Mushoku Tensei (LN) – Tome 10

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Chapitre 1 : Soutien

Partie 1

J’offre ma fidélité à Sylphie, pensais-je en regardant la tache rouge laissée sur les draps. Sylphie m’avait donné quelque chose de précieux, et maintenant c’était mon tour. J’allais faire ce qu’elle voulait de moi. C’était ce que j’avais promis en utilisant un couteau pour découper la tache laissée sur le tissu.

Le problème était que Sylphie exprimait rarement ses sentiments. Je pouvais dire qu’elle voulait être avec moi, mais elle ne l’aurait probablement pas dit explicitement. Peut-être que ça avait quelque chose à voir avec le fait qu’elle soit la garde du corps de la Princesse Ariel. Devrais-je en parler à la Princesse ?

Préoccupé par ces pensées, j’avais pris le morceau de tissu que j’avais retiré des draps de lit, je l’avais mis dans une petite boîte que j’avais créée avec la magie de terre et je l’avais placée dans mon autel. Puis j’avais joint mes mains dans une prière.

Je m’étais enfin senti à nouveau humain.

◇ ◇ ◇

Le jour où j’étais complètement guéri était aussi le jour de notre séance de cours mensuel. Alors que j’étais aux anges, je m’étais séparé de Sylphie, qui marchait avec ses jambes légèrement arquées, et j’avais jeté un coup d’œil dans la classe. A l’intérieur se trouvaient Zanoba, Julie, Linia, Pursena, et enfin Cliff. Comme d’habitude, Nanahoshi n’était pas là.

« Bonjour, Maître. »

« Bonjour, Grand Maître. »

Zanoba et Julie me saluèrent dès qu’ils me virent. Je m’étais alors rendu compte que Julie était plutôt mignonne. Elle allait avoir sept ans cette année. Elle était encore toute petite, mais était déjà mignonne, avec ses cheveux orange qui frisaient vers l’extérieur aux extrémités.

Et alors que je lui tapotais la tête, Julie me regarda avec surprise, mais elle baissa immédiatement son regard et se mit à trembler.

On aurait dit qu’elle avait encore peur de moi. Bon, ce n’était pas comme si j’allais la manger…

« Bonjour, Zanoba. Julie. »

Dès que je les avais salués en retour, Zanoba inclina la tête en faisant un « Hm ? » audible. Il me demanda alors ceci : « Maître, t’est-il arrivé quelque chose de bien ? »

« Quoi ? »

Il l’avait donc remarqué. Zanoba s’était toujours montré inquiet pour moi, j’avais donc voulu lui annoncer la bonne nouvelle le plus tôt possible. Cependant, si j’avais le droit d’annoncer que mon impuissance était guérie, j’aurais du mal à répondre si on me demandait comment c’était arrivé. Je ne pouvais pas révéler la véritable identité de Sylphie.

J’avais pris un siège pendant que je réfléchissais à la question.

« Yo, Patron. Bonjour, miaou. »

« Bonjour. Miam, miam… »

Linia et Pursena avaient pris place comme d’habitude, Linia posant sa jambe jeune et tonique sur son bureau, et Pursena, dont l’uniforme était si serré contre ses courbes qu’il menaçait d’éclater, grignotait un morceau de viande séchée. J’avais pensé à la façon dont j’avais touché leurs poitrines, fait glisser leurs sous-vêtements trempés et jeté un coup d’œil à la terre promise qui se trouvait en dessous. Soudainement, les deux avaient l’air plus mignonnes.

« Miaou ?! »

« Putain ! »

Elles s’étaient couvert le nez au moment où je m’étais approché. Hein ? C’était quelque peu choquant. C’était probablement cette odeur dont elles parlaient toujours, celle de l’excitation. J’étais enfin de retour aux affaires après plusieurs longues années, l’odeur devait donc être probablement intense.

« Que devons-nous faire ? On dirait que le Patron ne peut plus se contrôler. », demanda Pursena.

« Je croyais que son truc en bas ne fonctionnait pas, miaou ? »

« Ça doit être dû à mon charme irrésistible. Je suis une fille si pécheresse. »

« Alors tu seras sa proie, Pursena, miaou ! Laisse-moi m’occuper de notre village, miaou. »

« Non, non. C’est peut-être toi qu’il cherche, Linia. »

« Mais si tu deviens la femme du patron, tu pourras contrôler le monde entier, miaou ? Tu pourras avoir un buffet de viande quotidien, miaou. »

« … Je… Je suppose donc que je n’ai pas le choix. Je dois le faire pour te protéger. »

Pursena s’était ressaisie après cet étrange échange et s’était approchée de moi. Elle battit des cils de façon adorable et souleva ses seins pour les mettre en valeur.

« Hee hee… Je veux que tu m’aimes… Aïe ! »

Je lui donnais alors un coup de main sur la tête. Qu’est-ce que c’était que ce « hee hee » ? Essayait-elle de se moquer de moi ?

« Assieds-toi. Je ne vais toucher aucune de vous deux. »

Pursena leva ses mains de manière protectrice au-dessus de sa tête et, la queue repliée entre ses jambes, prit place à côté de moi. Il était rare qu’elle s’approche de moi. Linia, quant à elle, s’était glissée dans un siège voisin, juste hors de ma portée. Elle était étonnamment prudente. C’était le contraire de leur comportement habituel.

« Rudeus, qu’est-ce qui ne va pas ? Tu sembles différent de la normale. », dit Cliff en hochant la tête.

Apparemment, ce que l’on disait sur la façon dont le sexe changeait les hommes était vrai. Bien que ce ne soit pas comme si c’était ma première fois.

« Différend dans quel sens ? », avais-je demandé.

« C’est presque comme si… tu débordais de confiance ? Je suppose que c’est comme ça que je le ressens. »

Je jetais un coup d’œil à Zanoba, qui acquiesça. De l’assurance, hein ? En y réfléchissant, l’Homme-Dieu avait dit que je devais retrouver ma confiance en tant qu’homme. C’était donc à ça qu’il faisait référence ? Je n’avais cependant pas vraiment pensé que je me sentirais plus confiant que d’habitude.

« Eh bien, tout le monde, merci pour tout ce que vous avez fait pour moi. Je ne peux pas entrer dans les détails, mais ma maladie a enfin été guérie. »

Ma déclaration suscita quelques « oh » de la part de la foule. Zanoba hocha la tête d’un air satisfait et Cliff me tapa sur l’épaule. Linia et Pursena avaient échangé un regard, tandis que Julie inclina simplement la tête en signe de confusion.

« En tout cas, félicitations. »

« En effet. Félicitations, Maître. »

« Félicitations. »

« Félicitations, miaou. »

Pour je ne ne sais quelle raison, ils étaient alignés autour de moi et applaudissaient. Il était vrai que c’était une occasion spéciale, mais c’était quand même un peu gênant, presque comme le dernier épisode d’une certaine série animée. Peut-être que l’ordre dans lequel ils m’avaient félicité était l’ordre dans lequel ils allaient mourir.

« Mais si le Patron a été guéri, cela va créer des problèmes, miaou. La chasteté de toutes les étudiantes est en péril maintenant, miaou. »

« Ne t’approche pas trop de lui, sauf si tu veux tomber enceinte. »

Linia et Pursena faisaient des déclarations obscènes.

« Quelle impolitesse ! Je suis un gentleman. »

C’était bien gentil, mais je n’allais pas poser mes mains sur quelqu’un d’autre que Sylphie.

◇ ◇ ◇

Une fois la classe terminée, je m’étais dirigé vers la salle du personnel pour m’inscrire à des cours supplémentaires. Je voulais rattraper le temps que j’avais perdu durant notre voyage de l’autre jour. L’air dans la salle était glacé quand j’étais entré.

Le vice principal Jenius m’avait arrêté.

« Monsieur Rudeus, s’est-il passé quelque chose ? »

J’avais maintenant vraiment l’impression que quelque chose avait changée en moi. Mais pour être vraiment franc, c’était un peu embarrassant.

« Un problème qui me préoccupe depuis trois ans a enfin été résolu. Je me sens soulagé maintenant, c’est tout. »

Il hocha la tête et m’adressa un sourire tendu : « Oh, vraiment ? Heureux de l’entendre. Dans ce cas, envisagez-vous de quitter l’université ? »

« Hein ? », avais-je dit en penchant la tête.

En y réfléchissant, il avait raison. Je m’étais inscrit ici dans le but de guérir mon impuissance. Maintenant que c’était fait, ce serait une bonne idée de me rendre à Begaritt pour retrouver ma famille. Mais…

beaucoup de choses s’étaient passé l’année dernière. J’avais été réuni avec Zanoba et nous avions adopté Julie. J’étais devenu ami avec Linia et Pursena, et je m’étais aussi lié avec Cliff. Et puis il y avait Nanahoshi, la fille de mon ancien monde qui avait été transportée ici. J’avais le sentiment que notre rencontre n’était pas une coïncidence. Le véritable objectif de l’Homme-Dieu était peut-être même de m’amener ici pour que je rencontre Nanahoshi, Sylphie n’étant que la cerise sur le gâteau.

Bien sûr, Sylphie était ce qui comptait le plus pour moi. Un garde du corps de la Princesse ne pouvait qu’être confronté au danger, et même si je n’avais pas grand-chose à offrir, je voulais la protéger de toutes mes forces.

La Princesse Ariel était actuellement dans sa cinquième année. Elle resterait probablement jusqu’à la remise des diplômes, mais je me demandais ce qu’elle avait prévu après cela. Si elle avait l’intention de retourner au Royaume d’Asura, serait-il bon pour moi de les accompagner ? Maintenant que ma maladie était guérie, je sentais que je devais prendre contact avec Paul avant de me déplacer à travers le pays. Je lui avais régulièrement envoyé des lettres depuis que je m’étais inscrit ici. Je n’avais aucun moyen de savoir si l’une d’entre elles lui était parvenue, mais si c’était le cas et qu’il y répondait, sa réponse me manquerait si je quittais l’université.

J’avais donc décidé d’attendre pour le moment. Au minimum, je resterais dans cette ville jusqu’à ce que je reçoive une réponse de Paul.

« Non. Je ne suis pas sûr de rester jusqu’à l’obtention du diplôme, mais je vais continuer ici en tant qu’étudiant pour le moment. », avais-je dit à Jenius.

« Oh vraiment ? Heureux de l’entendre », avait-il dit avec un sourire crispé. Je ne pouvais pas dire si ce sourire signifiait qu’il était heureux ou non.

◇ ◇ ◇

Même si mon impuissance avait été guérie, Nanahoshi n’y avait pas fait attention. Nous ne conversions pas beaucoup, alors peut-être qu’elle ne faisait pas vraiment attention à moi.

Même lorsque nous parlions, je ressentais souvent le fossé générationnel entre nous. Une fois, j’avais abordé le sujet d’une certaine collégienne qui punissait les gens au nom de la lune. J’étais convaincu que Nanahoshi reconnaîtrait la référence, mais s’était contentée de hocher la tête comme pour me dire : « Mais de quoi parles-tu ? » Apparemment, les enfants de nos jours n’avaient jamais entendu parler de Sailor Moon. Nanahoshi était même apparemment une lectrice assidue de mangas et de romans. Je lui avais demandé si elle connaissait la série où les personnages rassemblaient sept boules de dragon, mais elle m’avait répondu qu’elle en avait entendu parler.

Dans notre monde précédent, elle avait dix-sept ans et moi trente-quatre. J’avais donc deux fois son âge. Elle était aussi arrivée dans ce monde dix ans après moi, donc nos âges cumulés étaient encore plus éloignés maintenant.

Je ne pouvais rien y faire. C’était juste le fossé entre les générations. Quant au fait de ne pas connaître Sailor Moon, c’était peut-être une évidence, vu les dates de diffusion de la série à la télévision. Pourtant, cela m’avait surpris. C’était peut-être ce manque de points communs qui avait fait que la question suivante s’était échappée de ma bouche.

« Mlle Nanahoshi, qu’attendrais-tu d’une personne si tu dois sortir avec elle ? »

Sa main glissa involontairement. Elle chiffonna alors le papier sur lequel elle griffonnait et le jeta.

« Qu’est-ce qui te prend subitement ? Tu parles d’amour ? »

« Quelque chose comme ça. »

« Au cas où je ne me serais pas fait comprendre, je veux rentrer chez moi le plus vite possible. Peux-tu prendre ça au sérieux ? Tu es toujours en train de bavarder. On avancerait plus vite si tu te taisais et si tu bougeais tes mains au lieu de ta bouche. »

Malgré ce qu’elle disait, Nanahoshi ne détestait pas le badinage. En fait, elle était parfaitement ouverte à un petit bavardage ici et là pendant que nous travaillions, tant que cela restait à un niveau raisonnable. Le fait qu’elle ait répondu de cette façon ne pouvait signifier qu’une chose.

« Cela signifie-t-il que tu es l’une de ces personnes ? Quelqu’un qui n’a aucune expérience romantique ? »

« Tch ! »

Elle avait claqué sa langue durement.

« Même moi, j’ai déjà été amoureuse. Mais on s’est battus et ça s’est terminé comme ça. »

En y réfléchissant, n’était-elle pas en pleine querelle d’amoureux lorsqu’elle avait été convoquée ici ? Je ne savais pas si elle n’aimait qu’un seul de ses prétendants, ou si elle était la vedette de son propre harem inversé, mais qu’elle ait l’intention de s’excuser ou de poursuivre leur dispute, elle devait quand même rentrer chez elle.

En fait, maintenant que j’y pense, il y avait de fortes chances que les deux autres aient été transportés ici également. Mais je n’avais pas entendu de rumeurs sur des gens comme ça en dehors de Nanahoshi, il était donc également possible qu’ils ne l’aient pas été. Là encore, la probabilité de survie après avoir été jeté dans ce monde tout seul et sans mana serait… Non, je ne devrais pas dire ça. Peut-être que Nanahoshi avait déjà fait ces calculs, en se basant sur la chance qu’elle avait eue d’arriver jusqu’ici… et sur ce qui arriverait à quelqu’un s’il n’était pas aussi chanceux.

Les lèvres de Nanahoshi s’étaient durcies en un froncement de sourcils alors qu’elle marmonnait : « Si la personne que tu aimes reste à tes côtés, c’est amplement suffisant. »

On aurait dit qu’elle passait un moment difficile. Je n’aurais pas dû demander.

***

Partie 2

C’était la pause déjeuner, mais je n’étais pas allé à la cafétéria. J’avais à faire ailleurs aujourd’hui, plus précisément dans la salle du conseil des élèves. Si je devais avoir une véritable relation avec Sylphie, je devais le faire savoir à Luke et à la Princesse. Ils avaient travaillé pour que nous soyons ensemble, donc dans un sens, ils avaient déjà approuvé notre relation. Mais je voulais que mes intentions soient claires.

Je m’étais rendu au dernier étage du bâtiment principal, où se trouvait une porte un peu fantaisiste sur laquelle étaient gravés les mots Salle du conseil des élèves. J’avais frappé.

« Qui est là ? »

C’était la voix de Luke.

« Rudeus Greyrat. Il y a un certain sujet dont j’aimerais discuter. »

Après un bref silence, j’avais pu entendre la clameur paniquée des pas. Je n’avais après tout pas pris rendez-vous. Peut-être que c’était ma faute.

« E-Entrez ! »

Sur l’ordre légèrement agité de Luke, j’avais ouvert la porte et j’étais entré.

La Princesse Ariel était assise sur une chaise de luxe, ses magnifiques cheveux blonds tressés derrière sa tête. Bien qu’elle soit évidemment magnifique, son corps était plutôt moyen pour son âge. Elle avait la même quantité de muscles que n’importe quelle autre fille, avec des seins qui n’étaient ni gros ni petits.

Sylphie, avec ses lunettes de soleil, se tenait au garde-à-vous à côté de la princesse. Elle avait l’air très digne lorsqu’elle travaillait. Et pimpante, presque comme un officier militaire. La petite timide pleurnicheuse n’était nulle part, pas plus que la fille douce et légèrement enfantine à laquelle j’étais habitué. Elle semblait presque froide. Non, elle était en fait plutôt cool.

C’était logique. Si c’était l’image qu’ils voulaient que « Fitz » projette, il valait mieux que Sylphie reste silencieuse.

« C’est un plaisir de faire votre connaissance. Mon nom est Rudeus Greyrat. »

J’avais fait la révérence du noble, m’étais agenouillé devant elle et avais baissé la tête. Je n’avais pas appris l’étiquette à utiliser pour saluer la royauté, mais c’était probablement suffisant.

« Ce n’est pas le palais royal ici. Nous ne sommes tous deux que des étudiants. Veuillez lever la tête. »

J’avais levé la tête à sa demande. Mais comme je ne voulais pas risquer d’embarrasser Sylphie, j’étais resté agenouillé. Il serait sage de rester humble devant le patron de ma partenaire.

« Alors, qu’est-ce qui amène quelqu’un d’aussi renommé dans cette école que vous, Maître Rudeus, devant moi aujourd’hui ? »

Je pouvais sentir mon cerveau picoter en écoutant sa voix. C’était agréable. Voilà donc ce que les gens appelaient le charisme, hein ? Ou peut-être était-elle aussi une enfant bénie. Je pouvais facilement croire qu’il existait un Enfant béni dont la voix ressemblait à une magie qui hypnotisait l’auditeur.

« Je suis sûr que Sylphie — je veux dire Sylphiette — vous a déjà raconté pas mal de choses. Je suis venu ici dans l’espoir d’en discuter plus longuement avec vous. »

La Princesse Ariel avait une expression sérieuse. Bien qu’elle se soit retirée à l’université, elle n’avait apparemment pas renoncé au trône. Au moins, c’était la raison pour laquelle elle prenait de telles mesures pour établir des connexions avec des personnes puissantes pendant son séjour ici.

« Sylphie a guéri ma maladie. J’ai entendu dire que vous l’avez aidée, Votre Altesse. Donc si vous deviez avoir besoin de mon aide, n’hésitez pas à me la demander. », avais-je poursuivi.

Ariel digéra lentement ces mots. Puis elle jeta un coup d’œil à Luke, qui hocha la tête avant de dire : « Je pensais que vous évitiez les luttes de pouvoir des nobles d’Asura ? »

« C’est vrai que je n’ai aucune envie de me retrouver au milieu de querelles politiques. Mais si quelqu’un qui m’est cher est impliqué, cela change les choses. »

J’avais regardé Sylphie après avoir dit cela. Ses joues s’étaient colorées.

« Je ne peux pas rester là alors qu’elle pourrait être en danger. »

« Aha. »

Ariel avait l’air surprise. Luke aussi. Avais-je dit quelque chose d’étrange ?

« N’avez-vous aucune affection pour les Notos, la famille que votre père a fuie ? Ou pour le Boreas, qui vous a donné des ordres ? », dit Luke.

« Je trouve regrettable que le seigneur Sauros ait été exécuté, mais à part ça, pas particulièrement. »

Quelque chose dans cette conversation n’était pas normal. Ah, attendez ! Avaient-ils supposé que je détestais la famille Boreas ? Ce n’était pas du tout le cas. Ils m’avaient très bien traité, et je leur devais une dette de gratitude. Enfin, Éris m’avait abandonné, mais c’était une autre histoire.

« Bien que… Maître Luke semble ne pas m’apprécier », avais-je ajouté.

Luke fronça les sourcils.

« C’est parce que vous êtes un idiot stupide qui ne comprend pas ce que ressentent les filles. »

« Je n’ai rien à dire sur le sujet. »

Après tout, je n’avais même pas réalisé que Sylphie était une fille durant toute une année. Je n’avais rien à dire pour défendre mon étourderie.

« Et toi, tu es un merdeux qui joue avec les sentiments des filles, Luke », dit Sylphie dans un murmure étouffé.

C’était une surprise. Et c’était étonnamment dur de sa part. Ou alors n’était-elle timide qu’avec moi ? Luke et Sylphie étaient camarades depuis six ans, ce qui signifiait que Luke avait passé plus de temps avec elle que moi. C’était peut-être pour ça qu’elle se sentait assez à l’aise avec lui pour ne pas retenir ses mots.

Sincèrement, ça m’avait rendu un peu jaloux. Je me demandais si elle finirait par atteindre ce niveau de confort avec moi.

« Quoi, alors même que tu n’as pas l’ombre d’un sex-appeal, tu vas prendre le parti des filles ? », demanda Luke.

« Moi aussi, j’ai du sex-appeal. Après tout, Rudy m’a remercié. N’est-ce pas, Rudy ? », avait-elle répondu en me regardant pour que je l’aide.

Ça ne me dérangeait pas d’entrer dans leur routine comique assez longtemps pour dire « Et c’est tout, les amis ! ». Mais rien que l’idée de le faire devant la Princesse Ariel me mettait mal à l’aise. Je l’avais regardée, réalisant soudainement qu’elle avait des miettes de pain autour des lèvres. Elle devait être en train de déjeuner quand j’étais arrivé.

« Taisez-vous, tous les deux, s’il vous plaît », dit la princesse.

Sylphie et Luke s’étaient tus. J’avais l’impression que c’était un échange familier pour eux.

« Rudeus Greyrat. Cela me réconforterait grandement de savoir que nous pouvons compter sur votre aide. »

« Je suis heureux de l’entendre », avais-je dit.

« Très bien. »

La Princesse Ariel jeta alors un coup d’œil à Sylphie. Puis son expression s’assombrit, comme si elle trouvait sa prochaine question difficile à poser.

« Que comptez-vous faire ? »

« Faire ? Qu’est-ce que vous voulez dire ? »

« Je m’excuse d’être brusque, mais j’ai entendu parler de votre objectif en venant dans cette école. J’ai été surpris d’apprendre que vous étiez ici pour un traitement médical, mais vous avez maintenant atteint votre objectif, hein ? »

« … Effectivement. »

En d’autres termes, mon impuissance était guérie. Je n’avais aucun doute là-dessus. J’avais atteint mon objectif. Ce qui voulait dire que mon prochain objectif devrait être de retrouver Paul. C’est à ça qu’elle faisait référence, non ?

« Je dois encore rechercher les membres de ma famille disparus. Si vous avez l’intention de partir immédiatement pour le Royaume d’Asura et d’y revendiquer le pouvoir politique, je ne pourrais pas vous aider. », avais-je ajouté.

« Oui, je suis consciente de cela. Je ne vois pas d’inconvénient à ce que vous attendiez pour m’aider que vos problèmes familiaux soient réglés. »

J’étais reconnaissant pour cela, bien que cela signifiait que je lui serais redevable à l’avenir. Avec un peu de chance, j’aurais au moins réglé les choses avec Paul avant qu’elle n’obtienne son diplôme. Il ne me restait plus qu’à retrouver Zenith, et Elinalise m’avait assuré qu’elle n’était pas en danger.

« Alors, qu’est-ce que vous comptez faire ? »

« Pardon ? »

J’avais un peu penché la tête, ne sachant pas de quoi elle parlait. Je venais de lui dire ce que j’allais faire, n’est-ce pas ? Avons-nous en quelque sorte remonté le temps ?

« Qu’est-ce que vous voulez dire ? »

« Ne me dites pas que maintenant que votre impuissance est guérie, vous allez juste dire au revoir à Sylphie et partir à la recherche de votre père ? »

« Il est évident que je ne ferais pas une chose pareille ! Je vais être avec elle ! »

J’élevai la voix sans le vouloir à cette suggestion impensable. Il était hors de question que je me laisse séparer de Sylphie. Pas question !

Je comprenais cependant pourquoi Ariel posait la question. Les voyages prenaient tellement de temps dans ce monde que cela pourrait prendre des mois, voire des années, avant que je ne retrouve Paul, et même si je pouvais revenir avant que la princesse ne se lance sérieusement dans la course au trône, il serait difficile d’emmener Sylphie. Après tout, elle avait déjà son propre emploi à plein temps en tant que garde du corps de la Princesse Ariel.

« Alors, qu’est-ce que vous comptez faire ? »

« … »

« Vous ne laisseriez pas Sylphie être une marchandise endommagée, sans prendre aucune responsabilité personnelle, pas vraie ? »

« Bien sûr que je vais en prendre la responsabilité. »

Ma réponse avait été instantanée. En partie parce qu’elle l’avait provoquée, en partie parce que ma décision était déjà prise.

