s’assirent à une certaine distance l’un de l’autre. La somptueuse navette les emmènerait dans l’espace, où ils monteraient à bord d’un plus grand vaisseau qui se dirigerait vers la planète capitale, au centre du vaste territoire de l’Empire. La capitale était bien plus développée que la planète d’un comte au fin fond de la périphérie.

Les deux individus s’étaient assis sans se regarder, ils ne semblaient pas particulièrement proches. Tout en lisant un journal électronique, Cliff avait craché : « Tu lui as acheté une poupée ? Quel genre de mère es-tu ? »

Pendant ce temps, Darcie buvait du thé comme si elle se fichait de ce qu’il avait à dire. Il n’y avait pas d’amour dans leur relation. Leur mariage avait été un mariage de convenance politique.

« Cet enfant n’est rien d’autre que le produit de mes gènes. Comment suis-je censée l’aimer avec un tel visage, et alors que je ne lui ai même pas donné naissance par moi-même ? »

Liam avait été produit artificiellement en utilisant l’ADN de ses parents. Pour eux deux, il n’était rien d’autre qu’un héritier.

Darcie continua. « En plus, c’est toi qui parles. Tu penses que c’est normal de tout refiler à ton enfant de cinq ans ? »

« Alors, tu veux rester ? »

« Tu plaisantes ? » Darcie prit une autre gorgée de thé, puis exprima ses nombreuses frustrations. « Si je n’avais pas su que je pourrais partir loin d’ici plus tard, je ne me serais jamais mariée dans cette maison de paysans. Nous n’avons pas d’argent et rien que des problèmes. C’est terrible. Bien sûr, je ne me sens pas très bien d’avoir trompé un enfant ignorant. Lui donner cette poupée était le moins que je puisse faire, tu ne penses pas ? »

Cliff avait souri. « Il sera juste la risée de tous. Un noble avec une poupée à ses côtés ? Les gens vont parler de lui derrière son dos toute sa vie. »

« Peu importe, ça n’a rien à voir avec moi. J’en ai fini avec lui maintenant qu’il est le seigneur. »

Avoir des robots domestiques — parfois appelés poupées — était méprisé dans la société noble. Il était courant pour quiconque en possédait un d’être méprisé.

« Ça lui fera plus de bien que n’importe quel vieux serviteur, » dit Darcie. « Ce n’est pas comme si nous avions des chevaliers ou des serviteurs à lui donner. De plus, si quelque chose lui arrive, nous devrons revenir, et je ne veux pas de ça. »

« C’est vrai. Je ne voudrais pas que ça arrive. »

« Mais est-ce vraiment bien de tout imposer à un enfant ? Ne va-t-on pas avoir des problèmes pour ça ? » Darcie était plus inquiète de son propre avenir que de celui de Liam.

Cliff avait pris de l’alcool qu’il avait commandé à un membre de l’équipage et l’avait englouti. Il desserra son col, se sentant clairement soulagé d’être libéré de ses responsabilités. « Ne t’inquiète pas pour ça. Il y a des précédents, et j’ai obtenu l’approbation de la Cour impériale. Beaucoup de gens font la même chose, c’est donc bon. De nos jours, personne ne se soucie de savoir qui est le seigneur, et de toute façon, personne ne veut diriger cette planète paumée, alors qui s’en plaindra ? »

L’Empire avait approuvé que Cliff donne son titre et ses biens à un enfant de cinq ans. C’était un événement inhabituel, mais il y avait une raison à cela.

***

Partie 2

« L’Empire ne veut pas non plus avoir affaire à la cambrousse. Tant que quelqu’un est responsable là-bas et fait son devoir, ils s’en fichent. »

L’Empire intergalactique était si vaste qu’il était presque impossible de le gouverner dans son intégralité. De plus, l’Empire était historiquement réfractaire à l’utilisation de l’intelligence artificielle pour l’aider à gouverner, l’utilisation de l’IA de tout type étant réduite au strict minimum. En effet, dans ce monde, l’humanité avait presque été anéantie par l’intelligence artificielle qu’elle avait créée. L’humanité avait autrefois été gouvernée par des IA, et les gens qui s’étaient soulevés contre elles avaient créé l’Empire.

Par conséquent, la noblesse n’approuvait pas des choses comme les robots domestiques, qui utilisaient l’intelligence artificielle. La tendance actuelle était qu’ils seraient utilisés si nécessaire, mais seulement au strict minimum.

Darcie regarda leur planète depuis le hublot de la navette — la planète gouvernée par la Maison Banfield. Elle ne ressemblait guère à une civilisation capable de voyager dans l’espace. Le niveau de développement de la planète avait été restreint par la force, et ses habitants vivaient sous le poids d’une énorme dette.

« Liam sera probablement furieux quand il découvrira ce qu’on lui a fait subir. »

Cliff commençait à devenir un peu rouge à cause de la boisson puissante. « Il va juste rejeter ça sur son propre enfant et fuir vers la capitale, comme moi. »

Une planète sur laquelle personne ne serait heureux de régner. C’était le domaine du comte Banfield.

 

☆☆☆

À cinq ans, j’étais devenu un comte qui régnait sur une planète.

« Ça, c’est du pouvoir. Je suis pratiquement un roi. »

Il y avait de nombreux comtes dans l’Empire, et les Banfield n’étaient qu’une des nombreuses familles de même rang. Mais sur mon propre territoire, j’étais le chef suprême.

Assis dans le fauteuil de mon bureau, qui était bien trop grand pour mon corps d’enfant, j’avais reçu un rapport de mon majordome, Brian.

« Votre robot domestique est arrivé, Maître Liam. »

Brian était au service de la famille Banfield depuis longtemps, et il s’occupait de tous dans la maison. C’était un homme mince, proche de la vieillesse, qui maintenait son apparence plus que convenable pour son poste. C’était le genre d’homme qui m’aurait rendu nerveux dans ma vie antérieure, mais dans celle-ci, mon autorité l’emportait sur la sienne, aussi lui parlais-je de haut, même si j’étais un enfant.

« Alors, amène-la ici. »

« Oui, monsieur. Entrez. »

La porte de mon bureau s’était ouverte et le robot domestique que j’avais modélisé en 3D était apparu devant moi. Elle était entrée avec grâce, dans une posture parfaite. Je m’attendais à voir un robot ressemblant à l’image que j’avais créée, mais sa beauté avait largement dépassé mes attentes.

 

 

Ses mouvements n’avaient rien d’anormal, et rien dans son apparence ne laissait entendre « Je suis un robot », si ce n’est l’étiquette sur son épaule qui l’identifiait immédiatement comme un robot domestique. Tous les modèles d’uniformes des servantes avaient les épaules nues pour rendre cette marque visible. C’était nécessaire, car sinon elles ressemblaient exactement à des humains. Elle était si bien faite que je doute qu’il y ait un autre moyen que cette étiquette pour dire qu’elle était artificielle.

Elle s’était approchée de moi et avait fait un geste qui ressemblait à une révérence, en relevant sa jupe et en s’inclinant. Puis elle s’était présentée d’une belle voix.

« Enchantée de faire votre connaissance. Je suis votre Amagi, Maître. »

Je m’attendais à ce que sa voix ne soit pas naturelle, qu’elle ait une voix de robot, mais elle ressemblait exactement à un être humain.

J’avais appelé ma servante robot « Amagi », ce qui convenait bien à ses cheveux noirs et à son allure japonaise. Brian n’avait pas réagi à ce nom, donc il ne semblait pas que ce soit étrange. Apparemment, les noms japonais n’étaient pas complètement déplacés ici, en quelque sorte.

« Elle s’occupera de vous à partir de maintenant, » expliqua Brian. « Cependant, elle devra subir un entretien régulier. »

« Entretien régulier ? » J’avais jeté un coup d’œil à Amagi, qui se tenait immobile après avoir terminé son introduction.

« L’entretien est nécessaire une fois par semaine. Cela devrait prendre environ deux heures, » déclara Amagi.

« Huh. Je pensais qu’elle aurait pu tenir un peu plus longtemps que ça. »

Sentant mon mécontentement, Brian s’empressa de m’expliquer pourquoi l’entretien était si important. « Le corps doit être vérifié chaque semaine pour détecter les irrégularités. Il est également nettoyé. Si quelque chose se brisait sérieusement, le fabricant devra la réparer, il est donc important de se soumettre à ces contrôles régulièrement. »

En fait, c’était assez impressionnant qu’elle puisse fonctionner pendant une semaine entière avec seulement deux heures de repos.

Je m’étais tourné vers Amagi et j’avais tendu les bras. Sentant mon désir, elle s’était approchée de moi et avait soulevé doucement mon petit corps. Ses bras autour de moi ressemblaient exactement à des bras humains. J’avais touché sa poitrine, ses gros seins étaient bien trop gros pour tenir dans mes petites mains.

« C’est la douceur idéale, là. » Elle avait des seins parfaits, pas trop mous et avec du ressort.

« Maître Liam, vous ne devez pas faire de telles choses devant d’autres personnes, » me prévient Brian en hésitant.

 

 

Brian était au service de ma famille depuis des années, il dirigeait la maison depuis l’époque de mon arrière-grand-père. Comme le manoir ne pouvait être entretenu sans majordome, je ne pouvais pas facilement le renvoyer, mais j’étais son maître. J’avais pensé qu’il serait stupide de commencer à agir comme un enfant de cinq ans à ce stade, alors j’avais décidé d’abandonner toute puérilité maintenant que j’étais responsable ici.

« Je ferai exactement ce que je veux. De toute façon, quel est le statut de mon domaine ? »

Avec un air déçu, Brian avait touché le bracelet qu’il portait et des images holographiques étaient apparues devant lui, des graphiques et des chiffres qui représentaient l’état de diverses parties de mon domaine. Il y avait aussi une carte, mais je ne savais pas ce que signifiaient ces chiffres.

« Je ne comprends rien. »

« Je m’y attendais bien, » déclara Brian, qui semblait de nouveau déçu.

Je n’avais aucun moyen de le comprendre. Je veux dire, dans ma dernière vie, j’étais juste un salarié normal. Je n’avais aucune connaissance de la façon dont un territoire devait être gouverné. De plus, il s’agissait d’une société assez développée pour avoir un empire intergalactique. Un amateur comme moi n’allait faire qu’empirer les choses avec les idées stupides que je trouverais.

Je connaissais un certain Arata à mon ancien travail qui adorait les histoires isekai, mais son trope préféré, où le protagoniste réussit des piratages grâce à ses connaissances modernes, n’allait pas être utile ici. Arata était un de ces soi-disant otaku. Je me demande s’il va bien ? Il m’avait beaucoup appris, mais il avait quitté la société avant que je ne sois contraint de partir. Je gardais un bon souvenir de lui, car il faisait partie des personnes qui ne m’avaient pas dénigré. J’aurais dû lui parler davantage.

C’est un problème, cependant… Je n’ai aucune idée de ce qu’il faut faire. Cela pourrait très bien signifier que je suis incapable de faire quoi que ce soit. Rien de bon, et rien de mauvais non plus, mettant en veilleuse mes aspirations de « seigneur du mal ».

Alors que je réfléchissais à tout cela dans les bras d’Amagi et alors que je caressais ses seins, elle avait pris la parole : « Maître, je suis dotée de fonctions d’assistance à la gouvernance. Voulez-vous que je vous aide ? »

« Vraiment ? Je n’ai aucune idée de ce qu’il faut faire. Peux-tu m’aider à ce stade ? »

« Bien sûr, » répondit Amagi. « Je vous recommande d’utiliser une capsule éducative. En attendant, je vais gérer votre domaine à votre place. Vous pouvez considérer cela comme une tactique d’urgence. »

Le visage de Brian avait pâli. Il semblait ne pas être d’accord avec la suggestion. « Vous ne devez pas ! L’Empire n’acceptera pas la gestion par une IA. Elles ne sont autorisées qu’à fournir un soutien ! »

Amagi avait répondu froidement, « L’Empire n’a pas de telle loi. Il est simplement préférable d’utiliser l’intelligence artificielle aussi peu que possible. Comme le Maître ne possède pas les connaissances nécessaires à la gouvernance, j’ai simplement suggéré l’option la plus efficace. Cependant, je ne ferai que ce que le Maître ordonne. »

Amagi et Brian m’avaient regardé. La faire gouverner pendant que j’étudie dans une capsule éducative, hein ?

Les capsules éducatives étaient des dispositifs incroyablement pratiques. Une fois que vous étiez immergé dans le liquide qu’elles contenaient, elles installaient le savoir directement dans votre cerveau. Elles renforçaient également le corps. Dans une telle capsule, l’équivalent de l’enseignement primaire et secondaire pouvait être accompli en une demi-année. C’était une invention miraculeuse qui comprimait neuf ans d’apprentissage en six mois. Le seul inconvénient était que même si la capsule vous inculquait des connaissances et améliorait votre force physique, ces attributs ne restaient pas en place si vous cessiez de les utiliser après votre sortie. C’est comme si vous pouviez avoir un dictionnaire sur vous, mais que si vous ne l’utilisiez pas, il n’avait aucun sens.

Vous deviez également suivre une thérapie physique après avoir quitté la capsule. Comme vous en êtes sorti physiquement différent, si vous ne vous entraîniez pas pour vous acclimater à votre nouveau corps, il pouvait être dangereux de vivre comme si de rien n’était. De plus, vous étiez pratiquement endormi tout le temps que vous étiez dans la capsule, vous ne pouviez rien faire d’autre. Pourtant, c’était infiniment plus efficace que d’étudier normalement.

Je ne peux rien faire maintenant, alors que je ne sais pas ce que signifient ces chiffres et ces graphiques. Si c’est le cas… alors il n’y a vraiment qu’un seul choix à faire.

« Brian, prépare la capsule. Amagi, je te confie la responsabilité de mon territoire pendant que je suis là-dedans. »

« Maître Liam ! Vous ne pouvez pas ! » Brian avait crié.

Amagi avait simplement dit, « À vos ordres. »

On dirait qu’elle ne veut écouter les ordres de personne d’autre que moi. C’est merveilleux. On est loin d’une femme en chair et en os. Cependant, je vais essayer de persuader Brian, même si c’est ennuyeux.

« Écoute, Brian. Tu ne veux pas que je prenne des décisions quand je ne sais pas ce que je fais, d’accord ? C’est nécessaire. »

« P-Peut-être, mais pensez au scandale… »

« C’est juste pour un petit moment. Si tu me comprends, alors prépare-la. »

De plus, si je peux laisser ces questions à quelqu’un d’autre, ça me va. Je ne me soucie pas de leurs problèmes d’intelligence artificielle.

Bon sang, cependant… Je ne pensais pas que je devrais étudier juste pour exploiter mes sujets. Oh bien, je vais jouer gentiment pendant un moment. Mon corps est après tout encore celui d’un enfant. Même si un jour je tourmente mes sujets et leur extorque des taxes, je ne voudrais pas le faire en tant qu’enfant.

J’avais pensé à ces choses en caressant les seins d’Amagi.

 

☆☆☆

Le domaine du comte Banfield était en fait beaucoup moins avancé culturellement que le monde précédent de Liam. D’une part, il n’y avait aucune raison pour que son dirigeant s’assure que ses habitants aient une vie confortable.

Comme ils disposaient de capsules d’éducation, si le seigneur avait voulu un personnel hautement qualifié, il aurait pu simplement recruter n’importe qui et lui donner l’éducation dont il aurait eu besoin. Du point de vue de son souverain, tout ce dont la planète avait besoin était une population suffisante pour travailler sans se plaindre et payer ses impôts. Et la Maison Banfield n’était pas la seule. Il y avait des seigneurs dans l’Empire qui forçaient leur peuple à vivre à des niveaux de civilisation médiévaux. Pour les citoyens de leurs territoires, la noblesse possédait une autorité absolue.

Les gens qui avaient longtemps été gouvernés par les Banfield venaient d’apprendre qu’ils avaient un nouveau dirigeant, et ils étaient plutôt anxieux à cette nouvelle. Dans une ville en particulier, l’humeur était sombre et inquiète. Dans un vieux bar miteux, un barman à l’air fatigué conversait avec un autre homme qui s’était arrêté en rentrant du travail. Le sujet de la conversation ? Liam, bien sûr.

« Tu as entendu ? Le nouveau seigneur n’a que cinq ans. Il est bien trop jeune et puis il y a ça, n’est-ce pas ? »

Jetant un coup d’œil au verre qu’il essuyait, le barman répondit : « Ils pourraient aussi augmenter les taxes à cause de ces changements. »

La situation était vraiment mauvaise quand Cliff avait pris la relève. C’était il y a des centaines d’années, mais comme il n’est pas rare que les gens vivent plusieurs siècles dans ce monde, le barman s’en souvenait encore.

« Le dernier type a utilisé sa prise de pouvoir comme une excuse pour collecter des taxes ridicules. »

Les deux derniers Comtes Banfield avaient tous deux été de terribles seigneurs. L’arrière-grand-père de Liam avait été un bon souverain, mais il ne restait plus aucune trace de son héritage. Les deux seigneurs qui lui avaient succédé avaient dilapidé toutes les richesses qu’il avait amassées. Maintenant, seules les personnes âgées racontaient des histoires sur la façon dont les gens du passé avaient vécu des vies bénies. Les nouvelles générations ne connaissaient que la misère.

Engloutissant l’alcool bon marché qui le rendrait rapidement ivre, le client avait également exprimé ses frustrations. « Est-ce qu’on est juste du bétail pour ces nobles ? »

« Tu ne devrais pas parler si fort. Espérons que ce nouveau seigneur soit un bon. »

« Penses-tu vraiment ça ? »

« Hey, ce n’est pas impossible. Bien que ce soit probablement assez proche du dernier. »

« Comment puis-je espérer… ? » marmonne le client en posant sa tête sur le bar.

Aucun des sujets de Liam n’avait d’espoir quant à lui.

***

Chapitre 2 : Maître de l’épée

Partie 1

Deux ans s’étaient écoulés depuis que Liam avait repris son domaine.

Brian, le majordome de la Maison Banfield, s’était encore lamenté en privé aujourd’hui en traversant le manoir. La maison, qui avait été reconstruite deux générations auparavant par le comte Banfield — le grand-père de Liam — était excentrique, pour ne pas dire plus. Pour être honnête, elle était de mauvais goût. Lorsque les visiteurs arrivaient, ils grimaçaient et s’efforçaient de ne pas évoquer la maison dans la conversation. Beaucoup d’entre eux affichaient des sourires crispés. Les couloirs tournaient et se tordaient de façon presque labyrinthique. Il était fréquent que les serviteurs nouvellement engagés s’y perdent.

En tournant un coin, Brian avait trouvé des domestiques en train de discuter dans un endroit discret. C’était un jeune homme et une jeune femme. L’homme était jardinier, mais il avait laissé le jardin aux mains d’une machine et se laissait aller, draguant une des servantes dans son uniforme à jupe courte.

« Allez, c’est bon, n’est-ce pas ? »

« Nous aurons des problèmes s’ils nous trouvent. »

« Ils ne le feront pas. Il y a beaucoup de chambres inutilisées. »

« Ouais, c’est vrai… Garde juste le secret, d’accord ? »

L’homme passa son bras autour de l’épaule de la bonne et tous deux partirent, laissant tomber leur travail. Ils n’avaient pas changé de comportement en voyant Brian, ni ne l’avaient salué. Le précédent comte, Cliff, avait donné la priorité aux apparences lorsqu’il engageait des domestiques, ignorant les capacités et la personnalité. Pour cette raison, le manoir était rempli de travailleurs de faible caractère, laissant Brian frustré.

« Que dirait Maître Alistair s’il voyait ça ? »

Les choses étaient différentes autrefois. Lorsque Brian avait commencé à travailler pour les Banfield, ils avaient un vrai manoir et des serviteurs qui prenaient leur travail au sérieux. L’arrière-grand-père de Liam, Alistair Sera Banfield, avait été un sage dirigeant, et Brian avait été fier de le servir. Les choses avaient commencé à se gâter lorsque le grand-père de Liam avait pris le pouvoir. À partir de là, la situation s’était rapidement détériorée. Les dettes de la Maison Banfield avaient augmenté aussi vite que sa réputation avait chuté, plongeant la famille dans une période sombre.

Le comte avait vécu une vie de grand luxe, brûlant les biens de la famille tout en prélevant des impôts sévères sur le peuple pour lui soutirer le plus possible. Il était incapable de renoncer à la vie à laquelle il était habitué, et il s’était même endetté. Puis, lorsque ses dettes étaient devenues trop lourdes à gérer, il avait tout mis sur le dos du Comte Banfield suivant, Cliff, et avait fui vers la Planète Capitale comme un idiot. Ayant été élevé par un tel père, Cliff n’avait pas mieux tourné.

Alors qu’il se lamentait sur l’état de la Maison Banfield, qui ne ressemblait plus à la famille qu’il avait servie à l’origine, Brian était arrivé au bureau du comte et avait ajusté son uniforme, redressant son dos.

L’appareil à côté de la porte s’était allumé et avait transmis sa voix dans la pièce. « Maître Liam, c’est Brian. »

La voix de Liam était sortie de l’appareil. « Entre. »

La voix posée, qui ne semblait pas provenir d’un jeune garçon, rendit le majordome un peu nerveux. Brian ouvrit la porte et entra dans la pièce pour trouver Liam assis à son bureau en train d’évaluer l’état de son domaine, avec Amagi à ses côtés. Amagi soutenait Liam dans un rôle de secrétaire. Liam était contrarié, l’irritation se lisait sur son visage. C’était une expression que Brian ne pensait pas voir sur le visage d’un enfant.

« Que puis-je faire pour vous, Maître Liam ? »

Le bureau avait été conçu pour un adulte, mais une chaise d’enfant avait été prévue pour Liam. Descendant de cette chaise, Liam avait joint ses mains derrière son dos et avait fait les cent pas dans la pièce, ressemblant à un enfant qui joue à être important. En réalité, Liam était assez important. Bien qu’enfant, il était comte et seigneur d’un domaine, et aucun individu sur cette planète ne pouvait s’opposer à lui.

« Brian, je n’ai jamais été en dehors du manoir avant. »

« En effet. Le manoir est après tout équipé de toutes les installations pour l’éducation et la thérapie physiques que vous recevez. »

Jusqu’à récemment, Liam avait dormi dans la capsule d’éducation. Au lieu des six mois habituels, il avait passé une année complète à l’intérieur, acquérant une éducation complète et une amélioration physique. Ensuite, quand il avait quitté la capsule, une réhabilitation physique et une révision des connaissances qu’il avait acquises l’attendaient.