« Je vais l’épouser. »

Sylphie plaqua une main sur sa bouche devant ma déclaration sans retenue. Luke hésita, rompant sa posture formelle alors que le choc se lisait sur son visage. Même Ariel avait l’air complètement abasourdie. J’avais encore dit quelque chose de bizarre ? Ils avaient peut-être pensé que j’allais trop vite.

« Allez-vous épouser Sylphie ? »

« Oui. »

Évidemment c’était assez rapide. Je n’avais réalisé que récemment que Maître Fitz était en fait Sylphie. Une partie de moi pensait qu’on devrait sortir ensemble pendant plusieurs mois, pour apprendre à mieux se connaître d’abord. De plus, si nous nous marions, je ne pourrais pas partir à l’improviste, même si je recevais une lettre urgente de Paul. Pourtant, même en tenant compte de tout cela, je pensais ce que j’avais dit.

J’avais repensé à Éris. Sylphie pourrait aussi me quitter si je tournais encore une fois autour du pot au lieu d’être clair et honnête sur mes sentiments. Je ne pensais pas pouvoir encaisser un autre coup comme celui-là. Je ne laisserais rien au hasard cette fois-ci.

« Le mariage. Quelle magnifique décision ! »

La princesse Ariel hocha la tête en signe de satisfaction et regarda Sylphie.

« Sylphiette Greyrat. »

« Quoi ?! Huh ?! Greyrat… Quoi ?! »

Sylphie s’était énervée.

« Il a dit ce qu’il voulait faire, qu’en est-il de toi ? »

« O-oui ! Moi, Fitz — je veux dire moi, Sylphie — je continuerai à te servir comme je l’ai toujours fait, Princesse, et je veux aussi travailler dur en tant que femme de Rudy — je veux dire Rudeus ! »

« Maintenant que Rudeus a dit qu’il te prendrait pour épouse, ma protection n’est-elle pas inutile ? »

« Princesse Ariel, s’il te plaît, ne dit pas ça. »

« … Merci. »

Après un moment de silence significatif, Ariel poussa doucement Sylphie.

Sylphie était venue vers moi, se grattant l’oreille avec embarras. Comme c’était mignon. Ça m’avait donné envie de lui lécher l’oreille. Je m’étais retenu pour l’instant, nous étions après tout devant la princesse Ariel.

« Um, uh, um, R-Rudy, um, je me réjouis de notre futur ensemble. »

« Oui, moi aussi. »

Nous nous étions maladroitement inclinés l’un vers l’autre.

Pendant quelques minutes, Sylphie s’était agitée avant de se retourner. Elle et la princesse se regardaient fixement. Puis la princesse prit soudain la parole.

« Sylphie, puisque tu vas devenir la femme de Rudeus, tu n’as plus besoin de t’habiller en homme. Retourne t’habiller comme une femme. »

Je l’avais interrompu : « Mais sans Maître Fitz comme couverture, elle… »

« En échange, Rudeus, je vais utiliser votre nom. Il n’y a pas une personne par ici qui n’ait pas entendu parler de vous, et beaucoup pourraient tirer leurs propres conclusions lorsqu’ils apprendront que je vous ai confié mon bras droit. »

Elle voulait probablement dire que puisque Sylphie et moi serions ensemble, les gens pourraient penser que j’étais lié à la princesse. Donc, au lieu de se servir de mes pouvoirs magiques, elle se servirait de ma réputation. Le résultat final était à peu près le même, mais la façon dont elle l’avait formulé était amusante.

« Je serais tout aussi d’accord pour vous servir dans le cadre d’un rôle officiel. »

Je devais retrouver Paul à un moment donné, mais c’était une autre affaire. J’étais d’accord pour qu’elle fasse une déclaration définitive sur ma loyauté — même si ce n’était pas en tant que sympathisant de sa cause, mais plutôt en tant que personne liée à elle par Sylphie.

« Inutile. Votre pouvoir est bien trop grand pour que mes mains puissent le contenir. »

Je ne suis pas sûr d’être aussi fort, avais-je pensé, dubitatif. Mais ce serait quand même pénible d’avoir à la suivre partout et à devoir faire ses courses. J’avais décidé de la croire sur parole.

« Et bien sûr, s’il vous arrivait quelque chose, vous êtes libre d’utiliser mon nom en cas de besoin. Malgré ma situation actuelle, le nom de la deuxième Princesse du Royaume d’Asura pourra vous être utile. »

« J’apprécie cela. »

Ça ne faisait jamais de mal d’avoir plus d’amis haut placés. Ce n’était pas non plus comme si j’obtiendrais des choses gratuitement. Je ne doutais guère qu’elle hésiterait à faire appel à mon aide lorsqu’elle serait prête à passer à l’action, mais je décidai de ne pas m’attarder sur cette partie pour le moment.

Sylphie enleva ses lunettes de soleil, inclina la tête et dit : « Princesse Ariel, Luke… merci pour tout ce que vous avez fait pour moi. »

J’avais suivi son exemple et m’étais également incliné.

Et ainsi, j’étais devenu membre du cercle intime d’Ariel, et le fiancé de Sylphie.

***

Chapitre 2 : Les choses à préparer avant le mariage

Partie 1

Le mariage. C’était un domaine inexploré dans ma vie antérieure. Cette perspective me rendait anxieux. Aussi important que cela soit pour moi, pouvais-je vraiment le faire et me marier sans régler les choses avec ma famille ? Ils me pardonneraient probablement s’il savait que mon mariage était la raison de mon retard. De plus, je me réjouissais de tout ce qu’un mariage impliquerait. Rien que de penser à planter mes crocs dans cette douce jeune fille me mettait l’eau à la bouche… même si je laissais bien sur Sylphie donner le ton.

Il y avait juste un problème. Maintenant que j’y pense, je ne savais pas comment le mariage fonctionnait dans ce monde. Je n’avais jamais vu de cérémonie de mariage. Paul n’en avait pas eu quand il avait épousé Lilia. Ce fut juste une fête à laquelle tout le village avait été invité. Les nobles organisaient probablement des fêtes similaires à l’annonce de fiançailles, mais je n’avais jamais vu de véritable cérémonie de mariage.

Que signifiait le mot « mariage » ? Que devait faire un homme marié ? J’avais passé seize ans dans ce monde, et je ne savais toujours rien sur cette chose assez basique.

Non, attendez. Ne rien savoir était une bonne chose. Je pouvais apprendre. Si je ne connaissais pas les réponses moi-même, je pouvais simplement demander.

J’avais commencé par interroger Zanoba — vingt-six ans et déjà divorcé — à ce sujet pendant le dîner à la cafétéria.

« Le mariage, hein ? Quand je me suis marié, j’ai envoyé un cadeau sous forme de bétail, de troupes et de nourriture au foyer de mon partenaire », dit Zanoba.

Il était de coutume dans le Royaume de Shirone que l’homme envoie des cadeaux de célébration à la famille de la mariée.

« Mais tu es un prince. Ne devrais-tu pas être celui qui reçoit les cadeaux ? »

« Hm ? Que vous soyez de la famille royale ou non ne fait aucune différence. L’homme est évidemment celui qui devrait envoyer des cadeaux. »

Ce fut alors que Cliff mit son nez dedans.

« C’est l’inverse à Millis. La femme reçoit une dot à fournir à son mari. »

Il dînait avec nous assez souvent ces derniers temps. Il n’avait pas beaucoup d’amis, il devait donc se sentir seul.

« Hmm. La famille de la fille ne perd-elle pas trop ? », avais-je dit.

« En échange, l’homme est tenu de fournir une assistance si la famille de sa femme en a besoin. »

« C’est donc comme ça que ça marche. »

Millis et Shirone semblaient tous deux mettre en avant un lien fort entre les familles.

« Mais les coutumes de mariage varient selon les races », poursuivit Cliff.

« Et les elfes ? », avais-je demandé.

« Je n’ai pas encore épousé Lise, alors je ne sais pas. J’ai promis d’attendre jusqu’à ce que je lève sa malédiction. Mais elle n’est pas comme la plupart des elfes, donc je doute qu’elle soit trop pointilleuse sur le maintien de la tradition. »

Il allait donc avoir une longue attente devant lui.

On avait déjà beaucoup discuté, et toujours aucune mention d’une cérémonie. Je commençais à penser que le concept n’existait pas dans ce monde.

« Donc, si je devais me marier avec quelqu’un, de quoi aurais-je besoin ? »

« Voyons voir… Tout d’abord, une maison, non ? », suggéra Cliff.

« En effet. », acquiesça Zanoba.

« Quoi ? Une maison, dès le départ ? », avais-je demandé, un peu incrédule.

« Pourquoi te marier si tu n’as même pas de maison ? »

Un coup d’œil à Zanoba, qui acquiesçait aux paroles de Cliff, m’avait appris qu’il était du même avis. En y réfléchissant, Paul avait déménagé au Village Buena quand il s’était marié. Jusque-là, il était un aventurier vivant dans une auberge, et avait dû demander l’aide de Philip pour obtenir une maison et un travail stable.

« De plus, les filles ne peuvent pas aller dans le dortoir des garçons. Normalement, les couples se marient et quittent les dortoirs, ou attendent d’avoir leur diplôme pour se marier. »

Maintenant qu’il le mentionnait, il était vrai que je n’avais pas entendu parler de couples mariés vivant dans les dortoirs. Il n’y avait pas non plus de dortoir spécial pour les couples mariés.

« Bien sûr l’histoire est différente si ta partenaire est une fille de haut rang qui a son propre logement, sinon c’est à l’homme de fournir le logement », ajouta Cliff.

Cela semblait un peu injuste, mais c’était peut-être simplement ce qui était considéré comme la norme dans ce monde. Dans ce cas, il était logique que je sois le pourvoyeur. En fait, ma partenaire pourrait être déçue si je ne l’étais pas.

« Compris. Donc, une maison d’abord. »

Cliff a eu un regard suspicieux au moment où j’avais dit ça.

« Attends. Rudeus, tu vas te marier ? »

« Eh bien, oui. »

« Avec qui ? »

Est-ce que je pouvais dire le nom de Sylphie ici ? Bien sûr, son identité finirait par être découverte, mais j’avais décidé de la cacher pour le moment.

« À la personne qui a guéri ma maladie. »

« … Ah, je vois. Et son nom ? »

« Hum, je dois le garder secret pour le moment. »

« OK. Eh bien, s’il s’avère que c’est une disciple de Millis, fais-le-moi savoir. Je connais l’évêque de la ville, nous pourrions donc organiser une cérémonie, du moment que tu es d’accord pour que ce soit informel. »

Donc la foi de Millis avait bien quelque chose comme une cérémonie de mariage ! Je n’étais cependant pas un adepte de Millis, et j’étais sûr que Sylphie ne l’était pas non plus.

« Maître, si tu manques de fonds, puis-je t’aider ? », proposa Zanoba.

« Non, non. L’idée de devoir compter sur toi pour ça me mettrait mal à l’aise. »

Même si je faisais bonne figure en disant cela, je n’avais aucune idée de ce qu’était le marché du logement par ici. J’espérais que mes économies seraient suffisantes.

« En tout cas, je vais aller voir les maisons en ville demain. Si j’ai l’impression de ne pas pouvoir le faire moi-même, je te demanderai peut-être ton aide. »

« Bien sûr. Je peux me permettre de même acheter la plus grande maison de la ville, alors tu n’as pas à t’inquiéter », dit Zanoba en souriant.

Même les royautés des petits pays étaient à un tout autre niveau que nous, les gens normaux.

◇ ◇ ◇

Le lendemain, je m’étais rendu à l’agence immobilière. Le seigneur féodal d’une région était généralement celui qui offrait des prêts immobiliers aux résidents, mais il n’y avait pas de seigneur féodal clair dans Charia. Au lieu de cela, les Trois Nations Magiques et la Guilde des Magiciens administraient conjointement le territoire en créant une agence immobilière chargée de résoudre tous les problèmes qui se posaient. Quant à ce que ces « problèmes » pouvaient être, je n’en avais aucune idée.

J’y faisais référence comme étant une agence immobilière, mais son nom officiel était le Bureau de gestion des terres. Il s’occupait de l’achat et de la vente de maisons vacantes, ainsi que de l’octroi de permis de construire sur des terrains vides. Lorsque j’avais dit à la réceptionniste que je voulais une maison, on m’avait remis une liste. Les informations sur les maisons disponibles étaient répertoriées sur chaque page : adresses, taille des terrains, taille des maisons, nombre de pièces et prix. Il y avait une grande variété de maisons, de la petite maison d’une pièce au véritable manoir.

« Hmm… »

Pour être honnête, je n’avais aucune idée de la taille de la maison que je devais acheter. Quelque chose avec un jardin et de la place pour un gros chien serait préférable… ou peut-être une maison de ville ? Ça ne me dérangeait pas de vivre dans un endroit petit, mais Sylphie était le garde du corps de la Princesse, et sa bonne amie par-dessus le marché. Cela signifiait que la Princesse viendrait la voir de temps en temps, et nous ne pouvions pas vivre dans un appartement miteux si une royauté venait nous rendre visite. Cela dit, mes économies actuelles ne suffiraient pas à couvrir le coût d’une résidence huppée du genre de celles conçues pour la noblesse.

Je devrais peut-être accepter l’aide de Zanoba ? Non, le fait de l’utiliser comme porte-monnaie me rendrait mal à l’aise. Je pourrais quand même acheter une maison décente avec ce que j’ai.

J’aurais peut-être dû emmener Sylphie. Les gros achats comme celui-ci ne devraient-ils pas être discutés avec son partenaire ? Mais dans ce monde, c’était apparemment l’homme qui achetait la maison et accueillait la femme à l’intérieur. Sylphie pourrait me trouver pitoyable si je ne pouvais pas faire ça tout seul. Je devais au moins lui montrer que j’étais fiable.

« Donc une grande maison bon marché avec beaucoup de pièces. »

J’avais cherché dans la liste pour trouver une correspondance.

« Hm ? »

Une annonce tout en bas de la pile attira mon attention. Une page usée et décolorée annonçait ce qui ressemblait à une sorte de manoir. Il était situé dans un coin du quartier résidentiel, ce qui signifiait qu’il n’était pas trop loin de l’université. Au prix où il était vendu, je pouvais l’acheter et avoir encore un peu d’argent de côté. Le seul inconvénient était son âge.

« Et celle-là ? Pourquoi est-il si bon marché ? »

L’employé à qui j’avais posé la question me fit un sourire troublé.

« Pour être honnête, ce manoir est maudit. »

« Vous avez dit maudit ? »

« On dit qu’on peut entendre un craquement au milieu de la nuit, mais si on en cherche la source, on ne trouve rien. L’ancien propriétaire fit passer cela pour un simple bruit de maison causé par le vent… et le lendemain, les nouveaux résidents avaient été brutalement assassinés. »

Sérieusement ? Là encore, les histoires de manoirs maudits hantés par des esprits maléfiques étaient monnaie courante.

« Vous n’avez pas pratiqué d’exorcisme ? »

« Nous avons fait une demande auprès de la Guilde des Aventuriers, mais… les premières personnes qui ont voulu s’en occuper ont été elles aussi brutalement assassinées. Personne n’a voulu faire cette quête depuis. »

Il poursuivit en mentionnant que la demande qu’ils avaient soumise était de rang E. Ils voulaient augmenter son rang. Ils avaient voulu élever son rang, mais n’avaient pas reçu les fonds nécessaires. Ajoutez à cela l’existence d’une certaine discorde entre eux et la Guilde des Aventuriers… il semblerait qu’il y avait beaucoup de facteurs compliqués en jeu.

« Et la guilde des magiciens ? »

« Ils ont dit que l’immobilier n’est pas dans leur juridiction, que nous devrions nous débrouiller nous-mêmes. »

« Et si j’étais capable de nettoyer l’endroit avec succès ? Vous me le donneriez ? »

L’employé me jeta un regard comme s’il demandait : « Mais qu’est-ce que tu fumes ? »

« Désolé. Que diriez-vous donc d’un contrat provisoire ? Je visiterai l’endroit moi-même dans les deux prochains jours. Et si je trouve ce bien à mon goût, nous rendrons alors la vente officielle. Est-ce que ça marche ? », avais-je répondu.

« Dans ce cas, veuillez écrire votre nom ici. »

J’avais échoué dans ma tentative de marchandage, mais j’avais quand même continué, écrivant mon nom là où on me l’avait demandé. Il y avait un endroit où l’on pouvait inscrire un garant, et j’avais pris les devants en inscrivant les noms de la Princesse Ariel et de Badigadi. Je le lui avais alors remis.

Après avoir jeté un coup d’œil, l’employé pâlit et se retira à l’arrière. Presque immédiatement, quelqu’un qui ressemblait au directeur apparu, se frottant les mains. Je devais être assez célèbre pour qu’on me traite de la sorte rien qu’en écrivant mon nom. Attendez, peut-être que c’était en fait l’effet de l’utilisation des noms de la princesse Ariel et de Badigadi ? Ou peut-être une combinaison des trois ?

Après un peu de discussion, j’avais réussi à réduire le prix demandé de moitié. Apparemment, je m’étais transformé en client VIP exigeant alors que je n’avais aucune intention de l’être.

***

Partie 2

Quelques jours plus tard, j’étais arrivé au manoir en question. Il avait été construit il y a plus d’un siècle, mais le bâtiment lui-même semblait solide. Le mana était infusé dans toutes sortes de choses dans ce monde, alors peut-être y avait-il quelque chose dans la structure qui la protégeait de la pourriture ?

La structure du manoir était construite en boue et en pierre, avec un plancher en bois. De la mousse et du lierre poussaient le long des murs, mais à part ça, c’était magnifique. J’avais imaginé quelque chose de plus délabré.

« Entrons, Monsieur Zanoba ? Monsieur Cliff ? »

J’avais beau être un aventurier de rang A, je n’étais pas assez sûr de moi pour m’aventurer seul dans un lieu inconnu et peut-être hanté. J’avais demandé à Zanoba de m’accompagner et de me servir de bouclier. Si une poupée rousse armée d’un couteau surgissait de nulle part pour nous attaquer, il y mettrait un terme rapidement. Cliff avait ce regard dans ses yeux, comme s’il voulait venir, je l’avais donc aussi invité à se joindre à nous. C’était un génie de la magie divine de niveau avancé, donc si nous étions vraiment confrontés à des monstres de type esprit maléfique, il nous serait certainement utile.

« C’est une maison respectable. Elle semble un peu petite, mais je suppose que cette taille est appropriée », commenta Zanoba.

Cliff n’était pas d’accord.

« Tu ne penses pas que c’est beaucoup trop grand pour seulement deux personnes ? Tu sais que tu peux acheter quelque chose de petit pour commencer, et économiser pour déménager quand tu seras trop à l’étroit ? »

J’allais couper la poire en deux, ça voulait dire que cet endroit avait la taille parfaite.

« Grâce à certaines circonstances particulières, cet endroit n’était pas si cher. Maintenant, entrons. »

« Si tu penses que cet endroit est le bon, Maître, alors je n’ai plus rien à dire à son sujet », dit Zanoba en ouvrant courageusement la voie.

Il tenait une massue, une arme que j’avais préparée pour lui. Je m’étais dit qu’il ne fallait pas y aller sans arme, mais comme Zanoba l’avait reconnu lui-même, sa force surhumaine le rendrait capable de briser n’importe quelle arme entre ses mains. Alors, j’avais utilisé ma magie pour lui fabriquer une massue. Comme elle était gratuite, cela ne poserait aucun problème s’il la brisait.

Cliff était au centre. Il tenait fermement dans ses mains un bâton qui avait l’air coûteux et il balançait sa tête d’avant en arrière, surveillant la zone. Il essayait probablement d’être vigilant, mais pour moi, il avait juste l’air d’être terrifié.

Enfin, j’avais pris l’arrière, fournissant des capacités offensives depuis l’arrière. Dans ce groupe, la chose la plus importante était de protéger Cliff, car il était notre guérisseur et pouvait également fournir une certaine puissance de feu. En tant que membre le plus expérimenté de notre équipe, il était donc plus sûr de m’avoir à cet endroit pour surveiller nos arrières.

Nous avions descendu le chemin de pierre fissuré et étions arrivés à l’entrée. Les portes en bois étaient fissurées et la charnière d’un côté était cassée. Il faudrait la réparer.

« Je ne pense pas que nous risquions de tomber sur un piège, mais faites tout de même preuve d’une extrême prudence », avais-je insisté en activant mon Œil de la prospective.

« Oui, Maître. »

Zanoba posa sa main sur le bouton de porte, puis l’arracha du cadre sans aucune hésitation.

« Bon, ne commence pas à casser des choses », dis-je en le réprimandant.

« Je m’excuse. La porte était tordue et ne s’ouvrait pas. De toute façon, je suis sûr que tu auras besoin de la réparer. »

« Eh bien, préviens-moi la prochaine fois, d’accord ? »

« Oui, Maître », répondit Zanoba.

Au moins, il avait de bonnes manières.

Nous étions finalement entrés dans la maison. La première pièce était le hall d’entrée. Devant nous, un escalier menait à l’étage suivant, avec des portes à gauche et à droite. Des couloirs menaient plus profondément dans la maison de chaque côté de l’escalier. Il n’y avait pas beaucoup de poussière, l’agence immobilière devait donc nettoyer périodiquement l’endroit. De l’extérieur, elle pouvait ressembler à une maison hantée, mais maintenant que nous étions à l’intérieur, je pouvais voir qu’elle avait un excellent éclairage naturel. C’était un bel endroit.

« Maître, comment allons-nous procéder ? »

« Nous allons commencer par le côté droit du premier étage. Nous allons regarder dans toutes les pièces. Je ne pense pas qu’il y ait de pièges, mais il est possible que le sol ou le plafond soient pourris, alors faites attention à votre tête et à vos pieds. »

« Compris », dit Zanoba en hochant la tête.

Cliff me regarda par-dessus son épaule.

« Tu te donnes à fond. »

« Eh bien, je suis un aventurier de Rang A », avais-je dit.

« O-oui, c’est vrai, hein ? »

Cliff semblait être nerveux à propos de quelque chose. En y repensant, il était parti l’autre jour pour une aventure agréable avec Elinalise, non ? Je me demandais comment ça s’était passé.

« Au fait, comment s’est donc passée cette aventure que tu as vécue l’autre jour ? »

« … Ils m’ont complètement démoli. »

« Eh bien, ils sont de rang S. »

Les membres de Stepped Leader n’avaient probablement pas été si durs avec lui. Après tout, ils savaient qu’ils avaient affaire à un débutant. Mais la façon dont la personne recevant cette critique décidait de l’interpréter était une autre question. Cliff était un génie autoproclamé. Il n’avait probablement jamais eu personne pour lui faire remarquer ses défauts auparavant.

« Que dois-je faire ? »

« Si nous rencontrons un ennemi, utilise la magie divine de base pour l’attaquer. »

« J’ai compris. Mais si ce n’est pas un esprit ? », demanda-t-il.

« Dans ce cas, reste en arrière. Zanoba ou moi allons nous en occuper. »

Cliff a eu l’air un peu indigné au moment où j’avais dit cela, j’avais alors su que je devais poursuivre avec quelque chose.

« Ta magie est si puissante que tu pourrais endommager la maison. »

Fort heureusement, il semblait satisfait de cette explication. Il était préférable qu’un débutant comme lui se concentre sur une seule chose à la fois.

« Zanoba, il est possible que, même si cela est improbable, qu’un monstre capable d’utiliser la magie se cache ici. Reste sur tes gardes. »

« Laisse-moi faire. »

À ma grande surprise, Zanoba n’avait pas du tout peur. Il avait l’esprit d’un guerrier, ce qui était encourageant.

La porte de droite menait à une pièce spacieuse dont le sol faisait plus de vingt tatamis de large. Elle possédait une très bonne luminosité et une grande cheminée. Cela pourrait être une salle à manger ou un salon.

Ce fut la cheminée qui attira mon attention.

« Maître Cliff, est-ce que cette cheminée est un outil magique ? »

« P-Pas sur. Je vais jeter un coup d’œil. »

Cliff essaya de regarder à l’intérieur.

« Attendez. Il pourrait y avoir quelque chose là-dedans. »

Je l’avais arrêté, examinant la cheminée moi-même. Quelque chose n’allait pas, mais je n’arrivais pas à savoir ce que c’était.

« Hm. »

Les hivers glaciaux de la région rendaient la cheminée indispensable. Si celle-ci était magique, elle pouvait chauffer toute la maison. Si elle ne l’était pas, j’envisagerais de la remodeler. Bien que j’avais du mal à abandonner l’idée de voir Sylphie et moi tenant le corps nu de l’autre pour nous réchauffer…

« Je vais souffler un peu d’air à travers. S’il y a un monstre à l’intérieur, il pourrait nous tomber dessus, alors restez vigilants. »

Les ayant mis sur leurs gardes, j’avais conjuré de la magie dans la cheminée du foyer, la balayant avec une forte rafale.

Rien ne s’était produit. J’avais tendu l’oreille, mais je n’avais perçu aucun mouvement. De la suie était bien tombée, mais c’était tout. Je pouvais aussi envoyer du feu dans la cheminée, mais si elle était endommagée de quelque façon que ce soit, la maison risquait de prendre feu. Pour le moment, j’avais passé la tête à l’intérieur et regardé en haut de la cheminée. Je pouvais voir le ciel, bien que de loin.

Par sécurité, j’avais utilisé le feu pour éclairer mon environnement immédiat. Je ne sentais aucune présence cachée à l’intérieur. C’était probablement sans danger.

« Je m’en remets dans ce cas à toi, Maître Cliff. »

« Entendu. »

Il fouilla l’intérieur de la cheminée et tomba immédiatement sur un cercle magique. Ce n’était pas une surprise, étant donné qu’il avait été occupé à rechercher des instruments magiques et des malédictions récemment.

« Est-ce que ça a l’air utilisable ? » avais-je demandé.

« Je ne peux pas en être sûr avant d’y avoir allumé un feu, mais il semble intact », évalua Cliff.

Bien.

« Très bien. Merci. »

J’avais hoché la tête, puis nous étions allés dans la pièce suivante, la plus intérieure à droite de l’entrée. Elle avait un sol en pierre et quelque chose comme un four, c’était donc probablement la cuisine. Il y avait un morceau de tissu déchiré sur le sol à côté du four. Quand je l’avais ramassé, j’avais découvert que c’était un tablier en lambeaux. Peut-être que Sylphie allait cuisiner nue pour moi ici, à l’exception d’un tablier qui la recouvrait. Ça me donnait de quoi être excité.

Non, oublie ça, m’étais-je dit. Nous étions ici pour éliminer le mauvais esprit — où n’importe quelle autre chose qui hantait cet endroit. Ce n’était pas le moment pour moi de planter une tente dans mon pantalon.

J’avais fouillé le four et tous les autres endroits où un être vivant pourrait se cacher.

« OK, rien d’anormal ici, à la suivante. »

Nous avions découvert une porte menant au sous-sol derrière l’escalier, mais nous avions décidé de la garder pour plus tard. Nous avions parcouru dans le sens inverse des aiguilles d’une montre chaque pièce du premier étage et n’avions trouvé aucune anomalie. Il y avait quelques endroits où la poussière s’était accumulée, mais la maison était en si bon état qu’on ne pouvait pas penser qu’elle avait été construite il y a plus d’un siècle. Peut-être que le propriétaire précédent y avait effectué quelques réparations.

« Alors c’est la dernière, hein ? »

Nous avions fini d’examiner tout le premier étage. D’après le plan, je savais que les deux côtés de ce manoir se reflétaient à l’identique, à l’exception du fait que la pièce correspondant à la cuisine dans l’aile gauche n’avait pas de four. Peut-être était-elle utilisée à d’autres fins que la cuisine, comme une sorte de buanderie. En tout cas, nous l’avions appelée cuisine pour l’instant.

Deux cuisines, deux grandes pièces, quatre petites pièces, deux toilettes. C’était presque comme si deux maisons avaient été reliées en un seul bâtiment. Et seul l’escalier se trouvait dans le hall.

« Quelle pièce serait l’hôte le plus probable pour les mauvais esprits ? Le sous-sol ou le deuxième étage ? »

« Je pense au sous-sol », dit Zanoba.

« Je parierais sur le sous-sol », dit Cliff.

Comme nous étions d’accord, j’avais décidé de me rendre d’abord au sous-sol. La porte, située derrière les escaliers menant au deuxième étage, menait à une autre volée d’escaliers descendants. J’avais allumé les lampes que nous avions et les avais passées à Zanoba et Cliff.

« Je ferai le guet depuis le centre avec mon œil de démon. Ne laissez pas tomber votre lampe, même si vous pensez que nous sommes en danger. Je ne pourrais porter aucun secours dans le noir. »

« Ha ha ha, je suis un enfant béni ! Il n’y a rien à craindre », déclara Zanoba alors que nous descendions les escaliers. Je craignais maintenant le pire.

Sois plus prudent, lui avais-je intérieurement reproché. On ne savait jamais si une flèche allait jaillir au moment où on ouvrait une porte ou non. Mais, connaissant Zanoba, elle ricocherait probablement sur son corps avec un tintement bruyant.

Nous avions atteint une porte qui menait plus loin dans le sous-sol.

« Hm. Rien ici. »

Il y avait plusieurs étagères en bois vides, mais cela ressemblait à une zone de stockage inutilisée. J’avais porté ma lampe un peu partout, mais je n’avais rien senti rôder. Il y avait une sorte de tache sur le mur, mais elle n’était pas de forme humaine. Les bords du panneau mural avaient un peu pourri, mais c’était tout. Je devrais les remplacer plus tard.

Pas de monstres. Cela cassait un peu l’ambiance.

« OK, on va donc au deuxième étage. »

Nous avions quitté le sous-sol et étions retournés à l’entrée. De là, nous avions monté les escaliers jusqu’au deuxième étage. Le bois sous nos pieds n’avait même pas craqué.

***

Partie 3

Le deuxième étage était aussi complètement symétrique. À chaque extrémité des deux ailes se trouvait une pièce reliée à une chambre intérieure. En dehors de cela, il y avait également un certain nombre de chambres supplémentaires, chacune faisant environ six tatamis. Cela faisait six chambres au total : quatre petites chambres, et deux chambres de taille moyenne d’environ douze tatamis. Ces deux dernières étaient reliées aux chambres intérieures. Enfin, il y avait également un balcon.

« Hmm… »

Mettons un grand lit dans cette chambre, avais-je décidé. Un avec plus qu’assez de place pour que trois personnes puissent s’y allonger. Deux lits normaux poussés l’un contre l’autre, ce serait bien aussi. Non, attendez, si le lit était petit, nous devrions nous serrer les uns contre les autres pour dormir, ce qui ne serait pas une mauvaise chose. Ensuite, quand je me réveillerais, je sentirais sa chaleur juste à côté de moi. Et ses petits seins seraient constamment à portée de main. Non, c’était pas mal du tout.

En tout cas, le lit était important. On l’utilisera, après tout, tous les jours — et non, je ne voulais pas dire uniquement pour le sexe. Les gens doivent aussi dormir.

« Maître Cliff. »

« Qu-Quoi ? As-tu trouvé quelque chose ? »

« Penses-tu qu’un lit plus grand serait mieux pour un couple marié ? »

« Hein ? »

Cliff resta silencieux pendant quelques secondes alors qu’il réfléchissait à la question. Puis il prit une grande inspiration. Finalement, il soupira : « Oh, toi. Oui, c’est un aspect important d’une relation. Mais tu ne rends pas justice à ta partenaire si c’est la seule chose sur laquelle tu te concentres. »

« Oh. Eh bien, oui, je suppose que tu as raison. »

Pour une raison ou une autre, ses paroles étaient convaincantes, probablement parce qu’il parlait en connaissance de cause. Je pouvais très facilement imaginer Elinalise se jetant sur lui, les yeux pleins de convoitise, dès qu’ils seraient seuls tous les deux.

J’avais donc pris ce qu’il m’avait dit à contrecœur. J’imagine que je vais choisir un lit plus grand.

« Ouf, rien ici, hein ? », avais-je dit tout en envoyant un soupir après avoir inspecté la dernière pièce.

« Comme prévu, je suppose que nous allons devoir passer la nuit ici. », dit Zanoba.

« Oui. Je compte sur vous. »

J’avais voulu fouiller la maison à l’avance, juste pour être sûr, mais je ne m’attendais pas vraiment à ce que cela donne quelque chose. D’après les récits, l’esprit ne se manifestait que la nuit, accompagné d’un grincement. C’était effrayant. C’était probablement un monstre qui squattait ici, mais je ne savais pas de quel genre de monstre on parlait. Je ne pensais pas qu’il pouvait être trop puissant, vu que nous étions au milieu d’une ville. Mais des aventuriers de bas rang envoyés pour nettoyer la maison avaient été brutalement assassinés. Nous ne pouvions pas baisser notre garde.

Peut-être que la vérité était en fait simple : des bandits auraient pu par exemple utiliser la maison comme cachette. Le grincement pourrait être causé par eux en crochetant la serrure de la porte d’entrée. Non, la porte d’entrée était cassée. Alors peut-être la porte arrière ? Mais il n’y avait aucun signe de quelqu’un vivant ici.

Oui, j’étais perplexe. J’aurais peut-être dû emmener Elinalise et les autres également. Elle avait vu beaucoup de choses dans sa longue vie, elle aurait pu nous aider. Mais maintenant que mon petit homme était de nouveau en action, je n’étais pas sûr que sa présence ne m’exciterait pas. Je pouvais l’imaginer — je faisais le guet au milieu de la nuit, et une ombre venait se faufiler jusqu’à moi, me murmurant des tentations à l’oreille. Mais Cliff dort juste à côté de nous, dirais-je. Et elle répondait, Et alors ?

« Restez vigilants. L’esprit pourrait ne pas se montrer tout de suite, donc on va passer la nuit ici. », avais-je déclaré alors que nous nous tenions dans la chambre du deuxième étage.

« Hm. Je m’inquiète pour Julie. »

« Je m’inquiète pour Elinalise. »

Julie était une enfant intelligente. Elle connaissait son statut d’esclave et n’allait pas provoquer quelqu’un sans réfléchir, alors qu’elle vivait dans une section du dortoir principalement occupée par des nobles. Zanoba n’avait aucune raison de s’inquiéter pour elle. Elinalise, en revanche, était à la fois populaire et capricieuse. Elle pourrait bien profiter de l’absence de Cliff pour avoir une liaison.

Mes pensées allèrent vers Sylphie, qui faisait probablement office de garde du corps de la Princesse, comme elle le faisait toujours. Il n’y avait pas de quoi s’inquiéter. Attendez, je lui avais bien dit que je sortais aujourd’hui, mais je n’avais pas mentionné que je serais absent pour la nuit. Et si elle venait dans ma chambre pour me parler avant de se coucher, et que je n’étais pas là ? Elle pourrait rôder dans ce hall froid, en m’attendant, et en marmonnant pour elle-même : « Rudy est vraiment en retard. »

« Le soleil est sur le point de se coucher », dit Zanoba.

Je pouvais voir le soleil du soir se refléter sur la fenêtre de la chambre. Si je partais maintenant, la nuit serait tombée lorsque je serais de retour sur le campus. Sylphie serait probablement déjà rentrée au dortoir des filles. Et même si je ne lui disais rien directement, je devais au moins laisser un mot sur ma porte, disant que je ne serais pas là ce soir. Pas vrai ?

Très bien, allons-y. Allons-y maintenant.

Non, attendez. Et si ces deux-là se faisaient tuer pendant mon absence ? Ça ne marcherait pas. J’étais, après tout, le leader de ce groupe.

Calme-toi, m’étais-je dit. Ce n’était pas un problème. Tant que j’expliquais tout par la suite, Sylphie comprendrait. Bien que… attendez. J’avais entendu quelque chose à ce sujet il y a longtemps. Si dans une relation, les fois où l’on entendait dire « juste pour cette fois » s’accumulaient trop rapidement, cela pouvait mener à une rupture entre vous et votre partenaire. Merde. J’avais un mauvais pressentiment à ce sujet.

La solution était évidente : lever intentionnellement mon propre drapeau mortel.

« Zanoba. »

« Oui ? Qu’est-ce qu’il y a ? »

« Je vais me marier dès que nous aurons terminé cette mission. »

« En effet. Finissons-la rapidement pour pouvoir faire une grande fête ici », dit Zanoba, la tête légèrement inclinée en hochant la tête.

Attendez. Maintenant que je l’avais vraiment dit, mon sentiment de malaise s’était encore aggravé. Si j’avais dit quelque chose comme : « Une fête, oui ! C’est exactement ce dont nous avons besoin ! », j’avais le sentiment que je ne survivrais pas assez longtemps pour me marier. Je devrais peut-être mettre quelque chose de dur dans ma poche de poitrine pour le moment. Sauf que je n’avais pas de poche de poitrine. Si une balle de 357 Magnum me frappait, je n’aurais aucun moyen de l’arrêter.

Cliff s’était de nouveau immiscé dans la conversation.

« Assure-toi d’inviter Lise et moi. »

« Bien sûr. Pourquoi ne serais-tu pas invité ? »

« Juste pour être sûr. Être laissé de côté ne me dérange pas trop, mais je serais triste de voir que ça lui arrive à elle. »

Cliff savait vraiment comment faire pour péter l’ambiance… c’était probablement pour cela qu’il était toujours laissé de côté dans ce genre de rassemblements. Je ne manquerais pas de l’inviter, et évidement Elinalise aussi. De toute façon, j’en avais assez d’être avec des mecs. J’avais envie de me dépêcher, de finir ça, et de rentrer chez moi pour retrouver Sylphie et ses seins — non, concentre-toi. Je pourrais la toucher autant que je le voudrais plus tard.

Et alors que je vaquais à ces pensées, la nuit était arrivée.

Pendant ce temps, au dortoir des filles, Sylphie avait déjà eu vent du fait que Rudeus était parti faire du shopping. Elle était actuellement dans son lit, les bras serrés autour de son oreiller, se roulant dans tous les sens en imaginant toutes sortes de choses.

◇ ◇ ◇

Nous nous relayions pour faire le guet. Une personne restait éveillée pour alerter les deux autres si quelque chose de bizarre se produisait. J’avais spécifiquement indiqué à mes compagnons que s’ils entendaient un craquement, ils ne devaient pas enquêter, mais plutôt réveiller les autres immédiatement.

Nous dormions à l’endroit où le résident précédent avait été assassiné : la chambre située au bord du deuxième étage. L’emplacement pouvait avoir un rapport avec l’apparition ou non du mauvais esprit. Je ne pensais pas vraiment qu’il s’agissait de bandits, bien que ce serait bien si ce n’était que ça. Je pourrais les arrêter, les dénoncer, et ajouter la récompense en espèces qui en résulterait à nos fonds de mariage. Si c’était juste un monstre ordinaire, ce serait encore mieux. Tout ce qu’on avait à faire était de chercher et détruire. Simple comme bonjour.

◇ ◇ ◇

« Rudeus ! Réveille-toi, on entend du bruit ! »

C’était arrivé au moment où Cliff faisait le guet.

Je m’étais immédiatement réveillé et j’avais sauté en vérifiant l’heure. Pour s’assurer que nous dormions légèrement, chaque personne n’avait que deux heures de sommeil à la fois, en utilisant un sablier pour en garder la trace. En ce moment, il en était à son deuxième tour, ce qui signifiait qu’il était environ deux ou trois heures du matin. Le moment idéal pour l’apparition d’un esprit maléfique.

« Réveille Zanoba. »

Après avoir donné ce bref ordre à Cliff, je m’étais dirigé vers la porte et j’avais tendu l’oreille.

Kree… kree…

Klak… klak…

Kee… kee…

Oh merde. Je pouvais vraiment l’entendre — et aussi assez clairement. On aurait dit une chaise qui grince. C’était en fait assez terrifiant maintenant que je l’entendais par moi-même. Mes lèvres se pincèrent alors que j’activais mon œil de clairvoyance.

« Aahh. »

Zanoba s’était frotté les yeux et avait poussé un gros bâillement.

Après avoir confirmé qu’il était réveillé, j’avais posé ma main sur la poignée de la porte. Puis, lentement, en m’assurant qu’elle ne fasse pas de bruit, j’avais ouvert la porte. J’avais regardé dans le couloir. Rien. Juste pour être sûr, j’avais aussi regardé dans l’autre sens. Rien. Puis de haut en bas. Rien.

J’avais tendu l’oreille, mais je n’avais rien entendu. Le son s’était arrêté.

Zanoba s’était levé et s’était approché derrière moi.

« Comment ça se présente là-bas ? »

« Je ne vois rien dans les environs. »

Nous pouvions soit fouiller le manoir, soit attendre que quelque chose de bizarre se produise. Le propriétaire précédent avait ignoré le bruit, pensant l’avoir mal entendu, puis était mort, alors nous ne devrions probablement pas l’imiter.

« Cherchons la source », avais-je décidé.

« Très bien. Je suppose que nous utilisons la même formation qu’avant ? », demande Zanoba.

« Oui. Soyez prudent. »

« Tant que tu surveilles mes arrières, Maître, je n’ai rien à craindre. »

Il s’était emparé de sa massue. Cliff l’avait suivi, l’air nerveux.

« Maître Cliff, vous souvenez-vous de ce que vous êtes censé faire ? »

« Magie divine. »

« C’est exact. Je compte sur vous. »

Zanoba sera notre bouclier, Cliff utilisera la magie divine, et si ça ne marchait pas, j’utiliserais mon Canon de pierre. Nous étions prêts.

« Zanoba, on y va »

Notre enquête nocturne avait commencé.

J’étais déjà familiarisé avec la disposition de la maison suite à notre recherche en journée, et l’enquête s’était déroulée sans heurts. Tout d’abord, nous avions fouillé la totalité du deuxième étage. On n’y avait trouvé rien d’anormal. Ensuite, nous étions descendus prudemment au premier étage. Nous avions parcouru chaque pièce, vérifiant chaque endroit où quelque chose pourrait se cacher, comme la cheminée et le four. Encore une fois, rien. Toutes les pièces étaient vides.

« Maître, il ne reste plus que le sous-sol. »

« Oui. »

Nous avions descendu les marches vers le sous-sol. C’était sombre. Il n’y avait rien ici quand nous avions cherché pendant la journée, mais maintenant, je sentais quelque chose de sinistre en dessous.

Je devenais nerveux. Mon cœur battait fort. J’avais pris une profonde inspiration, en restant sur mes gardes au cas où quelque chose nous attaquerait par-derrière. Et alors que nous descendions les escaliers, j’avais l’impression que nous descendions en enfer. Finalement, nous étions arrivés au sous-sol.

« Comment est-ce ? », avais-je demandé.

« Il n’y a rien ici », répondit Zanoba.

J’utilisais ma lampe pour éclairer la zone. Il n’y avait rien, pas même sur les bords de la pièce. De plus, l’ancien propriétaire avait sûrement vérifié le sous-sol. C’était après tout l’endroit le plus suspect du manoir.

« Retournons dans la chambre et préparons-nous. »

***

Partie 4

Nous nous étions prudemment glissés hors du sous-sol et étions retournés au deuxième étage. Nous avions traversé le couloir jusqu’à la chambre où nous étions postés.

« Zanoba, il y a une chance qu’il se cache dans la chambre où nous dormions, alors fais attention en ouvrant la porte. »

« Compris. »

Il resserra sa prise sur son gourdin et posa doucement son autre main sur la poignée de la porte avant de l’ouvrir.

« … »

Rien ne s’était passé.

« On dirait que tout est vide. »

Il n’y avait rien eu. Pas d’attaque.

« Ouf. »

Nous pouvions nous reposer pour le moment. Peut-être était-il temps de considérer que la créature n’attaquait que lorsque les gens dormaient. Ou quand ils étaient aux toilettes. Maintenant que j’y pensais, nous n’avions pas vérifié le jardin. Je devrais y jeter un coup d’œil de plus près demain.

Ce fut alors que j’avais soudainement regardé derrière nous.

Il était là.

Il était au bout du couloir, près du sol. C’était comme s’il rampait. Seule sa moitié supérieure dépassait le haut de l’escalier. Il avait la tête inclinée en regardant dans notre direction. Au début, j’avais pensé que ça pouvait être un humain. Il avait des yeux, un nez, une bouche, mais pas de cheveux ou d’oreilles.

Je n’avais pas non plus eu l’impression qu’elle était vivante.

« … »

Il nous montra une silhouette pâle et obsédante dans l’obscurité tout en nous observant. Pendant quelques secondes, on s’était regardés fixement.

« Oh », avais-je commencé, essayant de dire quelque chose.

Ce fut alors qu’elle bougea. Son corps se leva et il sauta au deuxième étage. Il était de taille humaine… mais ce n’était pas un humain. Il avait quatre bras et quatre jambes. Il était arrivé dans la nuit noire, brandissant ce qui ressemblait à un pieu, se déplaçant silencieusement sur ses quatre pattes à une vitesse incroyable, droit vers…

« Whoaaah ! »

Mes jambes avaient lâché, et j’avais atterri sur le cul en lançant à la hâte un Canon de Pierre. La peur de détruire ma propre maison montait en moi. J’avais hésité, mais j’avais finalement affaibli la force de mon attaque. La boule de terre s’était brisée contre l’épaule de notre ennemi, mais tout ce que cela avait fait, c’était de faire chanceler la chose inhumaine. Elle s’était dirigée vers moi avec son pieu, et j’avais utilisé mon œil de démon pour essayer de l’éviter, mais…

« Maître ! »

Zanoba vola devant moi. La créature frappa fortement avec son arme. Elle était allée droit vers son cœur.

« Zanoba ! »

Elle ne l’avait pas transpercé. La peau bénie de Zanoba était trop résistante pour l’attaque de la créature. O-oui ! C’est bien mon élève, même pas une égratignure, pensais-je.

Zanoba avait saisi le visage de la créature à deux mains. Les huit membres de la créature s’agitaient dans l’air tandis que les coups de poing pleuvaient sur Zanoba.

Cliff jeta un léger coup d’œil hors de la pièce pour réciter une incantation.

« Je t’invoque, Dieu qui bénit la terre qui nous nourrit ! Délivre un châtiment divin à ceux qui sont assez fous pour défier les voies naturelles ! Exorcise ! »

La lumière blanche de son bâton frappa la silhouette à quatre pattes… mais ne l’avait pas empêchée de bouger. Ce n’était donc pas un esprit ?

Dans ce cas, il était temps pour moi d’utiliser ma magie.

« Zanoba, écarte-toi du chemin. Je vais utiliser le Canon de Pierre ! »

« Attends, Maître ! »

Zanoba ne voulait pas bouger. Même si le pieu mettait ses vêtements en lambeaux, il ne voulait pas s’écarter. Pourquoi ?

« Assez, bouge ! Je vais m’en occuper ! »

« Attends ! Maître, je t’en supplie ! »

Zanoba jeta ses bras autour de la chose, comme s’il essayait de la protéger de moi. Cette dernière continua à s’agiter, réduisant ses vêtements en lambeaux. Son dos, maintenant exposé, était si frêle qu’on ne pouvait pas croire qu’il possédait une puissance surhumaine.

Quelques secondes passèrent comme ça. Puis, des minutes. L’ennemi continuait sa lutte violente, mais ses mouvements s’émoussaient progressivement jusqu’à s’arrêter.

« Ouf. »

Une fois que Zanoba fut certain qu’il s’était arrêté, il retira ses vêtements déchirés et les utilisa pour lier les mains et les pieds de la chose inhumaine.

« Maître, retournons dans la chambre. »

« Très bien… »

Cliff se tenait au milieu de la pièce, tremblant de terreur.