S’il voulait sortir, il y avait des cours intérieures qu’il pouvait utiliser, donc il n’avait jamais eu besoin de quitter le manoir. Il n’en avait toujours pas besoin, c’est pourquoi Liam n’avait pas remarqué auparavant à quel point la maison dans laquelle il vivait était en mauvais état.

« J’étais curieux, alors je suis finalement sorti. Ce manoir… Il a l’air horrible, n’est-ce pas ? »

Brian était d’accord, mais en tant que majordome, il ne pouvait pas dire du mal du goût de son ancien maître. « Je dirais qu’il a un design créatif. »

« Épargne-moi tes flatteries ! » cria Liam en faisant trépigner ses petits pieds. Il lança un regard à Amagi et une projection du manoir que son grand-père et son père avaient construit apparut devant eux. La maison principale, une maison de vacances et divers autres bâtiments planaient sous forme holographique autour de Liam. Ils avaient tous une forme terrible, chaque bâtiment manquant complètement de sens du design, semblant même dégager une sorte de mauvaise volonté.

« Tu es stupide ? Tu dois être stupide, non ? Pourquoi cette obsession pour les formes étranges ? C’est humiliant de vivre dans ce truc ! Tu n’es pas gêné ? Je suis gêné ! »

Je suis soulagé que Maître Liam ait des goûts normaux. Brian avait ressenti un pincement au cœur à ce sujet.

Cela ne changeait rien au fait que leur domaine était rempli de bâtiments aux formes terribles. Certains de ces bâtiments avaient été gardés en réserve pour les parents des Banfield, mais connaissant la situation financière actuelle de la famille, les parents en question avaient tous déjà fui vers la planète capitale. Personne ne vivait dans ces bâtiments.

Une autre des raisons pour lesquelles Liam avait si facilement pris le contrôle de la famille était qu’aucun de ces proches n’était là pour s’y opposer. Mais encore une fois, personne ne voulait d’un territoire comme celui-ci. La famille n’avait pas eu de vassaux ou de chevaliers depuis des générations.

Les chevaliers étaient des guerriers bien plus puissants que les simples soldats de base, forgés par l’entraînement pour avoir une force pratiquement inhumaine. La majorité de ces individus servaient des nations ou des seigneurs au sein de l’Empire. Possédant de nombreux talents, ces puissants guerriers n’étaient pas seulement d’habiles combattants, mais servaient également de commandants. Cependant, pas un seul d’entre eux ne servait la Maison Banfield. Soit ils avaient appris les problèmes financiers de la famille et étaient partis servir d’autres seigneurs, soit ils avaient obéi aux ordres du grand-père de Liam et l’avaient suivi sur la planète capitale. Ainsi, Liam n’avait pas de chevaliers à son service.

Quand il s’agissait d’officiels du gouvernement, de personnel militaire, et de domestiques… Il n’y avait pas une abondance, mais Liam en avait assez. C’était juste ces individus exemplaires qui lui manquaient.

Cela me brise le cœur, pensa Brian. Tout laisser à un si jeune enfant et fuir vers la capitale aurait été impensable à l’époque de Maître Alistair.

« Nous allons démolir tout le domaine, » déclara Liam. « Je ne veux pas de ce manoir. Je vais en construire un nouveau qui me conviendra mieux. »

« Qu-Qu’en est-il de ceux qui sont employés pour entretenir les autres manoirs et villas ? » répondit Brian, quelque peu troublé.

La réponse irritée de Liam était : « Je m’en fiche. Virez-les. »

Les virer purement et simplement ? pensait Brian, mais Amagi avait fait une suggestion réconfortante.

« Maître, nous devrions fournir de nouveaux emplois aux domestiques. Aussi, je suggère d’attendre un peu avant de construire un nouveau manoir. »

« Pourquoi ça ? »

« Je suis d’accord pour démolir le domaine, afin de réduire le coût de son entretien. Cependant, la construction d’un manoir qui vous convienne prendra du temps. Par conséquent, je suggère de construire d’abord une résidence qui fonctionne au niveau le plus élémentaire pendant que votre manoir proprement dit est en cours de préparation. »

Brian était soulagé d’entendre cette suggestion.

Je suppose que c’est mieux que d’accumuler plus de dettes. Mais ça ne va-t-il pas coûter cher de tout démolir ? Pourtant, à long terme, c’est mieux que de payer pour entretenir ces bâtiments ridiculement énormes.

Liam avait réfléchi un court instant, puis avait accepté la proposition d’Amagi d’un signe de tête.

« Tu as raison. Nous devrions prendre notre temps pour construire le manoir parfait. Mais où trouverons-nous l’argent ? »

Amagi n’avait pas tardé à faire une autre suggestion. « Je pense que restructurer l’armée serait suffisant. »

« L’armée ? »

L’Empire autorisait les seigneurs à avoir des armées personnelles pour la défense de leurs domaines. Liam commençait tout juste à avoir une idée de l’état de son territoire, il ne savait donc pas encore grand-chose de son armée. Amagi lui avait montré quelques données, et il avait réagi avec fascination.

« Nous avons trente mille cuirassés ? C’est beaucoup ! »

Amagi avait hoché la tête. « Oui. Cependant, moins de 20 % de ces vaisseaux sont opérationnels. »

Ils avaient trente mille vaisseaux, mais ne pouvaient même pas en utiliser six mille. Il s’agissait également de modèles assez anciens, de sorte que leur armée était en fait beaucoup plus aboyeuse que mordante.

« Le nombre actuel de vaisseaux est inutile, nous devrions donc les réduire à un nombre que nous pouvons maintenir de façon réaliste. Je suggère un minimum de trois mille vaisseaux, ce qui réduirait drastiquement le coût d’entretien de l’armée. »

Brian avait été choqué par la suggestion d’Amagi. « Seulement trois mille ? »

Liam avait du mal à se faire une idée de ces chiffres. « C’est beaucoup, ou non ? Je ne suis pas sûr de savoir comment décider. »

« Attendez ! » Brian intervint, peu désireux de voir la suggestion d’Amagi approuvée. « Un comte est généralement censé maintenir une armée de dix mille vaisseaux. Je déconseille de réduire nos forces à seulement 10 % ! »

Liam avait hoché la tête. « Mais seulement 20 % d’entre eux sont opérationnels. »

Il est vrai que l’opérabilité actuelle de leur flotte était trop faible, mais réduire visiblement la taille de l’armée avait ses propres problèmes. Brian déclara. « L’opérabilité n’est pas le seul problème. Si nous réduisons la taille de notre armée, ceux qui nous entourent nous prendront moins au sérieux, et pas seulement la noblesse. Les pirates accourront ! »

Réduire l’armée à un dixième de sa taille donnerait aux autres nobles plus de raisons de mépriser la famille pour sa situation financière. Il n’était pas rare que des seigneurs voisins entrent en guerre, même au sein de l’Empire. Être tenu en basse estime rendrait la Maison Banfield vulnérable.

Il y avait un autre groupe gênant dans ce monde : les pirates. Les pirates de l’espace, pour être plus précis. Ils étaient tellement gênants, en fait, que certaines grandes armadas de pirates faisaient plus que jeu égal avec les seigneurs au pouvoir. Une grande armée était un bon moyen de dissuasion pour de tels ennemis. Aucun pirate ne prendrait la peine d’attaquer un territoire protégé par trente mille vaisseaux.

Cependant, Amagi avait un contre-argument prêt. « Actuellement, il nous faudrait un millier de nos navires pour affronter une flotte d’une centaine de navires pirates, en raison de l’âge de nos équipements et de l’habileté de nos soldats. Plutôt que de continuer avec une armée aussi inefficace, je pense que nous devrions réduire l’échelle de nos forces tout en augmentant l’utilité de notre personnel. »

Liam avait rapidement pris sa décision. « Nous allons réduire notre armée. » Il avait accepté la proposition d’Amagi malgré l’opposition catégorique de Brian.

« Maître Liaaam ! » Les larmes coulaient des yeux de Brian, mais Liam ne voulait pas entendre ses objections.

« Je n’ai pas besoin de gens que je ne peux pas utiliser. »

Amagi avait rapidement élaboré des plans pour réduire la taille de l’armée. « Nous allons commencer la réorganisation immédiatement. Cela devrait nous permettre d’avoir un budget assez solide. »

« Quel étalage inutile ! Vingt-quatre mille vaisseaux que nous ne pouvons même pas utiliser, sauf comme décorations. »

Brian commençait à s’inquiéter. Liam acceptait trop facilement les suggestions de l’IA. « Maître Liam, vous vous fiez trop à l’intelligence artificielle ! Vous devez utiliser cette machine, pas être utilisé par elle ! Les autres maisons nobles vont croire que la maison Banfield est en déclin. »

Liam avait renâclé. « Tu parles comme si la famille n’était pas en déclin. Si tu n’as pas de meilleure suggestion, alors tais-toi. »

Les épaules de Brian s’étaient affaissées. Bien sûr, il n’avait aucune suggestion à faire. Il n’était qu’un majordome, après tout. Il n’avait pas sa place dans les discussions sur les affaires politiques ou militaires.

Regardant Amagi, Liam déclara. « Cependant, avoir trop peu de forces ne sera pas bon. Je ne peux pas prendre à la légère notre situation militaire. Serons-nous capables de remonter nos effectifs à terme ? »

Cela avait amené Brian à revoir son opinion sur Liam une fois de plus. Quoi ? Il y réfléchit plus que je ne le pensais.

***

Partie 2

Amagi avait hoché la tête. Il semblerait que la réduction de la taille de l’armée n’était pas son seul plan. « Nous finirons par rassembler une force digne de l’armée d’un comte. Nous commencerons par la rééducation et le recyclage pour créer une force d’élite, puis nous augmenterons le nombre de nos troupes à mesure que la situation financière du territoire s’améliorera. »

Elle avait suggéré de retirer le personnel excédentaire de l’armée et de le placer dans des emplois civils pour stimuler l’économie de la planète.

Liam était d’accord avec son raisonnement. « Je n’ai pas besoin d’une armée qui soit juste pour l’affichage. Ce dont j’ai besoin, c’est d’une armée qui peut se battre. Vas-y avec la réorganisation, Amagi. Un jour, nous en ferons une armada digne d’un comte — non, digne de moi. »

Il demanda à Brian : « Des plaintes ? Nous aurons à nouveau trente mille vaisseaux un jour, mais nous nous contenterons de trois mille pour l’instant. »

Brian avait essuyé la sueur de son front avec un mouchoir. « N-non pas de plaintes, Maître Liam. »

Satisfait de la réponse de Brian, Liam s’était tourné vers Amagi. « Exécute immédiatement le plan, Amagi. »

« Oui, Maître. »

Cet esprit de décision, même en tant qu’enfant… Il me rappelle presque Maître Alistair, pensa Brian. Il commençait à voir des similitudes entre Liam et le brillant seigneur qu’il avait autrefois servi. Cependant…

« Eh bien, c’est un problème résolu. Amagi, debout. »

« Oui, Maître. »

Sa tendance à aimer être tenu dans les bras de sa poupée, Amagi, même devant les autres, n’était pas quelque chose que Brian pouvait louer. Dans son esprit, il se plaignait : « Maître Liam, s’il vous plaît, ne vous asseyez pas dans les bras d’Amagi et ne caressez pas ses seins en ma présence. Je ne sais pas quelle expression faire ! »

 

☆☆☆

Les choses étaient plus désastreuses que je ne l’avais prévu. Lorsque j’étais sorti de la capsule éducative, que j’avais terminé ma rééducation et que j’avais jeté un coup d’œil à l’état de mon domaine, j’étais resté sans voix. Grâce aux connaissances installées dans mon cerveau, lorsque j’avais vu les données, j’avais été capable de comprendre ce que cela signifiait, que je le veuille ou non. Et parce que je comprenais, c’était encore pire.

« Exploiter mes sujets… Ces gens n’ont même pas quelque chose que je puisse exploiter ! »

Le monde dans lequel je m’étais réincarné était doté d’une civilisation scientifique et magique très avancée — ou du moins, il était censé l’être. En vérité, les habitants de cette planète avaient une civilisation moins développée que celle du Japon, où j’avais vécu ma vie précédente. Au pire, ils étaient à peu près au niveau du Japon d’avant-guerre.

Il s’agissait d’une civilisation intergalactique, d’un monde où les vaisseaux de combat spatiaux se lançaient des rayons pour se faire la guerre, mais il semblait que seul mon territoire ait été complètement laissé de côté par l’époque. Les gens qui vivaient ici n’avaient pas non plus d’énergie. Ils arrivaient tout juste à payer leurs impôts. Même si je voulais les opprimer, ils ne pouvaient pas être plus opprimés qu’ils ne l’étaient déjà. C’était comme une terre qui avait déjà été saignée à blanc par un seigneur maléfique, et je n’avais encore rien fait.

« Pourquoi la civilisation ici est-elle si loin en retrait ? » Je m’étais emporté.

Amagi avait expliqué la raison de façon très simple. « Le développement culturel se fait sans effort. Il serait facile pour la noblesse de laisser le peuple se débrouiller tout seul. Cependant, si la civilisation se développe trop, elle devient plus difficile à gérer. »

C’est ça la raison ? « Alors, gérons ça avec l’intelligence artificielle ! »

« Nous le faisons, et il fait tout ce qu’il peut dans le cadre des règles prescrites d’“utilisation minimale”. »

Les nobles de ce monde prélevaient des impôts sur leurs citoyens et leur permettaient d’atteindre un développement culturel aussi faible que possible. S’ils laissaient leur peuple tranquille, la population augmentait, et s’ils avaient besoin de travailleurs intelligents, ils pouvaient simplement les jeter dans une capsule pour les éduquer. Ils avaient gardé le peuple juste assez opprimé pour qu’il n’acquière pas trop de connaissances. Il n’y avait pas de place pour moi pour faire quoi que ce soit. Mon temps en tant que seigneur du mal était terminé avant même d’avoir commencé !

« Mes parents viennent-ils de m’imposer un domaine sans aucune valeur ? »

Le Guide aurait-il pu me piéger ? Cette idée m’avait traversé l’esprit, mais Amagi était là pour me remettre les idées en place.

« Maître, il est vrai que le domaine de la Maison Banfield est dans un état plutôt désolé, mais je crois que les choses ne peuvent que s’améliorer à partir de là. Si vous faites bon usage des taxes, vous verrez des résultats dans dix ou vingt ans. »

Les gens vivaient longtemps dans ce monde. Ils n’atteignaient pas l’âge adulte avant cinquante ans, et à cinquante ans, ils ressemblaient à quelqu’un d’environ treize ans dans mon ancien monde. Il y avait toujours la guerre, ce qui affectait l’espérance de vie moyenne dans une certaine mesure, mais j’avais appris qu’elle était toujours de trois cents à quatre cents ans. Beaucoup de gens vivaient jusqu’à 600 ans. De ce point de vue, vingt ans me semblaient plutôt courts.

« Vingt ans, hein ? »

« Oui. En vingt ans, vous pourrez faire progresser la civilisation sur votre territoire. »

Si Amagi le dit, alors je suppose que c’est comme ça. Je vais voir comment les choses se passent, alors… pendant vingt ans. Ce ne sera pas amusant d’exploiter mon peuple comme il l’est maintenant. Mon corps est encore jeune. J’ai tout mon temps, alors je vais investir dans mon domaine pour l’instant et récolter les fruits plus tard.

« Mets tout sauf le strict minimum dans l’entretien de la planète. Je le reprendrai plus tard. Et Amagi, je veux le pouvoir. »

Pendant que j’attendais mon heure, il y avait toutes sortes de choses que je voulais obtenir.

« Le pouvoir ? L’armée — . »

« Non. Le pouvoir personnel. Mon propre pouvoir. »

« Le vôtre ? Vous souhaitez entraîner votre corps ? »

« C’est ça. Je veux devenir fort, grâce aux arts martiaux ou quelque chose comme ça. »

La violence m’avait effrayé dans ma vie antérieure. J’avais peur des hommes costauds qui venaient recouvrer mes dettes. Avant cela, j’avais toujours pensé que la violence n’avait pas de sens, mais après avoir atterri dans cette situation, j’avais commencé à penser que la puissance physique était vraiment nécessaire.

Pour pouvoir régner d’une main de fer, je voulais du pouvoir, suffisamment pour ne plus avoir à craindre personne. Le pouvoir d’exercer la violence sur qui je voulais, d’où mon désir d’avoir un corps fort.

« Je ne crois pas qu’une telle chose soit nécessaire pour vous, Maître. Une formation minimale suffirait, à mon avis. »

« Non. Trouve-moi un instructeur de premier ordre, et ne lésine pas sur le budget. C’est une dépense nécessaire. »

Pour que je puisse m’accrocher à ce qui était à moi…

Pour que je puisse être l’agresseur au lieu de la victime… J’avais besoin de pouvoir.

 

☆☆☆

Dans ce qu’on pourrait appeler le seuil entre les mondes…

Tout était sombre, rien de visible à proximité. La seule chose dans cet espace était le Guide qui souriait. Il s’était assis sur son sac de voyage comme s’il était posé sur la terre ferme et observait avec bonheur une image qui plane devant lui. Sur l’image se trouvait la silhouette hagarde de l’ex-femme de Liam, plusieurs années plus tard — son ex-femme dans sa vie antérieure, bien sûr. Elle marchait dans la rue, l’épuisement se lisait sur son visage.

« Tu as l’air très fatiguée, là. Tes cheveux sont en désordre, et tes vêtements sont bon marché et minables. »

Elle avait épuisé ses économies, parvenant à peine à subvenir à ses besoins et à ceux de sa fille. Le Guide était satisfait de voir à quel point cette femme avait changé. Tout autour de lui, il y avait des images similaires d’autres personnes en détresse, des gens à qui il avait personnellement porté malheur. Les émotions négatives de ces personnes le remplissaient. Il sentait la puissance monter en lui.

« Oups, je ne peux pas obtenir tous, d’un bonus comme toi. Je devrais aller voir Liam. Oh, je suis tellement occupé. »

Aussi occupé qu’il le prétendait, il s’amusait comme un petit fou. Il tendit la main et une nouvelle image était apparue. Elle révélait un Liam de sept ans qui conversait avec sa poupée.

Le Guide gloussa. « Incapable de faire confiance aux femmes de chair et de sang, il a mis une poupée élaborée à ses côtés. C’est hilarant. De plus, il ne semble pas avoir réalisé que cela met en danger son statut de noble. Quelle situation amusante ! » Le mieux, c’est que Liam ne semblait pas se rendre compte de la misère de sa situation.

« Je pourrais aussi bien prendre mon temps pour savourer — oh ? »

Dans l’image projetée, Liam disait qu’il voulait le pouvoir. Une personne qui avait peur de la violence dans sa vie passée et qui voulait le pouvoir dans sa nouvelle vie — le Guide n’en avait jamais assez.

« Il veut le pouvoir pour s’accrocher à ce qui lui appartient, hein ? Typique ! Mais c’est ça qui est si bon ! »

Le Guide toucha la projection de la main. Une fumée noire s’échappa de son corps et s’infiltra dans l’image.

« Je connais la personne parfaite pour tes besoins. Ne t’inquiète pas, je continuerai à veiller sur toi. C’est un service permanent, après tout. »

Le Guide avait touché quelques ficelles du destin — les avait tirées, en fait — pour trouver l’homme qui instruirait Liam. Une fois qu’il avait fait cela, l’homme était assuré de remplir le poste. Liam avait demandé un professeur compétent, mais cet homme était tout sauf cela.

« Amuse-toi bien, Liam. Quand tu rencontreras ton destin, je ne manquerai pas de venir te chercher. »

Le Guide arborait son sourire en forme de croissant de lune, seule sa bouche étant visible sur son visage.

 

☆☆☆

Un voyageur solitaire était arrivé au port spatial de la Maison Banfield. Il s’agissait d’un homme âgé vêtu d’un kimono et d’un hakama violet, avec des cheveux en désordre et un visage débraillé. Un katana était posé sur sa hanche.

« Cet endroit est au milieu de nulle part. »

L’homme s’appelait Yasushi, et malgré son apparence négligée, il était venu enseigner les arts martiaux à Liam. Cependant, ce n’était pas vraiment Yasushi qui était censé être là. Ils avaient demandé un vrai maître d’arts martiaux, mais l’homme en question avait « par hasard » appris les méfaits de la Maison Banfield et n’avait donc pas voulu accepter la demande. D’ailleurs, il ne savait même pas si la Maison Banfield pouvait payer le prix qu’il proposait. Par conséquent, le maître d’origine avait proposé Yasushi pour ce travail à la place.

« Merde… Si seulement je n’avais pas emprunté de l’argent à ce garssssssssssss ! »

La vue de Yasushi se lamentant avec les épaules affaissées était plutôt pathétique. Il n’avait pas le moins du monde l’air d’un homme en possession de prouesses martiales. Yasushi avait accepté le travail à condition que ses dettes soient annulées, mais quand il vit le spatioport désert et délabré, il commença à regretter sa décision.

« Je ne voudrais pas venir ici, même pour mon vrai travail. »

Franchement, cet homme n’était pas fort. Il avait étudié toutes sortes d’arts martiaux, mais n’avait pas réussi à s’y tenir très longtemps. Au lieu de cela, il se vantait simplement d’avoir maîtrisé les arts martiaux et gagnait sa vie en montrant des techniques qui se résumaient à des tours de magie.

« Bon, le client est un enfant, donc ça devrait être assez facile de le tromper, mais je me sens presque mal qu’il doive apprendre à se battre avec moi. »

Yasushi avait appris les bases, il serait donc capable d’enseigner au garçon, mais les bases étaient tout ce qu’il pouvait lui apprendre. Il ne serait pas en mesure de transmettre des techniques avancées ou des coups mortels, car il n’en connaissait pas. En toute honnêteté, même sa maîtrise des bases commençait à s’effriter à ce stade. La seule raison pour laquelle il avait accepté le travail malgré tout était qu’il avait besoin d’argent.

« Ça va s’arranger. »

Un enfant insolent s’en lasserait rapidement, pensait-il. S’il félicitait suffisamment le gamin et le gardait de bonne humeur, cela le satisferait probablement.

« Le katana, par contre… J’ai essayé de m’habiller pour ressembler à quelque chose de potable, mais quel étrange enfant est-il pour faire ces demandes ? »

Les katanas existaient dans ce monde, mais ils n’étaient pas ce que l’on pourrait considérer comme le courant dominant. Ils ne perdaient jamais leur popularité dans une certaine niche, mais la grande majorité des épéistes préfèrent les lames occidentales. Cela faisait longtemps que Yasushi n’en avait pas tenu un.

« Eh bien, il est temps d’escroquer un enfant de son argent. »

La véritable profession de cet homme était les arts du spectacle. Il n’avait été choisi comme instructeur de Liam que par les machinations du Guide.

***

Chapitre 3 : La Voie du Flash

Partie 1

Un vieil homme libérant une étrange vibration autour de lui s’était montré.

L’homme — Maître Yasushi — était assis en face de moi dans la cour du manoir, les jambes repliées sous lui. Il avait l’air serein, assis là sur l’herbe. Son visage mal rasé et son kimono en lambeaux le faisaient ressembler à un samouraï sans maître ou quelque chose du genre, mais l’air qu’il dégageait était légèrement différent. En tout cas, je suppose que c’est à cela que ressemble un vrai maître d’arts martiaux.

« Lord Liam. » Le maître avait prononcé mon nom, lentement et calmement.

« O-Oui ! » Je m’étais un peu rétracté, mais il m’avait souri.

« Il n’y a pas lieu d’être nerveux. D’abord, laissez-moi vous expliquer l’école d’épée à laquelle j’appartiens. »

Le maître m’avait montré son épée. Je savais que les katanas existaient dans ce monde, alors je m’étais dit que si je devais apprendre quelque chose, autant que ce soit ça. Je n’avais pas réfléchi longtemps avant de prendre ma décision, mais il semblerait que j’ai bien choisi. Si je peux apprendre de quelqu’un comme lui, j’ai eu raison de choisir le katana.

« L’école d’épée que j’utilise a une technique secrète, Lord Liam. Ce n’est pas quelque chose que je peux montrer à n’importe qui, mais je suis sûr que vous souhaitez voir ma véritable capacité. Dans ce cas, je vais vous révéler cette technique, juste une fois. Cependant, personne en dehors de notre école ne peut la voir. Seulement vous, Lord Liam. »

Je ne m’attendais pas à ce qu’il commence par une technique secrète. Je pensais que c’était quelque chose pour laquelle il serait plus sur la défensive, mais il avait une certaine gentillesse, et il semblait très sérieux à l’idée de m’enseigner. Le maître doit être quelqu’un d’assez droit.

Cependant, derrière moi, Amagi lançait un regard méfiant au Maître. « Pour la sécurité de Liam, je ne peux pas permettre cela. »

« Tu es impolie, Amagi. » Je l’avais grondée, mais Amagi ne bougea pas.

« Votre sécurité est ma priorité numéro un. »

Le maître ne semblait pas du tout perturbé. Il avait simplement déclaré, calmement, mais fermement, « Alors je ne pourrai pas accepter ce travail. »

Il était si calme, même devant un comte ! Ce type était une vraie affaire, il suintait pratiquement la confiance en sa propre force. Je veux apprendre de lui !

« Amagi, je vais l’autoriser ! »

Incapable de s’opposer à ma détermination farouche, Amagi avait acquiescé à contrecœur. « Si quelque chose devait arriver, appelez immédiatement les secours. Prenez aussi ceci. »

« Qu’est-ce que c’est ? » Elle m’avait tendu un appareil.

« Il y a beaucoup d’épéistes qui sont des escrocs. Veuillez utiliser ceci pour enquêter sur lui. »

« Enquêter ? »

« Oui. Il détecte les appareils utilisés pour la fraude. Je suppose que cela ne vous dérange pas ? » Amagi avait dirigé son regard vers le Maître, mais il était resté assis en souriant.

« Ça ne me dérange pas. »

« Alors, je vais regarder de loin. Maître, soyez prudent. »

Amagi était partie, me laissant seul avec mon maître, qui s’était levé et m’avait tendu une des bûches qu’il avait préparées plus tôt.

« Vous allez couper ça ? » C’était juste une vieille bûche ordinaire. Le détecteur de fraude n’avait montré aucune réaction.

« Oui, c’est ça. Nous allons commencer par les placer dans des zones que mon épée ne peut atteindre. Je vous laisse le soin de les placer, Seigneur Liam. »

J’avais désigné des emplacements pour ces bûches, et le Maître les avait placées sur le sol en conséquence, jusqu’à ce qu’elles soient tout autour de lui, à différents endroits. Elles étaient suffisamment éloignées pour qu’il ne puisse pas les atteindre même s’il sortait son katana, l’une d’entre elles étant à plus de cinq mètres de lui.

Le Maître commença à expliquer sa méthode, son épée toujours dans son fourreau. « Seigneur Liam, la technique secrète de la Voie du Flash est le summum des prouesses martiales, et elle utilise également la magie. C’est la seule technique dont vous aurez besoin. Pour le reste, vous devez seulement vous concentrer sur les bases. »

Je déglutis, impressionné par la présence de mon maître. L’art du sabre dans ce monde était fantastique. Dans un monde où les gens pouvaient trancher leurs épées en ignorant les lois de la physique, n’avoir qu’une seule technique particulière était un style plutôt extrême. La Voie du Flash, hein ? Ça devait être un art incroyable.

« Vous ne devez pas révéler cette technique à n’importe qui. Cependant, si vous la maîtrisez, il importera peu que quelqu’un en soit témoin. C’est la technique secrète — le Flash. »

Le Maître avait étendu son pouce gauche et avait poussé la garde de son épée vers le haut avec, puis l’avait laissée retomber avec un tintement satisfaisant. C’est le seul mouvement que j’avais vu tandis qu’il se tenait là, la posture détendue.

« Qu’est-ce qui ne va pas, Maître ? » avais-je demandé, trouvant son silence étrange, mais j’avais alors entendu une bûche tomber derrière moi et je m’étais tourné vers elle.

« Pas possible… » Toutes les bûches avaient été coupées et gisaient en segments sur le sol. Les coupes étaient propres, toutes les bûches ayant été tranchées à des endroits différents.

 

 

Elles n’étaient pas assez proches pour que son épée puisse les atteindre, alors est-ce quelque chose de rapide et fluide comme l’Iaido ? Mais quand a-t-il dégainé son épée ? Je ne l’ai pas vu. Pendant que je me posais des questions, le Maître avait pris une profonde inspiration.

« C’est la technique signature de la Voie du Flash. »

J’avais rapidement regardé l’appareil de détection, mais rien ne s’était produit. « Quand les avez-vous coupées ? »

En réponse à ma question surprise, le Maître avait fait claquer son épée pour moi une fois de plus. Une autre bûche avait été tranchée, celle qui se trouvait juste derrière lui. L’appareil n’avait pas réagi du tout, ne détectant aucun signe de fraude, et je l’avais regardé avec étonnement.

« Vous comprendrez en apprenant la Voie du Flash. Trouver la réponse vous-même fait partie de l’entraînement. Laissez-moi vous demander : voulez-vous apprendre la Voie du Flash ? »

Bien sûr que oui ! Je lui avais fait un grand signe de tête. « Oui ! »

Ce monde fantastique est incroyable ! Je ne m’attendais pas à ce qu’il y ait un mouvement aussi incroyable ! Si je peux le maîtriser, je deviendrai plus fort, c’est sûr !

 

☆☆☆

Ce gamin est facile à tromper, pensa Yasushi en regardant Liam, qui se tenait devant lui avec des yeux brillants. Il se sentait un peu coupable de tromper un si jeune enfant, mais il devait gagner sa vie d’une manière ou d’une autre. C’est dommage pour lui qu’il doive apprendre d’un amateur.

Il prenait un air important pour Liam, mais l’homme n’était en aucun cas un maître de la lame. De grands airs et aucune substance… c’était Yasushi.

Eh bien, les nobles sont tous pourris de toute façon. Je vais me faire autant d’argent que possible avec cet enfant.

Il regarda les bûches qu’il avait « coupées ». La technique qu’il avait utilisée pour se faire passer pour un maître était un simple tour de passe-passe. Toutes les bûches avaient déjà été coupées, sauf celle qu’il avait donnée à Liam, qu’il avait ensuite échangée contre une autre.

Ne me juge pas plus tard, petit. C’est ta faute pour ne pas avoir compris un truc aussi simple. Yasushi jeta un coup d’œil à l’appareil dans la main de Liam et poussa un rapide soupir de soulagement. Ouf, j’étais un peu nerveux là. Je suis content que ça n’ait pas explosé. Si ça avait été le cas, j’aurais dit que c’était juste parce que j’ai utilisé la magie, mais… C’est cassé ou quoi ? Oh, peu importe.

En fait, le détecteur de fraude utilisé par Liam avait un défaut : il réagissait aux signes de tromperie sophistiquée, mais pas aux tours de passe-passe primitifs. En d’autres termes, l’appareil n’avait pas détecté le tour de Yasushi parce qu’il était trop simple.

« Alors, commençons par les bases, » dit Yasushi à Liam.

« Oui, Maître ! »

En regardant cet enfant, qui ne doutait pas une seconde de lui, Yasushi s’était mis à glousser.

 

☆☆☆

Cela faisait trois ans que Yasushi avait commencé à enseigner l’épée à Liam. Liam pratiquait les bases presque tous les jours, et Yasushi l’observait de loin.

« Les enfants apprennent vite. Je suis jaloux. Que devrais-je lui apprendre ensuite ? »

Yasushi avait enseigné à Liam les bases du katana, mais aussi des épées courtes, des lances, et un certain nombre d’autres armes, ainsi que le combat à mains nues. Il l’avait vendu à Liam comme « l’apprentissage des caractéristiques des autres armes ». Mais Yasushi ne pouvait pas tout lui apprendre. La plupart du temps, il trouvait des vidéos gratuites d’initiation aux arts martiaux et les transmettait à Liam. Il répétait les citations impressionnantes de personnes célèbres, et le gamin y trouvait sa propre signification. Dans l’ensemble, c’était vraiment une période facile à vivre pour lui.

Se reposant à l’ombre d’un arbre, Yasushi regarda le nouveau « manoir ». L’unique bâtiment qui se trouvait là auparavant avait été démoli, et une maison très simple avait été construite à sa place. C’était une structure si modeste qu’on n’aurait jamais pu deviner qu’il s’agissait de la demeure d’un comte.

« Il y a beaucoup de mauvaises rumeurs sur la Maison Banfield, mais il semble vivre assez frugalement. » La façon dont Liam avait traité Yasushi n’était pas mauvaise non plus. En fait, le comte semblait tellement apprécier l’homme que c’était presque une déception.

« Je pensais que les nobles étaient censés être paresseux et dominateurs, mais ce gamin est plutôt sérieux. » Liam était différent de ce que Yasushi avait prévu. Aujourd’hui, il s’entraînait à nouveau avec assiduité.

« Je ne vois pas l’intérêt pour un noble de s’entraîner comme ça. Ses subordonnés ne vont-ils pas de toute façon le protéger ? » Yasushi avait gémi. Mais il n’y avait pas de problème avec ça. Enfin, il y avait un problème.

En seulement trois ans, Yasushi était déjà à court de choses à enseigner à Liam. Le garçon avait pratiqué les bases avec sérieux et avait appris rapidement. Pour être honnête, il était maintenant plus fort que Yasushi. Maintenant, si Yasushi devait exécuter un mouvement malhabile ou faire un commentaire mal pensé, il avait peur que le garçon soit capable de voir à travers lui. C’est pourquoi il se contentait actuellement de surveiller Liam.

« Ce n’est pas difficile, mais cette poupée nous observe de temps en temps. De toute façon, pourquoi diable a-t-il une de ces choses ? » Les nobles ne voulaient généralement pas avoir affaire à des poupées. Même s’ils en possédaient une, ils ne le faisaient qu’en secret. C’était une autre raison pour laquelle Yasushi trouvait Liam si étrange, bien qu’il ait une idée approximative des raisons du gamin.

« Donner une pairie et un territoire à un gamin qui ne sait rien… Les nobles font vraiment des choses horribles. » Yasushi avait juste supposé que, ayant été élevé dans un environnement isolé, Liam n’était pas au courant des manières de ce monde. « Mais son domaine se développe à cause de ça. Quelle ironie ! »

Au cours des deux dernières années, la planète sans vie de Liam avait commencé à retrouver un peu de son énergie. D’anciens soldats et d’autres personnes de son domaine qui avaient suivi une formation professionnelle travaillaient maintenant à améliorer l’infrastructure de la planète. Les installations en sommeil avaient été revitalisées, et l’argent des impôts retournait plus que jamais sur le territoire. Malgré cela, les dettes de la famille étaient plus importantes que jamais, et ils étaient toujours à court d’argent.

« Pauvre enfant. Il travaille si dur sans rien savoir. J’en ai presque la larme à l’œil. » Yasushi ressentit une pointe de sympathie pour le garçon — mais c’était tout, vraiment. Il n’avait pas l’intention de lui dire qu’il se faisait escroquer, pas quand il y avait encore de l’argent à gagner. Il y avait cependant une chose qui dérangeait Yasushi.

« Je parie que ce gamin déteste la corruption. Il pourrait me tuer s’il découvrait la vérité. »

Liam était un type plutôt sérieux parmi les nobles. S’il découvrait la corruption, que ferait-il ? C’était la seule préoccupation de Yasushi pour le moment.

 

☆☆☆

Peu de temps après avoir commencé à apprendre les arts martiaux, mon nouveau manoir avait été achevé. Je m’attendais à quelque chose de beaucoup plus simple, mais de mon point de vue, c’était quand même assez impressionnant.

« Peut-être que ça suffira ? » C’était censé être un manoir temporaire, mais j’avais fini par en être satisfait. Il était assez grand, avec de hauts plafonds. Il n’était pas unique ou excentrique, juste un manoir normal qui ne me causerait aucun inconvénient pour y vivre.

Je signais des documents dans mon nouveau bureau quand Amagi m’avait demandé quels étaient mes projets d’avenir.

« Maître, quand voulez-vous entrer dans la capsule ? »

« Est-ce déjà le moment ? » Une personne devait utiliser les capsules d’éducation par étapes. Il n’était pas possible de s’y plonger pendant des décennies et de suivre toute son éducation, il fallait les utiliser en plusieurs sessions avant d’atteindre l’âge adulte. « Quand dois-je le faire ? »

« Quand vous le souhaitez. Votre prochaine session devrait prendre six mois. »

« Alors, je vais bientôt entrer. Pendant que je suis à l’intérieur, je vais te laisser décider. »

Nous avions continué à travailler tranquillement jusqu’à ce qu’Amagi tombe sur un document en particulier. En étudiant l’enregistrement électronique qui flottait dans l’air, elle avait soudainement commencé à en vérifier plusieurs autres.

« Qu’est-ce que c’est ? »

« Veuillez consulter ce document. »

Cela avait été habilement dissimulé, mais il y avait des signes évidents que les chiffres du rapport d’un fonctionnaire avaient été trafiqués. Des détournements de fonds de toute évidence.

« Appelle celui qui a soumis ceci. » Ma voix était plus grave que d’habitude.

Amagi s’était inclinée. « Très bien. »

Quelques heures après qu’Amagi l’ait contacté, un des plus hauts responsables de mon domaine s’était présenté à mon manoir.

***

Partie 2

L’homme portait un costume d’apparence coûteuse sur son ventre proéminent. Il portait des bagues ornées de pierres précieuses à chacun de ses doigts. Cet homme projetait une image de richesse, la diffusant si fort qu’elle en était odieuse et de mauvais goût. Même moi, je n’aurais pas pu porter quelque chose comme ça.

Il se tenait devant moi avec un sourire qui m’irritait au plus haut point. « Monseigneur, je suis sûr que vous ne pouvez pas encore le comprendre, mais ce sont simplement les dépenses nécessaires à mon travail. Les chiffres sur les documents ne sont pas tout. »

Cela avait duré un bon moment pendant lequel il donna d’innombrables excuses quant aux divergences dans le document. Comme je ne savais pas si ses affirmations étaient valables, j’avais demandé l’avis d’Amagi. L’intelligence artificielle était pratique dans des moments comme celui-ci. Sans émotion mesquine, les IA privilégient la simple efficacité.

« Il existe des preuves évidentes de détournement de fonds, sans parler d’autres crimes. Le détournement de fonds à lui seul n’est rien d’autre qu’une entrave à l’entretien des installations du domaine, bien sûr, mais il y a aussi de nombreuses dépenses qui ne peuvent être qualifiées de nécessaires. »

J’avais pris le document électronique qu’Amagi avait préparé pour moi et je l’avais regardé. Il y avait beaucoup à dire sur le fonctionnaire qui se tenait devant moi. J’étais presque impressionné qu’il soit capable de se tenir devant moi et de sourire. En plus des détournements de fonds, il avait manipulé les ressources humaines, payé des pots-de-vin… tout ce que l’on peut attendre d’un fonctionnaire corrompu typique. Bon sang, j’avais beaucoup à apprendre de ce type, à part ses choix de mode.

Un des éléments de la liste avait attiré mon attention. Il disait qu’il avait tué un de ses subordonnés. Il avait mis le détournement de fonds sur le dos de cet homme et l’avait exécuté ainsi que toute sa famille. Quand j’avais vu ça, j’avais décidé ce que je devais faire de ce fonctionnaire.

Le voir se tenir là, le visage écarlate, alors qu’il essayait de me faire la morale était presque comique. « Vous ne devez pas croire ce que disent les poupées, mon seigneur. Ce sont elles qui ont presque détruit la civilisation humaine. Elles sont l’ennemi de l’humanité ! On vous trompe, monseigneur. C’est vrai, j’ai peut-être contourné les règles ici et là, mais tout le monde le fait. C’est nécessaire pour graisser les roues d’un travail comme celui-ci, et les poupées ne peuvent pas comprendre ça ! »

J’avais ignoré la déclaration verbale du fonctionnaire. Je ne pouvais pas moins me soucier de ce qu’il avait à dire. Il avait réveillé des souvenirs qui me faisaient pratiquement bouillir de l’intérieur. Ces souvenirs seuls étaient suffisants pour me faire chier.

« As-tu aimé tuer ton subordonné ? Qu’est-ce que ça t’a fait d’épingler tes crimes sur lui ? »

« H-Hein ? »

« Je te demande si tu aimes vivre ta vie après avoir accusé un homme innocent de tes crimes ? »

« Je ne sais pas de quoi vous parlez. »

Quand j’avais vu la sueur perler sur le visage du fonctionnaire, je m’étais souvenu de mon ancien patron, celui qui m’avait collé son détournement de fonds. J’avais vu son visage se superposer à celui du fonctionnaire en face de moi. Cela m’avait irrité au plus haut point.

Les yeux de l’homme s’agitaient tandis que je le fixais silencieusement. « Je suppose que quelque chose comme ça a pu arriver… »

J’avais posé ma main sur la poignée de l’épée que j’avais pris l’habitude de porter sur moi. Voyant cela, Amagi s’était avancée pour m’arrêter.

« Vous ne devez pas, Maître ! »

J’avais dégainé mon épée, et le fonctionnaire avait abandonné toute prétention, me disant enfin ce qu’il ressentait vraiment.

« Qui crois-tu qui te garde en vie, mon garçon ? Tu ne vis comme ça que parce que nous te soutenons — . »

Il hurlait encore quand j’avais bondi sur lui et abattu mon épée, le coupant en deux. Cela n’avait pris qu’un instant. Après que je l’ai coupé en deux, le fonctionnaire portait toujours un regard de perplexité, comme s’il ne pouvait pas comprendre ce qui s’était passé.

J’étais jeune, mais j’avais subi un renforcement physique et je m’étais entraîné pendant trois ans. Tuer une personne était une tâche simple pour moi. Le fruit de mes efforts était clairement apparu. Le sang giclait de l’officiel coupé en deux, salissant ma salle de réception, ce qui ne faisait que m’agiter davantage. Je sentais que je n’aurais pas dû l’appeler ici.

« Ferme ta bouche dégoûtante. »

Amagi s’était approchée de moi et m’avait aspergé d’une mousse nettoyante. La mousse s’était rapidement dissipée, emportant avec elle le sang sur mes vêtements et ma peau.

« Maître, il est déjà mort, » avait-elle fait remarquer.

En entendant ça, j’avais retrouvé un peu de mon calme. Mes émotions avaient un peu déraillé. Malgré tout, alors que je continuais à fixer le cadavre du fonctionnaire, je sentais la colère monter en moi une fois de plus. Je l’avais abattu à cause de sa ressemblance frappante avec mon patron dans ma vie précédente.

« La seule personne autorisée à utiliser mon autorité, c’est moi ! Les ordures comme ça peuvent mourir ! Amagi, je veux une enquête approfondie. Je vais exécuter chacun de ces fonctionnaires corrompus ! »

Je veux bien valoriser les gens qui me servent bien, mais je ne permettrai à personne de faire de moi sa marionnette. Je suis le seul à avoir le droit d’opprimer mon peuple !

« Maître, laissez-moi vous aider. » Amagi avait délicatement enroulé ses mains autour des miennes, qui tenaient mon épée. J’avais essayé de la relâcher, mais mes doigts ne voulaient pas bouger.

« H-Hein ? »

« Permettez-moi de vous aider. »

Elle avait retiré chacun de mes doigts de la poignée de mon épée. Quand je l’avais enfin lâchée, j’avais réalisé que je transpirais abondamment. Est-ce que je me sens coupable d’avoir tué une personne pour la première fois ? Si c’était vrai, c’était terriblement pathétique pour quelqu’un qui voulait devenir un seigneur du mal.

Amagi m’avait pris mon épée, avait nettoyé le sang et l’avait remise dans son fourreau.

« Concernant votre directive précédente : si chaque fonctionnaire corrompu est éliminé, la chaîne de commandement s’effondrera. »

« Sont-ils si nombreux que ça ? »

« Oui. La corruption est endémique depuis un certain temps maintenant. Je peux agir en tant que substitut, mais je ne pense pas que cela soit suffisant pour que les fonctions normales continuent. »

Je ne veux pas qu’Amagi ait à supporter tout ça elle-même. « Alors, quelle est la solution ? »

« Je suggérerais d’employer plusieurs poupées adaptées à leurs tâches, même si elles n’ont pas besoin d’être aussi sophistiquées que moi. Cela, ou utiliser une intelligence artificielle spécialisée dans la gestion. »

L’intelligence artificielle serait bien plus utile que ces types, avais-je pensé en regardant à nouveau l’officiel et en écoutant la proposition d’Amagi. Le problème était de savoir ce que la société en penserait. C’est comme Brian me l’a dit — l’utilisation extensive de l’intelligence artificielle est désapprouvée dans l’Empire. Mais cela n’a rien à voir avec moi, alors pourquoi devrais-je m’inquiéter ? Après tout, je vais être un seigneur du mal. Je me moque de ce que pense la société, mais je pourrais au moins sauver les apparences. Il me suffirait d’utiliser l’intelligence artificielle aux côtés des humains.