« Ne te fais pas d’idées ! Ce n’est pas comme si je m’étais enfui. J’ai juste pensé que je serais plus une gêne dans ce couloir exigu. »

« Ah, je vois. Bien pensé. »

« V-Vraiment ? »

Son excuse n’était pas du tout convaincante, mais bon, j’avais eu peur moi aussi. Je n’avais pas l’intention de dire quoi que ce soit.

« Maître… »

« Tu m’as vraiment sauvé pour le coup, Zanoba. Mais c’était vraiment dangereux. Contrairement à un certain Roi-Démon, tu n’es pas immortel.

« C’est incroyable, Maître. Jettes-y un coup d’œil. »

Zanoba était très excité. Il m’avait complètement ignoré alors qu’il posait notre attaquant ligoté, qui faisait des bruits légers et inattendus. Zanoba attrapa une lampe pour l’éclairer.

« Est-ce… une construction ? »

Devant nous se trouvait un mannequin de bois peint en blanc, froissé sur lui-même. Il avait quatre bras et quatre jambes. Malgré sa forme étrange, c’était à tous les coups une construction. Je m’étais demandé pourquoi je n’avais pas entendu ses pas, mais maintenant je le savais. Un tissu noir comme du charbon était enroulé autour de chacun de ses pieds. Ce que je pensais être un pieu n’était qu’un bras cassé, deux de ses quatre bras étaient cassés. Il avait un truc pitoyable à la place du nez et une bouche sur son visage, avec des boules de verre pour les yeux. Ces yeux froids et insensibles étaient ceux que je regardais avant.

Pour être honnête, c’était vraiment trop effrayant pour être supporté… et ça pouvait recommencer à bouger d’une minute à l’autre. Cliff était du même avis. Il tenait son bâton à portée de main et fixait prudemment son regard sur la poupée.

« Maître, c’est une découverte incroyable ! »

Zanoba, quant à lui, n’arrivait pas à cacher son excitation.

« Zanoba, peu importe à quel point tu aimes les figurines… », avais-je commencé à dire.

« Celle-ci a bougé ! Une figurine qui bouge ! »

Au moment où il avait dit ça, j’avais réalisé qu’il avait raison. Cette poupée nous avait attaqués.

« Une figurine qui bouge. »

Une figurine qui bouge ! Une figurine qui bougeait toute seule. Donc… un automate. Comme un robot. Comme… une servante robot. Oooh ! Lorsque ces mots traversèrent mon esprit, la peur que j’avais ressentie s’était instantanément dissipée.

« Tu as raison. C’est incroyable. », avais-je dit.

« Comprends-tu enfin ? »

« Oui. Je suis heureux que nous ne l’ayons pas détruit. Zanoba, ton jugement était sans faille. »

« Heh heh. J’ai su ce que c’était au premier coup d’œil. »

« Je n’en attendais pas moins. Ton œil pour les figurines a déjà surpassé le mien », avais-je dit tout en offrant à mon élève fièrement souriant quelques éloges.

Cela dit… Une figurine qui bouge. En y réfléchissant, il y avait d’autres objets inanimés dans ce monde qui bougeaient, comme les armures. Cette poupée était sculptée dans du bois, mais je pourrais peut-être faire bouger des figurines en pierre ? Et si je pouvais trouver un moyen de faire bouger les figurines par elles-mêmes… et si je pouvais développer une substance comme le silicium pour leur donner une peau, comme les humains…

Les possibilités étaient infinies.

« Zanoba, que dois-je faire ? J’ai le cœur qui bat si fort ! »

« Le mien aussi. Je sens les larmes venir ! »

Pour l’instant, nous allions ramener la poupée à la maison. Nous pourrions alors rechercher le mécanisme qui lui permettait de bouger.

« Hé, vous deux, ça suffit ! »

Cliff avait soudainement perdu sa patience avec nous. Je l’avais regardé, il était en train de nous regarder fixement, son bâton serré dans les deux mains.

« Ce n’est pas le moment de parler de ce genre de choses ! »

« Ce n’est pas le moment de parler de quelles “choses” ? »

Zanoba saisit le visage de Cliff d’une main et le souleva dans les airs. Ah, ça faisait longtemps que je ne l’avais pas vu faire ce tour.

« Aggghhhhh ! »

Cliff s’agrippa au bras de Zanoba, mais ce dernier n’avait même pas bronché.

« La poupée a bougé ! Ne comprends-tu pas à quel point c’est remarquable ?! »

« Aïe, aïe, aïe ! Il existe des monstres comme ça, des armures qui bougent toutes seules ! »

Des monstres. Entendre cela m’avait rappelé notre objectif initial. La raison pour laquelle nous étions venus ici n’était pas d’attraper une poupée qui pouvait bouger, mais de sécuriser cette maison. Mais ce n’était pas comme si je ne pouvais pas faire d’une pierre deux coups.

« Zanoba, s’il te plaît, relâche-le. »

« Grr… Mais, Maître… »

« Maître Cliff n’a pas tort. »

Dès que Zanoba le laissa partir, Cliff chanta immédiatement de la magie de guérison pour se rétablir. Quel bébé ! 

« Cette poupée est probablement l’esprit maléfique que nous recherchions. »

« Hrm. »

« Et il n’y a aucune garantie que ce soit la seule. Trouvons et capturons toutes les autres présentes ici. Peut-être que nous pourrions trouver des informations sur la façon dont ils ont été fabriqués, tant que nous y sommes. »

« Je comprends ! »

Zanoba acquiesça, enfin convaincu.

« Nous ne dormirons pas cette nuit. Nous devons faire une fouille exhaustive de la maison et trouver où cette poupée se cachait. »

C’était ainsi que commença notre troisième balayage du bâtiment.

Nous cherchions un endroit assez grand pour cacher une poupée à taille humaine, mais nous n’avions rien trouvé de tel lors de notre deuxième série de recherches dans la maison. J’avais pensé qu’elle pourrait être dans le jardin, puisque nous n’avions pas vérifié, mais cette piste n’avait pas abouti. Les empreintes de la poupée étaient clairement imprimées sur la neige, mais ne menaient nulle part.

Je commençais à soupçonner qu’il y avait une pièce cachée dans la maison. Elle avait clairement été conçue pour être complètement symétrique, alors peut-être devions-nous chercher tout ce qui n’était pas symétrique. Avec cette idée en tête, j’avais fouillé le premier et le deuxième étage de la maison à la recherche d’anomalies dans la disposition, mais je n’avais rien trouvé. Le manque de lumière rendait la chose difficile à dire.

« Il serait peut-être préférable de regarder à nouveau demain, quand nous aurons la lumière du jour », suggéra Cliff.

Nous avions accepté. Mais avant de nous arrêter pour la nuit, nous avions décidé de déplacer la poupée vers l’université. Nous avions attaché ses bras et ses jambes fermement et l’avions placée dans la chambre de Zanoba. Sous un meilleur éclairage, nous avions pu constater qu’elle était assez vieille. Elle avait l’air d’un blanc pâle auparavant, mais je pouvais voir maintenant que la peinture blanche d’origine commençait à s’écailler et qu’il y avait des taches de moisissure.

« Maître, est-ce une… nouvelle figurine ? », demanda Julie.

J’avais pensé qu’elle en aurait peur, mais au contraire, elle semblait simplement curieuse.

« Dois-je… la nettoyer ? »

Lorsque Zanoba ramenait des figurines du marché, elle était chargée de les nettoyer. Zanoba pensait que la meilleure façon d’accroître son appréciation des figurines était de lui faire pratiquer le nettoyage et le polissage, et il semblerait que son éducation fonctionnait.

« Comment la faire bouger à nouveau ? », s’était demandé Zanoba.

« Nous y réfléchirons après nous être occupés du manoir. »

Je comprenais son impatience, mais il fallait qu’il se calme. Pour l’instant, nous avions enfermé la chose dans une boîte fabriquée avec ma magie de terre. Je ne voulais pas qu’elle attaque Julie pendant notre absence.

Nous étions retournés au manoir, nous arrêtant pour acheter un tas de lampes en chemin. J’avais décidé de fouiller à nouveau la cheminée, en me glissant dedans pour l’examiner de près cette fois.

« Hm, ce n’est pas ça, hein ? »

J’avais chassé la suie et les toiles d’araignées en finissant ma recherche. Puis quelque chose me frappa… il n’y avait pas de suie sur le sol. C’était presque comme s’il avait été nettoyé, complètement essuyé. Maintenant que j’y pense, le tissu enroulé autour des pieds de la poupée était noir. Est-ce que ça nettoyait l’endroit tous les soirs ?

***

Partie 5

Maintenant entre le deuxième étage, le premier étage et le sous-sol, cette dernière était certainement la zone la plus suspecte. Nous nous étions aventurés en bas une fois de plus avec nos lampes. J’avais laissé la porte entrouverte pour m’assurer que nous ne manquerions pas d’oxygène et j’avais aligné les lampes pour que l’espace soit bien éclairé. Si j’étais un conteur pour enfants, j’aurais pu m’exclamer : « Regardez, regardez, c’est aussi lumineux qu’en plein jour ici ! »

Il y avait une forme carrée assombrie sur le mur : une porte cachée que nous n’avions pas remarquée dans l’obscurité. Lorsque la maison avait été construite, elle s’était probablement fondue dans le décor, mais avec le temps, l’usure des ouvertures et fermetures répétées avait assombri la zone autour des charnières. Il y avait également des marques sur le sol à l’endroit où la porte s’était ouverte.

« Eh bien, entrons ! »

Cliff avait joyeusement tendu la main pour ouvrir la porte. Je m’étais préparé à une éventuelle attaque et j’avais gardé un œil sur la porte, mais Cliff fit une pause.

« Qu’est-ce qui ne va pas ? », avais-je demandé.

« Je ne sais pas comment l’ouvrir. »

J’avais jeté un coup d’œil moi-même, et il avait raison. Il n’y avait ni poignée ni encoche dans la porte pour aider à l’ouvrir. Il ne semblait pas non plus qu’on doive la soulever pour l’ouvrir.

« Maître, dois-je la casser ? », proposa Zanoba.

J’avais secoué la tête. Même si je devais rénover la majeure partie de la maison, je ne voulais pas endommager quoi que ce soit si je pouvais l’éviter. Je regardai les éraflures sur le sol. Je n’avais aucun doute sur le fait que la porte pouvait être ouverte, et qu’elle s’ouvrait vers nous.

« Hm ? »

J’avais remarqué quelque chose d’étrange en regardant ces marques. Elles commençaient à trois planches sur la gauche, non alignées avec l’usure du mur.

Dans ma vie précédente, nous étions allés en voyage scolaire dans un ancien village ninja qui avait une porte cachée. Avec ce souvenir en tête, j’avais essayé d’appuyer sur le bord gauche de la porte. Il y eut un craquement, mais la porte ne s’était pas ouverte. Elle était lourde.

« Zanoba, appuie sur cette partie, juste là. »

« Hrm. »

Une fois qu’il le fit, la porte s’ouvrit en grinçant. C’était donc le bruit que nous avions entendu la nuit dernière, hein ? Il y avait une poignée à l’intérieur de la porte, donc l’ouvrir de l’intérieur était apparemment facile.

« Je doute qu’il y ait des pièges, mais veuillez rester sur vos gardes », avais-je dit en entrant, éclairant la pièce avec ma lampe. C’était une pièce exiguë avec un seul bureau, un piédestal en bois, et rien d’autre. Il y avait plusieurs livres et une bouteille d’encre sur le bureau. La bouteille était fissurée et son contenu était tout desséché.

Quant au piédestal, comment le décrire ? Il avait la forme d’un cercueil, sa base était creusée d’indentations adaptées à la taille et à la forme de la poupée. En regardant de plus près, j’avais remarqué un cristal transparent incrusté dans le bois, juste à l’endroit où la tête de la poupée devait reposer. Elle s’était probablement rechargée en s’allongeant ici — au sens magique du terme, en tout cas, pas au sens électrique.

« Cliff, peux-tu me dire quelque chose sur ce piédestal ? »

Celui-ci secoua la tête : « Non, c’est la première fois que je vois quelque chose comme ça. »

J’avais nerveusement tendu la main pour le toucher. Je ne pensais pas qu’il allait me capturer ou quoi que ce soit, mais je devais m’assurer qu’il était inerte. Comme il n’avait pas réagi, j’avais porté mon attention sur l’un des livres du bureau. Je pouvais dire qu’il avait été laissé ici pendant un certain temps, mais heureusement, il n’y avait aucun signe d’insectes. Peut-être que la poupée les avait exterminés ?

Sur la couverture, il y avait un titre et un blason dans une langue que je ne pouvais pas lire. L’intérieur du livre était identique, écrit dans une écriture que je ne connaissais pas, ce qui signifiait qu’il devait s’agir de la langue du dieu du ciel, de la langue du dieu de la mer ou d’une langue si obscure que je n’en avais jamais entendu parler. L’écusson et l’écriture me semblaient pourtant familiers. Où les avais-je vus ? À la bibliothèque de l’université, peut-être ?

En feuilletant les pages, j’étais tombé sur un certain nombre de croquis. Des croquis du corps humain, des croquis de cercles magiques. En continuant à feuilleter, j’étais tombé sur une poupée à quatre jambes et quatre bras.

« Zanoba ? »

« Oui ? »

Zanoba, qui était posté à l’entrée, s’était approché.

« Je pense que c’est la poupée que nous avons trouvée. Qu’en penses-tu ? »

« Je ne peux pas lire le texte, mais tu as probablement raison », avait-il convenu.

« Où ? Laisse-moi voir », dit Cliff tout en s’interposant une fois de plus.

Nous avions tous les trois regardé le livre, en feuilletant les pages. La reliure était assez vieille et semblait pouvoir céder à tout moment. Il y avait des flèches dessinées à côté des croquis et des mots écrits en dessous, probablement des annotations ou des commentaires. Il y avait des croquis des bras de la poupée, des cercles magiques, et d’autres flèches et annotations. Les marges étaient remplies de gribouillages détaillés.

« À en juger par les seuls croquis, cela semble similaire aux cercles magiques utilisés pour enchanter les instruments magiques », marmonna Cliff.

« Vraiment ? »

« Oui, je peux le dire parce que j’ai fait des recherches sur eux dernièrement. La poupée doit être un outil magique. »

« Alors c’est ça. »

L’ancien propriétaire — non, le premier propriétaire de cette maison — avait probablement fait des recherches sur quelque chose d’interdit. Je pense qu’il avait demandé à la poupée de protéger la maison, ce qui semblait avoir été un succès, puisqu’elle s’était déplacée dans le manoir et avait attaqué les intrus. Puis le propriétaire original disparu. Je ne savais pas vraiment s’il avait laissé son travail inachevé et où s’il avait déménagé ailleurs, ou s’il s’était fait prendre. Mais vu qu’il avait laissé le fruit de son travail derrière lui, il était fort probable qu’il soit décédé dans un accident imprévu.

Quant à la poupée, elle était probablement restée endormie sur ce piédestal jusqu’à ce que quelque chose se produise et la fasse se réveiller. Elle commençait par nettoyer la maison et par patrouiller, tuant tous les intrus qu’elle découvrait. Il était probablement programmé pour retourner sur le piédestal pour se recharger une fois qu’il avait terminé.

Cela semblait être la conclusion la plus logique. Mais si elle patrouillait dans le jardin, quelqu’un aurait déjà dû la repérer… Attendez, non, nous avions cassé la porte d’entrée quand nous étions arrivés ici, et c’était la seule porte cassée du bâtiment. La programmation originale de la poupée l’avait peut-être fait patrouiller dans le jardin, mais elle avait été forcée d’abandonner cette route quand elle n’avait pas pu ouvrir les portes, la laissant piégée à l’intérieur de la maison. Et puis nous avions cassé la porte en entrant, ce qui lui avait permis de recommencer à faire le tour du jardin — probablement juste au moment où nous étions passés devant et avions monté les escaliers, ce qui l’avait amenée à nous suivre.

◇ ◇ ◇

Par sécurité, j’avais à nouveau fouillé tous les coins et recoins de la maison et j’avais gardé l’œil ouvert pendant plusieurs jours encore. Il n’y avait plus de bruit la nuit. Une fois que j’étais certain que la maison était sûre, j’étais allé à l’agence immobilière pour signer officiellement le contrat. Quant à l’esprit maléfique, je leur avais dit que c’était un monstre diabolique qui s’était installé dans une pièce cachée au sous-sol de la maison.

Demain, je demanderais à des gens d’y aller pour commencer le nettoyage et les réparations. J’avais décidé de n’acheter que le strict minimum de meubles pour l’instant. Peut-être que c’était juste la partie japonaise de moi qui parlait, mais j’avais l’impression que je devais garder le reste pour Sylphie et moi, afin de décider ensemble. De plus, nous ne pourrions pas emménager avant un mois, lorsque les rénovations seraient terminées.

Je pouvais imaginer l’excitation sur le visage de Sylphie.

« Tu vois, c’est notre nouvelle maison ! », lui dirais-je.

« Whoa ! Rudy, c’est incroyable ! »

« Il y a aussi beaucoup de pièces à l’intérieur. On aura donc assez d’espace, quel que soit le nombre d’enfants qu’on aura ! »

« Incroyable, tu penses même à notre avenir ensemble ! Prends-moi maintenant ! »

« Bien sûr, mon amour. J’ai déjà préparé le lit pour nous. »

« Rudy, prends-moi ! »

Oui, ça avait peu de chances d’arriver, mais l’idée me faisait quand même sourire.

Attendez, se pourrait-il qu’elle soit décue ? Genre : « Ugh, Rudy, est-ce tout ce que tu as pu avoir pour nous ? »

Non, Sylphie n’était pas si égoïste. Du moins, j’étais presque sûr qu’elle ne l’était pas.

Quoi qu’il en soit, ça avait été un effort fructueux. En quelques jours, j’avais mis la main sur un bel endroit et hérité d’un des trésors qui y avaient été laissés. J’étais presque sûr que cette poupée était un instrument magique. Il était possible que le protocole approprié dans ces circonstances soit de soumettre ma découverte à la guilde des magiciens, mais je n’étais pas encore officiellement membre.

Une fois le processus plus ou moins terminé, j’avais décidé de déplacer le matériel de recherche qui avait été laissé dans la pièce du sous-sol. Zanoba porta le piédestal tandis que je portais les livres et autres. Nous allions les utiliser pour enquêter sur cette poupée.

« Maître ? »

Nous étions sur le chemin qui ramenait à l’université lorsque Zanoba m’avait interpellé, un air sérieux sur le visage. Il tenait le grand piédestal en bois en équilibre sur son épaule. Il était incroyablement lourd, mais Zanoba n’avait eu aucun mal à le soulever. Par précaution, nous l’avions enveloppé dans un tissu pour qu’il ressemble à un cercueil aux yeux de tous.

« Qu’il y a ? »

« Puis-je te convaincre de me laisser l’entière responsabilité des recherches sur la figurine mobile ? »

J’avais croisé son regard. Derrière ces cadres ronds se cachait un regard de détermination que je n’avais jamais vu auparavant.

« Ma réserve de mana est déplorablement petite, et mes mains sont bien trop maladroites. Je te retiens même pour la figurine de wyrm rouge que nous sommes censés fabriquer pour Julie. Je n’ai pratiquement pas avancé sur ce projet. »

Il serait facile de lui assurer que ce n’était pas vrai, mais je savais que cela le préoccupait. Je ne pouvais pas parler sans réfléchir.

Zanoba poursuivit : « Cependant, je me sens capable d’effectuer des recherches. Honnêtement, regarder le livre me donne une idée de ce que l’auteur voulait accomplir. »

Hm. Il pouvait donc deviner les pensées du créateur de la poupée puisqu’ils partageaient la même passion, hein ?

« Cela dit, identifier et traduire la langue peut prendre un certain temps. Il serait peut-être plus rapide pour toi de mener la recherche », avait-il suggéré.

Je n’étais pas sûr de cela. Je ne pouvais pas passer tout mon temps à faire des recherches sur des figurines. Il serait peut-être plus avantageux de laisser Zanoba s’en charger. Mais…

« Dans le pire des cas, que feras-tu si cette poupée devenait à nouveau folle furieuse ? »

« Même si elle se déchaînait, je pourrais la recapturer sans blessure. Tu l’as vu par toi-même, n’est-ce pas ? »

C’était vrai. L’idée qu’elle se déplaçait la nuit était un peu terrifiante, mais cela n’arriverait probablement pas tant qu’on ne le laisserait pas se recharger sur son piédestal. Le laisser dans la chambre de Zanoba était cependant dangereux, alors ce serait une bonne idée d’emprunter une des chambres de recherche de l’université. Une avec une porte solide.

Non, attendez. Il était possible que de la magie interdite soit vraiment à l’œuvre. Peut-être que nous ferions mieux de ne pas faire ça sur le campus, même si Nanahoshi faisait quelque chose de similaire avec ses recherches sur les cercles magiques. Je lui demanderais peut-être de glisser un mot en ma faveur, juste au cas où. Elle était après tout un membre de rang A de la guilde.

« S’il te plaît, Maître ! Quand ton plan sera pleinement réalisé, je ne veux pas que ma seule contribution soit de l’argent ! »

Il semblerait que Zanoba avait beaucoup réfléchi à tout cela. J’étais un peu inquiet de sa fixation sur les figurines, mais si c’était ce qu’il pensait, je devais peut-être le laisser faire.

« Je t’en supplie ! Confie-moi cette recherche ! »

Apparemment, il avait interprété mon silence comme une réticence. Il avait mis le piédestal de côté et était maintenant à quatre pattes, les deux mains écartées devant lui alors qu’il se prosternait dans la neige.

« Ok, j’ai compris. Mets-toi debout ! Je te le laisse. »

« Vraiment ?! »

Il s’était immédiatement levé d’un bond, une expression de joie absolue sur le visage. Il avait vraiment changé en un clin d’œil.

« Il est possible que tu t’avances sur le territoire de la magie interdite », avais-je prévenu.

« De la magie interdite ? »

« Oui. Nous allons emprunter une chambre de recherche à l’université pour le moment, alors fais ton travail là-bas. »

« … Merci ! »

Il avait rapidement soulevé le piédestal à nouveau, manquant de peu le bout de mon nez. C’était passé près ! Qu’avait-il prévu de faire s’il m’avait accidentellement frappé à la tête avec ça ?

« Voulez-vous bien arrêter d’attirer l’attention sur vous au milieu de la rue ? », grommela Cliff.

C’est ainsi que Zanoba commença ses recherches sur les poupées automatiques et que j’avais mis la main sur une nouvelle maison. Prochaine étape : les rénovations !

***

Chapitre 3 : Drama

Partie 1

Dans le Royaume de Ranoa, la ville magique de Charia

Dans un quartier de cette ville — très peuplé d’étudiants — se trouvait un vieux manoir avec de nombreux problèmes. Un simple pas dans l’allée vous amenait à un jardin non entretenu, puis à une porte d’entrée cassée. Les murs et les plafonds avaient subi des dégâts des eaux, et le toit fuyait quand il pleuvait. Il y avait une cheminée qui pouvait ou non être en état de marche, et les murs extérieurs étaient enveloppés de mousse et de vignes ratatinées. En bref, c’était plus une ruine abandonnée qu’une maison.

Et le pire dans tout ça ? La maison était hantée.

De façon assez surprenante, un homme nommé Rudeus Greyrat essayait d’emménager dans la maison. C’était un ancien aventurier de rang A et était actuellement étudiant de l’Université de Magie. Rudeus avait acheté la maison pour y vivre avec sa future femme. Il avait effectivement des goûts un peu particuliers. Peu de gens choisiraient un tel endroit pour commencer leur vie de jeunes mariés.

Un homme avait répondu à l’appel de ce client : Balda du Grand Creux. C’était un artisan et rénovateur, et un architecte expert affilié à la Guilde des Magiciens du Duché de Basherant. Il avait trente ans d’expérience, allant de la conception d’un bâtiment à sa construction. Ayant acquis ses compétences dans le Pays Saint de Millis, il avait un certain nombre de réalisations notables à son actif, comme la construction d’un bâtiment scolaire indépendant pour l’Université de la Magie.

Balda était un homme un peu têtu, mais un homme bon dont les compétences étaient indéniables. Il avait toujours un marteau à ses côtés, et s’il trouvait quelque chose qui ne lui plaisait pas, même si c’était la maison d’un étranger, il la démolissait et la reconstruisait. Tel était le tempérament de cet artisan. Il mettait tout en forme avec son marteau, que ce soit des bâtiments ou ses propres élèves. C’était ainsi qu’il avait acquis un autre surnom : Balda au Marteau.

« Aha. Nous y sommes. Vous devez être Quagmire ! J’ai entendu dire que vous alliez vous marier ! »

La personne qui accueillit l’artisan était le client lui-même, un homme connu dans la rue sous le nom de « Rudeus Quagmire », bien que l’artisan l’appelle plus affectueusement « Quagmire ».

« Oui. Je remets tout entre vos mains, Monsieur Balda. »

Balda connaissait Rudeus. Talhand était un vieil ami à lui, et il avait entendu parler de Rudeus par la compagne de Talhand, Elinalise.

« Je suis heureux d’avoir pu acheter une maison pour ma nouvelle femme, mais comme vous pouvez le voir, elle a besoin de quelques restaurations. »

« Eh bien, pourquoi ne pas me laisser jeter un coup d’œil ? »

« Je vous en prie. »

Au moment où ils avaient essayé d’entrer dans la maison, l’artisan fronça les sourcils.

« Hé ben, qu’est-ce que c’est que ça ? Cette porte est en mauvais état. C’était comme si elle avait été arrachée de ses gonds. »

« Elle n’était pas bien ajustée et ne pouvait pas être ouverte, nous n’avions donc pas d’autre choix que de la casser », expliqua Rudeus.

« Tsk, honnêtement. Vous, les enfants, vous aimez vraiment tout casser. Vous n’avez aucun respect pour les choses. », cracha le nain.

« Je suis tout à fait d’accord. »

Le client balaya facilement les propos colériques de l’artisan. Il parlait comme s’il n’avait rien à voir avec la destruction de la porte. L’artisan n’aimait pas trop ce genre d’attitude, mais il avait retenu ses sentiments. Il avait entendu dire que Rudeus Quagmire était un individu assez terrifiant si on provoquait sa colère.

« Alors qu’est-ce que vous voulez faire pour cette porte ? »

« Qu’est-ce que vous voulez dire ? », demanda Rudeus.

« Qualité des matériaux, design, ce genre de choses. Si vous n’avez pas de préférence, je me contenterai d’utiliser mon propre savoir-faire », expliqua Balda.

« Je n’ai pas de préférence particulière en ce qui concerne les matériaux, mais j’aimerais demander une porte solide. De plus, veuillez ajouter un heurtoir de porte. »

« Bien sûr. Après tout, c’est l’entrée principale. »

Après cela, ils s’étaient dirigés vers l’intérieur, où l’artisan arborait à nouveau un regard mitigé.

« Cet endroit a vraiment subi beaucoup de dégâts. »

« Vraiment ? »

« Le sol est plutôt assez bien fait, mais les murs et le plafond sont plutôt mal faits en comparaison. C’est comme si le sous-sol était la partie la plus importante de la maison et que tout le reste n’était que du superflu. »

« Vous pouvez dire tout ça ? »

« Bien sûr que je le peux. »

Les yeux de Balda pouvaient facilement dire ce qui était bien fait et ce qui ne l’était pas. Le plancher, les escaliers, le deuxième étage, la salle à manger, la cuisine et la cheminée étaient tous des ouvrages solides. Il pouvait dire qu’un constructeur talentueux avait exercé ses compétences architecturales et ses capacités magiques pour créer ceci il y a cent ans. Mais quelqu’un d’autre avait fait des rénovations aux murs et au plafond. Ce fut à ce moment que tout devint détraqué.

« Eh bien, ça peut être réparé très rapidement. »

Les paroles de l’artisan étaient rassurantes. Soulagé, le client l’avait conduit dans une grande salle à manger.

« Une grande pièce, hein ? La lumière du soleil ici n’est pas mauvaise », dit Balda.

« Et la cheminée ? »

« Voyons voir. »

Les yeux du nain s’illuminèrent devant la cheminée qui pouvait ou non être utilisable.

« C’est une belle cheminée. Un peu vieille, mais il vaudrait mieux ne pas y faire d’ajustements. »

« Vous êtes sûr ? »

« Tenez, regardez cette marque ciselée ici. »

Balda désigna l’emblème que Rudeus était certain d’avoir déjà vu quelque part.

« C’est la marque d’un artisan de génie. Son nom s’est perdu dans la nuit des temps, mais dans le Royaume d’Asura, les outils magiques portant cette marque se vendent très cher. La plupart d’entre eux sont cependant de petits gadgets. Qui aurait cru que la même personne aurait créé une cheminée entière comme celle-ci ? »

Le client repensa à l’écusson sur le journal qu’il avait trouvé dans cette maison quelques jours auparavant, réalisant finalement qu’il ressemblait terriblement à celui-ci. Il semblerait que le premier propriétaire de la maison ait construit ces choses lui-même.

« Alors, que voulez-vous faire avec cette grande pièce ? », demanda Balda.

« C’est une bonne question. Que faites-vous normalement avec une pièce comme celle-ci ? »

« Eh bien, c’est un grand espace. Installez une grande table et vous pourrez l’utiliser pour des fêtes. Prenez celle de l’autre aile de la maison comme réserve. Si quelque chose arrive et que vous ne pouvez pas utiliser cette pièce, alors vous pouvez utiliser celle-là à la place. »

« Donc vous ne l’utiliseriez pas la plupart du temps ? »

« Pas normalement, non. Et puis, pour la plupart d’entre nous qui vivons une vie normale, une grande pièce est plus que suffisante. »

« Je suppose que vous avez raison. Utilisons la pièce de l’autre aile comme salon. »

« D’accord. »

L’artisan et son client poursuivirent leur échange en passant à la pièce suivante.

« Il y a aussi deux cuisines ici. Mais la seconde n’a pas de four. »

« Je suppose que cela signifie qu’elle n’a pas été utilisée, non ? », demanda Rudeus.

« Il y a un tuyau de drainage, ça a donc probablement servi pour se laver et se baigner. »

« Oh, c’est donc une salle de bain ! »

L’artisan regarda la cuisine, puis la zone de lavage. Il vérifia la détérioration et l’obstruction de la plomberie, puis hocha la tête.

« Cet endroit est très bien et ne nécessite aucune réparation. C’est plutôt propre pour l’usage qu’on en a fait. Bien qu’elle n’ait peut-être pas été beaucoup utilisée au départ. »

« Il y a une chose pour laquelle j’aimerais vous consulter », dit le client en poursuivant avec sa propre suggestion.

Les yeux de l’artisan s’illuminèrent.

« Vous pensez à des choses intéressantes. Mais je n’ai pas les matériaux pour ça, donc ça risque de vous coûter cher. »

« Je les créerai moi-même avec de la magie. »

« Vous avez donc tout compris, hein ? Très bien. Voyons ce que nous pouvons faire. »

Et ce fut ainsi que le client confia son idée à l’artisan.

◇ ◇ ◇

Le lendemain, dix des subordonnés de Balda se réunirent et les rénovations commencèrent.

PARTIE 1 : PORTE

Tôt dans la matinée, une grande porte faite de bois coûteux, découpé pour s’adapter au cadre, fut apportée. Sur l’extérieur de la solide dalle se trouvait un heurtoir en forme de lion, avec un cercle magique dessiné sur le bord de la porte comme mesure de sécurité.

« Ce n’est pas grand-chose, mais si quelqu’un essaie de forcer la porte, un bruit fort résonnera dans toute la maison. Ça pourrait aussi servir d’alarme. », dit le nain.

Le client rit hardiment de l’idée de l’artisan.

PARTIE 2 : SALLE DE BAIN

Grâce à l’habileté de l’artisan, cet espace avait subi de grands changements. Tout d’abord, une cloison fut installée pour diviser l’espace en deux. Le sol en pierre avait été remplacé par du carrelage et incliné vers un drain dans un coin de la pièce. Dans un autre coin, une boîte carrée en pierre assez grande pour que trois personnes puissent s’y allonger avait été installée. Le sol en dessous avait été légèrement entaillé pour que la boîte puisse être mise en place. Puis une fenêtre avait été installée près du plafond. À quoi cette pièce était-elle censée servir exactement ?

PARTIE 3 : PIÈCE DU SOUS-SOL

Le client et l’artisan s’étaient tenus dans l’obscurité du sous-sol.

« C’est une belle pièce. Vu la façon dont elle a été construite, vous n’aurez presque jamais de souris qui entreront. »

« Oui. Eh bien, à propos de cette porte cachée ici. Derrière elle, j’aimerais que vous créiez une pièce comme celle-ci. »

« Pourquoi voulez-vous une pièce aussi étrange ? Ah, oubliez ça. Je ne dirai rien. Je suis un bon disciple de Millis, mais il semble que vous ne le soyez pas. »

Des machines et des matériaux avaient été apportés dans le sous-sol pour répondre aux souhaits du client, et les taches sur les coins de la porte cachée avaient été complètement lavées.

***

Partie 2

Deux semaines plus tard, alors que les rénovations étaient enfin terminées, le client avait amené sa femme avec lui.

« Oh, je me demande ce que tu veux me montrer. Je suis tellement excitée ! »

« On dirait que tu récites des lignes écrites sur un morceau de papier, Sylphie. Ne me dis pas que tu as secrètement recueilli des informations et que tu sais déjà ce que c’est ? »

« Oh ? Qu’est-ce que tu veux dire ? Je n’ai aucune idée de ce dont tu parles. »

Rudeus flirtait avec sa femme tandis qu’elle continuait à feindre une surprise guindée, et les deux se frayèrent un chemin dans la neige.

« Apparemment, pendant que j’avais le dos tourné, la fille honnête et fautive que je connaissais a appris à mentir. Maintenant que j’y pense, je devrais peut-être être heureux. Mais si tu peux mentir si audacieusement maintenant, alors je suis inquiet que tu puisses me mentir à nouveau dans le futur. »

« C’est aussi ta faute, Rudy. Si tu utilises le nom de la princesse Ariel, je finirai bien par le découvrir. »

« Je m’excuse. »

« Je vais devenir anxieuse si tu ne me dis rien, tu sais. Je veux dire, tu es si beau… »

Sylphie s’était éloignée.

« Tu penses que je vais te tromper ? C’est vexant. »

« Non, je veux dire… hum, tu sais. Je ne suis pas très… je veux dire, au niveau de la poitrine. Ils sont plutôt petits. »

Au moment où l’homme vit le regard anxieux sur le visage de sa femme, un sourire s’était répandu sur le sien.

« C’est quoi ça, tu t’inquiètes de la taille de tes seins ? Ne t’inquiète pas, ce vieil homme croit en l’égalité. Je ne fais pas de discrimination. Ha ha ha ! »

« Vieil homme ? Ah, hé, ne commence pas à me toucher soudainement ! Les gens regardent ! »

« Oui, madame. Je suis désolé. »

Jusqu’au moment où ils arrivèrent à la maison, l’homme était devenu silencieux, comme un chien qui avait la queue entre les jambes. Sa femme ajusta ses lunettes de soleil et grommela de frustration.

« Considère l’heure et le lieu. Garde ce genre de choses pour la nuit, dans la chambre ! D’accord ? »

« Oui, Mlle Sylphiette. Je ne le ferai plus jamais. »

« Ah, m-mais si tu ne peux vraiment pas te retenir… alors hmm… »

« Oho ? Il va falloir que tu parles plus fort, petite, les oreilles de ce vieux monsieur ne sont plus ce qu’elles étaient. »

Tous deux jetèrent un coup d’œil à leur nouvelle maison.

AVANT :

La mousse s’accrochait aux pierres et le lierre serpentait à l’extérieur de la maison. Les fenêtres étaient brisées et la porte d’entrée pendait de son cadre. La demeure de Rudeus dégageait une aura étrange, comme si elle abritait une sorcière.

MAINTENANT :

Les pierres couvertes de mousse avaient été nettoyées et polies, et une nouvelle couche de peinture blanche pure avait été appliquée sur les murs extérieurs. Le toit, auparavant si terne qu’il était impossible de distinguer sa couleur d’origine, était maintenant d’un vert éclatant. De solides portes doubles brun foncé avaient été installées dans l’entrée. Les portes avaient des charnières dorées étincelantes en forme de lion qui ressemblaient presque à des chiens de garde.

En voyant cela, la femme s’était couvert la bouche.

« Qu’est-ce que tu en penses ? »

« Um, uh, qu’est-ce que j’en pense ? »

« J’ai choisi une couleur proche de la couleur originale de tes cheveux pour le toit. Tu n’aimais peut-être pas tes cheveux, mais moi, je les aimais vraiment. »

« Huh ? Oh, je vois. Aah… »

Elle gardait sa main pressée sur sa bouche, les yeux pleins d’admiration en regardant la maison.

« Viens alors, allons à l’intérieur pour voir le reste. »

Le duo entra. Un tapis était posé à l’entrée principale afin qu’ils puissent s’essuyer les pieds. C’était une représentation des sentiments du client sur la culture de ce monde qui consistait à porter des chaussures à l’intérieur.

« À droite, la salle à manger. À gauche, le salon. Laquelle veux-tu voir en premier ? »

« Hum, je suppose qu’il serait bon de voir la salle à manger en premier ? »

« Donc tu préfères la salle à manger ! Très bien. Je suis sûr que tu aimeras encore plus cet endroit, une fois que tu l’auras vu. Viens par ici. »

La nervosité du client filtrait dans son discours, comme s’il était une sorte de vendeur de voitures.

Ils avaient quitté le couloir pour se rendre dans une pièce située sur la gauche. La pièce, auparavant grande et vide, avait subi une sacrée transformation. Tout d’abord, une longue table avait été placée à l’intérieur. Elle était vide pour le moment, mais elle semblait pouvoir accueillir dix personnes. Les murs étaient recouverts d’un papier peint blanc, et dans un coin se trouvait un vase avec un petit arrangement de fleurs. La grande cheminée avait été réparée avec des briques rouges flambant neuves qui accentuaient le reste de la pièce.

« Whoa, c’est incroyable. »

« Nous mangerons soit ici, soit dans le salon », dit l’homme.

« Qu’allons-nous faire avec une table aussi longue ? »

« Je suis sûr que nous l’utiliserons quand nous inviterons des gens. »

« Oh, c’est logique. Tu as raison. On va inviter des gens. »

La fille avait retiré ses lunettes de soleil et s’était gratté l’arrière de ses oreilles.

Il avait alors tendu la main et l’avait tapotée sur la tête, un regard affectueux sur le visage. Nul doute que le client pensait intérieurement non seulement aux invités potentiels, mais aussi à remplir les sièges de la table avec leurs enfants.

« Bon, alors ! Au salon. »

Ils se dirigèrent vers le salon. Devant eux s’étendait un grand espace accueillant et familial. Des canapés étaient installés autour de la cheminée. Une table trônait à proximité, sur laquelle reposaient un pichet et quelques tasses. L’artisan avait fait preuve d’une magnifique ingéniosité en mettant en œuvre si naturellement le désir du client d’avoir une maison relaxante.

« C’est incroyable. Puis-je m’asseoir là-dessus ? »

« Bien sûr que tu peux ! Ah, mais s’il te plaît, ne mentionne même pas que les coussins sont durs, je le sais déjà. Ils vont s’adoucir avec l’usure, à ce qu’on m’a dit. »

« Je ne me suis même pas encore assise. En fait, Rudy, ça fait un moment que tu parles bizarrement. »

« Je suis juste un peu nerveux. »

Sa femme avait prudemment pris place sur le canapé.

« Ce n’est pas du tout dur. »

Le client s’était installé à côté de sa femme. Il passa un bras autour de son épaule et les deux s’étaient fait face, les regards se croisant. Sa femme avait doucement fermé les yeux et…

Il l’avait remise sur ses pieds.

« Pourquoi ne pas aller voir la pièce suivante ? C’est la cuisine. La demeure de Rudeus est fière d’avoir une fantastique zone de préparation des repas, viens voir ! »

« Euh, ouais ! »

Outre le four en pierre existant, la cuisine accueillait également un assortiment d’équipements de cuisson dernier cri. Il y avait un comptoir assez grand pour dépecer un sanglier entier dessus, et une cuisinière avec un gigantesque chaudron. Il y avait aussi des fûts, des bocaux et des récipients en terre pour le stockage.

« C’est tellement normal. »

« C’est sûr. »

Alors que l’expression de son mari devenait solennelle, la femme avait fait à son tour un signe de tête solennel. Une fois cela terminé, ils étaient passés à la zone suivante — la salle de bain. Ils avaient traversé le couloir et s’étaient glissés dans l’entrée. Quand ils le firent, la femme inclina la tête.

« Oh ? C’est assez petit. »

Il y avait un grand seau et une planche à laver dans la pièce, et rien d’autre. C’était plus qu’assez d’espace pour faire la lessive, mais ce qui avait attiré son attention était la porte à l’arrière.

« Jette un coup d’œil. »

Le client conduisit sa femme à travers la porte.

Ce qui l’attendait à l’intérieur était une énorme baignoire.

AVANT :

Ce n’était rien de plus qu’une pièce ordinaire sans four à pierre, trop grande pour être utilisée uniquement pour laver le linge. Une deuxième cuisine désolée.

MAINTENANT :

Le sol avait été remplacé par du carrelage, et au bord de la pièce se trouvait une grande baignoire remplie d’eau chaude. Elle était inclinée de façon à ce que l’eau s’écoule doucement dans le drain qui avait été installé. La pièce qui avait été recouverte de pierre était maintenant une salle de bain élégante.

« Hum, est-ce que cela pourrait être… une baignoire ? », demanda sa femme.

« J’aurais dû m’attendre à ce que tu trouves la solution. Tu sais donc ce qu’est une baignoire ? »

« Oh, oui. J’ai eu une petite expérience avec eux quand je vivais dans le palais royal. Mais c’est la première fois que j’en vois une aussi grande. Est-ce ce que tu appelles une source chaude ? »

« C’est un peu différent d’une source chaude. »

Elle n’avait pas pu masquer sa surprise. Le client l’observait avec une expression curieuse. On pouvait presque entendre sa sinistre voix intérieure dire « J’ai hâte de prendre un bain ensemble, heh heh heh » rien qu’à l’expression de son visage.

« J’ai mis de l’eau dedans juste pour pouvoir te montrer, mais normalement on la garde vide. »

« OK. Tu pourras m’apprendre à m’en servir plus tard. Ahh ! »

Il jeta alors soudainement ses bras autour d’elle. Apparemment, il venait juste d’être submergé par l’émotion rien qu’en l’écoutant.

« Bon sang, de quoi s’agit-il ? », demanda-t-elle.

« Je me demandais comment je pourrais t’amener à prendre un bain avec moi. Alors, quand je t’ai entendu dire ça, je n’ai pas pu m’en empêcher », dit le client.

« Étais-tu vraiment inquiet à ce sujet ? Un bain n’est pas quelque chose que l’on fait seul, non ? La princesse y va toujours avec ses préposées. Je l’ai même déjà aidée à se laver. »

« Il y a une coutume dans une des tribus là-bas où la femme et le mari se lavent mutuellement le corps. En as-tu entendu parler ? »

« Non, jamais. C’est un peu embarrassant, mais je vais faire de mon mieux. »

Une fois leur conversation terminée, ils avaient pris les escaliers et étaient montés au deuxième étage. Le plafond avait été magnifiquement restauré avec des panneaux en bois clair, éliminant toute inquiétude quant au risque d’être arrosé par la pluie. Le client avait emmené sa femme directement à la porte la plus éloignée.

« Pour l’instant, c’est la seule pièce que j’ai refaite au deuxième étage. »

« Ah, c’est incroyable. »

Les yeux de sa femme s’étaient élargis de surprise en entrant. La chose la plus évidente dans la pièce, bien sûr, était le lit massif assez large pour que trois personnes puissent y dormir confortablement. Il n’y avait qu’un seul oreiller dessus : le préféré du client.

« Pourquoi un si grand lit ? »

« C’est évident, bien sûr. C’est pour que nous puissions vraiment nous amuser lorsque nous serons seuls ensemble. »

« Oh, c’est donc ça. Je suppose que c’est logique. Hee hee hee. »

Ils arboraient tous les deux des sourires carnassiers.

***

Partie 3

Ce fut ainsi que j’avais présenté à Sylphie notre nouvelle maison, comme un documentaire.

Elle s’était assise sur le lit et s’était blottie contre moi. Elle était de bonne humeur, avec un grand sourire sur le visage. La voir apprécier l’endroit me rendait heureux. Je voulais la pousser vers le bas et passer aux affaires entre mari et femme, mais il y avait un petit quelque chose dont je voulais parler d’abord.

« Sylphie, cela fait environ trois semaines que j’ai annoncé nos fiançailles. Je réalise que c’était comme si c’était hier, mais nous avons fait une petite pause pour ne pas en discuter. »

« O-oui. »

La raison pour laquelle je parlais de manière si raide était parce que cette conversation était sérieuse.

Sylphie avait dû s’en rendre compte aussi, car elle s’était redressée.

« Même si j’ai dit qu’on allait se marier, pour être honnête, je ne sais pas ce que je suis censée faire. J’ai acheté cette maison, mais honnêtement, je ne peux pas m’empêcher de penser que je me suis précipité. »

« Je… je ne me sens pas du tout comme ça. Je suis vraiment heureuse de tout ce que tu as fait. En fait, c’est moi qui me demande si c’est vraiment bien pour moi de vivre dans un endroit aussi luxueux. »

« Vraiment ? Je suis heureux d’entendre que cela ne te pose aucun problème, mais je souhaite discuter de ce qui se passera dans le futur. »

Le futur. Quand j’avais dit ça, son visage était devenu rouge, et pour une raison quelconque, elle avait commencé à s’agiter.

« Hum, j’aurais autant d’enfants que tu le souhaiteras. Mais le sang d’elfe coule fortement dans mes veines, donc ça pourrait être difficile de me mettre enceinte. »

« O-oui. »

C’était incroyablement sexy à entendre. Après tout, on n’était pas dans le Japon de l’ère moderne. J’aurais été déçu d’entendre qu’elle voulait repousser les enfants pour des raisons financières alors qu’on venait de se marier. C’était vrai. J’étais fidèle à mes instincts. Et par là, je voulais dire l’instinct animal naturel de se reproduire. En d’autres termes, faire des bébés.

Malgré tout, j’avais l’intention d’être compréhensif à propos de sa carrière.

« Mais que vas-tu faire de ton travail pour la princesse Ariel ? »

Je ne savais pas ce que la princesse pensait de tout ça, mais je ne voyais pas comment Sylphie pourrait continuer son travail de garde du corps si elle tombait enceinte. Je suppose que moi ou quelqu’un d’autre pourrions la remplacer sur le front, mais ce n’était pas le seul aspect du métier de garde du corps.

« Qu’est-ce que tu veux dire ? », avait-elle demandé.

« Ne serait-il pas difficile de faire les deux en même temps ? »

« J’en ai déjà parlé avec la princesse. »

Huh. C’était logique.

« Nous prévoyons de rester dans ce pays pour les deux prochaines années au moins, et même dans ce cas, ce n’est pas comme si nous allions nous diriger vers le Royaume d’Asura dès que nous serons diplômés. Nous allons rester ici encore environ cinq années supplémentaires. Donc, hum… »

Sylphie ne semblait pas avoir l’intention d’abandonner son travail de garde du corps. Le fait qu’il n’avait jamais été question de démissionner en disait long sur la force de ses liens avec Ariel et Luke. Je me demandais ce que l’ancienne Sylphie, celle qui dépendait entièrement de moi, dirait. Peut-être qu’elle proposerait de tout laisser tomber pour me suivre. Ça me rendrait heureux aussi, mais…

« Désolé. Maintenant que j’y pense, c’est injuste pour toi, non ? Tu m’as offert une maison si magnifique, mais je ne pourrai pas y passer beaucoup de temps à cause de mon travail avec Ariel. Je suppose que je ne mérite pas vraiment d’être ta femme, hein ? »

Elle baissa la tête, le visage plein de chagrin.