« Combien en avons-nous besoin ? »

Amagi s’était empressée de répondre. « Trente unités produites en série au minimum. Le manoir a, après tout, encore besoin d’être géré. Une unité supplémentaire spécialisée dans la gouvernance ainsi que ses unités auxiliaires devraient suffire. »

La plupart des gens dans ce monde pensent que l’intelligence artificielle vous trahira, et qu’on ne peut donc pas lui faire confiance. À cela je réponds, « Et alors ? » Les humains vous trahiront aussi. Non, les humains sont moins dignes de confiance. Je vais suivre la proposition d’Amagi.

« Occupe-t’en. »

« Vous êtes sûr, Maître ? Cela va affecter votre position. »

« Je m’en fiche. Je te fais plus confiance qu’à ces types. » J’avais fait un geste vers le fonctionnaire maintenant silencieux.

« Je vais prendre les dispositions nécessaires. »

J’avais rétréci mes yeux et j’avais dit, d’une voix si basse qu’elle m’avait surpris. « Je n’ai pas besoin de quelqu’un qui me défie. »

 

☆☆☆

À l’intérieur d’un bar du domaine de la Maison Banfield, il y avait un grand brouhaha à propos de tous les fonctionnaires corrompus qui étaient purgés les uns après les autres. Chacun des bureaucrates qui avaient profité de leur position avait été puni pour un crime ou un autre.

« Hé ! As-tu entendu que le seigneur a abattu lui-même l’un des fonctionnaires corrompus ? »

« C’est un mensonge. Le gamin a 10 ans, non ? »

« C’est vrai ! Je l’ai entendu d’un de mes amis qui travaille dans un bureau du gouvernement ! »

« Ton ami n’est pas un fonctionnaire, n’est-ce pas ? »

« Non, il nettoie juste l’endroit. »

Depuis que Liam avait pris le pouvoir, les taxes avaient été affectées au maintien des installations dans son domaine. La taille de l’armée avait été réduite, et les soldats étaient revenus à la surface de la planète pour s’entraîner à de nouvelles tâches. La rumeur disait que leur flotte spatiale, qui comptait autrefois trente mille vaisseaux, avait été réduite à un dixième de sa taille.

Tout en constatant pour lui-même qu’il avait plus de clients que d’habitude ces derniers temps, le barman discutait avec l’un de ses habitués, qui lisait un journal électronique. Il y avait un article sur Liam.

« Tu as lu ça ? Ils font passer la scolarité obligatoire de trois à six ans. »

« C’est vrai, » répondit le barman en tendant son verre à l’habitué. « J’ai entendu dire qu’ils se dépêchaient aussi de construire des écoles. Un client du secteur de la construction s’est moqué du fait qu’ils sont très occupés. »

« Les affaires sont en plein essor, hein ? Ce serait bien qu’une partie de cette prospérité vienne à moi. » L’habitué buvait un alcool plus cher que celui qu’il commandait habituellement. « Cependant, ce nouveau seigneur que nous avons est vraiment quelque chose, hein ? Et il n’a que dix ans ? »

Le barman posa une main sur sa hanche. « C’est assez incroyable. Il y a cinq ans, je n’aurais jamais pu imaginer que ça arriverait. »

Une fois qu’il eut terminé sa boisson, le client fixa son verre vide. « J’espère que les bonnes nouvelles vont continuer. »

Le barman hocha la tête. « Je ne peux qu’être d’accord. »

 

☆☆☆

Dans son nouveau manoir, Brian formait les domestiques fraîchement embauchés. Tous les nouveaux employés avaient été sélectionnés non seulement pour leur apparence, mais aussi pour leurs compétences et leur caractère. Liam avait écarté tous ceux qui n’avaient rien à offrir au-delà de leur apparence.

Avec des jeunes gens sérieux et travailleurs devant lui, Brian s’était senti ému. Nous avons enfin des employés qui prennent leur travail au sérieux.

Il y en avait cependant quelques-uns parmi ce personnel qui semblaient plutôt effrayés. Liam avait récemment exposé les méfaits d’un grand nombre de fonctionnaires corrompus, effectuant une purge politique massive. Toutes sortes de rumeurs sur le jeune seigneur circulaient dans son domaine. L’une d’entre elles prétendait qu’il était prompt à la colère et qu’il abattait ses serviteurs s’ils lui déplaisaient.

Brian avait tenté de dissiper les craintes des nouvelles recrues. « Je suis sûr que vous devez être nerveux, mais Maître Liam est très indulgent envers ceux qui prennent leur travail au sérieux. Il n’y a aucune raison d’avoir peur de lui. »

Une servante avait timidement levé la main.

« Oui ? »

« Euh, est-ce que Maître Liam exigera, euh, des tâches nocturnes ? »

Dans ce monde, il était très courant que le maître d’un manoir pose ses mains sur ses serviteurs, assez courant pour que certaines femmes vendent leurs services. Le personnel féminin avait été troublé par les rumeurs sur Liam. Elles étaient terrifiées à l’idée que si elles offraient de tels services, elles seraient tuées pour la moindre erreur.

« Maître Liam est encore jeune, vous n’avez donc pas à vous soucier des tâches nocturnes. Vous ne serez probablement pas près de lui très souvent, car Amagi s’occupe de presque tous ses besoins personnels. »

« Il garde une poupée à ses côtés ? » dit quelqu’un.

Les yeux de Brian s’étaient rétrécis. « Je vais faire semblant de ne pas avoir entendu cette fois, mais il n’y en aura pas d’autres. »

Amagi était un problème qui continuait à tourmenter Brian. Liam perdrait de son prestige rien qu’en la gardant à ses côtés. Elle était capable, mais la société noble ne la verrait jamais d’un bon œil. Cependant, après avoir travaillé avec elle pendant plusieurs années, Brian pouvait voir que Liam lui faisait entièrement confiance. Il se fiait à elle presque comme un enfant se fie à sa mère. Bien qu’il soit jeune, Liam était sévère et décisif, mais même dans son apparente maturité, il avait besoin de cette figure maternelle. Cette pensée avait fait vibrer la corde sensible de Brian.

Maître Liam est une personne sage. Il doit comprendre qu’il a été abandonné. Maître Cliff, Maîtresse Darcie, pourquoi n’avez-vous pas pris plus de temps pour l’élever ?

Brian ne pouvait pas se résoudre à trouver un défaut au garçon. Liam essayait simplement de remplir les obligations qui lui incombaient en tant que seigneur, et Amagi était l’une des seules figures sur lesquelles il pouvait compter.

« Amagi est très chère à Maître Liam. Je vous conseille de ne pas adopter une attitude condescendante à son égard. Si Maître Liam découvrait une telle chose, je ne pourrais pas vous protéger de sa colère. »

Bien qu’il soit jeune, Liam était déjà craint par beaucoup dans son domaine. Mais les choses vont à tous les coups s’améliorer. Avec Maître Liam, la Maison Banfield pourra retrouver sa gloire d’antan.

La popularité de Liam augmentait parmi son peuple pour avoir purgé ces fonctionnaires corrompus. Il se forgeait une réputation de seigneur effrayant, mais fiable. Bien qu’il soit encore jeune, et que son peuple soit encore nerveux quant à ce que l’avenir lui réserve, il commençait à reconnaître les capacités de Liam. Brian croyait en lui, et il avait une fois de plus promis dans son cœur sa loyauté à son seigneur.

***

Chapitre 4 : Liam à trente ans

Partie 1

Dans ma vie passée, avoir trente ans aurait signifié qu’un tiers de votre vie était derrière vous. En revanche, dans ce monde, les trentenaires ressemblaient à des élèves de primaire et étaient traités comme des enfants. Cette partie était bien, mais il y avait un problème.

« Pas bon, hein ? » Je tenais mon épée rengainée dans ma main gauche et regardais les bûches autour de moi. Sur les trois troncs que j’avais placés, j’avais au moins réussi à en couper deux, mais l’exécution avait été rude.

C’était loin de la technique spéciale que le maître m’avait montré. J’avais coupé beaucoup moins de bûches, et elles étaient plus proches de moi qu’elles ne l’avaient été de lui. J’avais passé plus de vingt ans sur ce sujet, et pourtant je n’étais capable que d’une faible imitation. Manquais-je simplement de talent ?

Le maître me regardait, les bras croisés avec une expression impassible. Était-il déçu ? Devenant nerveux, j’avais incliné ma tête vers lui et m’étais excusé.

« Je suis désolé, Maître. Mes compétences sont encore bien pâles comparées aux vôtres. »

Cependant, le maître avait été gentil, et avait lentement secoué la tête. « Le chemin de l’épée est long et ardu, et il n’y a pas de prix à la fin. Vous vous êtes beaucoup amélioré au cours des vingt dernières années. »

Pendant toutes ces années, j’avais réfléchi à la façon dont je pourrais réaliser ce que le Maître m’avait montré. Je ne pouvais pas imaginer que c’était quelque chose que l’on pouvait atteindre simplement en pratiquant les bases. C’est alors que je m’étais souvenu d’une autre composante de la technique que le Maître avait mentionnée il y a longtemps. La magie.

« Bien sûr ! Il a utilisé la magie. En en appliquant une fine couche sur la lame, on peut étendre la portée de l’épée. N’est-ce pas ça ? »

À force d’essais et d’erreurs, j’avais fini par être capable de couper une bûche que mon épée ne pouvait pas atteindre naturellement. Je n’avais pas pu y parvenir simplement en entraînant mon corps, et améliorer mes compétences de combat n’avait pas non plus suffi. Ma seule option était d’utiliser la magie de ce monde.

Je pensais avoir atteint la bonne réponse avec cela, mais mes tentatives étaient encore très différentes de la technique du Maître. Comme je n’étais pas capable de faire la même chose, j’étais un peu mal à l’aise. Mais alors que je craignais d’avoir échoué, le Maître avait tapé dans ses mains, impressionné.

« Vous venez de si loin… Vous êtes incroyablement proche. Pourtant, vous n’obtenez qu’une note de passage. »

« Note de passage ? »

« C’est vrai. Si vous voulez utiliser la magie, alors vous devez étudier la magie. »

« Mais je l’étudie. »

J’étais un noble, et un comte de surcroît, il était donc naturel que j’étudie la magie. Mais dans ce monde, ou peut-être seulement à cette époque, les capacités magiques d’un individu n’étaient pas considérées comme très importantes. La magie ne vous protégerait pas contre un rayon tiré d’un vaisseau spatial. Le même principe s’appliquait aux arts martiaux. De nombreux nobles les étudiaient encore à un certain degré, mais ni les arts martiaux ni la magie n’étaient une exigence pour le statut d’un noble. Plutôt que d’apprendre la magie d’attaque et de lancer des flammes de ma main, il serait plus efficace de porter une arme.

Toute la magie n’était pas inutile. La magie de guérison était utile, par exemple, et la magie était très importante pour contrôler les armes humanoïdes de l’ère actuelle. Je devrais certainement apprendre à me connecter à l’une de ces armes et à la piloter grâce à la magie.

« Oui, eh bien, apprendre la magie n’est pas suffisant. »

« Vraiment ? »

Je vois — les bases ne suffiront pas. Je vais devoir être plus sérieux dans mes études.

« Je vais tout de suite augmenter le degré de mes études en magie. »

Le maître avait hoché la tête vigoureusement. Est-ce que c’est mon imagination qu’il ait l’air un peu nerveux ? « Très bien. Vous devriez arrêter de pratiquer la technique spéciale pendant un moment pour gagner du temps. Concentrez-vous sur la magie. Voyons voir… Dix ans devraient suffire pour commencer. Pendant cette période, je veux que vous ne pratiquiez que les bases. »

Alors que je faisais de si bons progrès ! pensais-je, frustré, mais je ne pouvais pas aller contre mon maître. Si j’essayais de me battre contre lui, il me découperait probablement en morceaux en quelques secondes. Je ne pouvais même pas m’imaginer gagner, tant la différence d’aptitude entre nous deux était grande.

« Je comprends. »

« Très bien. En tout cas, comment ça se passe avec votre domaine ? Vous ne serez pas un très bon seigneur si vous passiez tout votre temps à apprendre les arts martiaux. »

Comme mon maître était gentil de s’inquiéter de mon domaine.

« C’est bon. Mes réformes avancent, et nous commençons enfin à voir de vrais résultats. »

La restructuration de l’armée et du gouvernement s’était bien déroulée. J’avais décidé d’étendre certains plans de développement et j’avais également lancé quelques nouveaux projets.

Les machines de construction habitées et les robots humanoïdes accomplissent leur travail incroyablement rapidement. Des gratte-ciel pouvaient être érigés en quelques jours. Une fois, j’avais vu une structure construite par quelque chose comme une énorme imprimante 3D. Cela m’avait laissé sans voix. Ce disque était apparu dans le ciel, et avant que je puisse m’exclamer « Un OVNI !? », le disque avait émis une lumière qui avait commencé à générer un bâtiment. La plupart des gens se contentaient d’apporter leur soutien, vérifiant les détails tandis que le disque faisait son travail. J’avais regardé l’ensemble de la structure se créer comme s’il s’agissait d’une vidéo en avance rapide — un spectacle assez choquant.

Si la planète pouvait être développée si rapidement, alors vraiment, n’importe qui aurait pu le faire avant. C’était un mystère total pour moi de savoir pourquoi mes parents et mes grands-parents ne l’avaient pas fait. Les recettes fiscales augmentaient facilement de cette façon, il n’y avait donc aucune raison de ne pas le faire.

« C’est bien, Liam. Maintenant, que diriez-vous de me montrer comment vous vous débrouillez avec les bases aujourd’hui ? »

« Oui, monsieur ! »

« Cependant, cela ne signifie pas grand-chose à ce stade de le faire normalement. À partir de maintenant, nous allons vous bander les yeux et ajouter des poids. »

« Un bandeau et des poids, vous dites ? »

Le maître avait appliqué des poids sur mon épée et m’avait bandé les yeux.

« Balancez l’épée jusqu’à ce qu’elle soit aussi légère qu’une branche dans vos mains. Le bandeau est là pour vous apprendre que vous ne pouvez pas vous fier uniquement à vos yeux. »

« Oui, monsieur ! »

J’avais une confiance absolue dans les méthodes d’entraînement de mon maître, mais j’avais l’impression d’être dans un manga. J’avais aimé lire ce genre de choses quand j’étais enfant, mais ce genre de divertissement était difficile à trouver dans mon domaine. C’était un domaine plutôt sous-développé, probablement parce que les gens n’avaient ni le temps ni l’argent pour ce genre de choses.

Je devrais peut-être demander à Amagi d’investir dans l’industrie du divertissement.

 

☆☆☆

Yasushi tremblait en regardant Liam, les yeux bandés, manier son épée lestée. Son visage révélait ses émotions, car il savait que Liam ne pouvait pas le voir.

C’est quoi ce gamin ? Sérieusement, qu’est-ce qu’il est ?

Il avait des sueurs froides depuis que Liam lui avait montré sa « technique spéciale ». Dans le passé, il avait juste pensé, « Wôw, ce gamin devient plutôt bon ». Il ne s’était jamais attendu à ce que Liam recrée ses tours de salon comme une véritable technique d’épée. Même s’il n’avait enseigné au garçon que les bases, Liam devenait fort tout seul, et cela terrifiait Yasushi.

Après tout, Liam avait purgé chaque fonctionnaire corrompu de son domaine. Il avait été si minutieux qu’il était difficile de croire qu’il était encore un enfant. Yasushi s’était senti détaché en regardant tout ça, en pensant, « Oh, effrayant. » Mais si l’habileté au sabre de Liam s’améliorait, les choses pourraient devenir très mauvaises pour lui.

S’il découvre que j’ai menti, je suis fichu. Il me coupera en morceaux en un instant !

Yasushi s’était contenté de prendre un air de sagesse et de dire de belles paroles au garçon. Liam était déjà un bien meilleur épéiste que lui, et s’ils devaient se battre, Yasushi pouvait dire avec une confiance absolue qu’il perdrait.

Je dois faire traîner ça pour mettre de côté de l’argent, et partir d’ici dès que possible.

Pendant tout ce temps, Yasushi avait paressé et vécu une vie de luxe relatif, brûlant sa paie dès qu’il la recevait. Il avait menti à Liam, lui disant qu’il partait s’entraîner alors qu’en fait il allait en ville pour s’amuser. Il n’avait pas les fonds pour s’enfuir maintenant.

Il essuya la transpiration de son front en regardant Liam ajuster ses mouvements avec le bandeau sur les yeux.

Comment a-t-il pu aller si loin ? Ce gamin est-il une sorte de génie ?

Yasushi n’était pas un instructeur, et ses compétences à l’épée étaient de troisième ordre. Il ne pouvait pas vraiment évaluer le degré de talent de Liam.

Je ne peux pas le dire. Bref, je dois gagner du temps maintenant. Je vais chercher d’autres vidéos pour des idées d’entraînement. Si je ne le fais pas, et qu’il le découvre… il me tuera !

Yasushi n’avait pas d’autre choix que de rester dans les parages malgré sa peur afin d’accumuler les fonds nécessaires à son évasion. Il s’était mis à comploter désespérément, en priant pour que Liam ne découvre pas ses mensonges.

 

☆☆☆

Y a-t-il une raison pour le bandeau ? Je m’étais d’abord posé la question, mais après un certain temps, j’avais compris ce qu’il signifiait.

« Je comprends maintenant ce que vous vouliez dire, Maître. Je commence à comprendre comment utiliser mes autres sens. C’est ce que vous vouliez dire par ne pas se fier à mes yeux ! » J’avais « regardé » le Maître avec le bandeau sur les yeux. Il s’était déplacé pour sortir de ma « vue », alors je l’avais suivi avec ma tête.

« Mhm, vous avez maîtrisé ça en si peu de temps, » dit-il, l’air un peu surpris. « Vraiment, comment avez-vous fait ça en quelques années seulement ? »

Il était tellement déconcerté par ma croissance que je pouvais voir qu’il penchait la tête, même avec le bandeau sur les yeux. J’avais fait tourner mon épée lestée autour de mes doigts de manière ludique.

« Regardez, je peux la déplacer si facilement maintenant. »

« O-oh oui ? Non, vous ne pouvez pas être vaniteux ! »

« Hein ? »

Le maître avait été un peu dur quand je lui avais montré à quel point j’étais confiant. « C’est vrai que vous avez aiguisé vos autres sens, Lord Liam, mais c’est tout ce que vous avez fait — vous ne les avez pas encore rendus extraordinaires. »

J’avais été surpris d’entendre ça. « Donc il y a encore plus de choses que je peux faire pour ne pas dépendre de ma vision ? »

« O... bien sûr qu’il y en a ! Et cette épée est trop légère pour vous maintenant, n’est-ce pas ? Je vais préparer une épée spéciale pour vous. »

Je m’étais senti excité. « J’ai hâte d’y être ! »

« Je suis content. »

Hein ? Le maître semble presque avoir peur. Est-ce juste mon imagination ? Oui, ça doit être ça.

***

Partie 2

Tu dois te moquer de moi ! Yasushi était terrifié lorsque Liam suivait ses mouvements avec les yeux bandés, tout en balançant son épée lestée comme si de rien n’était. Il ne pouvait pas agir comme une personne normale avec ce bandeau sur les yeux, n’est-ce pas ? Peu importe où Yasushi se déplaçait, Liam continuait à tourner son visage vers lui, sachant exactement où il était. Il avait essayé de bouger sans bruit, mais c’était inutile. Pendant tout ce temps, Liam souriait — c’était effrayant.

Que faire, que faire !? Je ne pensais pas qu’il s’adapterait aussi vite ! Yasushi avait essayé de gagner du temps avec un plan ridicule, mais il n’avait même pas fallu quelques années pour que Liam apprenne réellement la compétence qu’il prétendait seulement lui enseigner.

Sérieusement, est-ce un génie !? Si seulement j’avais su plus tôt qu’il était comme ça ! Yasushi n’avait aucun moyen de prédire l’étendue du potentiel de Liam.

Je vais faire une épée super lourde et lui faire utiliser ça. Ça devrait lui poser quelques problèmes. Yasushi avait parlé à tort et à travers de sixième sens et de capacités surnaturelles, mais il craignait que s’il continuait ainsi, Liam ne développe vraiment ces compétences. Cette pensée le terrifiait.

Espérant gagner du temps, Yasushi avait élaboré un nouveau plan. Oh, je sais ! Ce sera parfait !

 

☆☆☆

Yasushi s’était dirigé vers un entrepôt sur le terrain du manoir. Ce bâtiment contenait des œuvres d’art et d’autres objets stockés lors de la démolition de l’ancien manoir. Il avait déjà essayé de vendre certains des objets à l’intérieur, mais ils étaient tous faux.

L’une des pièces de l’entrepôt était une arme humanoïde ancienne — un chevalier mobile. C’était un grand modèle de la classe des vingt-quatre mètres, contrairement aux types de quatorze ou dix-huit mètres plus populaires de nos jours, un mastodonte noir avec d’énormes boucliers montés sur les deux épaules. Ce modèle était vieux de plusieurs générations, probablement construit il y a des centaines d’années. Il avait été utilisé par l’arrière-grand-père de Liam, Alistair, et était inférieur en tous points aux modèles modernes fabriqués en série.

Yasushi avait amené Amagi à l’entrepôt et avait désigné le chevalier mobile. « Rendez-le utilisable, voulez-vous ? Je vais entraîner Liam avec. »

Amagi lui avait jeté un regard dubitatif. « Ce modèle est assez vieux. Ne serait-il pas préférable de lui préparer un modèle actuel ? »

« On ne peut pas faire ça ! »

Ce qui inquiétait Yasushi était que les derniers chevaliers mobiles étaient extrêmement faciles à piloter. Leurs spécifications s’étaient tellement améliorées que si quelqu’un comme Liam — qui avait beaucoup de temps à sa disposition — en prenait un, il en maîtriserait les commandes en quelques années. Yasushi ne pouvait pas gagner du temps si cela arrivait.

« C’est pour le bien de Lord Liam. J’aimerais qu’il soit réparé et prêt à être utilisé. »

« Ces modèles ne sont plus produits. La réparation prendra un certain temps. Les modèles de quatorze et dix-huit mètres sont plus courants maintenant, je recommanderais donc d’utiliser l’un de ces modèles. »

Amagi traitait Yasushi avec respect uniquement en raison de l’estime que Liam lui portait. Si ce n’était pas le cas, elle aurait été beaucoup plus insistante.