Aucune règle ici n’obligeait l’homme à travailler pendant que la femme restait à la maison, peut-être parce qu’il n’y avait pas dans ce monde autant d’écart de pouvoir social entre les hommes et les femmes. Pourtant, c’était généralement plutôt la norme.

« Je ne suis donc finalement pas assez bien ? », demanda Sylphie, les yeux remplis de larmes.

Je me sentais un peu coupable. J’avais passé deux ans dans l’abstinence. Une fois ma libido enfin rétablie, l’émotion chauffée à blanc qui avait été refoulée pendant ces deux — non, trois ans — avait jailli, et la seule pensée que j’avais en tête était Sylphie. C’était la seule personne qui me laisserait faire l’amour avec elle.

Je ne pensais pas que c’était nécessairement une mauvaise chose. Après tout, c’était Sylphie qui avait pris l’initiative, elle m’avait même donné un aphrodisiaque et m’avait laissé faire ce que je voulais avec elle, même si c’était sa première fois.

J’étais un obsédé sexuel que même les hommes-bêtes étaient dégoûtés par moi. Si elle m’avait trouvé effrayant, elle n’en avait montré aucun signe. Quand je m’étais réveillé le lendemain matin, elle m’avait regardé et avait souri.

Si ce n’est pas maintenant, alors quand ? Si ce n’est pas Sylphie, alors qui ? Si j’hésitais encore, et qu’elle finissait par épouser quelqu’un d’autre, j’étais sûr que je le regretterais pour le reste de ma vie. Si elle m’était enlevée — attendez, c’était vrai. Sylphie m’appartenait déjà.

« Tu es à moi, Sylphie. »

« Eh ? ! Euh, oui. Je suis à toi, Rudy. »

« Alors s’il te plaît, épouse-moi. »

Maintenant que j’y pensais, c’était peut-être la première fois que je le lui demandais explicitement.

« … Oui. »

Ses joues chauffèrent tandis qu’elle hochait la tête. Puis elle avait laissé échapper un petit soupir de soulagement.

« Ne t’inquiète pas pour ton travail de garde du corps. Je m’occupe de la maison. Fais donc simplement ce que tu as à faire. »

« Oui. »

« Eh bien, j’aimerais quand même que tu dormes avec moi une fois de temps en temps si possible. »

« Huh ? »

Ooops. Mes désirs sexuels avaient débordé.

« Par dormir, tu veux dire ça ? », avait-elle demandé.

« Non, non, seulement si tu en as envie. Si tu n’en as pas envie, laisse-moi juste tripoter tes petits seins et tout ira bien. »

« Hum, je vais faire de mon mieux, ok ? Je ne veux pas que tu te restreignes, ok ? »

« Ouais, mais ne te force pas non plus. Quand tu es épuisée, tu as besoin de récupérer. Si tu me laisses juste te toucher un peu, soit avant de nous coucher, soit après nous être levés, je m’en occuperai moi-même. »

Mes désirs sortaient tout droit de ma bouche. Mais bon, ça ne servait à rien de la jouer cool pour Sylphie. C’était comme ça que j’étais.

« Tu aimes tant que ça mes seins ? »

« Je les aime », avais-je dit.

« Mais Luke a dit qu’ils n’avaient rien d’attirant. »

« Ne fais pas confiance à ce que dit un jeune freluquet comme lui. »

Plus un gars était jeune, plus il était obsédé par des seins plus gros ou plus petits. Ce n’était pourtant pas la partie la plus importante. C’était le cœur. Pas vrai, ermite amoureux des seins ?

« Mais ma poitrine n’est pas très différente de la tienne ? »

« C’est faux. Les miens sont des pectoraux ciselés, les tiens sont de petits et beaux seins. Ils sont totalement différents. Si tu ne me crois pas, pourquoi n’essaies-tu pas de toucher les miens ? »

« Bien sûr, d’accord. »

J’avais gonflé ma poitrine et Sylphie s’était approchée doucement pour la toucher.

« Tu as raison, ils sont complètement différents. Les tiens sont un peu durs. »

« Hmph ! », avais-je grogné.

« Ouah ! »

J’avais fléchi ma poitrine, ce qui poussa Sylphie à paniquer et à rétracter sa main.

« Ces pectoraux t’appartiennent, donc tu es libre de les toucher quand tu veux. »

« Les miens t’appartiennent aussi, mais garde à l’esprit le moment et le lieu où tu les touches. »

« Pourquoi pas maintenant ? »

« M-mais nous avons une conversation i-importante en ce moment, non ? »

Oh ouais. On s’est un peu éloigné du sujet.

« Revenons-en à nos moutons. Communiquons ouvertement l’un avec l’autre quand nous avons besoin de quelque chose ou quand nous serons mécontents de quelque chose, d’accord ? Cela permettra à notre vie de couple de rester paisible », avais-je résumé à la hâte.

Sylphie hocha la tête.

« Oui, je suis d’accord. »

« Et à ce propos, il y a quelque chose que tu veux me dire maintenant ? »

Sylphie considéra la question un instant, puis baissa les yeux. Avec un air triste sur le visage, elle sourit et dit : « Ne disparais pas soudainement, d’accord ? »

« Oui. »

C’était vrai. Le fait de voir partir quelqu’un précipitamment était déchirant.

« Je comprends. Je ne disparaîtrai pas soudainement. »

Je savais bien moi-même à quel point il était douloureux de voir quelqu’un à qui on tenait disparaître soudainement.

Avec ça, notre importante conversation était pratiquement terminée. Il y avait probablement encore des choses dont nous devions parler et que nous devions régler, mais pour le moment, c’était suffisant.

« Bon, alors, je peux ? »

« Vas-y. »

Elle avait un regard nerveux sur son visage au moment où elle pressa sa poitrine vers moi.

J’avais tendu une main pour les toucher, mais je m’étais arrêté. La dernière fois, je l’avais attaquée comme une bête. Cette fois, je voulais privilégier la douceur avec elle plutôt que mes propres désirs. Je l’avais donc doucement prise dans mes bras et l’avais lentement poussée sur le lit.

« T-tu ne vas pas te tripoter ? »

« C’est pour le matin et le soir. »

« O-okay. »

Nous nous étions regardés, les visages rapprochés. Je pouvais voir mon visage se refléter dans ses yeux humides. Elle les avait doucement fermés. Je lui avais tapoté la tête et lui avais donné un baiser maladroit.

◇ ◇ ◇

Cette nuit-là, j’avais traîné mon corps léthargique jusqu’au sous-sol. Il n’y avait rien dans l’entrepôt souterrain, puisque nous venions d’emménager. Il était nu, à l’exception de quelques étagères qui avaient été installées. Je m’enfonçai plus profondément à l’intérieur et posai ma main sur la porte cachée qui avait été restaurée par l’artisan nain.

AVANT :

C’était une porte bruyante qui grinçait et gémissait lorsqu’elle était ouverte ou fermée. Bien qu’elle soit appelée porte cachée, les bords étaient si sales qu’on pouvait la repérer au premier coup d’œil.

MAINTENANT :

Le dispositif d’ouverture et de fermeture de la porte avait été remplacé par du métal neuf, avec une application abondante d’huile pour s’assurer qu’elle soit silencieuse. Les panneaux muraux du sous-sol avaient également été complètement restaurés. Personne n’aurait la moindre idée qu’une porte était cachée ici.

J’avais doucement ouvert la porte. À l’intérieur se trouvait un petit autel en bois non verni. C’était là, à l’intérieur d’un autel construit en pierre noire lustrée, que mon idole était enchâssée. La vieille salle de recherche poussiéreuse avait été nettoyée à fond et transformée en un lieu de culte. Là, dans le calme de la nuit, alors que tout le monde dormait, j’avais offert une prière à mon dieu depuis cette nouvelle terre sainte.

***

Chapitre 4 : Préparatifs de la réception de mariage

Partie 1

Une semaine s’était écoulée depuis la fin des rénovations. Ariel avait donné sept jours de congé à Sylphie en signe de considération, et j’avais profité de ce temps pour que Sylphie me dorlote et que je la dorlote en retour. Nous avions passé des nuits romantiques ensemble, douces comme du miel.

… Je l’aurais tant aimé, mais ce n’était pas du tout comme ça que ça se passait.

Maintenant que j’étais le roi de mon propre royaume, il y avait des choses que je devais faire. Dans ce monde, il était apparemment normal pour les couples nouvellement mariés qui venaient d’acheter leur propre maison d’inviter des amis proches pour un repas. Ce n’était pas seulement une pendaison de crémaillère, mais quelque chose que vous faisiez spécifiquement si vous vous mariez et achetiez une nouvelle maison. En d’autres termes, une réception de mariage.

Sylphie et moi étions assis sur l’un des canapés du salon, les fronts serrés. En dessous de nous se trouvait l’objet de nos regards : la liste des personnes à qui nous allions envoyer des invitations pour la fête. Il y avait aussi un tableau pour déterminer les places assises.

« Nous avons vraiment un groupe d’amis très diversifié… »

J’allais inviter Elinalise, Zanoba, Julie, Cliff, Linia, Pursena et Badigadi. Ensuite, je devais décider si j’invitais ou non Jenius et Soldat. Sylphie inviterait Ariel, Luke et deux autres personnes. En tout, il y devrait y avoir environ onze personnes. J’aimerais que Paul et ma famille soient là, mais je ne pouvais pas inviter des gens qui étaient à des milliers de kilomètres. J’avais bien envoyé une lettre pour les informer de mon mariage, mais qui savait combien de temps il faudra pour qu’elle leur parvienne ?

« Nous avons la royauté, des hommes bêtes, un démon, un esclave, un aventurier, et certains d’entre eux ne savent pas se taire. Je prévois des problèmes. »

Linia et Pursena étaient toujours aussi rancunières envers Ariel, et je pouvais très bien imaginer que des étincelles jailliraient lorsqu’elles se retrouveraient face à face. S’il s’agissait d’une cérémonie de mariage dans mon monde précédent, nous aurions pu les placer aux deux extrémités de la salle pour les empêcher de se rencontrer, mais même les plus grandes pièces de cette maison n’étaient pas des salles de bal.

« Tu crois ? La princesse Ariel ne ferait pas de vagues dans une situation comme celle-ci », dit Sylphie.

« Je ne voudrais pourtant pas qu’elle rentre chez elle d’une humeur maussade à cause d’une chose qui se serait passée à une fête chez nous. Peut-être serait-il préférable de diviser la fête en deux, pour séparer les fauteurs de troubles. »

« Hmm. Mais la princesse Ariel avait vraiment envie de rencontrer les autres, vu que certains de tes amis occuperont des postes importants dans le futur. »

J’avais imaginé Ariel s’enflammant et se maquillant en disant : « C’est ma chance ! Il y a beaucoup d’hommes sexy aux réceptions de mariage que l’on n’a pas l’occasion de voir normalement ! »

Non, je savais que ce n’était pas ce qu’elle cherchait. Elle voulait créer des liens avec les autres étudiants spéciaux. Ariel était après tout calculatrice.

« Très bien, alors invitons-la, étant entendu qu’elle doit se débrouiller seule. Ce qui laisse juste le problème de l’ordre des places. »

Je ne pensais pas qu’on pouvait les laisser s’asseoir où ils voulaient. Il serait cependant difficile de les asseoir par ordre d’importance. Quel ordre devrait-on choisir afin de n’offenser personne ? Badigadi était actuellement un roi-démon, il avait donc le plus d’autorité, mais après lui, il y avait Ariel, Zanoba, Linia et Pursena. Une véritable foule de royauté, ou équivalent. De plus, Cliff semblait être du genre à se plaindre si on le mettait en bout de table. Non, attendez. Malgré sa personnalité, on lui avait appris l’étiquette de la cour. Étonnamment, il pourrait être tout à fait d’accord avec ça. De plus, tant qu’Elinalise était assise à côté de lui, cela lui conviendra.

Julie avait le statut le plus bas de tous, celui d’esclave, elle serait donc assise en dernier. Je ne voulais cependant pas la séparer de Zanoba. Elle était encore une enfant et ne maîtrisait pas encore complètement la langue. De plus, elle était aussi mon élève. Je devais pouvoir faire quelque chose.

« Quel est le statut des assistants de la princesse ? »

« Hmm, ils sont de la noblesse moyenne. »

D’après ce que Sylphie m’avait dit, je supposais que c’étaient deux femmes. Trouver une place pour eux s’était avéré difficile. On pouvait dire la même chose de Luke. Il valait mieux ne pas le mettre trop loin de la princesse. Je ne pensais pas que c’était probable, puisque les invités n’étaient que mes amis, mais ce serait mauvais si Ariel se faisait assassiner.

« Hm ? N’avons-nous pas oublié quelqu’un ? », demanda Sylphie en étudiant la liste.

J’avais regardé. Avions-nous oublié quelqu’un ? Qui ça pourrait être ? Je n’avais pas l’impression que c’était le cas. À moins qu’elle ne parle de Mlle Goliade ?

« Oh, c’est vrai ! Mlle Nanahoshi ! On doit aussi l’inviter ! »

J’avais vérifié les noms et Silent Sevenstar n’était pas dans la liste. Je l’avais vraiment oubliée. Mais…

« Je me demande si elle viendra », avais-je dit.

« Je suis sûr qu’elle viendra. »

« Je suppose qu’on peut au moins l’inviter. »

Je n’avais pas l’intention de l’exclure, mais j’avais l’impression qu’elle s’était complètement fermée à ce monde.

« Après avoir fait tous ces préparatifs, qu’est-ce qu’on va faire si personne ne vient ? »

L’épisode de Noël d’un certain anime m’était venu à l’esprit. Un personnage s’était donné à fond et avait préparé un gâteau pour l’occasion, mais l’avait perdu après que personne ne se soit présenté. C’était un épisode déchirant.

« Je peux te promettre qu’à minima la princesse Ariel et Zanoba seront là. La princesse Ariel aimerait mieux te connaître, et Zanoba sait que cela détruirait absolument ta confiance s’il ne venait pas. »

En un instant, Sylphie avait réussi à apaiser mon inquiétude. Bien sûr, Ariel viendrait avec ses trois disciples, et mes deux élèves, Zanoba et Julie, seraient également présents. Ces six personnes seront certainement présentes. Même si nous n’invitions pas Zanoba, il se prosternerait probablement devant notre porte le jour J, nous suppliant de le laisser participer.

« Je suppose que tu t’inquiètes de ce genre de choses après tout, hein ? »

Je… Ce n’est pas comme si cela me dérangeait particulièrement. Je ne suis pas du genre à m’inquiéter pour des petites choses comme ça. Je suis un gars décontracté !

« Je suis sûre que Linia et Pursena viendront aussi. Les hommes bêtes ne sont pas du genre à refuser l’invitation d’une personne de statut supérieur », remarqua Sylphie.

« Vraiment ? »

« Oui, et si elles ne viennent pas, on n’aura qu’à les remettre à leur place. »

Sylphie avait dit que c’était la façon dont les choses étaient faites dans la coutume des hommes-bêtes. Maintenant que j’y pensais, Gyes s’était peut-être prosterné devant moi parce qu’il pensait que Ruijerd pourrait devenir fou furieux autrement. Il ne s’était pas non plus plaint quand Éris lui avait donné un coup de pied.

« J’imagine que Cliff sera certainement aussi présent, puisqu’il a expressément demandé une invitation », avais-je dit.

« Personnellement, j’aimerais qu’Elinalise vienne », murmura Sylphie.

Elinalise ? Je m’étais bien demandé pourquoi. Je ne les avais jamais vraiment vues parler toutes les deux.

« Il y a un petit quelque chose que j’aimerais lui demander. Même si ce n’est pas grand-chose. », expliqua Sylphie.

Je m’étais demandé ce que c’était. Peut-être voulait-elle savoir si Elinalise et moi avions couché ensemble ? Il n’y avait rien entre nous deux, ça ne me dérangeait donc pas qu’elle veuille des détails.

En tout cas, nous avions maintenant un plan. Avec plus de dix invités, nous devions servir un sacré repas, nous avions donc décidé de faire du shopping. Nous avions marché ensemble, côte à côte, vers le quartier du commerce.

« Avant de faire les courses, j’aimerais t’acheter de nouveaux vêtements, Rudy », proposa Sylphie.

Je regardai ce que je portais. J’étais dans ma robe grise habituelle. Il n’y avait pas besoin de gros manteaux pour rester au chaud pendant la journée.

« Hum, j’aime bien ta manière d’être dans cette robe, mais il y a des gens qui font attention à ce genre de choses, et s’ils te voyaient dans quelque chose d’aussi rapiécé… hum, eh bien, tu sais ? Ou alors tu es vraiment attaché à cette robe ? »

Je n’avais pas vraiment réfléchi à ma garde-robe. Quand j’étais aventurier, j’avais vu des gens qui avaient l’air bien plus négligés. Il était cependant vrai que cela remettrait en question le caractère de Sylphie si j’avais l’air échevelé. Il n’y avait donc pas moyen que je lui fasse honte.

« Cela doit sûrement être le cas. C’est la première robe que j’ai achetée sur le Continent Démon, alors j’y suis attachée, mais elle est de mauvais goût. »

La seule autre chose que j’avais était un gilet en fourrure. Il ne correspondait pas vraiment au style vestimentaire d’un magicien, je ne l’avais donc pas porté depuis un moment. En plus, c’était un peu minable pour être porté quand j’étais avec Sylphie. J’aurais juste eu l’air d’un bandit.

« Alors, allons dans un magasin de vêtements. Choisis la tenue qui te plaît », avais-je dit.

« Merci. Laisse-moi faire. »

Nous nous étions dirigés vers une boutique chic, un endroit où je n’aurais jamais mis les pieds de mon propre chef. Sylphie avait mis ses lunettes de soleil et était redevenue Fitz.

« Ah, Seigneur Fitz, c’est bon de vous voir. Merci de votre fidélité. »

Le propriétaire s’était incliné profondément devant Sylphie. Il semblerait qu’elle soit une habituée, où bien c’était la princesse Ariel qui fréquentait l’endroit en étant déguisée en Fitz. Un endroit qui s’adressait à la royauté d’Asura. On pouvait se le permettre ? C’était anxiogène.

« Pouvez-vous me montrer des robes de magiciens ? »

« Bien sûr. Par ici, je vous prie. »

Apparemment, même les magasins chics comme celui-ci avaient encore des robes pour les magiciens. Je suppose que c’était logique. Les magiciens étaient partout, surtout dans Sharia. C’était une ville où même les enfants de la noblesse devenaient magiciens.

Nous avions été guidés vers une section contenant des douzaines de vêtements resplendissants fabriqués dans des matériaux coûteux. Il semblerait que les robes de magiciens avaient essentiellement la même forme et le même style, quel que soit le détaillant, bien que celles-ci aient été délicatement brodées.

« Excusez-moi, puis-je demander quels sont les éléments que vous préférez ? », demanda le propriétaire.

« Oh, oui. Je suppose que ce sont l’eau et la terre. »

« Dans ce cas, que pensez-vous de celle-là ? Elle est faite à partir de la peau d’un lézard de la Grande Forêt et elle est assez résistante à l’eau. Le créateur est Foglen. Il crée pour les magiciens de la cour royale de Ranoa. »

Hmm. Si ma mémoire est bonne, le lézard de Grande Forêt ne possédait pas une résistance à l’eau particulièrement élevée. Nous en avions combattu au cours de nos voyages, mais ils avaient gelé facilement lorsque j’avais utilisé ma magie de l’eau sur eux.

« Si vous préférez la terre, ceci pourrait vous convenir également. C’est fabriqué à partir de la peau d’un grand ver de terre du Continent Begaritt, il peut même résister à une tempête de sable. Le designer est le nouveau venu prometteur, Flone. Il est connu pour son utilisation très créative des couleurs. De plus, il sera difficile pour les monstres de vous repérer. »

Il avait montré une robe à motifs de camouflage du désert tout en parlant. Je m’étais demandé si le nom du créateur était un aspect essentiel de ces magasins de luxe.

***

Partie 2

Le camouflage ne me déplaisait pas, mais il y avait quelque chose qui n’allait pas. Si je devais opter pour ce genre de design, je préférerais un camouflage d’hiver.

« Syl… Je veux dire, Maître Fitz, que préfères-tu ? »

« Voyons voir… que penses-tu de celle-là ? Elle ressemble beaucoup à celle que tu portes en ce moment », dit-elle en sortant une robe d’un gris encore plus foncé que celle que je portais, presque noire.

Comment appelait-on cette couleur déjà ? Gris anthracite ? Elle était aussi plus compliquée que la mienne. Il y avait des poches et des boutons noirs pour refermer les manches, et un cordon qui pouvait être utilisé à la place d’une ceinture.

« Celle-ci est fabriquée à partir de la peau d’un rat porte-bonheur du Continent Démon. Le créateur est Kazra. Connu pour ses designs discrets, qui ont tendance à être populaires auprès des personnes un peu plus âgées. »

« Une souris porte-bonheur ? »

« Non, non, un rat porte-bonheur, monsieur. C’est une espèce supérieure à celle des rats de gouttière, et l’équivalent d’un monstre de classe D. Leur pelage est splendide, avec une forte résistance au poison et à l’acide. »

J’avais d’ailleurs vu cette dernière créature en parcourant le Continent Démon. Le rat de gouttière mesurait vingt pouces, et le rat chanceux était encore plus grand. J’avais été horrifié la première fois que je les avais vus. Une horde de ces énormes vermines avait infesté un entrepôt, avec un seul rat chanceux parmi eux. Je crois que j’étais resté à l’arrière-plan, sidéré, pendant que Ruijerd et Éris se débarrassaient d’eux.

Cela mis à part, j’aimais la robe elle-même. Ma femme avait bon goût. Ce qui me préoccupait, c’était le prix — et maintenant que j’y avais jeté un coup d’œil, oui, c’était cher. On pourrait acheter une maison sur le Continent Démon en comparaison.

« Eh bien, on dit que les noms représentent leur nature. Si “chanceux” est dans le nom, peut-être que ça me portera chance. Je pense qu’on va prendre celle-là. », avais-je dit.

« Les noms représentent leur nature ? Pardonnez mes manières, mais puis-je vous demander votre nom ? »

« Oh, oui. Je m’appelle Rudeus Greyrat. »

« Oh là là, vous êtes un membre de la famille Greyrat ? Pardonnez mon impolitesse. Maître Luke est un client très apprécié de notre établissement, alors je vais vous faire une remise sur votre achat cette fois-ci. »

Était-ce ce que je pensais que c’était ? Un moyen d’obtenir les faveurs de Luke ? Non, ce n’était pas ça. Peut-être essayait-il simplement de nous encourager à revenir ici pour notre prochain achat. Quoi qu’il en soit, j’étais content de la réduction.

« Est-ce que Luke vient souvent ici ? », demanda Sylphie.

« Vous êtes sûrement au courant de ça, Seigneur Fitz ? »

« Oh, oui. Hum, je veux dire à part quand il vient avec moi. »

« Oui, il vient toujours ici avec des femmes différentes. »

Pendant que Sylphie continuait à discuter avec le propriétaire, j’avais été pris à part par un des employés de la boutique pour prendre mes mesures. La robe que nous avions regardée n’était qu’en exposition, ils allaient en faire une à ma taille. L’employée s’était servie d’un ruban à mesurer pour prendre mes données vitales. Je m’étais alors demandé s’ils en vendaient dans une boutique d’objets magiques. Je voulais essayer un jeu de rôle avec Sylphie qui impliquait de mesurer les siennes.

« Nous avons les matériaux sous la main, ce sera donc terminé dans les trois jours. Si vous nous donnez votre adresse, nous pourrons vous le faire livrer. »

Heureux et un peu gênés, nous avions donné l’adresse de notre nouvelle maison.

Après cela, nous étions allés à l’épicerie. D’abord, nous avions acheté les épices. Puis les denrées non périssables. Grâce aux circuits de distribution que Nanahoshi avait développés, nous avions également pu facilement mettre la main sur de l’huile de cuisson. Nous avions également acheté du poisson et des légumes surgelés qui se conservaient un certain temps, puis nous avions commandé de la viande que nous récupérerons plus tard.