Qu’est-ce que j’en ai à faire de vos difficultés ? Je vais vous faire dépenser une fortune pour ça. Autant d’argent en moins à utiliser plus tard pour me pourchasser.

Yasushi avait exhorté Amagi à se servir de la vieille arme. « Les vieux modèles sont plus solides. Si vous lui apportez quelques améliorations, elle finira par être plus robuste que les nouveaux modèles. »

« Ce n’est pas si simple. Quand on fait la part des choses, il est plus économique d’utiliser un modèle actuel. »

« Non, non, non, celui-là sera mieux. Vous devriez juste faire de ce vaisseau le modèle ultime pour l’usage personnel de Liam. Ne vous préoccupez pas du budget. »

« Il n’y a aucune logique dans l’utilisation de ce vaisseau. Il s’agit simplement de personnaliser une unité plus récente pour l’usage du Maître. Cela sera également moins cher. »

Yasushi avait décidé de forcer la question, puisqu’Amagi n’arrêtait pas d’argumenter avec lui. « Quoi qu’il en soit, je veux que vous fassiez des ajustements à cette unité. Ce sera mieux pour le Lord Liam de cette façon. Et il devrait apprendre à le piloter manuellement — les contrôles automatiques sont hors de question ! Les gens comptent trop sur l’assistance des machines de nos jours. Il n’y a de sens que si on la pilote soi-même ! Il doit utiliser une machine qui requiert une réelle compétence ! Oui, c’est mieux comme ça ! »

Tout ce que Yasushi voulait, c’était que Liam utilise une machine difficile à piloter, mais Amagi ne serait jamais d’accord avec une telle chose.

« Si l’arme fonctionne bien, ne devrait-il pas s’y fier ? »

« Non, il ne devrait pas ! C’est quelque chose que Lord Liam doit apprendre ! »

Devant l’insistance de Yasushi, Amagi n’avait eu d’autre choix que de s’exécuter. Liam lui avait ordonné de se conformer autant que possible aux demandes de Yasushi.

« Si vous insistez, je vais me dépêcher de prendre les dispositions nécessaires. »

« S’il vous plaît. Utilisez autant d’argent que vous le souhaitez. C’est pour le Lord Liam, après tout ! »

Yasushi avait rajouté tous les ajouts au chevalier mobile auxquels il avait pu penser afin d’épuiser leurs fonds.

 

☆☆☆

Après que Yasushi ait quitté l’entrepôt, Amagi avait regardé le chevalier mobile — désignation personnelle « Avid ». Son cadre intérieur était visible par endroits, et certaines parties de son armure étaient rouillées. L’intérieur était encore pire, et il ne pouvait pas être piloté pour le moment. La machine avait été laissée là, à pourrir.

Alors qu’elle contemplait le spectacle pitoyable de l’Avid, Amagi s’était demandé si cet homme était vraiment un combattant compétent. Il est vrai que le Maître est devenu plus fort, mais Yasushi ne me semble pas très impressionnant. D’après son comportement normal, elle ne pouvait pas imaginer que Yasushi était doté d’une habileté incroyable. Néanmoins, tant que l’homme produisait des résultats, il n’y avait aucune raison de le renvoyer.

Peu importe à quel point j’enquête sur lui, je ne trouve jamais rien de suspect. En fait, son dossier est presque anormalement propre. C’est presque comme si quelqu’un avait manipulé son dossier pour qu’il apparaisse comme ça.

« Je suis obligée d’exécuter ses ordres. Cependant… » Elle n’était pas sûre de savoir où envoyer l’Avid pour la maintenance, mais il faudrait que ce soit un grand constructeur avec assez de compétences pour fabriquer les pièces nécessaires. C’était un peu comme amener une voiture de sport étrangère classique à un atelier de réparation local, l’atelier n’aurait pas les pièces pour la réparer, et ils ne sauraient pas non plus comment procéder à l’entretien. Il était logique d’essayer le fabricant d’origine.

« Celui-ci a été fabriqué par une usine de l’Empire. » L’usine contrôlée par l’Empire qui avait fabriqué la machine était toujours en activité, c’était donc probablement le meilleur endroit pour l’envoyer.

Amagi avait réfléchi aux demandes de Yasushi. « Il a demandé beaucoup de choses. Aurons-nous les fonds nécessaires pour tout cela ? En tout cas, je dois procéder. » Elle fera examiner l’Avid par un mécanicien et contactera ensuite le fabricant.

Elle tendit le bras et toucha l’Avid. Elle avait rejeté les suggestions de Yasushi encore et encore, mais il y avait quelque chose de presque envieux dans son expression. « Je ferai tout ce que je peux pour vous restaurer, alors protégez mon maître. »

Quand elle retira sa main, son visage retrouva sa neutralité habituelle. Elle quitta l’entrepôt, parcourant mentalement les étapes nécessaires à la restauration de l’Avid. En chemin, elle avait trouvé Liam marchant sur son chemin avec un bandeau sur les yeux.

Il avait eu l’air ravi quand il l’avait remarquée. « Ces bruits de pas doivent être ceux d’Amagi. »

« Vous avez raison, Maître. »

Bien qu’ayant les yeux bandés, il marchait comme s’il pouvait voir où il allait.

« Maître, c’est dangereux de se promener comme ça. »

« C’est bon — ça fait partie de mon entraînement. Bref, j’ai entendu dire que tu préparais un chevalier mobile pour moi ? »

Amagi lui avait parlé des demandes que Yasushi avait faites pour le chevalier mobile.

« Il souhaite qu’un ancien modèle soit réparé pour être utilisé, même si un modèle plus récent serait plus conforme à notre budget. »

Portant une main à son menton, Liam inclina la tête. « Mon maître doit avoir ses raisons. Quoi qu’il en soit, je te laisse faire. Je vais faire un tour dans le manoir. »

Liam était parti en gardant le bandeau sur les yeux, mais Amagi craignait qu’il ne tombe, alors elle l’avait suivi.

 

☆☆☆

Le bar du domaine de la Maison Banfield était à nouveau florissant aujourd’hui.

« À la vôtre ! »

Un groupe d’hommes qui s’étaient arrêtés en rentrant du travail buvaient et riaient. Il y avait encore des bagarres occasionnelles ici, mais c’est loin d’être comme il y a trente ans. Les sièges étaient plus pleins qu’ils n’étaient vides maintenant, et le barman regardait avec tendresse le personnel qu’il avait dû embaucher s’affairer à ses tâches.

Un de ses habitués l’avait appelé, « On dirait que les affaires sont en plein essor, barman. »

« Hm ? Oui, j’ai finalement pu engager de l’aide. »

Contrairement à ce qui se passait avant, lorsqu’il ne pouvait vendre que de l’alcool bon marché, des boissons assez chères s’envolaient de ses étagères ces jours-ci. L’habitué qui avait parlé était également mieux habillé qu’avant, et la boisson qu’il sirotait était de meilleure qualité que son ancienne tournée. Avant, il semblait vouloir se noyer dans l’alcool, mais maintenant il pouvait savourer les meilleurs produits.

Le barman avait fait dévier la conversation. « Au fait, comment va le boulot ? »

« C’est génial. Trop génial, vraiment. Je suis trop occupé. » L’habitué, qui s’était auparavant plaint de ne pas avoir de travail, se plaignait maintenant d’en avoir trop. Son expression était cependant joyeuse, comme s’il se sentait vraiment épanoui. « J’ai du mal à croire que les choses puissent changer à ce point juste parce que nous avons un nouveau seigneur, » avait-il dit en réfléchissant au passé.

Le barman prépara un autre verre pour lui et répondit. « Si l’on en croit mon grand-père, les choses étaient encore meilleures à son époque. »

« C’était il y a combien de centaines d’années ? »

« Quatre ou cinq ? »

« C’est étrange comme les choses étaient plus développées à l’époque. »

Le domaine de la Maison Banfield commençait à regagner un peu de cette ancienne vitalité.

« Cependant, le seigneur est plutôt calme ces derniers temps. Je n’ai pas entendu parler de lui au cours des vingt dernières années. »

Personne n’avait entendu parler de Liam depuis sa grande purge politique il y a deux décennies. Il y avait des rumeurs, bien sûr, mais elles manquaient toutes de crédibilité.

Le barman était aussi curieux. « J’ai entendu dire qu’il aimait beaucoup les poupées, mais c’est difficile de lui en vouloir quand il fait un si bon travail. »

« Je pensais que tous les nobles détestaient les poupées. Je suppose que ce seigneur est différent. »

« De toute façon, je ne peux pas dire que je m’en soucie. Tant que les affaires sont aussi bonnes, je ne pourrais pas être plus heureux. »

L’habitué avait offert un verre au barman, et tous deux avaient porté un toast à leur prospérité future.

***

Chapitre 5 : L’avide

Partie 1

Quand j’avais atteint la trentaine, le chevalier mobile que mon arrière-grand-père avait utilisé nous avait été rendu, entièrement réparé. C’était une arme humanoïde avec une paire de bras supplémentaires qui tenaient d’énormes boucliers aux deux épaules, autrement couverte d’une armure de chevalier. J’avais auparavant pensé que la conception humanoïde n’avait aucun sens, mais dans ce monde, il semblait plus facile de manœuvrer des armes énormes si elles avaient une forme humaine, puisque la magie était utilisée dans leur fonctionnement.

Les mondes fantastiques sont vraiment fous.

Dans l’entrepôt, j’avais regardé l’Avid et j’avais pensé que cette chose était vraiment impressionnante. Avant, il n’était qu’une décoration immobile, mais maintenant il étincelait pratiquement comme neuf.

« C’est incroyable. J’avais aussi entendu dire qu’il était vieux, vous avez fait un excellent travail de réparation. »

À côté de moi se tenait une officière mécanicienne de la Septième usine d’armement de l’Empire. Elle portait une combinaison orange et avait une carte d’identité épinglée sur le côté gauche de sa poitrine, avec des lunettes et des cheveux noirs qui tombaient sur ses épaules. Cette belle fille au regard intellectuel était la lieutenante ingénieur. Elle s’appelait Nias Carlin.

Elle m’avait expliqué en souriant : « Pour être honnête, c’était un travail assez difficile. Je n’aurais jamais pensé que je réparerais cet appareil un jour. »

 

 

« Vous le connaissiez ? »

« Eh bien, il s’agissait d’un modèle développé par notre usine — il y en a un exactement comme ça dans notre entrepôt. Nos techniciens les plus expérimentés ont dit que c’était comme revenir au bon vieux temps. »

Les unités extralarges comme celles-ci n’étaient pas courantes de nos jours, mais je m’étais dit que trop grand était mieux que trop petit. Alors que j’admirais l’Avid, satisfait, Nias m’avait lancé un regard troublé.

« Cependant, est-ce que ça va vraiment bien se passer ? Toutes les fonctions d’assistance ont été supprimées, donc je pense que ça va être assez difficile à piloter. »

Est-ce comme la différence entre une voiture manuelle et une voiture automatique ?

Nias semblait vouloir ajouter des fonctions d’assistance à l’Avid pour alléger la charge de son pilotage. Mon maître, qui se trouvait également à nos côtés, croisa les bras et sourit.

« Il n’y a pas besoin de s’inquiéter — Lord Liam maîtrisera cela en un rien de temps. Mais j’aimerais passer en revue certains détails de l’engin, alors si vous pouviez venir dans ma chambre… »

Le Maître tendit la main vers l’épaule de Nias, mais elle l’esquiva avec un sourire. « Tout est dans le manuel, pas besoin de s’inquiéter. Et c’est le comte qui va le piloter, non ? Si je dois donner des conseils à quelqu’un, ce devrait être au Seigneur Liam, n’est-ce pas ? »

« Je suppose que vous avez raison. »

Les épaules du maître s’étaient affaissées à cause de ce rejet. J’avais deviné que Nias était son type. Pendant un instant, j’avais pensé que je devais peut-être lui ordonner de passer du temps avec lui, comme le ferait un seigneur maléfique, mais j’avais vite écarté l’idée. Le maître était un épéiste habile, et s’il avait été sérieux, Nias n’aurait pas pu l’esquiver. Le fait qu’elle l’ait fait signifiait manifestement qu’il l’avait laissée partir, donc il n’avait probablement fait que plaisanter.

De toute façon, le Maître était probablement trop droit pour apprécier un tel cadeau. De plus, Nias était un officier impérial, et pas vraiment l’un de mes sujets, ce qui me faisait hésiter à lever la main sur elle. De plus, il ne serait probablement pas sage de s’attirer les foudres de la personne chargée de la maintenance de mon vaisseau. Si quelque chose allait mal avec l’unité, j’aurais des problèmes.

« Allons dans le cockpit. Je vous rejoins, si vous le voulez bien, pour vous expliquer comment le faire fonctionner. »

Guidé par Nias, je m’étais dirigé vers le cockpit avec un sourire. Piloter une arme humanoïde… J’attendais ce moment avec impatience.

 

☆☆☆

L’Avid se trouvait maintenant à l’extérieur de l’entrepôt, à une certaine distance du manoir. Je m’attendais à ce que le cockpit soit étroit, mais il était beaucoup plus spacieux que je ne l’avais prévu.

« C’est assez grand ici. »

« Ce cockpit a été agrandi à l’aide d’une magie spéciale. Son siège est également fait de matériaux de la plus haute qualité pour un confort maximal. Il n’y a pas de fonctions d’assistance, mais à part cela, tous les aspects de l’appareil sont de première classe. »

Je m’étais assis sur le siège rembourré. J’avais eu l’impression qu’il s’enroulait autour de mon corps, comme s’il me soutenait — et au moment même où je pensais cela, il s’était effectivement enroulé autour de mon corps. Le siège avait bougé et s’était restructuré pour s’adapter à ma forme. Les manettes de commande s’étaient déplacées automatiquement vers l’endroit où se trouvaient mes mains, parfaitement positionnées pour que je puisse y accéder.

« Très bien. L’armure noire est très résistante. »

« Les gars aiment vraiment le noir, hein ? Il y a beaucoup d’unités noires. »

Pour les nobles, les chevaliers mobiles étaient un symbole de puissance militaire. Beaucoup d’entre eux possédaient des unités personnelles pour cette raison, et parce qu’elles avaient l’air cool. Ils les utilisaient même comme décorations, les habillant à leur guise.

« Cependant, il est rare que les gens dépensent autant d’argent pour réparer une unité. »

« Vraiment ? J’ai entendu dire que certaines personnes les rendent super flashy. »

C’est pourquoi le Maître avait dit que nous devions dépenser autant d’argent que nécessaire. Pour le comparer à quelque chose de ma dernière vie, c’était comme posséder une voiture. Eh bien, si quelque chose, un cuirassé est probablement plus proche d’une voiture que cela. Quoi qu’il en soit, les chevaliers mobiles étaient un symbole de statut pour les nobles.

« Eh bien, beaucoup d’entre eux sont des unités produites en série qui ont simplement été modifiées, mais comme nous avions un budget aussi important, nos ingénieurs ont vraiment mis le paquet. Tout le monde s’est bien amusé, car il est rare qu’un noble se soucie plus de l’intérieur d’une unité que de l’extérieur. Maintenant, pourquoi ne pas démarrer le moteur ? »

Un interrupteur avait allumé le moteur, et le robot avait commencé à scanner mon corps. Il avait confirmé que j’étais son pilote et s’était réglé pour ne pas être piloté par quelqu’un d’autre.

« Vous êtes désigné comme pilote maintenant, monseigneur, cette unité ne bougera pour personne d’autre que vous. C’est votre unité personnelle. »

« Ça sonne bien. »

J’avais saisi les manches de contrôle et les avais déplacés, et la vue autour de moi… avait changé. Le cockpit n’avait cependant que peu tremblé.

« H-Hein ? » L’Avid était maintenant couché sur le sol, mais la gravité artificielle me permettait de me sentir correctement orienté. C’était une sensation étrange.

Nias avait un regard qui disait « Comme je le pensais ».

« Toutes les fonctions d’assistance, comme l’équilibreur automatique, ont été retirées de cette machine. Cela signifie qu’elle sera beaucoup plus difficile à contrôler. Mais si vous la maîtrisez, vous serez capable de la déplacer comme votre propre corps. »

J’avais enfin compris ce que le Maître voulait pour moi.

« Si je peux maîtriser cela, alors je serai en passe de devenir un pilote de premier ordre. »

« Je dirais que si vous savez utiliser ce truc, vous êtes déjà un pilote de premier ordre. Mais si vous ne savez pas le maîtriser, vous perdrez face à n’importe quel modèle fabriqué en série. Si vous le maîtrisez, il est possible que vous soyez plus fort que n’importe quelle autre unité existante — en fonction du pilote, en tout cas. »

« Parfait ! »

J’avais saisi les manches de contrôle et je m’étais concentré. Je devais commencer par me mettre debout. Contrairement à un jeu vidéo où il suffit d’entrer des commandes simples, pour se tenir debout dans cette machine, il fallait bouger les bras et les jambes de l’appareil simultanément. Chaque mouvement individuel devait être contrôlé manuellement, ce qui était incroyablement difficile à faire, et c’est pourquoi ils avaient utilisé la magie dans le processus. En fait, on pouvait dire que c’était la principale raison pour laquelle les gens avaient appris la magie. Avec la magie, vous pouviez visualiser les mouvements délicats d’un corps humain et transmettre cette imagerie à la machine. C’est pourquoi les armes humanoïdes étaient plus faciles à utiliser pour les gens de ce monde qu’elles ne l’auraient été autrement. Avec les armes non humanoïdes, il était plus difficile pour l’utilisateur de visualiser les mouvements, ce qui rendait les machines confuses.

L’Avid s’était levé lentement, et Nias avait été impressionnée.

« Vous êtes très bon pour un débutant. »

« Bien sûr que je le suis — je me suis entraîné dans un simulateur. »

« Ce n’est pas ce que je veux dire. Cette unité est beaucoup plus difficile à contrôler qu’un chevalier mobile ordinaire. Si vous y arrivez dès votre premier essai, monseigneur, vous avez un vrai talent. »

« Et vous êtes une vraie flatteuse. »

« Ce n’est pas de la flatterie, » dit Nias avec un léger froncement de sourcils.

Pendant ce temps, je m’étais concentré de toutes mes forces pour faire bouger l’Avid. Il avait lentement levé une jambe et avait fait un pas en avant. Ce seul mouvement était incroyablement complexe. Je commençais à me demander si j’arriverais à marcher avec ce truc. J’avais commencé à respirer plus fort à cause de l’effort, et Nias avait placé ses mains au-dessus des miennes sur les commandes. Elle s’était penchée en avant, et j’avais senti le doux parfum et la chaleur d’une femme.

« Il est très important de maintenir une image mentale forte pour contrôler cette unité. Vous devrez vous concentrer sur votre magie tout le temps. Maintenant, bougez les manches de contrôle lentement. Ce sera plus facile si vous considérez l’ensemble du vaisseau comme votre propre corps. »

J’avais déplacé l’engin lentement au début, un pas après l’autre, en augmentant progressivement le rythme. Un mauvais mouvement pourrait le faire tomber à nouveau sur le sol. Nias me donnait un aperçu de l’Avid, alors je l’avais écouté tout en me concentrant sur le mouvement.

« Ce bébé est vraiment fort et robuste. Une unité moyenne ne fera pas le poids face à elle, mais cela la rend d’autant plus difficile à manœuvrer. Gardez ça en tête. Il sera difficile à maîtriser. »

Nias était tellement concentrée sur son explication qu’elle s’était approchée un peu trop près de moi. Un de ses seins avait touché mon épaule, et j’avais soudain vu toute mon attention attirée par cet endroit.

« Aussi, ici — . »

Je m’étais concentré sur Nias, et l’Avid s’était arrêté. Son corps était tonique, comme si elle faisait de l’exercice, mais il y avait de la graisse aux bons endroits. Je n’avais pas remarqué avant à cause de sa combinaison, mais elle avait une belle silhouette. Toute mon attention s’était portée sur sa poitrine, qui se pressait contre moi.

Puis, sentant mes pensées ou en accord avec ma magie, l’Avid avait commencé à bouger ses mains sans que je le commande consciemment.

« Oh ? Qu’est-ce qui ne va pas ? Vous devriez commencer par la marche — attendez ! »

Nias avait compris la signification de ces mouvements et s’était éloignée de moi, couvrant sa poitrine de ses bras. Ses joues étaient devenues rouges.

« N-Non ! Ce n’est pas ce que je…. »

L’Avid bougeait ses mains comme s’il tripotait les seins d’une femme.

« Faisons une pause. Hein ? Les communications sont coupées. Est-ce une erreur dans les réglages ? »

***

Partie 2

Brian observait l’Avid de loin. C’était comme si le chevalier mobile du Seigneur Alistair, qu’il avait tant respecté, avait repris vie. Cette vue l’avait ému. Ses pièces étaient peut-être différentes, mais c’était toujours l’Avid d’Alistair.

« Seigneur Alistair… Le Seigneur Liam pilote votre unité. Il se déplace à — Hein ? »

Ses larmes avaient séché lorsque l’Avid, l’engin de l’honorable Alistair, avait commencé à faire des mouvements inappropriés avec ses mains.

« Seigneur Liam, que diable faites-vous ? »

À l’intérieur, il le savait déjà. L’officier féminin qui avait accompagné l’Avid jusqu’ici était une femme séduisante, et ils étaient seuls ensemble dans le cockpit. Dès qu’il l’avait vu, il avait craint que Liam n’essaie de poser ses mains sur elle, car il avait toujours été assez physique avec Amagi. Mais il avait aussi peur que Liam ne s’intéresse qu’aux poupées, il n’avait jamais couru après une femme vivante. Maintenant que son intérêt pour les vraies femmes était clair, Brian était soulagé pour de multiples raisons, l’une d’entre elles étant la question de savoir si Liam produirait un jour un héritier.

Cependant, Brian ne pouvait pas fermer les yeux sur les mouvements de main que le chevalier mobile faisait. La pensée que l’appareil bien-aimé de son Seigneur Alistair gesticulait d’une manière aussi honteuse le faisait presque pleurer d’une autre manière.

Voir l’engin de Maître Alistair faire des mouvements si obscènes… Je ne peux pas le supporter.

L’Avid reproduisait les mouvements détaillés avec ses doigts, comme s’il y avait des seins dans sa main. Coupez au moins le courant avant de faire ça ! pensa Brian, mais il n’avait pas d’autre choix que de regarder à une distance sûre. On ne pouvait pas savoir quand le vaisseau allait s’effondrer sur le sol. Pour aggraver les choses, les communications étaient coupées, car Liam ne répondait à aucun appel extérieur.

Était-ce son plan depuis le début ?

Pendant que Brian agonisait, Yasushi faisait du tapage, une veine bleue apparaissant sur son front. « Ce gosse tripote les seins de la lieutenante ! Ils sont mous ? Hein !? »

Le bout des doigts de la machine avait fait un mouvement comme s’ils pinçaient quelque chose, et Yasushi avait atteint un point de basculement, appelant frénétiquement Liam encore et encore.

« Lord Liam, sortez de là tout de suite ! Vous ne pouvez pas faire quelque chose d’aussi excitant — euh, d’aussi honteux dans le cockpit ! Descendez ici ! Lord Liam ? Pouvez-vous m’entendre ? »

Yasushi jouait son rôle en présence de Liam, mais dès que le comte était hors de vue, son attitude changeait radicalement. Comme Amagi, Brian ne lui faisait pas confiance.

Comment Maître Liam peut-il montrer des résultats aussi impressionnants alors qu’il apprend d’un homme comme lui ? Avec Liam faisant de tels progrès, ils ne pouvaient pas simplement mettre Yasushi à la porte, et chaque fois que Brian signalait le mauvais comportement de l’homme, Liam se contentait de l’ignorer par respect pour son maître. Finalement, Brian avait décidé de se taire. Yasushi ne faisait pas de mal, et Liam s’améliorait constamment. Brian se sentait même un peu redevable envers l’homme pour avoir fait restaurer l’Avid par Amagi. Avec sa préférence pour l’efficacité, elle ne l’aurait jamais fait autrement.

 

 

« Descends, sale gosse stupide ! » avait crié Yasushi.

Amagi avait plissé les yeux sur lui et il s’était empressé de s’excuser.

« Oh, désolé pour ça. Je suis juste un peu ému. » Il avait fait une révérence obséquieuse à la poupée, la sueur perlant sur son front.

Cet homme est-il vraiment un maître épéiste et un artiste martial ? Brian ne pouvait s’empêcher de se le demander.

 

☆☆☆

Je ne pardonnerai jamais à ce bâtard ! Yasushi était furieux que son apprenti ait posé ses mains sur Nias, qu’il désirait lui-même. Mais il avait trop peur de gronder Liam et de le mettre en colère, alors il décida de se venger en rendant son entraînement encore plus éprouvant. Un homme de peu de caractère — c’était Yasushi.

La vengeance qu’il avait trouvée était un entraînement plus dur que celui que Liam avait connu.

« Vous commencez à trembler, Lord Liam. » Les bras croisés, Yasushi fixa Liam en sueur.

« Je vais essayer plus fort. » Les yeux bandés, Liam se tenait au sommet d’un tronc instable, tenant une épée extrêmement lourde. On lui avait déjà fait subir plusieurs autres actes, comme marcher sur une corde raide comme un artiste de rue. Yasushi avait imposé à Liam tous les entraînements difficiles auxquels il avait pu penser pour se venger de lui.

« Qu’allez-vous faire quand vous devrez manier votre épée sur un sol instable ? Maintenant, encore. »

Liam était en sueur, épuisé. Si Yasushi le poussait trop fort, au point de le blesser, c’était fini pour lui, alors il faisait de son mieux pour évaluer les limites de Liam et lui infliger des punitions en conséquence.

« Une fois que vous en avez fini avec ça, c’est le retour à la formation de pilote. Pas de temps pour le repos. »

« Compris, Maître ! »

Liam écoutait bien et travaillait dur, mais il avait mis la main sur une femme que Yasushi avait voulue pour lui-même, et l’homme ne pouvait pas passer outre.

Maintenant que nous en sommes arrivés là, je vais continuer à exiger un entraînement de plus en plus dur. Je vais te donner une épreuve après l’autre que même toi tu ne pourras pas gérer, et ça réduira ta fierté en poussière ! Tu vas perdre toute ta confiance en toi, gamin !

Nias était restée pendant trois mois, ne partant que lorsqu’elle avait fini de les instruire sur la maintenance et de leur expliquer les tenants et aboutissants du navire. Elle finirait par revenir, et Yasushi s’était juré d’obtenir ses coordonnées lorsqu’elle reviendrait.

« Vos jambes tremblent, Lord Liam. Vous ne vous êtes pas assez entraîné ! »

« Je vais redoubler mes efforts. »

« Bien sûr que oui. À partir d’aujourd’hui, nous allons accélérer le rythme. »

Et donc, Yasushi avait entraîné Liam beaucoup, beaucoup plus durement par rancune personnelle.

 

☆☆☆

Je vais rendre ton entraînement impossible et te briser ! C’est ce que pensait Yasushi en imaginant toutes sortes de nouvelles méthodes d’entraînement.

« Laissez tomber ! »

Il avait installé des lanceurs qui envoyaient des balles en caoutchouc sur un Liam aux yeux bandés, sous tous les angles. Ce n’était que des balles en caoutchouc, elles ne pouvaient donc pas le blesser sérieusement, mais elles faisaient quand même mal quand elles le touchaient.

« Argh ! »

« Qu’est-ce qui ne va pas, Seigneur Liam ? Si vous ne pouvez pas gérer ça, vous ne pourrez jamais vous appeler un guerrier ! » Yasushi avait gloussé. Se sentant victorieux, il brandit l’appareil qui contrôlait les machines qui agressaient Liam.

Tu vois ça, morveux ? C’est parce que tu es trop fier de toi !

Il n’y avait aucun moyen pour Liam d’éviter les balles en caoutchouc avec le bandeau sur les yeux.

Peu importe ta force, il n’y a rien que tu puisses faire contre ça. Yasushi avait souri et avait augmenté la vitesse à laquelle les balles avaient été tirées.

« Vous devez utiliser l’œil de votre esprit, Lord Liam. Reposez-vous sur votre sixième… euh, votre septième sens et utilisez votre épée. » Il avait débité quelques conneries, donnant à Liam l’impression qu’il faisait tout cela pour lui. Il n’avait qu’à sortir des répliques comme celle-ci et Liam croirait tout ce qu’il disait.

« Non ! Balancez votre épée, Seigneur Liam ! »

« M-Mais, Maître, je n’ai qu’une seule épée ! Je ne peux pas m’occuper de tant de cibles ! »

Un affreux sourire s’était répandu sur le visage de Yasushi. « Rien n’est impossible dans ce monde, Seigneur Liam ! Maintenant, trouvez la réponse par vous-même ! »

Il n’y avait aucune chance qu’il puisse frapper les balles, ce que Yasushi demandait était impossible. Néanmoins, un changement s’était produit en Liam à ce moment-là. La combinaison de son entraînement de base largement surfait et de toutes les méthodes d’entraînement ridicules que Yasushi avait extraites de vidéos gratuites avait produit un résultat inattendu.

Liam avait tendu l’épée devant lui, et plusieurs balles en caoutchouc avaient bougé d’une manière étrange, comme si elles étaient déviées avant de le frapper. Au début, Yasushi n’y avait pas prêté attention, pensant qu’il s’était trompé, mais le nombre de balles déviées avait progressivement augmenté.

« Hein ? » Sa mâchoire s’était décrochée. C’était comme s’il y avait une barrière autour de Liam. Finalement, peu importe le nombre de balles en caoutchouc qu’il tirait sur Liam, aucune d’entre elles ne le touchait.

Toujours les yeux bandés, Liam sourit. « Alors c’est ça que vous vouliez dire, Maître ! Je comprends enfin ! »

Tu… comprends ? Hein ? Comprendre quoi ?

Liam avait relâché sa posture, mais les balles en caoutchouc n’avaient toujours pas réussi à le frapper. En fait, la portée de la barrière n’avait fait qu’augmenter.

« Un mur de force magique. Vous vouliez que je me protège comme ça, non ? »

Qu’est-ce qu’il dit ? Peut-on vraiment conjurer un champ de force comme ça ? Je n’en ai jamais entendu parler avant ! Ce gamin est-il aussi un maître magicien !?

Liam avait manifesté une barrière magique autour de lui, mais ce n’était pas tout.

« Une fois que vous l’avez compris, c’est simple : la Voie du Flash est un style mixte d’épée et de magie. Donc… »

Liam avait frappé avec son épée pour créer une spirale d’air qui avait fouetté toutes les balles vers le haut comme si elles étaient prises dans une tornade. Au moment où Liam ne pouvait plus être vu derrière le tourbillon, celui-ci avait soudainement disparu.

« Gah ! » L’instant d’après, une des balles en caoutchouc avait volé dans la bouche grande ouverte de Yasushi.

Hein ? Quoi ? Qu’est-ce qui vient de se passer ? Il avait regardé autour de lui et avait trouvé les lanceurs de balles remplis de balles en caoutchouc. Yasushi avait laissé tomber la balle de sa bouche, et quand elle avait touché le sol, elle s’était divisée en deux. Toutes les autres balles sur le sol avaient été divisées de la même manière.

***

Partie 3

Libéré de la pluie de balles en caoutchouc, Liam s’était dirigé vers Yasushi et lui avait fait face, même avec le bandeau sur les yeux, en souriant. Cette vue avait terrifié Yasushi.

« Alors, Maître ? Ai-je eu la bonne idée ? »

Yasushi tremblait comme un nouveau-né, ses pensées s’emballant. Mais qu’est-ce qui se passe ? Je ne comprends pas. Comment a-t-il pu devenir si fort en se contentant des bases et de n’importe quelle arnaque que j’ai trouvée ? Est-il vraiment un génie ? Yasushi n’avait pas réalisé que pendant tout ce temps, il avait entraîné un véritable monstre. C’en est trop. Je ne veux plus être impliqué avec lui.

Il avait fait de son mieux pour jouer son rôle. « Merveilleux, Seigneur Liam. Maintenant, il n’y a plus rien que je puisse vous apprendre. »

« Maître ? »

Yasushi continua son numéro même si une sueur froide coulait sur son front, soulagé que Liam porte le bandeau. « Vous n’avez que la technique secrète à maîtriser, mais je suis sûr que vous vous débrouillerez tout seul, Seigneur Liam. Je vous laisse poursuivre l’entraînement que vous souhaitez à partir de maintenant. La seule chose qu’il me reste à vous enseigner est que la voie de la véritable maîtrise de l’épée est sans fin. Vous devez simplement rester diligent. »

Il essaya de conclure proprement, mais Liam intervint : « Je ne veux pas ça ! Je veux que vous me formiez davantage, Maître ! Je vais même ouvrir un dojo juste pour vous, ici dans mon domaine ! »

Si tu fais ça, je ne pourrai pas m’échapper !

Yasushi l’avait repoussé gentiment. « Je suis honoré par votre offre, mais je n’ai pas encore terminé mon propre voyage. Il est trop tôt pour moi pour ouvrir un dojo. »

« Maître… Alors, évaluez au moins ma compétence. Je veux juste savoir où en est ma technique secrète. »

« Bien sûr, ça ne me dérange pas. »

Liam avait enlevé son bandeau. « Alors, je vais préparer les bûches. »

« Il n’y a pas besoin de le faire immédiatement. »

Yasushi essuya la sueur de son front en regardant Liam partir chercher des bûches. « Je dois sortir d’ici. Si jamais il découvre que je suis un faux, il me tuera. Je ne serai même pas capable de me défendre. »

Il avait fait des plans pour récompenser Liam comme un maître de son style d’épée et ensuite quitter la planète.

 

☆☆☆

Une porte entre les mondes s’était ouverte, et le Guide l’avait franchie. Il se tenait sur le toit du manoir et cherchait Liam, excité.

« Maintenant, comment va le petit Liam ? Oh, son domaine semble avoir bien progressé. » Apparemment, Liam s’en sortait mieux que ce que le Guide avait prévu, mais cela ne le dérangeait pas trop, car cela rendrait sa chute éventuelle d’autant plus douce.

« Et cet escroc, fait-il son travail ? » Que le faux ait été découvert par Liam et abattu ou qu’il continue à le tromper, cela n’avait aucune importance. Dans tous les cas, le Guide était sûr de se divertir.

Enfin, le Guide repéra Liam dans la cour du manoir. Des bûches étaient alignées tout autour de lui, mais elles étaient trop éloignées pour que son épée puisse les atteindre.

« Oh, il s’entraîne ? J’ai hâte de voir comment ses compétences se sont développées. »

Comme Liam avait vécu une vie protégée, apprenant le maniement de l’épée auprès d’un escroc, le Guide était loin d’imaginer qu’il avait le niveau d’un chevalier moyen dans ce monde. S’il se contentait de ses maigres compétences, ce serait amusant.

Il y avait un écart important entre les niveaux de capacité des individus dans ce monde. Le fait qu’une personne passe régulièrement du temps dans une capsule d’éducation pendant son enfance ou qu’elle ne l’utilise qu’une ou deux fois sans que l’éducation ne soit vraiment retenue par la suite faisait toute la différence. Dans ce monde, les personnes nées avec un talent avaient rarement l’occasion de l’utiliser pour progresser. Seuls ceux qui recevaient une solide éducation — nobles et chevaliers, principalement — étaient capables de devenir forts.

Les chevaliers étaient d’un genre particulier. Grâce à leur maîtrise de l’épée, ils pouvaient même vaincre des soldats armés de fusils. Le Guide pensait que Liam, qui avait été éduqué par un charlatan, ne serait qu’une pâle imitation, une moquerie de quelqu’un ayant de réelles compétences. Une fois dans le monde réel, il apprendrait son impuissance et aurait le cœur brisé.

Cependant, si la grenouille dans le puits ne sait rien du vaste océan, la seule chose qu’elle connaît parfaitement est la beauté du ciel.

Liam poussa la garde de son épée avec son pouce gauche, puis la laissa retomber avec un tintement.

« Oh ? Qu’est-ce qu’il — Hein ? » Tout ce que le Guide pouvait faire en réponse au spectacle qui se déroulait devant lui, c’était de lâcher un « Quoi — !? »

Toutes les bûches autour de Liam étaient tombées au sol, coupées par une épée qui s’était déplacée plus vite que l’œil ne pouvait voir.

« Attends, c’est… ce n’est pas sérieux ! » Le Guide n’arrivait pas à croire ce qu’il voyait. Pendant les trente années où il avait laissé Liam seul, il était devenu incroyablement fort.

La poupée et le majordome qui observaient Liam avaient applaudi.

« Bien joué, Maître. »

« Très impressionnant, Maître Liam. »

C’était un spectacle époustouflant. Même avec de la magie et un physique supérieur, il n’y avait qu’une poignée de personnes dans ce monde qui pouvaient atteindre ce niveau. Amagi avait tendu une serviette à Liam, qui l’avait utilisé pour essuyer sa sueur.

« Je n’ai toujours pas atteint le niveau de mon maître. Je voulais en apprendre plus de lui, mais il a disparu après m’avoir accordé la pleine maîtrise. » Bien qu’il soit déjà un épéiste de premier ordre, il ne s’était pas laissé abattre et n’avait montré aucun signe de satisfaction quant à ses compétences.

Le Guide avait été saisi de perplexité. Qu’a fait cet homme ? Comment cela est-il arrivé ? Il appela rapidement un écran pour rechercher Yasushi et le localisa en train de boire dans une taverne sur la planète où il avait fui.

Une femme était assise à côté de lui au bar, lui tenant compagnie.

« C’est quoi ce gamin ? Je ne comprends pas. »

« Vous parlez encore de votre apprenti, Monsieur Yasushi ? »

Yasushi s’emporta. « Je suis un épéiste de seconde zone… non, de troisième zone. Mais peu importe la stupidité de mes idées, ce gamin a trouvé le moyen de les mettre en pratique. En dix ans, il m’avait dépassé, et en vingt ans, il n’était qu’à un pas d’être de premier ordre. »

La femme avait ri, semblant trouver cela drôle.

« Et au cours des dix dernières années, vous avez fait de lui un épéiste de premier ordre, hein ? Vos blagues sont si drôles, Monsieur Yasushi. »

Elle ne le croyait pas, mais Yasushi avait insisté sur le fait qu’il ne plaisantait pas. « C’est vrai ! À la fin, le gamin a même dit qu’il voulait construire un vrai dojo pour moi afin que je puisse y enseigner l’art du sabre. J’ai eu tellement peur que j’ai dû m’enfuir. Il y a quelque chose qui ne va pas avec ce gamin. Je veux dire, qui peut couper son adversaire sans même dégainer son épée ? C’est fou ! »

Yasushi n’arrivait pas à croire que Liam avait recréé le numéro de magicien de rue qu’il lui avait montré comme une véritable technique d’épée. Le Guide chassa cette image et se passa une main sur le front. Il avait mal à la tête, et c’était à cause de Liam. Il pouvait sentir les sentiments de gratitude de Liam et entendre ses pensées comme si elles étaient exprimées.

J’ai vraiment été béni, pensait le garçon. J’ai pu apprendre le maniement de l’épée auprès d’un si grand maître, et le développement de mon domaine est bien plus avancé qu’il ne l’était lorsque j’ai pris le pouvoir. Au début, j’ai presque pensé que j’avais été trompé, mais ce Guide était vraiment un bon élément. Quel homme incroyable !

Les sentiments de gratitude que le Guide avait interceptés le rendaient malade. C’était des émotions négatives qu’il recherchait, et ce genre de bonne volonté lui donnait la nausée. La gratitude de Liam était si forte qu’il était désagréable pour le Guide d’être même dans ce monde.

« Je suppose que je dois réfléchir. »

Le Guide savait qu’il devait trouver un moyen de faire souffrir Liam.

***

Chapitre 6 : Piège à miel

Partie 1

Malgré la gratitude que Liam lui envoyait, le Guide réfléchissait à la manière de le remplir de haine, de ressentiment et de dégoût.

« Je dois le rendre malheureux, mais les seules personnes qu’il a dans sa vie sont le vieux majordome et la poupée. Il n’y a aucun moyen pour moi de lui faire subir des dommages émotionnels. S’il y avait une femme humaine dans le tableau, je pourrais faire remonter certains des traumatismes de son ancienne vie, mais… »

Il pensait que quelqu’un qui travaillait pour Liam pourrait causer des problèmes, mais tous les officiels du gouvernement qui auraient pu faire des bêtises avaient été exécutés, donc c’était hors de question. Il avait besoin de trouver une sorte de pion…

S’il le fallait, il pourrait en créer un, mais cela gâcherait le plaisir en intervenant aussi directement. Ce n’était pas à son goût de tout orchestrer lui-même. La stratégie habituelle du Guide consistait à donner une petite impulsion et à regarder comment les événements se déroulaient ensuite. En même temps, il voulait régler rapidement l’affaire Liam, aussi avait-il du mal à se décider.

« Je pensais qu’il aurait des dizaines de femmes à son service et qu’il ferait tout ce qu’il désire, mais il a été étonnamment diligent. »

Liam avait soi-disant prévu de devenir un seigneur maléfique, mais il gouvernait son peuple comme un souverain bienveillant. A-t-il oublié son propre but, ou quoi ? se demanda le Guide.

Quand Liam était seul dans son bureau, il s’était finalement étiré et avait souri.

« Oh ? » Quand le Guide avait lu ses pensées, il avait découvert que Liam avait ses propres idées sur la façon d’être un seigneur du mal.

Mon domaine est florissant maintenant, et mon peuple a plus de liberté économique. C’est vraiment une bonne chose que je les ai aidés à atteindre une certaine richesse avant de les presser à sec. Je veux dire, qu’est-ce que j’étais censé faire avec leurs déchets ?

Le Guide était heureux de constater que Liam n’avait après tout pas oublié son but. S’il avait changé d’avis, le Guide aurait pu l’écraser entre ses doigts à cet instant précis.

« Je vois — tout comme moi, il a l’intention de les élever avant de les abattre. Ce n’est certainement pas une mauvaise idée. Cela signifie que je peux m’attendre à des développements intéressants à l’avenir. »

Liam avait réfléchi à ses futurs plans. Devrais-je commencer par rassembler un beau harem ? Vu la population de mon domaine, il doit y avoir au moins une ou deux beautés incomparables par ici.

Le Guide s’étourdit en écoutant Liam envisager de rassembler des femmes contre leur gré. « Merveilleux. Maintenant, je peux voir à quel point tu es vulgaire et étroit d’esprit. Que tu les kidnappes ou que tu les achètes, leur cœur ne t’appartiendra jamais. Oh, ça me touche chaque fois. Ahh, mais peut-être que je vais les laisser te murmurer des mots doux, puis présenter un autre homme pour qu’elle lui soit volée. Je suis sûr que Liam adorerait ça ! »

C’est alors qu’Amagi entra dans la pièce pour gâcher le plaisir du Guide. Il fit claquer sa langue et observa l’échange avec rancœur.

« Tu veux transférer du personnel de l’armée ? »

« Oui. Nous prendrions des soldats de réserve et ceux proches de la retraite. Je me suis renseignée sur l’achat de surplus inutilisés de l’armée, et ils ont demandé si nous désirions aussi du personnel. »

Le Guide décida qu’il pouvait utiliser la suggestion de l’armée impériale. « Hmm. L’armée veut probablement se débarrasser de certains de ses membres problématiques. »

L’armée semblait vouloir rétrograder certains de ses soldats et les balayer dans la nature, les laissant à la charge de ce seigneur des bas-fonds. Comme le Guide, Liam s’en rendit compte et fronça les sourcils. « Ils vont juste nous envoyer des gens inutiles, n’est-ce pas ? »

« Ils nous enverront des soldats impériaux, dont certains seront peut-être diplômés de l’Académie militaire impériale. Ils seront bien éduqués et formés professionnellement, avec une expérience du combat réel. Je pense que ce personnel est nécessaire pour renforcer notre armada privée. »

Les mots d’Amagi étaient persuasifs, et Liam avait été obligé d’accepter.

Les lèvres du Guide se tordirent en un sourire. « J’ai l’idée parfaite pour semer quelques graines pour l’avenir. Je vais m’assurer qu’il obtienne un bon contingent de guerriers sérieux qui ne supporteraient jamais un seigneur maléfique, puis j’attendrai qu’ils se rebellent contre lui. Cela semble après tout être assez amusant. »

Liam avait travaillé dur pour s’assurer qu’il pourrait tourmenter son peuple comme un seigneur maléfique à un stade ultérieur. Il n’apprécierait sûrement pas les soldats de bonne moralité qui se tiendraient aux côtés du peuple lorsqu’il organiserait un soulèvement et pendrait Liam. Une chaleur se répandit dans le Guide alors qu’il imaginait les hommes de Liam en train de l’exécuter.