« Tu sais cuisiner, Sylphie ? »

« Oui. J’ai appris avec ma mère et Mlle Lilia. Oh, mais je ne suis pas sûre que ma cuisine convienne à tes goûts. »

« Je te dirai que c’est délicieux, même si c’est du charbon de bois à moitié brûlé. »

« Du charbon de bois à moitié brûlé ? Allons, pour qui penses-tu que j’ai travaillé si dur pour apprendre à cuisiner ? »

De bon goût vestimentaire, et bonne cuisinière. Maintenant que j’y pensais, elle avait dit qu’elle pouvait aussi faire la lessive et le ménage. Contrairement à son apparence, ma femme était effectivement une femme capable.

« Mlle Sylphiette, tu es une épouse tellement idéale que je ne peux m’empêcher de penser que je ne suis pas digne de toi », ai-je dit.

« Tu sais que tu es aussi mon mari idéal. »

« Eh bien, si tu trouves une partie de moi qui n’est pas si idéale, je suis tout ouïe. Je travaillerai dur pour répondre à tes attentes. »

« Dans ce cas, sois plus ferme. Tu es parfois un peu trop soumis. »

Plus ferme ? Et qu’est-ce qui m’arriverait si je faisais ça et que mes actions détérioraient l’humeur d’un dieu de passage ? Il y avait des gens dans ce monde qui vous battaient à mort uniquement parce que vous les aviez mal regardés.

Et puis, est-ce que je voudrais être marié à un homme sans confiance qui ne faisait rien d’autre que de s’asseoir dans le salon, en lisant le journal ? Non.

Très bien. Je crois que je vais agir avec plus d’assurance à partir de maintenant. À partir d’aujourd’hui, je serai un connard suffisant !

« Hmph. Sylphie. Fais en sorte de montrer à quel point tu m’aimes. Ne te relâche pas. »

« Hum, ce n’est pas tout à fait ce que je voulais dire, mais bien sûr. Je ferai de mon mieux », dit Sylphie en serrant le poing dans sa main.

Aww, ma Sylphie est si mignonne ! J’ai juste envie de lui faire un smoochie-woochie !

Mais je m’étais retenu. Sylphie n’était pas une fan de PDA dans les rues bondées. Si j’essayais de la toucher ici, elle me gronderait certainement. Mais ça ne la dérangerait pas si je passais mon bras autour de son épaule, non ? Non, je devrais peut-être essayer de lui tenir la main d’abord ? Bien sûr, malgré mon débat interne, mes deux mains étaient actuellement occupées par des sacs à provisions. Grrr.

« Nous devons aussi acheter de grandes assiettes. Oh, je suppose que tu peux juste les faire. »

« Tant que tu es d’accord avec des assiettes en pierre », avais-je dit.

« Celles que tu fais n’ont pas l’air d’être en pierre, donc c’est bon. »

C’était donc une question d’apparence, hein ? Eh bien, si elle voulait vraiment quelque chose d’agréable à regarder, j’en ferais une et je la polirais de façon si spectaculaire qu’elle pourrait y voir son reflet. Le type de poterie cuite pour lequel le Japon était connu ne semblait pas si populaire ici. Apparemment, ils préféraient quelque chose de plus chic que l’esthétique japonaise wabi-sabi. Peut-être que je devrais vraiment me surpasser et créer quelque chose comme de la porcelaine ? Bien que ce sera toujours gris ou brun, et ce quoi que je fasse.

« Y a-t-il autre chose dont nous avons besoin ? », avais-je demandé.

« Hum, du thé à servir pour nos invités. »

Du thé noir et des tasses à thé, hein ? Ok, pas de problème. Peut-être que nous devrions acheter un tapis pendant que nous y sommes. Ça pourrait être une bonne idée de préparer une chambre d’amis aussi, juste au cas où.

« Devrions-nous aller de l’avant et acheter quelque chose comme un lit et une armoire pour les invités ? »

« Ah, bonne idée. »

Notre maison était si grande que la meubler épuiserait lentement mais sûrement mes fonds. J’étais content de ne pas avoir gaspillé d’argent pour acheter des outils magiques et autres. Il me restait encore un peu d’argent, grâce à la remise que j’avais obtenue sur la maison, mais cela s’épuisait à chaque achat. Peut-être que je devrais gagner un peu plus en chassant des monstres ? Non, je ne pouvais pas faire ça. Ce serait vraiment stupide si je me faisais tuer dans une quête d’élimination pour une raison aussi futile.

Soudainement, je comprenais un peu pourquoi Paul avait repris son poste de chevalier afin d’avoir un salaire régulier.

« Um, Rudy, ne t’inquiète pas. J’ai de l’argent qui vient de mon travail avec la Princesse Ariel. »

« Ugh, désolé. »

Je suppose que si le besoin s’en faisait sentir, je pourrais rejoindre le groupe de Soldat ou de quelqu’un d’autre. Attendez, non. Les aventuriers quittaient leur maison pendant des jours pour un salaire relativement faible en retour. Peut-être que je devrais moi-même commencer à chercher un travail stable.

Le mariage était vraiment compliqué.

***

Partie 3

Ce soir-là, j’avais invité Sylphie à me rejoindre dans le bain, soi-disant pour lui apprendre à s’en servir. Ma vraie motivation était de passer du bon temps ensemble dans le bain. Si c’était un livre, il pourrait être raconté ainsi : Un pervers était sur le point de planter ses crocs dans une adorable jeune fille.

Je vais le faire ce soir. Je vais le faire ! Regarde-moi, Père !

Attends, ce « Père », c’était Paul, non ? Alors je préférerais qu’il ne regarde pas.

« Bon, l’étiquette du bain chez nous est un peu différente de celle de la famille royale d’Asura. », avais-je expliqué.

Nous nous étions d’abord dirigés vers l’espace de lavage, qui faisait également office de vestiaire. Là, lui avais-je dit, elle était censée enlever ses vêtements et les mettre dans l’un des paniers. Cette fois, je les avais enlevés moi-même, puis je les avais pliés et jetés dans l’un des paniers.

Sylphie avait une petite silhouette sans graisse, mais elle n’avait pas que des os. Bien qu’elle soit mince, elle avait aussi des muscles. Et même si ses seins étaient petits, ils étaient toujours doux et bien formés. Ma respiration était devenue erratique rien qu’en la regardant.

« Euh, euh, est-il nécessaire que tu me déshabilles ? », demanda Sylphie.

« Non. »

« Et pourquoi respires-tu si fort ? »

« Parce que je suis excité. »

« Hum, et est-ce que s’exciter est nécessaire pour entrer dans le bain ? »

« Non. »

J’avais donné la réponse appropriée à chaque question en me déshabillant rapidement pour que nous puissions entrer dans la zone de bain. Il n’y avait ni douche ni miroir, mais il y avait un seau et une chaise. Juste pour le plaisir, j’avais inscrit « Kerorin » sur le seau, comme la publicité pour l’aspirine que l’on voyait souvent imprimée sur les seaux des bains publics au Japon.

« Tu vas te verser de l’eau sur les épaules avant d’entrer dans le bain. Alors, prends un siège ici et utilise ce chiffon et ce savon pour te laver le corps. »

« Hé, Rudy, pourquoi y a-t-il un trou au milieu de cette chaise ? »

« Pour faciliter le lavage de ton corps, bien sûr. »

J’avais humidifié le tissu avec de l’eau chaude, je l’avais savonné et j’avais commencé à laver le corps de Sylphie. Je m’étais principalement concentré sur l’arrière de ses oreilles, le creux de sa clavicule, son dos et d’autres zones qui se salissaient facilement. J’avais utilisé ma main pour les zones plus douces, celles que je ne pouvais pas frotter avec le tissu. C’était pour ça que le trou était là.

« Hum, tu n’as pas utilisé le tissu depuis un moment maintenant, et tu ne te concentres que sur ces endroits. En plus, ton truc se presse contre moi. »

« Oups, désolé. »

Apparemment, mes désirs avaient pris le dessus sur moi. On ne pouvait pas avoir ça. Ce n’était pas une partie de l’étiquette de la salle de bain dans notre maison.

« Euh, si tu ne peux vraiment pas te retenir, euh, eh bien, nous pouvons aller de l’avant et le faire si tu veux ? »

« On le fera après que le bain soit terminé. »

Le bain devait venir en premier. Nous devions laver nos corps.

« Une fois que tu as fini de laver tous les coins de ton corps, la prochaine étape est la tête. Maintenant, ferme tes yeux. »

« O-okay. »

Sylphie ferma alors les yeux. Comme c’était mignon. Ça m’avait donné envie de l’embrasser et de l’attirer vers moi pour des ébats sexuels, mais j’avais repoussé cette idée au fond de mon esprit. Baisser ma garde même pour un instant pourrait être fatal. Ouf, tout ce truc de lavage était vraiment un enfer.

« Une fois que tu as mouillé tes cheveux avec de l’eau, utilise le savon pour les faire mousser. Pas seulement sur ta tête, mais à tous les endroits où des poils poussent sur ton corps. Tu n’as probablement pas besoin de te laver les cheveux si souvent que ça. »

J’avais continué à shampouiner ses cheveux tout en parlant. Ils étaient courts et faciles à nettoyer.

« Une fois que tu as terminé, assure-toi de tout rincer à l’eau chaude. »

J’avais utilisé la magie pour conjurer l’eau et rincer ses cheveux.

« Ça me rappelle un peu notre première rencontre. », dit-elle en gloussant

Oh, c’était vrai… j’avais aussi utilisé de l’eau chaude pour la rincer à l’époque. C’était au village Buena, au moment où j’avais commencé à pouvoir marcher dans la ville. J’avais trouvé Sylphie en train de sangloter alors que les enfants du quartier la brutalisaient. Elle était en train de livrer le repas de son père quand ils l’avaient accostée et avaient commencé à lui lancer des boules de boue. Alors je l’avais sauvée, puis j’avais utilisé de l’eau chaude pour la laver et une brise chaude pour la sécher. Elle ressemblait à un garçon à l’époque, en partie parce que ses cheveux étaient courts.

Ah, ça m’avait vraiment rappelé des souvenirs. Je n’aurais jamais pu rêver que cette petite garçonne deviendrait mon adorable épouse. La vie vous emmenait dans des endroits inattendus.

« Une fois le nettoyage terminé, place au bain. Fais attention, on peut facilement glisser. »

Sylphie suivit mes instructions et se glissa dans le bain, s’enfonçant ainsi dans l’eau. J’avais gardé l’eau légèrement chaude pour que nous puissions profiter d’une longue trempette ensemble.

« Ah, je sens la chaleur s’infiltrer dans mes bras et mes jambes. C’est bon. »

Il semblerait que cela soit parfait. Très agréable.

Une fois que je m’étais assuré que Sylphie appréciait le bain, j’avais commencé à me laver. Honnêtement, j’aurais préféré savonner Sylphie et utiliser son corps pour laver le mien, mais je me retenais de le faire pour aujourd’hui. Il n’y avait pas besoin de tout faire en même temps. J’allais la traiter avec soin et douceur.

« … »

Soudain, j’avais réalisé que Sylphie me regardait avec insistance. J’avais pensé qu’elle regardait peut-être pour avoir un point de vue extérieur sur la façon de se laver le corps avant d’entrer dans le bain, mais ça ne semblait pas être ça. Elle devait être intriguée par la vue de cette partie du corps que j’avais et qu’elle n’avait pas. La curiosité, je suppose.

« Ouf ».

Une fois que j’avais fini avec mon lavage, je m’étais enfoncé dans le bain, en prenant soin de poser ma serviette sur le dessus de ma tête. Lorsque je m’étais immergé dans l’eau chaude, j’avais pu sentir mon flux sanguin augmenter et s’étendre à mes bras et mes jambes refroidis. Ahh, les bains étaient si agréables. C’était le summum de la culture humaine. Je détestais les bains dans mon ancienne vie, à l’époque où je trouvais que se laver était une nuisance. Maintenant, j’aimais cette sensation. Vivre dans un pays enneigé m’avait appris à quel point un bain était précieux.

« Au fait, ne mets pas le chiffon avec lequel tu t’es lavé dans le bain », avais-je dit.

« Et pourquoi pas ? »

« Ça va salir l’eau. »

Bien que cela n’avait pas vraiment d’importance puisque nous étions en famille. Et vu qu’il n’y avait pas non plus de bains publics dans ce monde, il n’y avait donc pas besoin de suivre cette règle. Alors que je considérais ces choses, Sylphie s’était blottie contre moi. Elle me tenait la main et posait sa tête humide sur mon épaule.

« Combien de temps sommes-nous censés rester ici ? »

« Jusqu’à ce que tu puisses sentir la chaleur jusqu’à la moelle de tes os. »

J’avais enroulé un bras autour de son épaule et je l’avais tirée vers moi. Au moment où je l’avais fait, elle tourna sur elle-même et positionna son corps comme si elle était assise sur moi. Nous étions tous les deux serrés l’un contre l’autre, face à face. Les cerises de Sylphie se frottaient contre ma poitrine.

Merde. Je sentais que je n’allais plus pouvoir me retenir. Les hommes étaient censés faire preuve d’endurance et les femmes étaient censées faire preuve d’amour. Et par amour, je ne voulais pas dire jus d’amour.

« Hee hee, c’est plutôt amusant », gloussa Sylphie.

J’avais baissé les yeux sur elle. Je pouvais voir son dos fin jusqu’à ses petites fesses, ainsi que ses jambes fines qui battaient la surface de l’eau. Il y avait du mouvement autour de ma poitrine et de mes épaules : Sylphie s’était accrochée à moi, s’enfouissant dans mon cou. De cette position, elle caressait mon corps avec ses mains.

Heh heh, vas-y, caresse-moi autant que tu veux. C’est à ça que servent ces muscles.

Il y a longtemps, j’avais regardé Sylphie et pensé qu’elle serait un jour un bel homme. Au lieu de ça, elle était devenue une femme adorable et belle qui avait surpassé toutes mes attentes. Peut-être que j’étais juste biaisé par mes sentiments pour elle, mais quand même. Cette belle femme était nue et s’accrochait à moi en ce moment. À ce rythme, nous allions finir par faire quelque chose qui boucherait les canalisations ici.

J’avais caressé son dos, puis j’étais passé à ses aisselles, puis à ses côtés. Mmm, elle était si mince.

« Rudy, ça chatouille », dit Sylphie tout en tordant son corps.

Le symbole de mon désir se pressait contre elle depuis un moment déjà, mais elle ne se plaignait pas. Elle s’énervait si je la touchais lorsque nous rentrions à la maison, mais elle baissait sa garde à l’intérieur. Elle était à ma merci. Tout ce que je faisais, elle le permettait.

Puis elle avait levé les yeux vers moi. Je regardais dans les siens. Nos regards s’étaient naturellement rencontrés. Et soudainement, Sylphie gloussa, son expression s’était fendue d’un sourire carnassier.

« Rudy, je t’aime », avait-elle dit en déposant un baiser sur ma joue.

Merde.

« Agh ! »

Je l’avais prise dans mes bras, comme une princesse, et l’avais soulevée hors de la baignoire avec un plouf. J’étais encore en train de l’instruire sur l’étiquette du bain, mais je pourrais toujours reprendre ça une fois qu’on aurait fini. Je m’étais dirigé, trempé, vers le deuxième étage pour rejoindre notre chambre.

***

Chapitre 5 : Organisation de la réception de mariage

Partie 1

Quelques jours plus tard…

Nous avions prévu d’organiser la réception de mariage l’après-midi, puisque cela tombait un jour férié. Jenius avait décliné notre invitation, tout comme Soldat, parce qu’ils étaient occupés par des réunions. Je pensais que Badigadi serait également trop occupé pour venir, mais étonnamment, il était libre et avait indiqué qu’il viendrait. Les onze autres invitations que nous avions envoyées avaient toutes été acceptées. Oui, même Nanahoshi viendrait.

Le jour de la réception, Sylphie était toute excitée dès son réveil.

« C’est le travail d’une épouse, alors laisse-moi faire ! », disait-elle tout en s’affairant dans la maison.

Nous avions préparé une chambre vide au deuxième étage pour l’occasion, c’est-à-dire que nous l’avions meublée d’un lit modeste, d’une armoire et d’une table, ainsi que d’une carafe d’eau au cas où quelqu’un tomberait malade et en aurait besoin.

Linia et Pursena avaient été les premières à se présenter, au beau milieu de nos préparatifs qui ne cessaient de progresser. Elles étaient arrivées avec deux heures d’avance.

Ne me dis pas qu’elles se sont trompées d’heure, avais-je pensé.

« Dans notre culture, la coutume veut que les participants arrivent tôt et apportent leur propre part, mew. »

« C’est exact. Nous sommes arrivés en premier. C’est une preuve de notre loyauté. »

Un sanglier géant était placé sur le traîneau à neige qu’elles avaient traîné derrière elles. Apparemment, la tradition des hommes bêtes, lorsqu’ils assistent à un mariage, était d’aller chasser le matin et d’offrir leur butin à l’hôte. L’heure à laquelle on partait chasser, où on tuait et où on revenait avec était une mesure du respect qu’ils avaient de leur l’hôte.

« Incroyable. Mais que prévoyiez-vous de faire si vous n’étiez pas en mesure de chasser quoi que ce soit ? »

« Dans ce cas, nous avions prévu d’acheter quelque chose sur les marchés, mew. »

« Oui, on utiliserait plutôt de l’argent. »

Je suppose que cela avait du sens.

Elles portaient toutes les deux l’uniforme de l’école. C’était une décision que j’avais prise. Il y avait une grande disparité de richesse parmi les invités, si les riches en faisaient trop avec leurs tenues, les autres participants ne se sentiraient pas à leur place. Heureusement, tous les participants avaient leur propre uniforme — sauf Julie, à qui nous en avions acheté un.

Je leur avais demandé de se détendre dans le salon jusqu’à ce que les festivités soient prêtes à commencer. L’accueil des invités était la tâche du mari. Elles étaient dehors depuis ce matin, et elles étaient gelées. Elles s’étaient donc installées sur le canapé le plus proche de la cheminée et s’étaient blotties l’une contre l’autre.

« Tout le reste mis à part, je n’aurais jamais imaginé que toi et Fitz vous marieriez, patron, miaou. »

« Fitz était donc bien une fille. Je m’en doutais, vu son odeur. »

« Oui, mew. Mais maintenant, tout a un sens, miaou. »

Les deux se caressaient la queue tout en parlant. Nous avions partagé la véritable identité de Fitz avec les invités, en leur demandant de la garder pour eux pour le moment, bien qu’il soit inévitable que la vérité devienne publique maintenant.

« Qu’est-ce qui a du sens ? », avais-je demandé en leur servant du thé chaud.

« Tu as une préférence pour les poitrines plates », dit Pursena.

« Même si l’odeur de l’excitation se dégage de toi, si tu ne nous as pas attaqués, c’est parce que nous ne sommes pas ton genre, miaou. »

D’après ce qu’elles disaient, j’étais une sorte de pervers qui attaquait sans discernement toutes les femmes que je voyais. C’était franchement impoli de leur part. Peut-être que je devrais les tripoter en représailles ? Bien sûr que non, vu que je m’étais déjà rassasié avec Sylphie la veille. Tout mon désir reposait en elle maintenant. Aujourd’hui, j’étais un sage.

À ma grande surprise, les prochains à arriver étaient Zanoba et Julie. Ils étaient arrivés environ une heure avant la fête.

« Pardon. J’ai vu une figurine intéressante en chemin, et ça m’a distrait. J’aurais eu des ennuis si Julie n’avait pas été avec moi », avait-il dit.

Julie portait elle aussi son uniforme. Il était de la taille d’un nain et lui allait si bien qu’elle était toute mignonne.

« Grand-Maître, merci de nous avoir invités aujourd’hui », dit-elle en soulevant légèrement le bord de sa jupe en signe de politesse. Oh, comme c’est mignon.

Zanoba s’était à nouveau incliné au moment où j’avais jeté un regard dans sa direction. Puis, d’un ton profondément respectueux, il ajouta : « Maître Rudeus Greyrat. Je te suis profondément reconnaissant de ton invitation. »

Ouah. Zanoba était normal. Très bien. Alors je devrais peut-être suivre son exemple et répondre avec le même niveau de sincérité.

« Zanoba, Votre Altesse, vous avez toute ma gratitude pour… »

« Oh, Maître. Il n’y a pas besoin de me montrer une telle courtoisie. De toute façon, je sais que tu fais uniquement ça pour sauver les apparences. Je préférerais que tu sois grossier avec moi, comme d’habitude. »

« Oh, d’accord. Alors, va traîner dans cette pièce. »

« Ha ha, très bien. Viens donc, Julie, on s’en va. »

C’est quoi ce bordel ? Et moi qui essayais d’être sérieux. Quel gâchis, avais-je pensé en préparant plus de thé.

J’étais toujours l’hôte et il était toujours un invité, même si je le traitais grossièrement. Alors que j’étais ainsi préoccupé, j’avais entendu les voix arrogantes de Linia et Pursena qui provenaient du salon. Elles se vantaient d’être arrivées les premières. Je pouvais entendre la frustration dans les réponses de Zanoba, mais j’étais content qu’ils s’amusent.

Le troisième à arriver avait été Ariel et son groupe, trente minutes avant le début de la fête. Il y avait Ariel, Luke, et deux autres étudiantes que j’avais déjà vues quelque part. Ces deux-là étaient donc les préposées de la princesse ? Ce qui signifiait qu’elles étaient aussi les camarades de combat de Sylphie. Je ne pouvais pas me permettre de les ignorer.

« Je vous suis très reconnaissant de votre invitation aujourd’hui. Malheureusement, je ne suis pas très familière avec l’étiquette des gens du peuple, alors je vous prie de me pardonner pour tout manque de courtoisie », dit Ariel en s’inclinant.

J’aurais pensé que Luke ou les assistants auraient été les premiers à s’incliner, mais peut-être qu’elle essayait d’être polie.

« Il y a des invités de nombreuses races différentes rassemblés ici, alors s’il vous plaît ne vous inquiétez pas de l’étiquette. En fait, je suis plus préoccupé par le fait que ce soit nous qui soyons impolis. », avais-je dit.

« Je vous remercie. Mesdames ? »

Elle fit un signe des yeux. Les deux préposées s’étaient alors avancées.

« Nous sommes les préposés de la Princesse Ariel. Je suis Ellemoi Bluewolf. »

« Et je suis Cleane Elrond. »

Leurs prénoms mis à part, leurs noms de famille étaient au moins faciles à retenir. Un loup bleu et un elfe de légende. Mon nom était « Grey Rat », alors peut-être qu’il y en avait beaucoup parmi la noblesse d’Asura dont le nom était une combinaison d’une couleur et d’un animal. Peut-être même y avait-il quelqu’un avec un nom comme… Hum, quel était l’autre mot pour âne déjà ? Oh oui, ass. Peut-être que quelqu’un avait Whiteass comme nom de famille.

« S’il vous plaît, acceptez ceci. »

Les deux femmes m’avaient offert une boîte enveloppée dans un tissu coûteux.

« C’est un cadeau pour célébrer votre mariage. »

« Merci, c’est très attentionné », avais-je répondu.

« Nous avons apporté des choses que nous pensions pouvoir être utiles à un couple marié. Voyez par vous-même. »

À sa demande, j’avais jeté un coup d’œil à l’intérieur, et j’étais resté sans voix. À l’intérieur se trouvaient une bouteille familière de liquide rose et une tige en bois. Pour dire les choses plus crûment, c’était un aphrodisiaque et un long gode. C’est quoi ce délire ?

« Je suis sûr que, en tant que membre de la famille Greyrat, vous êtes parfaitement capable de satisfaire les femmes. Mais si le besoin s’en fait sentir, veuillez utiliser ceci. »

« Bien sûr. »

Ariel était complètement calme. Peut-être que c’était considéré comme un cadeau normal ? Luke et les deux autres semblaient également imperturbables. Cela doit être une différence culturelle.

Je les avais guidés tous les quatre dans la salle de séjour. L’atmosphère autour de Linia et Pursena était devenue tendue dès que nous étions entrés.

« … »

Il n’y avait pas moyen qu’elles se battent, n’est-ce pas ? Oui, ce sont des femmes bêtes, mais elles ne perturberaient pas une fête à laquelle elles avaient été invitées, hein ? Je leur avais jeté un regard significatif. Elles semblaient comprendre ce que je pensais.

« Ravi de vous voir, Mlle Linia, Mlle Pursena. Je m’excuse pour le dérangement précédent. »

« Moi aussi, miaou. »

« On vous a aussi causé des problèmes, alors ça va », ajouta Pursena.

Ariel les salua gentiment et s’assit à proximité. Les trois autres étaient restés debout. J’avais lancé un regard à Zanoba, lui indiquant qu’il devra intervenir au cas où quelque chose se produirait. Ce dernier fit un signe de tête brusque et, comme s’il n’avait rien compris, s’était levé et s’était incliné vers Ariel.

« C’est un plaisir de faire votre connaissance, Princesse Ariel. Je suis le troisième prince du royaume de Shirone et l’élève bien-aimé de Maître Rudeus Greyrat, Zanoba Shirone. »

« C’est un plaisir de vous revoir, Prince Zanoba. Je suis heureuse de voir que vous êtes en bonne santé. Je vous ai rendu visite peu après votre entrée à l’université. Auriez-vous oublié ? »

« Ah. Je m’excuse de mon impolitesse. Il semblerait que j’ai été doté d’une force exceptionnelle, mais que je manque d’intelligence. »

« Vraiment ? J’ai entendu dire que vous aviez les meilleures notes dans votre classe de magie de Terre », répondit la princesse.

« C’est entièrement grâce aux enseignements de mon maître. »

J’avais écouté pendant qu’ils préparaient leur thé, choqué par les compétences sociales raffinées de Zanoba.

***

Partie 2

Cliff et Elinalise s’étaient présentés dix minutes seulement avant le début de la fête. Nanahoshi les accompagnait. Quelle combinaison inhabituelle ! Je m’attendais à ce que Nanahoshi vienne seule.

« Elle se tenait devant votre porte, l’air agité. C’est une de vos connaissances, non ? », avait demandé Elinalise.

« Oui, bien sûr. C’est Mlle Silent Sevenstar. »

Au moment où j’avais dit son nom, Cliff l’avait regardée, choqué. Apparemment, ils ne s’étaient jamais rencontrés.

« O-oh ! Alors c’est toi qu’ils appellent Silent, hein ? Hmph. Je suis Cliff. Je suis sûr que tu as au moins entendu parler de moi avant, non ? »

« Oui, j’en ai entendu parler. Ils disent que tu es incroyable. Et oui, je suis Silent. »

Son discours semblait guindé et peu naturel, probablement parce qu’elle faisait seulement semblant de savoir qui était Cliff. Cliff avait l’air d’être d’une humeur joyeuse, alors je n’allais rien dire.

« Enchanté de faire votre connaissance. Je suis Elinalise Dragonroad. C’est un masque incroyable. »

« Un plaisir. Votre coiffure est également étonnante », répondit Nanahoshi sur un ton complètement plat. À la manière dont elle interagissait avec eux… cela me rendait nerveux. Pourtant, elle n’allait sûrement pas commencer quoi que ce soit, puisqu’elle voulait éviter les problèmes.

Honnêtement, je n’avais pas pensé qu’elle viendrait. Je lui avais envoyé une invitation au cas où, et elle l’avait acceptée. Mais même là, je n’avais pas pensé qu’elle viendrait vraiment. Elle avait juste répondu, d’une voix dénuée d’émotion :

« Mariage ? Je suppose que tu es vraiment sérieux à propos de la vie dans ce monde. »

« C’est rare de te voir en dehors de cette pièce. », lui avais-je dit à voix basse.

« N’est-ce pas toi qui m’as invitée ? »

« C’est vrai. Eh bien, détends-toi aujourd’hui. Nous avons fait des chips pour toi. »

« Des chips ? Tu en as vraiment fait ? », demanda-t-elle, surprise.

« Nous nous sommes procuré de l’huile de cuisson assez facilement, et ceci grâce à toi. »

« C’est remarquable. »

« Pas vraiment. Tout ce que nous avons fait, c’est trancher finement une pomme de terre, la faire frire dans l’huile, puis la recouvrir de sel. Comme les ingrédients viennent de ce monde, la saveur est légèrement différente de celle des chips que nous avons appréciées dans notre précédent. »

« Eh bien, si vous voulez bien nous excuser. »

Elinalise fonça dans le salon, entraînant Cliff et Nanahoshi sans une once d’hésitation. En tant qu’aventurière sans titre de noblesse, elle se situait juste au-dessus de Julie en termes de statut, mais visiblement, elle s’en fichait. Il était vrai que les notions de statut ne se traduisaient pas facilement d’une race à l’autre.

Ces deux-là étaient comme d’habitude : Cliff menaçant de ruiner l’ambiance avec sa vantardise, Elinalise adoucissant son comportement. Cliff voulait bien faire, mais il était souvent acerbe. Nanahoshi était généralement silencieuse, mais elle répondait si quelqu’un lui parlait. J’avais pensé qu’elle était renfermée et avait des problèmes de communication, mais il semblerait que ce ne soit pas le cas.

Après un moment, Sylphie était venue m’informer que les préparatifs étaient terminés. Nous n’attendions maintenant plus que Badigadi. La nourriture allait refroidir s’il arrivait trop tard, mais au moment où je commençais à m’inquiéter, Elinalise prit la parole.

« Il n’y a absolument aucune chance que Badigadi arrive maintenant. Les êtres qui ont vécu des milliers d’années n’ont aucune idée de la façon dont le temps passe pour nous autres, mortels. Vous devriez probablement l’attendre dans un mois. »

Et donc, nous avions décidé d’aller de l’avant et de commencer la fête à l’heure. Désolé, Badi.

◇ ◇ ◇

La fête consistait en un buffet de style cocktail. Nous avions décidé de ne pas attribuer de places, mais heureusement, la salle était suffisamment spacieuse pour que les gens puissent se déplacer, même avec la table au milieu. Nous avions tout de même laissé quelques chaises au bord de la salle au cas où quelqu’un en aurait assez de rester debout. Le menu était composé d’aliments qui pouvaient facilement être mangés debout. Nous avions commencé par offrir à chacun une tasse d’alcool. Nanahoshi avait refusé l’alcool, nous lui avions donc donné du jus de fruits à la place.

J’étais responsable du discours pour notre toast. Sylphie et moi étions debout l’un à côté de l’autre, nous étions le centre d’attention. Onze paires d’yeux nous fixaient avec impatience. Il n’y avait rien de désagréable dans leurs regards, mais je me sentais quand même nerveux, même si j’avais préparé un discours.

Sylphie m’avait serré la main. Elle me fit alors un grand sourire et me murmura : « Tu peux le faire. »

Ah, elle me donne envie de l’emmener dans la chambre tout de suite, avais-je pensé.

« Et bah, le visage de Rudeus est rouge vif. Héhé, héhé. »

Elinalise se mit à rire et, pour une fois, Cliff n’avait pas plombé l’ambiance.

« Lise, tais-toi. »

Très bien alors, c’est parti.

« Ahem. Merci d’avoir trouvé une place dans vos emplois du temps chargés pour être avec nous aujourd’hui. Permettez-moi de faire cette déclaration une fois de plus. Sylphie et moi sommes… »

« Bwahaha ! Et maintenant, j’entre avec un ba-bang ! »

J’avais cru que mon cœur allait traverser ma poitrine sous l’effet de la surprise. J’avais regardé derrière moi, et il était là. Ce corps noir et cette grande silhouette. Les six bras, tous fourrés dans un uniforme d’école aux coutures éclatantes. Le Roi-Démon Immortel Badigadi était entré avec fracas… par la porte arrière de la cuisine.

Son arrivée avait laissé tout le monde sans voix, même Cliff. Moi aussi, je ne savais pas quoi dire.

« Badgadi, tu es en retard », avait judicieusement lancé Elinalise.

Mais Badgadi n’était pas le moins du monde inquiet.

« Hmph. C’est vrai que je suis en retard, mais dans ma tribu, lorsqu’un Roi-Démon assiste à une fête, il doit attendre le moment parfait pour étonner et perturber les participants avec son entrée. C’est notre façon de faire. »

« Tu plaisantes, n’est-ce pas ? »

« Pas du tout. Bien que Kishirika ait inventé cette coutume particulière sur un coup de tête, je reconnais que c’est ridicule ! »

Et il l’avait quand même fait ? Quelle personne irrationnelle ! C’était pourquoi tu as été éradiqué par les humains tant de fois…

« J’ai même fait un détour pour entrer par la porte de derrière. Soyez reconnaissants ! Bwahaha ! »

Enfoiré, avais-je commencé à penser, puis je m’étais arrêté.

Non, calme-toi. Il est comme ça, c’est tout. Tu le savais déjà, n’est-ce pas ?

« Ha ha ha, très bien alors. Merci. »

« Pas besoin de remerciements. Maintenant, allez-y et mariez-vous devant moi. Après tout, peu de gens ont l’occasion de se marier en présence d’un Roi-Démon. Je ne fournis pas ce genre de services ! », dit Badigadi, avant de se jeter à terre.

Nous avons des chaises, protestai-je intérieurement. Mais beaucoup parmi le peuple démon préféraient s’asseoir sur le sol, j’avais donc supposé que c’était bon.

« Bien, pour en revenir à notre ordre du jour précédent… »

Je m’étais alors raclé la gorge.

« Merci d’avoir pris le temps, malgré vos emplois du temps chargés, d’être avec nous aujourd’hui. Permettez-moi de faire cette déclaration une fois de plus. Sylphie et moi allons nous marier. Je suis conscient que nous sommes tous les deux encore jeunes et que nous manquons de beaucoup de choses, mais j’espère que nous aurons une vie fructueuse ensemble. Euh, vous douze qui êtes réunis ici avaient été particulièrement proches de nous au cours de ces deux dernières années. Nous avons passé moins de temps avec certains d’entre vous qu’avec d’autres, mais d’une manière ou d’une autre, nous avons tous réussi à nous entendre, et je vous considère comme des amis. Si vous vous trouvez un jour en difficulté, j’espère être là pour vous soutenir, en tant qu’ami. Si jamais vous avez des problèmes entre vous, j’espère que vous vous souviendrez de nous et que vous essayerez d’être la plus grande personne et de laisser les choses aller. Um… »

Oh merde, ce discours était beaucoup trop rigide. Ils avaient tous des regards interrogateurs sur leurs visages.

Ce fut alors que Badigadi m’avait donné une petite tape sur l’épaule.

« Pas besoin d’une telle formalité. Vous vous aimez tous les deux et vous voulez que tout le monde ici le reconnaisse, non ? »

Oh ! Oui, exactement. C’était ça. Ok !

« Eh bien, comment dire ? Sylphie et moi allons aller de l’avant dans notre relation. J’espère que vous serez là pour nous si nous avons besoin de vous. Merci à tous. »

« D’accord, maintenant trinquons à l’avenir du jeune couple ! »

« Santé ! »

Badigadi avait levé un gobelet de vin qu’il avait piqué à un moment donné sans que je le remarque. Tout le monde l’avait rejoint en levant la sienne. Un peu d’alcool avait été renversé alors que la fête commençait.

***

Partie 3

Pursena s’était directement attaquée à la viande de sanglier qui était encore fumante il y a quelques instants. Je me demandais s’il était de coutume que les hommes bêtes mangent d’abord les proies qu’ils avaient eux-mêmes capturées… Non, c’était vraiment un truc de Pursena. Linia était près de la cheminée, en train de grignoter des nanahoshiyaki, une imitation du poulet frit.

Nanahoshi prit une assiette de chips et se retira dans un coin de la pièce où elle put grignoter. Julie prit soudainement place à côté d’elle. Nanahoshi avait l’air abasourdie, mais Julie l’avait ignorée et elle s’était enfilé des chips dans la bouche. L’autre jour, elle en avait mangé pour nous en tant que goûteuse. Elle avait dû en réclamer depuis.

Nanahoshi et Julie. Elles formaient une image intéressante côte à côte. Peut-être que Badigadi pensait la même chose, vu qu’il s’était approché d’elles. Nanahoshi paniqua et sortit l’une de ses bagues. Quelle idiote ! Elle avait prétendu ne pas vouloir d’ennuis, mais elle avait gardé sa nourriture comme une lionne.

J’avais remarqué que Zanoba me regardait. Je n’étais pas sûr de ce qu’il voulait, mais il semblait attendre qu’Ariel fasse un geste — et elle le fit peu après, en guidant son entourage jusqu’à Sylphie et moi.

« Sylphie, félicitations. »

« Princesse Ariel, merci. »

Sylphie fit son habituel sourire carnassier et inclina la tête.

« Alors, est-ce que Rudeus et cette maison répondent à tes attentes ? »

« Ils sont encore plus incroyables que ce que j’avais espéré. La maison a même une baignoire ! »

« Oh ? Très peu de maisons personnelles ont des baignoires à Asura. Je suis envieuse. Sylphie, tu sais que tu peux arrêter d’être mon garde du corps pendant un an si tu veux. »

« Je-je vais garder ça pour le jour où on aura des enfants. »

Ariel gloussa. Sylphie continua à discuter avec Luke et les assistantes de la princesse, dont je n’avais appris les noms qu’aujourd’hui. Apparemment, elles avaient un lien fort avec Sylphie. Elles semblaient proches, et la fille louve bleu avait les larmes aux yeux. C’était comme si je regardais les filles du club d’athlétisme se dire au revoir.

« Eh bien, je suppose que tu ne m’aimes toujours pas, mais essayons de nous entendre », dit Luke, en me tendant soudainement la main.

Malgré ce qu’il avait dit, je n’avais aucune animosité envers lui. J’étais prêt à être amical s’il l’était.

« Ça me paraît bien, Luke… monsieur. »

« Prends bien soin de Sylphie. »

Il avait lâché ma main après cette courte remarque. Pour être honnête, j’avais l’impression que c’était Luke qui ne m’aimait pas. Qu’est-ce que c’était exactement ? Ce n’était pas vraiment de la jalousie, mais je n’arrivais pas à mettre le doigt dessus.

Zanoba s’était approché une fois qu’Ariel fut partie. Il semblait faire attention aux hiérarchies sociales, ce qui était logique, étant donné qu’il était de la famille royale.

« Encore une fois, Maître, je te présente mes félicitations. »

« Merci, Zanoba. »

Il s’était tourné vers Sylphie et s’était incliné.

« Madame. Je pensais sincèrement que vous étiez un homme. Pardonnez-moi d’avoir commis une erreur aussi honteuse. »

Sylphie s’était empressée d’agiter la main.

« Oh, non, s’il vous plaît, levez la tête. Vous êtes de la famille royale. Vous ne pouvez pas vous incliner devant quelqu’un comme moi. »

« Quelqu’un comme vous ? Je respecte profondément mon maître, et vous êtes sa femme. Votre Sainteté n’a d’égal que celle de Dieu. »

« Mais même Rudy m’a prise pour un homme, alors c’est bon, d’accord ? »

Elle m’avait regardé pour avoir du soutien. Aussi embarrassant que ce soit, c’était vrai, alors j’avais acquiescé.

Une fois Zanoba parti, Linia et Pursena étaient arrivées.

« Est-ce que c’est bien vu chez les humains de se saluer au milieu d’un repas, miaou ? »

« C’est mal élevé. »

C’était tout ce qu’elles avaient dit. De plus, elles ne nous avaient même pas félicités. J’aurais certainement besoin d’enquêter à l’avance sur le déroulement des mariages des hommes bêtes quand le moment sera venu pour ces deux-là de se marier. Bien que je ne sache même pas si elles pourraient trouver des partenaires.

« Mais c’est logique que vous vous mariiez tous les deux. C’est bien quand les gens forts s’unissent, miaou. »

« C’est vrai. Les enfants forts apportent la tranquillité à la tribu. »

À mon avis, c’était « mal vu » de parler si franchement au milieu d’un repas.

La prochaine à s’approcher était Nanahoshi, qui avait réussi à s’éloigner de Badigadi… qui avait fait on ne sait quoi, puisque ses cheveux étaient en désordre. J’avais regardé dans sa direction et je l’avais vu s’amuser à laisser Julie monter sur ses épaules.

« Félicitations. »

« Merci. »

Elle avait commencé à se retirer après cette courte remarque, mais Sylphie l’avait arrêtée.

« Hum, Mlle Nanahoshi, puis-je vous demander quelque chose ? »

« Qu’est-ce que c’est ? »

« Vous avez dit tout à l’heure que vous veniez tous les deux du même endroit. Mais qu’est-ce que cela signifie ? Hum, corrige-moi si je me trompe, mais vous venez d’un monde différent, non ? »

La voix de Sylphie était devenue un chuchotement dans la dernière partie de sa question.

Nanahoshi m’avait regardée comme si elle voulait savoir ce que je voulais faire. Je n’avais pas fait attention à la façon dont elle avait répondu.

Je n’essayais pas de cacher quoi que ce soit à Sylphie… bien qu’elle puisse me regarder bizarrement si elle le découvrait. Ce serait délicat à expliquer.

« J’ai mal compris, puisqu’il parle la même langue que moi », dit Nanahoshi. Eh bien, c’était décidé.

Les derniers à s’approcher de nous étaient Cliff et Elinalise. Cliff nous avait fait nous aligner, puis il avait tracé une forme de croix dans l’air avec une main, offrant une simple prière.

« Vous n’êtes pas des disciples de Millis, mais c’est la seule bénédiction que je connaisse. »

J’étais vraiment heureux de ce sentiment. Après tout, il était extrêmement courant pour les gens de célébrer Noël sans participer à la messe. J’avais un dieu en qui je croyais, mais elle ne m’en voudrait pas si j’acceptais les bénédictions d’une autre religion.

« Rudeus, je suis heureuse de ton rétablissement », dit Elinalise, avec un air légèrement boudeur.

C’est vrai. Je ne lui avais pas dit que mon impuissance avait été guérie jusqu’à présent.

« Tu aurais quand même me le dire un peu plus tôt. »

« Et si je te l’avais dit, tu aurais fait un pas vers moi. “Laisse-moi voir par moi-même si c’est vrai”, etc. etc. »

« Je ne le ferais jamais. Je te l’ai déjà dit, n’est-ce pas ? Je n’ai pas l’intention de devenir la belle-fille de Paul. »

C’était donc comme ça. J’aurais peut-être dû le lui dire plus tôt. Parmi tous ces gens, c’était celle que je connaissais depuis le plus longtemps. D’accord, je ne la connaissais que depuis six mois environ.

« Mais encore une fois, si Cliff n’était pas avec moi, j’aurais pu envisager l’idée de le faire avec toi une fois. »

« J’aurais pu ressentir la même chose si je n’avais pas eu Sylphie. »

« Eh bien, c’est malheureux, n’est-ce pas ? Puisqu’on n’était pas destiné à faire ça, continuons à être amis. »

« Oui, restons-en là. »

Elinalise tourna son attention vers Sylphie, une expression douce sur le visage.

« Mlle Sylphiette, félicitations. Je prie pour… pour ton… bonheur du… du fond du… »

Des larmes commencèrent à rouler sur les joues d’Elinalise. Elle avait continué à regarder Sylphie tandis qu’un sanglot s’échappait de sa gorge.

J’étais abasourdi. Je n’avais aucune idée de la raison pour laquelle elle pleurait tout d’un coup.

Elinalise tendit la main pour toucher la joue de Sylphie d’une main tremblante. Puis ses jambes avaient commencé à trembler et à se dérober sous elle. Son visage était complètement défait, mais elle continuait à regarder Sylphie.

« Je suis désolée. Je n’arrive pas à croire que je fais ça… »

Sylphie avait aussi dû être choquée. Ou du moins, je pensais qu’elle le serait, mais au lieu de ça, elle avait l’air légèrement perplexe, pas surprise.

« Hum. Ça fait un moment que je veux vous demander ça, mais, Mlle Elinalise… êtes-vous peut-être ma grand-mère ? », dit Sylphie.

Je n’étais pas le seul à être sidéré. Cliff et Elinalise avaient l’air complètement abasourdis, eux aussi.

« Père m’a dit que ma grand-mère était l’un des membres du groupe du père de Rudy », expliqua Sylphie.

Il avait vraiment dit ça ? Attendez… c’est logique, en fait. Laws avait dit que Paul et lui étaient devenus amis pendant qu’il aidait à garder le village. Peut-être avait-il découvert le lien entre Paul et Elinalise au fil de leurs conversations, même si je doutais que Paul le sache.

Le monde était petit. Maintenant que j’y pensais, le pendentif en bois sculpté que Sylphie m’avait fabriqué avait la même forme que le pendentif de l’épée d’Elinalise. En fait, les traits de leur visage étaient également similaires.

« Mlle Elinalise, c’est vraiment le cas ? », avais-je demandé.

« Tu te trompes. Il est impossible que ta grand-mère soit une pute comme moi. »

« Mon père m’a dit que c’était à cause de vous qu’il avait été chassé de la Grande Forêt, et que les gens s’opposaient à ce qu’il épouse ma mère », dit Sylphie.

« Quoi… ?! »

« Il a dit que vous étiez dévastée par la culpabilité, et que vous pourriez ne pas révéler qui vous êtes vraiment, même si nous nous rencontrions. »

Je n’aurais jamais deviné qu’Elinalise et Laws avaient une telle histoire… même si je pouvais comprendre pourquoi les gens s’étaient opposés à son mariage avec la mère de Sylphie. J’avais aussi hésité lorsque Cliff m’avait demandé de le présenter à Elinalise. Je pouvais comprendre que le fait d’être le fils d’Elinalise ait pu ternir la réputation de Laws.

« Je… Je… ! »

Elinalise éclata en sanglots. Elle essaya de dire quelque chose, mais les mots ne voulaient pas se former. Sylphie avait l’air un peu troublée, comme si elle craignait d’avoir dit quelque chose de mal.

« Maître Cliff ? », avais-je dit.

Il avait aussi l’air très agité.

« Qu’est-ce qu’il y a ? »

« Emmene Mlle Elinalise dans une des chambres du deuxième étage pour qu’elle puisse se reposer. »

« D-D’accord. Oui, j’ai compris. »

« Sylphie, et si tu continuais ta conversation avec elle après qu’elle se soit calmée ? »

« O-okay », dit-elle.

Cliff tirait Elinalise par la main au moment elle me regarda, terrifiée.

« R-Rudeus, je-je sais que tout cela peut te troubler, mais, hum, Laws était un garçon tout à fait normal. Et bien sûr, son enfant, Sylphie, l’est aussi. Alors s’il te plaît… »

Alors s’il te plaît quoi ? Ne les regarde pas avec des préjugés. Elle n’avait donc vraiment aucune confiance en moi. Pour être honnête, je l’avais évitée ces derniers temps. Peut-être que cela avait causé un certain malentendu.

J’avais approché ma bouche de son oreille.

« S’il te plaît, ne t’inquiète pas. Je ne vais pas rompre avec Sylphie à cause de toi. »

« Mais… »

« Plus important encore, ne penses-tu pas que tu devrais être plus préoccupée par le fait que tu es maintenant liée à ce Paul que tu détestes tant ? »

Elinalise sourit faiblement.

« Heh, Rudeus. Tu dis vraiment des choses amusantes parfois. »

Je m’étais un peu détendu. Elle avait probablement juste besoin de se calmer un peu.

« Tu peux prendre ton temps et parler à Sylphie, rien que vous deux, un peu plus tard. »

« Oui. J’apprécie que tu sois si prévenant. »

Après ça, Cliff guida Elinalise. Ils s’étaient retirés à l’étage. Il est temps de passer à la vitesse supérieure, Cliff. Fais un bon travail pour la réconforter, avais-je pensé.

Badigadi n’était jamais venu nous féliciter. Il s’était installé dans un coin de la pièce, en poussant son habituel rire « Bwahaha ! », et avait maintenu l’ambiance joyeuse. J’étais reconnaissant pour sa présence.

***

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