« Je vais m’assurer que les hommes qui lui sont envoyés soient bons et honnêtes. Je ne ménage pas mes efforts lorsqu’il s’agit de faire des suivis, n’est-ce pas ? Parfois, je pense même que je travaille trop ! »

Le Guide claqua des doigts et une fumée noire s’échappa de son corps, se dispersant dans l’air autour de lui. Il inclina son chapeau vers le bas et franchit la porte entre les mondes.

« Mais vraiment, il n’y a rien de plus écœurant que la gratitude. Je me sens malade rien qu’en étant ici. Il vaut mieux passer du temps ailleurs pour un moment. S’il te plaît, amuse-moi la prochaine fois que je viendrai, petit Liam. »

 

☆☆☆

Une flotte de cuirassés à l’ancienne était arrivée dans le domaine de la maison Banfield. À leur tête se trouvait un général de brigade de l’armée impériale, une élite qui avait obtenu les meilleures notes à l’académie militaire et qui n’avait cessé de monter en grade. Cependant, son ascension avait pris fin lorsqu’il avait révélé les méfaits du noble qui était son officier supérieur. Alors que ses contemporains poursuivaient leur carrière, lui seul restait général de brigade, relégué dans une flotte qui ne faisait que patrouiller dans une région éloignée. La flotte était connue pour être composée des indésirables de l’armée, et pour croiser dans une zone qui ne verra jamais de combat avec une force ennemie.

Il y avait en fait plusieurs flottes de ce type, et en raison des caprices d’un supérieur ou d’un autre, il avait été décidé que certaines d’entre elles devaient être éliminées. Ils avaient trouvé un noble qui voulait acquérir les vieux cuirassés, et les personnes qui les pilotaient faisaient partie du lot.

« Alors l’armée vend aussi des gens maintenant. C’est pourri jusqu’à la moelle, » marmonna le général de brigade sur son pont, mais personne autour de lui n’écoutait. Le personnel qu’on lui avait confié pour cette réaffectation était une collection de trublions au caractère bien trempé qui avaient eu maille à partir avec leurs supérieurs, et dont un bon nombre avait été rétrogradé pour avoir défié un noble.

« Quelle bande d’inadaptés ! »

Un des opérateurs sur le pont l’avait informé qu’ils approchaient de la planète de la Maison Banfield.

« Nous recevons une communication de la Maison Banfield, Général. »

« Passez-les-moi. »

Le général avait une piètre opinion des armées privées des nobles, et il déplorait le fait qu’il allait maintenant appartenir à l’une d’entre elles. Cependant, en tant qu’homme ayant passé de nombreuses années dans l’armée, il ne connaissait pas d’autre façon de vivre. Il ne pouvait pas choisir une autre voie à ce stade de sa vie.

Une bande d’inadaptés, moi y compris. Je me demande comment sera ce noble qui nous a achetés.

Quel genre de choses seraient-ils obligés de faire pour la Maison Banfield ? Beaucoup de ses soldats s’inquiétaient de la réponse à cette question, et en tant qu’homme à leur tête, le général de brigade bombait le torse, bien décidé à faire une forte impression.

 

☆☆☆

J’avais maintenant une quarantaine d’années. Me serais-je considéré comme vieux à ce stade de ma vie passée ? Peut-être pas tout à fait. Dans ce monde, j’approchais tout juste de l’âge adulte. Quant à ma vie, c’était toujours la même. Je surveillais toujours mon domaine, j’étudiais et j’entraînais mon corps. Pourquoi ? Appelez ça la phase de préparation de mes actions maléfiques. En fait, j’avais l’impression de m’en sortir plutôt bien, alors je ne voyais pas d’inconvénient à continuer ainsi.

Alors que je finissais de travailler dans mon bureau, Amagi était arrivée avec un rapport. « Maître, la lieutenante ingénieur Nias Carlin de la septième usine d’armement demande à vous rencontrer. Elle souhaite s’enquérir de l’état de l’Avid. »

« Nias ? » Alors cette belle lieutenante ingénieur est finalement revenue sur mon territoire. « Elle est venue jusqu’ici juste pour voir l’Avid ? »

« Vérifier le statut de l’Avid n’est probablement qu’un prétexte. Je crois que sa véritable intention est de colporter les marchandises de la Septième Usine d’armement. »

L’Empire avait beaucoup d’aspérités, ce qui était compréhensible pour une organisation intergalactique. Son immense échelle signifiait que d’innombrables problèmes finissaient par être traités comme des questions insignifiantes. Par exemple, n’importe quel vieux noble pouvait acheter des armes dans une usine d’armement gérée par l’Empire. Il y avait des conditions pour acheter et vendre de telles choses, mais elles étaient laxistes, d’où le fait que le représentant de l’usine qui était venu ici agissait comme un vendeur de porte-à-porte.

« Elle doit penser que nos finances sont assez bonnes pour qu’on puisse s’offrir ses produits. Les cuirassés tout neufs vont être chers, hein ? »

Je suppose que ce serait comparable à l’achat d’une voiture d’occasion par rapport à une voiture neuve. La plupart des vaisseaux militaires actuels de la Maison Banfield étaient vieux d’une génération. Afin de réduire les coûts, notre force principale était loin d’être de premier ordre, mais je considérais que nos vaisseaux étaient largement suffisants. Pour l’instant, je n’avais aucun reproche à faire.

« Elle devrait offrir ses affaires à l’armée impériale ou à des nobles plus riches, au lieu d’essayer de me les vendre. »

« J’ai pris la liberté de me renseigner sur la réputation de la Septième usine d’armes, et s’ils semblent être reconnut pour leur fabrication de hautes qualités, ils sont également connus pour leur conception de qualité inférieure. La qualité constante rend également leurs prix élevés. Tout bien considéré, leur réputation au sein de l’Empire est moyenne. La troisième fabrique d’armes est beaucoup plus réputée et excelle à la fois dans la qualité et le design. »

L’usine de Nias étant la septième, cela signifiait qu’il y avait évidemment plus d’usines d’armes dans l’Empire. J’imaginais que les choses étaient difficiles pour elle avec une telle concurrence, mais cela n’avait rien à voir avec moi, donc je ne pouvais pas dire que cela m’intéressait beaucoup d’une façon ou d’une autre.

J’avais répondu à Amagi par l’affirmative concernant la demande de Nias, puis je m’étais dirigé vers ma salle de réception.

***

Partie 2

À mon arrivée dans la salle de réception, j’avais trouvé Nias qui m’attendait. Elle portait son uniforme militaire aujourd’hui au lieu de ses vêtements de travail, bien que la jupe serrée qu’elle portait me paraissait terriblement courte. Remarquant mon regard, Amagi m’avait murmuré : « Cet uniforme enfreint le règlement de l’armée impériale. »

Quand je m’étais assis sur le canapé, j’avais compris ce qu’elle voulait dire. Nias avait des sous-vêtements assez osés.

Après s’être saluée, Nias avait tenté de faire la conversation plutôt que de se lancer dans son discours de vente. « Vous avez beaucoup grandi, monseigneur. Je vous ai à peine reconnu. »

« Bien. Alors qu’est-ce que vous vouliez me dire ? » Elle voulait probablement me complimenter, mais je n’avais pas l’impression d’avoir beaucoup grandi. Pour moi, c’était juste des paroles en l’air, une phrase qu’on dirait à un enfant.

« J’ai pensé venir voir comment se porte l’Avid. Comment ça s’est passé dernièrement ? »

Je laissais mon regard glisser jusqu’à l’espace entre ses cuisses, scrutant l’intérieur de sa jupe. « Ce n’est pas pour ça que vous êtes là. Vous avez quelque chose à me vendre, n’est-ce pas ? »

Mon domaine était beaucoup plus développé maintenant, et je générais beaucoup plus de recettes fiscales. Lorsqu’ils avaient eu vent de l’amélioration de ma situation financière, toutes sortes de gens s’étaient présentés pour me vendre des choses. Nias était l’un d’entre eux.

Elle avait sorti une tablette et l’avait manipulée, affichant des images en 3D qui étaient apparues devant moi. « Vous allez droit au but, hein ? J’apprécie cela. Voulez-vous acheter l’un des vaisseaux ou l’une des armes de la Septième Usine ? »

Les images qui flottaient devant moi étaient petites, mais elles avaient un impact considérable. Les hologrammes étaient incroyablement réalistes, presque comme des miniatures élaborées flottant autour de moi, et sous chaque image se trouvaient un chiffre absurde — le prix.

Ouais, les nouvelles voitures — je veux dire, les nouveaux navires sont chers.

« Ils sont beaucoup plus chers que les vaisseaux que nous utilisons. »

« Eh bien, les vaisseaux comme celui-ci ont des qualités, vous voyez. Ils coûteront beaucoup plus cher que les vaisseaux dotés du strict minimum de capacités. »

Pour le prix d’un cuirassé neuf et puissant, je pourrais acheter trois vaisseaux usagés de moindre qualité.

Amagi parcourut les images et ajouta quelques informations que Nias n’avait pas fournies. « Vous devrez également payer des taxes sur tout ce que vous achetez dans une usine d’armement appartenant à l’Empire. Ces prix sont hors taxes. »

J’avais jeté un coup d’œil à Nias pour la trouver détournant son regard, un sourire nerveux. « Je peux cependant garantir un haut niveau de performance ! Les derniers modèles ont de multiples améliorations, dépassant de loin les navires précédents dans plusieurs domaines ! Prenez ce croiseur, par exemple — il peut accueillir beaucoup plus de chevaliers mobiles que les modèles précédents. Il est également bien plus performant en tant que navire de combat ! »

En d’autres termes, ils ont apporté quelques améliorations mineures aux modèles précédents, alors elle est là pour me les imposer. Bien sûr, ils ont de superbes fonctionnalités, mais que voulez-vous que je fasse avec ?

« Vendez-les à l’armée impériale. »

L’air sombre, Nias s’était couvert le visage des deux mains. « Ils n’ont pas été pris dans les sélections préliminaires. »

L’Empire avait tendance à faire les choses dans les grandes lignes, ainsi chaque flotte de l’armée impériale pouvait choisir l’usine à laquelle elle achetait ses vaisseaux. Pour cette raison, des essais étaient constamment organisés. Nias venait de révéler que la Septième Usine d’armement n’avait vendu aucun de ses vaisseaux suite à leurs essais.

Amagi avait froidement présenté les résultats de son analyse. « Dans ce cas, le problème ne réside pas dans la performance. »

Nias s’était excusée, on aurait presque dit qu’elle était sur le point de pleurer. « Nos navires étaient supérieurs à bien des égards, mais ils n’arrêtaient pas de dire des choses comme “Ils sont plus petits que les modèles précédents”, “Je n’aime pas le design” ou “L’intérieur a l’air bon marché” ! »

Pour des raisons de statut, les nobles privilégiaient l’apparence de l’extérieur et la décoration intérieure. Il y avait bien quelques roturiers qui avaient atteint les hautes sphères de l’armée, mais les nobles représentaient une écrasante majorité. S’il n’y avait pas une grande différence entre les spécifications de deux vaisseaux, ils choisissaient évidemment le modèle le plus impressionnant. À leur place, je choisirais moi-même le modèle le mieux conçu.

Il y a des gens qui privilégient la fonctionnalité, mais quand on compare deux vaisseaux militaires du même type, il n’y a pas une grande différence. Si j’avais raison et que l’usine de Nias n’avait apporté que des améliorations mineures à leurs modèles précédents, résultant en un design et un rapport qualité-prix décevants, il n’y avait aucune incitation à acheter leurs nouveaux modèles.

« Qu… qu’en dites-vous, monseigneur ? Que diriez-vous de seulement deux cents navires ? Non, plutôt cent ! Vous n’aurez même pas à les payer tous d’avance ! Pourriez-vous y réfléchir ? »

Je m’étais dit que la Septième Fabrique d’armement n’avait pas prévu que leurs essais se passent si mal. Ils n’étaient probablement venus me voir qu’à cause de leur montagne de surstocks.

« Amagi, peux-tu afficher des navires d’autres usines ? »

« Bien sûr. »

De petites images 3D de cuirassés provenant d’autres usines d’armement étaient apparues autour d’Amagi. Lorsque j’avais regardé les autres vaisseaux, j’avais réalisé que ceux de la Septième Usine avaient une certaine rudesse. Peut-être même que le terme « brutalité » était un euphémisme. Ils étaient tous fonctionnels, sans forme, et criaient presque « Nous sommes des armes ! ». Je n’arrivais pas à m’y faire. Les vaisseaux d’autres usines ayant la même structure de base avaient des designs beaucoup plus raffinés. Je comprenais pourquoi les vaisseaux de la Septième Usine n’avaient pas de succès. Il n’y avait aucun moyen pour eux de rivaliser.

Quand j’avais comparé les différents vaisseaux qu’Amagi avait présentés en avant-première, ceux de la troisième usine d’armes avaient l’air particulièrement cool. Ceux-là se vendraient à coup sûr.

« Celui-là est bien, n’est-ce pas, Amagi ? Faisons de celui-ci mon porte-drapeau. »

« Il vous faudrait la permission de l’Empire pour acheter un vaisseau de la classe des vaisseaux amiraux, Maître. Je crains qu’elle ne soit pas accordée à la Maison Banfield. »

On dirait que je ne peux rien acheter de plus de 2000 mètres. Je vais devoir m’en tenir aux vaisseaux de mille mètres. Mais est-ce qu’un millier de mètres est considéré comme petit ? Comment puis-je en juger ?

« Ah oui ? C’est dommage. »

Il s’est avéré que la raison pour laquelle je ne pouvais pas acheter un tel vaisseau était que jusqu’à récemment, la Maison Banfield était en retard sur les taxes qu’elle devait à l’Empire. Les paiements avaient finalement été effectués, mais le mal était fait, et l’Empire me traitait toujours aussi froidement. J’avais supposé que si je leur demandais la permission d’acquérir un vaisseau amiral, ils exigeraient que je mette d’abord à jour tous les arriérés d’impôts de la maison Banfield. Je ne pensais pas qu’il était logique pour un seigneur maléfique comme moi de payer consciencieusement des impôts, mais rien de bon n’arriverait si je tenais tête à mes supérieurs. Si tu ne peux pas les battre, paie-les. Faire le mal sur mon propre terrain et lécher les bottes de l’Empire… Je suis un méchant à deux balles. Eh bien, c’est ce que c’est.

« Alors, je suppose que je vais me contenter de ce type. De toute façon, il a l’air plus cool que ce que j’ai en ce moment. » J’avais indiqué un vaisseau de huit cents mètres, bien qu’il soit un peu petit.

« Alors, je vais contacter la troisième usine d’armement. »

Nous avions cette conversation juste devant Nias, et elle nous avait interrompus. « Attendez une seconde ! On a vraiment un problème ici ! »

J’avais réalisé ça, mais ce n’était pas comme si c’était ma faute. « Eh bien, vos designs sont nuls. »

« Mais la fonctionnalité n’est-elle pas plus importante ? On ne peut pas voir l’extérieur d’un vaisseau quand on est dedans ! »

« Si les spécifications ne sont pas si différentes, alors vous devez choisir en fonction du design, n’est-ce pas ? Mais l’intérieur est aussi un problème. Ça n’a pas l’air bon marché. Quand il y a si peu d’effort investi, on a l’impression que vous le faites par dépit. »

J’avais ouvert l’intérieur d’un des hologrammes de la Septième Usine. Les passages étaient si étroits que l’on aurait dit que le concepteur avait fait exprès d’incommoder l’acheteur. Il ne semblait même pas qu’ils aient pris en compte l’équipage. Il y avait une limite à ce que l’on pouvait faire pour réduire le gaspillage.

« Notre productivité et notre facilité d’entretien sont d’un autre niveau que celles des autres usines ! »

« Ce n’est pas le problème. »

« Alors… » Refusant de reculer, Nias avait rapidement enlevé sa veste. À travers son chemisier blanc, je pouvais distinguer un soutien-gorge assez voyant. Est-ce le genre de chose qu’on porte quand on veut se faire remarquer ? En la regardant rapprocher ses seins d’une manière séduisante, je m’étais souvenu d’une chose de ma vie passée : la quantité de sous-vêtements voyants que je n’avais jamais vus auparavant et qui se multipliaient dans le tiroir de la commode de ma femme.

Pendant ce temps, ignorant mes pensées, Nias se débattait, essayant de se forcer à prendre diverses poses sexy. Je commençais à me sentir mal pour elle en la regardant.

« Monseigneur… », elle chantonna.

C’est juste pitoyable. J’avais laissé mes épaules s’affaisser, et des larmes avaient coulé dans les yeux de Nias.

« Pourquoi avez-vous l’air déçu ? Vous ne pouviez pas vous empêcher de regarder ma poitrine avant ! »

« C’est vrai, mais je ne suis pas d’humeur en ce moment. » Mon humeur était devenue pourrie, en fait, en me rappelant ma vie passée. La nuit, ma femme ne voulait pas être intime avec moi, pourtant elle continuait à acheter toute cette lingerie. C’est la première chose qui m’avait fait soupçonner qu’elle pouvait avoir une liaison, mais j’avais décidé de croire en elle et j’avais évité de la questionner à ce sujet.

Semblant penser qu’elle devait redoubler d’efforts, Nias avait défait quelques boutons de son chemisier et avait ouvert ses jambes suffisamment pour que sa culotte soit visible. Elle avait tenté de m’amadouer avec des poses qu’elle n’avait manifestement pas l’habitude de faire, si embarrassée par ses propres efforts qu’elle en était devenue toute rouge.

« Vous ne voulez pas acheter des navires de guerre, mon seigneur ? » Elle affichait un sourire, mais tremblait légèrement à cause de son effort.

 

 

Cette vision ne m’avait rien fait. Voir une beauté compétente et cool mendier comme ça, quelque chose qu’elle n’aurait normalement jamais fait, aurait dû m’exciter, non ? Mais tout ce que je ressentais pour Nias à ce moment-là, c’était de la pitié. Elle avait fini par susciter une réaction de ma part après tout, mais ce qu’elle avait stimulé était ma compassion au lieu de ma libido.

« Assez. Ça fait mal de regarder ça, alors je vais maintenant en acheter. C’était deux cents, n’est-ce pas ? »

« Oh, j’aimerais bien que vous puissiez en acheter trois cents ! »

Alors maintenant, c’est trois cents ! Elle est bien trop déterminée. Et sa séduction n’a même pas fonctionné.

« Amagi, avons-nous les moyens d’acheter 300 vaisseaux ? » avais-je demandé, et Amagi avait immédiatement fait les calculs et m’avait donné la réponse.

« Si nous achetons moins de navires que ce que nous avions envisagé au départ, oui. D’un point de vue à long terme, je pense qu’il n’y aura aucun inconvénient à acheter ces navires à l’heure actuelle. »

Je m’étais retourné vers Nias pour la trouver en train de joindre ses mains, les yeux brillants.

« Merci beaucoup ! Je vais les faire livrer immédiatement. »

« Attendez. Je vais les acheter, mais… faites quelque chose pour l’extérieur, sérieusement. Je me fiche de savoir si c’est juste pour le spectacle, mettez une sorte de couverture sur l’extérieur. Vous pouvez penser à quelque chose, n’est-ce pas ? Je vous paierai aussi pour que vous fassiez quelque chose pour les intérieurs — ils sont juste trop bon marché. »

Alors que nous discutions de l’accord, Nias s’était tapoté la poitrine en signe de soulagement et avait remonté ses lunettes, les remettant en place. Tu peux essayer d’avoir l’air professionnel maintenant, mais je n’oublierai pas le spectacle désolant auquel je viens d’assister.

« Ne pouvez-vous pas comprendre la beauté de nos conceptions fonctionnelles ? »

« Écoutez ! Vous devez comprendre ce que ressentent vos clients potentiels, et pourquoi vous perdez des essais. »

Nias, qui était assise au sommet d’une table sur laquelle elle avait sauté pendant son spectacle maladroit, s’était affaissée et avait serré ses genoux contre sa poitrine.

« Je sais, et ça me dérange vraiment. J’ai honnêtement essayé de parler de tout ça à mes patrons, mais ils ne veulent rien entendre. »

Tu sais que je peux toujours voir tes sous-vêtements, n’est-ce pas ? Peut-être que tu ne devrais pas t’asseoir sur une table.

Amagi n’avait jamais vraiment montré beaucoup d’émotion, mais il y avait presque de l’exaspération inscrite sur son visage. « Il semble que son travail soit le seul domaine dans lequel elle excelle, » remarqua-t-elle.

Et elle est aussi si jolie. Un gaspillage de beauté, voilà ce qu’elle est.

Laissant à Amagi et Nias le soin de discuter des détails de l’affaire, j’étais sorti de la salle de réception, épuisé.

 

☆☆☆

Brian se promenait dans les couloirs du manoir.

« C’est bien que nous recevions autant de visiteurs ces jours-ci. »

Avant, personne ne voulait visiter le manoir à cause de la mauvaise opinion de la noblesse sur la Maison Banfield. Le fait qu’ils recevaient des visiteurs maintenant signifiait que les gens commençaient à avoir une bonne opinion de Liam, et cette pensée réjouissait Brian.

Dans cette bonne humeur, il tourna un coin de rue et surprit la voix d’une femme. « Hm ? »

C’est notre invitée, Mlle Nias ? Il savait que c’était impoli, mais il s’était caché et avait écouté discrètement sa conversation.

« Eh bien, j’ai réussi à en vendre trois cents ! »

Elle semblait s’adresser à l’un de ses collègues de la Septième Usine d’armement. De son point d’observation, Brian pouvait également voir l’écran flottant auquel Nias parlait.

« Mais c’est à la condition de changer les designs. Les patrons ne vont pas aimer ça. »

« Eh bien, qu’est-ce que j’étais censée faire ? Il ne les aurait pas achetés sinon ! Nous devons juste les embellir un peu ! » Nias semblait mécontente de la réponse de son collègue. « À ton avis, à quel point ai-je dû travailler pour arriver à ce résultat ? Pense à ce que j’ai dû endurer ! »

« Honnêtement, je n’arrive pas à croire qu’une personne aussi droite que toi ait réussi à mettre en place une stratégie de séduction, entre autres choses. Jusqu’où as-tu dû aller ? »

« En tout cas, pas aussi loin que tu le penses. Mais crois-moi, le comte est fou de moi. Il n’a pas arrêté de me regarder aujourd’hui, vraiment. »

« Vraiment ? »

« Eh bien, probablement. Je pense. » La voix de Nias devenait de plus en plus silencieuse à mesure qu’elle perdait confiance.

« Tu devrais peut-être viser à devenir comtesse tant que tu y es. »

« Je ne vais pas aller aussi loin. En tout cas, tu devrais me montrer plus de respect ! Mes ruses nous ont fait après tout gagner ce marché ! »

« Ce n’est que trois cents vaisseaux, quand même, non ? On doit en vendre beaucoup plus que ça. »

« C’est un début, n’est-ce pas ? Ne peux-tu pas juste dire “merci” ? »

D’après la conversation, Brian avait supposé que la Maison Banfield allait acheter trois cents cuirassés à la Septième Usine d’armement. Bien que Brian n’ait eu d’autre choix que d’obéir aux ordres de son maître, il y avait une chose dans cette décision qu’il ne pouvait pas accepter : le fait que Nias avait manifestement séduit Liam pour qu’il achète ces navires.

Maître Liam est-il tombé dans un piège à miel ?

Brian était rempli d’anxiété quant à l’avenir de Liam.

***

Chapitre 7 : Marchand maléfique

Partie 1

« Echigoya, vous êtes vous-même assez méchant !! »

Beaucoup de gens connaissaient probablement cette phrase. Dans ma vie passée, le stéréotype du « marchand maléfique » dans les médias s’appelait généralement Echigoya. Je me demande ce que ressent le vrai Echigoya à ce sujet.

Avant de m’attaquer à un quelconque méfait en tant que seigneur du mal, je devrais vous présenter mon Echigoya — ou plutôt, mon fournisseur personnel de marchandises. C’était un homme rondouillard avec une moustache, le portrait craché d’un marchand maléfique, nommé Thomas Henfrey.

Après avoir transformé mon domaine en ruine en une planète plus développée, Thomas était venu ici pour faire des affaires avec moi. Par « affaires », j’entendais le commerce interplanétaire. Je n’étais pas sûr d’avoir besoin de mon propre marchand dans une société où il y avait des vols spatiaux, mais Thomas était l’un de ces hommes d’affaires capables de voyager entre les planètes.

Lui et ses compagnons faisaient des affaires non seulement au sein de l’Empire, mais aussi avec les mondes d’autres réseaux intergalactiques. En fait, ils pouvaient faire venir des ressources rares ou des marchandises de planètes incroyablement éloignées. Ainsi, ces marchands étaient très différents de ceux qui se trouvaient uniquement dans mon domaine. Il était important pour le développement continu de mon territoire que je traite avec eux.

Alors que je m’asseyais en face de Thomas dans ma salle de réception, une table basse entre nous, j’avais demandé : « Avez-vous apporté ces bonbons jaunes ? »

Thomas avait essuyé la sueur de son front et m’avait tendu un étui rempli de lingots d’or — les « bonbons jaunes ». En d’autres termes, un pot-de-vin. C’était indispensable pour un échange entre un seigneur maléfique et un marchand maléfique. Je l’avais vu d’innombrables fois dans des drames historiques par le passé, j’en étais donc sûr. Thomas arborait un regard troublé, j’étais donc sûr qu’il avait dû faire des efforts pour grappiller autant d’argent.

« Bien sûr. Amusez-vous bien, monseigneur. »

J’avais accepté l’étui, et son poids dans mes mains m’avait fait grimacer. J’avais senti mes lèvres se retrousser en un sourire à cause de son poids. Mimant les dialogues que j’avais vus entre des personnages d’actions infâmes un nombre incalculable de fois, j’avais déclaré : « Echigoya, vous êtes vous-même assez méchant ! »

« Comme je vous le répète, mon seigneur, nous sommes la société Henfrey. »

Thomas avait répondu de la même manière que d’habitude, alors j’avais décidé d’arrêter de faire l’idiot.

« Je plaisante. »

« D-D’accord. Naturellement. »

Notre échange scénarisé avait pris fin.

« Alors, » j’avais parlé. « Je suppose que vous n’êtes pas venu juste pour dire bonjour. » Comme il m’avait apporté un pot-de-vin, j’étais certain qu’il avait besoin d’une grande faveur.

« Eh bien, je dois traverser un secteur un peu dangereux pour une affaire, alors j’espérais pouvoir emprunter une de vos flottes pour me protéger. Je pense que cent vaisseaux feraient l’affaire. »

Donc il veut que mon armée le protège. Je suis sûr que ce n’est qu’une excuse, et qu’il veut en fait utiliser mes muscles pour un plan diabolique. Eh bien, tant que j’en profite, ça ne me dérange pas de prêter mes services.

« Vous allez dans un endroit aussi dangereux ? »

« Ce n’est pas l’endroit où je me rends qui est dangereux. Pour m’y rendre, je dois traverser une zone où se trouvent de nombreuses bases de pirates. Il y a des marchands qui ont été attaqués deux ou trois fois en une seule journée dans cette région. »

Les pirates de l’espace sont un groupe de personnes gênantes, et le type de problèmes qu’ils causent varie énormément. Il y avait les petites frappes qui possédaient les armes des générations passées, et puis il y avait les vrais types dangereux, comme les déserteurs de l’armée. Ces types travaillaient aussi comme mercenaires et avaient une véritable expérience du combat. Les flottes de pirates qui avaient beaucoup de personnel et une bonne quantité d’équipement décent représentaient une menace extrême.

J’avais jeté un regard à Amagi, qui attendait derrière moi, et elle avait compris ce que je voulais demander. « Je vais faire préparer cent vaisseaux. »

En regardant Thomas, j’avais hoché la tête. « Très bien. Je vais vous aider, mais vous savez ce que je veux en retour, hein ? »

Thomas poussa un soupir de soulagement, mais il semblait encore nerveux. « Bien sûr que oui, mais… euh, j’apporterai d’autres bonbons jaunes lors de ma prochaine visite. »

« C’est important, oui, mais le plus important, c’est que je profite. Vous vous assurerez que je le fasse, n’est-ce pas ? » Si je n’en tire aucun profit, ça ne sert à rien de lui prêter ma force militaire.

« Bien sûr, monseigneur ! »

« Ok, alors ! Amagi, prends les dispositions nécessaires. »

« Certainement. »

En tant que mon fournisseur personnel, vous vous assurerez que je fasse des bénéfices, n’est-ce pas, Echigoya — je veux dire, la Compagnie Henfrey ? Je suis sûr que vous vous servirez de moi, alors je me servirai aussi de vous.

 

☆☆☆

Après sa rencontre avec Liam, Thomas s’était dirigé vers le port spatial orbital de la planète, où son grand vaisseau de transport était amarré. Le port spatial de la Maison Banfield avait la forme d’un beignet, avec des réseaux complexes de passages menant aux quais des vaisseaux spatiaux. À mesure que la Maison Banfield prenait de l’ampleur, son spatioport était également en constante rénovation.

Thomas prit une navette pour l’espace depuis la surface de la planète et arriva bientôt au spatioport. Il avait un sac à la main et un entourage de subordonnés et de gardes. Le port spatial n’était constitué que de trottoirs roulants, de sorte que l’on pouvait arriver à destination en restant immobile. Malheureusement, certains vaisseaux devaient s’amarrer plus loin du corps principal du spatioport, mais grâce aux liens de Thomas avec la Maison Banfield, il avait droit à un emplacement pratique.

Les plafonds des passages vers les vaisseaux amarrés étaient en forme de dôme et permettaient de voir la vue au-delà. Tout le monde avait levé les yeux vers la planète de Liam, qui se profilait directement au-dessus d’eux.

Visiblement ennuyé par le voyage, l’un des subordonnés de Thomas s’était écrié : « Le domaine de la maison Banfield a bien progressé, hein ? Je suis impressionné que ce comte ait pu en restaurer une si grande partie à son jeune âge. »

Thomas avait visité le territoire de la Maison Banfield pour affaires un certain nombre de fois dans le passé. La planète avait en effet connu une croissance rapide au cours des dernières décennies, au point qu’il avait du mal à la reconnaître comme étant le même lieu. Soupçonnant que la raison de la croissance rapide de la planète était son nouveau seigneur, Liam, Thomas avait décidé de poursuivre un poste de marchand personnel de la Maison Banfield. Avant Liam, la Maison Banfield n’avait pas de crédit financier. En fait, elle était dans le rouge, et aucun commerçant ne voulait traiter avec elle. Il aurait pu sembler très risqué pour Thomas de s’attacher à Liam, mais à présent, il avait l’impression d’obtenir des bénéfices considérables.

« Il est différent des autres nobles. Il y a quelque chose d’étrange chez lui, mais… c’est un souverain sage. »

Personne autour de lui n’avait objecté à ce jugement. Considérant que Liam exigeait des pots-de-vin à chaque réunion, comment aurait-il pu être jugé sage ? Les valeurs de l’Empire pourraient avoir quelque chose à voir avec ça.

Pourtant, le subordonné semblait perplexe. « Mais pourquoi demande-t-il toujours de l’or ? Ce n’est pas une ressource dont son territoire manque particulièrement, n’est-ce pas ? Certes, c’est un métal précieux, mais n’a-t-il pas besoin d’autre chose ? »

Thomas ne connaissait pas lui-même la réponse à cette question, il ne savait donc pas trop comment réagir. « Je me suis souvent demandé ça aussi — pourquoi l’or ? Je me sens même un peu mal. Non pas que je me plaigne. Une fois, je lui ai offert du Mithril et des gemmes magiques, mais il n’était pas satisfait. Par contre, il est toujours excité de recevoir de l’or. »

Cet univers était un monde fantastique d’épées et de magie, et en tant que tel, il y avait beaucoup de métaux plus précieux : Mithril, adamantite, orichalque, et ainsi de suite. Il y avait aussi des pierres précieuses magiques et divers trésors plus précieux que l’or. Et pourtant, l’or était tout ce que Liam désirait. Pour Thomas, c’était comme si Liam était ravi de recevoir un minable souvenir à chaque visite. Sa valeur ne correspondait pas aux avantages que Thomas tirait de leur relation.

Ses subordonnés étaient tout aussi confus que lui. « Quelle drôle de personne ! »

Ils ne comprendraient jamais pourquoi Liam exigeait de l’or, et comment le pourraient-ils ? C’était seulement parce que dans sa vie précédente, sur Terre, l’or avait une grande valeur. Cependant, cette valeur provenait du fait qu’il y en avait une quantité limitée. Dans ce monde, l’or avait une certaine valeur en tant que métal précieux, mais pas autant que le Mithril, un métal argenté imprégné de pouvoir sacré. En général, on était heureux de recevoir un objet en Mithril, et comme il est plus rare que l’or, il est considéré comme plus précieux.

« Je suppose que c’est une personne très humble. »

Comparés aux avantages que Thomas voyait en tant que marchand personnel de la Maison Banfield, les pots-de-vin exigés par Liam n’étaient que de la menue monnaie — une goutte d’eau dans l’océan. Thomas se sentait en fait coupable de cela.

Arrivé au bout du passage de liaison, Thomas monta à bord de son vaisseau. « Cette station a vraiment toutes les commodités maintenant, n’est-ce pas ? »

Alors que son vaisseau quittait le spatioport, Thomas le contemplait. Les installations modernisées offraient tellement de possibilités d’hébergement qu’il commençait à y avoir un peu de monde. Il était prévu de construire un deuxième spatioport, et la Maison Banfield continuerait sans aucun doute à prospérer. Thomas était toujours impressionné par les sommes que Liam investissait dans son domaine.

« J’ai entendu dire qu’il investit la quasi-totalité des impôts qu’il perçoit. Il donne l’impression que c’est si facile, en faisant tout ça à son âge… Il a quelque chose de spécial, c’est sûr. Imaginez l’état dans lequel se trouverait cet endroit si la maison Banfield n’avait pas toutes ces dettes. »

Il jeta un coup d’œil à ses subordonnés. « Ce voyage sera plus dangereux que nos transactions habituelles, mais cela sera très important pour la maison Banfield. Nous allons faire un joli bénéfice ici, et c’est à notre tour de le rendre à notre employeur. »

Il serait en fait très bénéfique pour la Maison Banfield que la Compagnie Henfrey réussisse dans son entreprise actuelle. La société n’avait aucune raison de braver un tel danger pour son propre bien, mais Thomas souhaitait sincèrement rendre la pareille à Liam après la gentillesse avec laquelle le comte l’avait traité.

Ce n’était pas un marchand maléfique.

***

Partie 2

Brian était venu dans le bureau de Liam. « Un autre pot-de-vin, Maître Liam ? »

« Je suis dans mon droit, n’est-ce pas ? »

« C’est une position enviable, certes, mais… »

Après avoir terminé son travail, Liam avait admiré l’or qu’il avait reçu de Thomas, les lingots alignés sur son bureau. Brian souhaitait pouvoir parler davantage du fait que Liam acceptait ces pots-de-vin si ouvertement. Il semble si heureux de les recevoir. Est-il humble ?

Liam discutait de l’utilisation de l’or avec Amagi.

« L’or est vraiment le trésor ultime. Qu’en penses-tu, Amagi ? »

À côté de lui, Amagi lui préparait du thé. « Je crois que cela suffit. Cependant, puis-je vous demander pourquoi vous désirez de l’or, Maître ? »

« Hmm ? »

Brian s’était retrouvé à hocher la tête. Oui, c’est la question ! Pourquoi l’or en particulier ? Je suis vraiment curieux.

Liam fixa un lingot d’or dans sa main, son expression paraissant quelque peu solitaire. « Je suppose que c’est le symbole des nouveaux riches. Et l’or a aussi une valeur réelle, une valeur qui ne changera pas. Ne pensez-vous pas que c’est merveilleux ? »

Amagi et Brian avaient échangé un regard, et cette fois, Brian avait pris la parole. « Euh, Maître Liam ? »

« Qu’est-ce qu’il y a ? »

« Vous êtes conscient que des choses comme le Mithril ont beaucoup plus de valeur que l’or, oui ? »

« Hein ? Bien sûr que je suis au courant. »

« Alors, pourquoi ne pas demander du Mithril ? »

Liam avait posé la barre d’or et avait poussé un lourd soupir.

La déception de son seigneur avait fait sursauter Brian. « Ai-je fait une erreur ? »

« Rien que des erreurs. Où est le plaisir de montrer des métaux rares comme le Mithril, l’orichalque et l’adamantite ? »

Brian, personnellement, aurait été ravi de les recevoir. « Les femmes aiment recevoir des bagues en Mithril, n’est-ce pas ? »

« Ce n’est pas ce que je demande ! Le Mithril et l’orichalque, par exemple, ont de la valeur parce qu’on peut les utiliser pour fabriquer des choses, non ? Ce n’est pas juste pour le spectacle. » Selon Liam, les autres métaux n’avaient aucune utilité en tant que décorations.

Amagi était d’accord avec lui. Ces métaux avaient de la valeur parce qu’ils étaient utiles. « Un jugement raisonnable. »

Brian avait également vu son raisonnement et avait décidé de ne rien dire de plus en réponse. Au lieu de cela, il avait parlé de l’or. « C’est vrai. Cependant, l’or était un symbole de réussite dans les temps anciens en raison de sa rareté, et il a également pris toutes sortes d’autres significations. Ne pensez-vous pas que c’est plutôt superstitieux de le chérir ? »

Liam n’était pas très intéressé par la superstition. Avec un bourdonnement pensif, il déclara. « Eh bien, quoi qu’il en soit, nous allons en faire des pièces d’or. Brian, emmène-les à la frappe. »

« Maître Liam, dois-je vous rappeler que je suis votre majordome ? Mais très bien, je vais m’y mettre. »

 

☆☆☆

Les choses ne se passent jamais vraiment comme prévu. Quand j’étais enfant dans ma vie antérieure, tout le monde pensait qu’à l’avenir nous aurions des voitures volantes, mais quand on grandit, on se rend compte que même si les voitures volantes existaient, elles ne seraient pas monnaie courante. Même dans un empire intergalactique, la vue d’un gratte-ciel — le penthouse d’un hôtel de luxe, par exemple — n’était pas très différente de celle que je voyais dans ma vie antérieure. En fait, j’irais même jusqu’à dire que les métropoles de ma vie antérieure étaient plus développées que celle-ci. Il y avait des gratte-ciel ici, mais ils n’étaient pas entassés les uns sur les autres. Il était agréable de dire que ma planète était « pleine de nature », mais en toute honnêteté, il y avait beaucoup de terres non développées.

« On est toujours à peu près les mêmes, » avais-je grommelé.

Amagi, qui était à mes côtés, répondit. « Votre domaine s’est développé à pas de géant depuis que vous avez accédé à la pairie, Maître. Tant de progrès ont été réalisés que la planète est presque méconnaissable par rapport à ce qu’elle était lorsque vous êtes devenu seigneur. »

C’était tout à fait le genre d’Amagi de penser ainsi, mais les humains ne se soucient que des apparences, et pour moi, cette planète était encore le bled.

« C’est juste ce que disent les chiffres, non ? Ça ne veut rien dire si je ne le ressens pas comme ça. Ce n’est pas le spectacle que je veux voir. Les modes ne sont pas non plus au rendez-vous — c’est pourquoi je ne veux jamais ramener une femme chez moi. »

Parfois, je me promenais dans mon domaine et je pensais à draguer des filles, mais leur style ne me convenait pas. Dernièrement, les femmes de mon territoire avaient commencé à utiliser leur argent supplémentaire pour s’habiller et faire du shopping, mais ce n’était toujours pas ce que j’imaginais.

C’est comme être dans l’ère moderne et voir la mode d’il y a une génération. Ça ne va exciter personne ! J’aime les femmes pures, alors comment suis-je censé être intéressé si tout le monde est habillé comme des fashionistas ? En gros, personne n’est mon type, alors je ne suis jamais d’humeur ! À ce rythme, je ne pourrai pas utiliser mon autorité pour ramener les femmes avec moi dans mon manoir.

« Nous devons nous développer davantage. Surtout dans le domaine de la mode. »

« Le besoin est-il vraiment si grand ? »

Les cultures différaient trop entre les planètes de ce monde. Les planètes de l’Empire partageaient un certain nombre de similitudes, mais trop de choses les distinguaient. Je trouvais certaines planètes idéales, mais je devais secouer la tête devant beaucoup de leurs choix de mode. Je veux dire, même sur Terre, il y avait une tonne de cultures différentes entre les pays. Élargissez le champ d’application à plusieurs planètes, et il y aurait encore plus de variances.

« Je sais — je vais recruter des créateurs de mode ou quelque chose comme ça. Nous devons investir dans, euh, la cosmétologie aussi ! Si nous ne le faisons pas, mon appétit ne se développera jamais ! »

Ce n’était pas seulement les usages quotidiens sur cette planète qui me posait problème. Quand les gens allaient à la plage, ils portaient des maillots de bain complets. Mon fantasme n’impliquait certainement pas des jeunes gens gambadant sur la plage avec seulement leur visage exposé. Tu te moques de moi ? Où est le plaisir là-dedans ? Pourquoi vous ne montrez pas un peu de peau, les gens !? Inacceptable !

« Je veux aussi des modèles ici. Si on montre la beauté aux gens, c’est sûr que ça les influencera. Demandons à des personnes célèbres de venir nous rendre visite ! »

Pendant que je lançais ces nouvelles idées, Amagi semblait troublée. Les robots servantes n’avaient pas un large éventail d’expressions faciales, mais je pouvais maintenant déchiffrer les légers changements dans son visage. Nous étions ensemble depuis plus de 40 ans, après tout.

Elle déclara : « Notre dette continue de nous poser des problèmes. Nous percevons peut-être plus d’impôts maintenant, mais cela signifie que nous devons également effectuer des paiements plus importants. Je ne peux approuver aucun investissement important à l’heure actuelle. »

Je ne pouvais toujours pas faire ce que je voulais vraiment à cause de la dette écrasante de la Maison Banfield. Alors que je regardais par la fenêtre, un vaisseau passait, se dirigeant vers l’espace depuis la surface. C’était probablement la seule vue futuriste que l’on pouvait voir dans mon domaine. Il est vrai qu’il était plus développé ici que lorsque j’avais cinq ans, mais c’était un spectacle lugubre pour moi. C’était tout simplement trop loin de mon monde idéal.

« La réalité est vraiment ennuyeuse. »

Amagi m’avait montré des images holographiques. Elle avait recherché un certain nombre de stylistes et de mannequins que nous pouvions nous permettre d’engager.

« Si vous devez faire venir des designers et des modèles ici, nous pourrions être en mesure d’embaucher ces personnes. »

J’avais jeté un coup d’œil aux images, et cette fois, elles étaient super futuristes. En fait, elles étaient trop uniques pour que je les prenne en considération. Pourquoi porter un hula hoop tournant autour de la taille ? Les cheveux sont saisissants, c’est sûr, mais avec une forme aussi bizarre, ne sont-ils pas gênants ? Est-ce la dernière mode ? Ce n’est pas, comme, pour un concours de costume ? De toute façon, c’est quoi exactement la mode ?

« Ce n’est pas ce que j’attendais. »

Répondant à mon insatisfaction, Amagi était passée à la série d’images suivante. « Que pensez-vous de celles-ci ? Ce sont tous des modèles populaires dans l’Empire. »

« Qu’est-ce que c’est ? »

J’avais trouvé les styles des mannequins encore plus frappants, mais uniquement parce que certaines parties de leur corps étaient exagérées. Leurs seins, leurs fesses — ils variaient d’extrêmement gros à extrêmement petits dans différentes combinaisons.

« Sur cette planète, Sud, une femme est considérée comme plus attirante plus ses seins sont gros. C’est pour cette raison que ces femmes sont les top models de la planète Sud. »

Les seins des modèles en question étaient immenses. Trop gros ! Ils sont tellement énormes que je ne peux même pas les trouver attirants.

« Ils sont vraiment trop gros ! Comment font-ils pour vaquer à leurs occupations quand ils sont bâtis comme ça ? »

J’aime les gros seins, mais je ne veux pas de seins si gigantesques qu’ils soient une gêne dans la vie quotidienne d’une femme. Non, je ne sais même pas si on peut encore appeler ça des seins.

Amagi expliqua sans passion : « Pour les hommes de Sud, ces femmes sont irrésistibles. Sur Sud, l’attrait d’une femme réside entièrement dans sa poitrine. »

« Je suppose que c’est pour ça qu’ils ne mettent pas l’accent sur autre chose. »

Ensuite, Amagi m’avait montré une image des hommes entourant ces modèles. La foule était nettement plus nombreuse autour des femmes à la poitrine surdimensionnée. Je n’arrivais tout simplement pas à comprendre cet enthousiasme, cette obsession pour les seins et rien d’autre.

« Les habitants de cette planète apprécient la nuque sur… »

« C’est assez ! »

Je ne comprenais pas assez bien l’échelle d’une société intergalactique.

L’univers est vraiment vaste.

***

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